Книга: Рыжий дракон



Измайлова Кира


02. Рыжий дракон




Когда-то он наслушался рассказов прадедушки, поэтому жертву выбирал очень и очень тщательно, чтобы не промахнуться. Конечно, это было не совсем честно, но сперва он побывал в городе на празднестве в человеческом облике, присмотрелся, запомнил приметы... Ну а потом уж ничего не стоило выхватить принцессу из открытой прогулочной коляски! Кажется, лошади понесли с перепугу, но это дракона совершенно не интересовало.

Принцесса показалась ему легче перышка, до дому он долетел вмиг, весело подумав, как это прадедушка намаялся с прабабушкой, та ведь крепкая и сильная, сколько раз драла правнука за ухо, да и вообще могла взять за шиворот и подержать вот так. Прадедушка никогда с ней не спорил. Как жена сказала, так и будет. Дариан до сих пор не понял, то ли прадед ее побаивается, то ли настолько любит... Наверно, и то, и другое. Впрочем, на его памяти с ней вообще никто из родни не спорил, даже если и ворчал втихомолку.

Ну что ж, настала и его пора попытать счастья. За море лететь не хотелось, боялся, что засмеют (братья и сестры вечно над ним подшучивали из-за масти), так отчего бы не начать с принцессы? Тем более, она была такой хорошенькой: личико сердечком, нежный румянец, темные локоны вдоль лица, капор завязан атласными лентами, платье полупрозрачное, с пояском под грудью, мода теперь такая, даже видны легкие туфельки... Прабабушка тоже носила похожие платья, правда, не кисейные, и Дариан с детства привык к этому фасону. Вот мать -- та любила платья в талию. Женщин в замке было много, Дариан чего только не наслушался и не насмотрелся... А сейчас все разлетелись по своим делам: старшие братья, кузены и племянники -- искать невест да посмотреть большой мир, сестер и кузин мать с бабушкой взяли посмотреть, что там в заморье, отец с дедом отправились их провожать, а прадед с прабабушкой решили навестить прадедова брата на каких-то там далеких островах. Правда, его еще найти надо было, но Дариан верил в прабабушку, от нее и мышь не скроется, что уж говорить о драконе!

Главное, он остался один надолго, а значит, никто ему не помешает...

В замок принцессу пришлось нести на руках, потому что она как лишилась чувств, так и не приходила в себя. "Не умерла бы от испуга", - озабоченно подумал Дариан, внося девушку в комнату, традиционно предназначавшуюся для пленниц. Тут до сих пор лежало на кровати лоскутное одеяло, сшитое когда-то прабабушкой от нечего делать. Реликвия, можно сказать!

Он осторожно положил принцессу на кровать и залюбовался: такая юная и милая, не сказать, чтобы красавица, но очаровательная... Дариан видел ее на празднике, пусть и издалека -- у нее не было отбоя от кавалеров.

Девушка распахнула глаза небесной синевы и зажала себе рот руками. Дариан ожидал крика, вопросов, но она молчала и смотрела на него с испугом.

-Не бойтесь, сударыня, - сказал он учтиво, опустившись на колено возле кровати. - Я не обижу вас. Вы, должно быть, слыхали об обычае: драконы похищают юных принцесс и ждут, когда за ними явятся храбрые рыцари. Рыцарей нынче уж не осталось, но найдутся ведь храбрые молодые дворяне, с которыми мне не зазорно будет вступить в бой, как вы полагаете?

У девушки дрожали губы.

-Вы, быть может, голодны? - осведомился Дариан, нахмурившись. - Хотите пить?

Она кивнула.

-Руки! - позвал он. - Принесите воды.

При виде обряженных в перчатки Рук принцесса забилась в дальний угол огромной кровати.

-Не бойтесь, - произнес Дариан, взял у верных слуг кувшин, наполнил стакан и протянул девушке. - Отчего вы молчите? Повторяю, не бойтесь меня. Как выражается моя прабабушка, я не учиню вам никакой обиды. Ну скажите же хоть слово!

Девушка скорбно покачала головой и указала на свои губы, а потом развела руками.

-Не может быть! - вырвалось у Дариана. - Вы... немы?!

"Вот почему у нее столько поклонников, - невольно подумал он, - немая супруга такая находка..."

Принцесса кивнула.

-Похоже, над младшими отпрысками в нашем семействе мироздание всегда как-нибудь да подшутит, - сказал он в сторону. - Но вы ведь умеете писать? Вот бумага и грифель. Или лучше перо и чернила? Если вам понадобится что-то, напишите. А зовут вас Лилиана, верно?

Девушка снова кивнула, взяла грифель и вывела: "Вижу, у вас благородная душа, но мне все же очень страшно. Прошу, верните меня домой!"

-Извините, но... нет. Обычай есть обычай. Повторяю, ни обижать, ни пожирать я вас не стану, но надо же дождаться спасителя, - улыбнулся Дариан. - Да, если желаете переодеться, гардероб к вашим услугам. Когда что-то понадобится, зовите... ах ты... Руки, где бабушкин колокольчик? Принесите. Вот, позвоните, они прилетят. Руки грамотные, им тоже можете писать указания. Ну или попросите, чтобы меня позвали. Дверь я не запираю, только не ходите в подвалы, там заблудиться можно... И приходите ужинать в гостиную, Руки проводят. Ах да! Меня зовут Дариан, если по-людски.

Принцесса поглядела на него испуганно и дрожащими руками начала развязывать ленты капора.

-Отдыхайте, - светски сказал ей Дариан и вышел, притворив дверь.

Спустившись в гостиную, залитую солнечным светом, он налил себе вина, упал в кресло и вздохнул. Ну и что, что немая? Милая, красивая принцесса... Прабабушка вообще простолюдинка, так и что с того? У всех есть недостатки!

О том, какие у принцесс бывают недостатки, Дариан узнал очень скоро. Так, Лилиана отказывалась есть. Нет, он понимал, что гениальный повар из него не выйдет, и Руки тут не помогут, им указывать нужно, но родня его стряпню ела, когда была его очередь дежурить по кухне, никто не помер. Конечно, он не виртуоз вроде прабабушки или мамы, но просто и вкусно готовить умел, хотя ради себя одного не стал бы морочиться.

Потом у Лилианы приключилась истерика: принять ванну самостоятельно она не могла, Дариана, что не удивительно, стеснялась, а Рук -- боялась.

Затем, ослабев от голода, легла и не вставала, на вопросы не отвечала и вообще явно собралась умирать.

-Я больше не могу, - честно сказал Дариан Рукам. Те успокаивающе похлопали его по плечам. - Ну что делать-то?! Она, чего доброго, впрямь умрет, а я такого не хотел... Назад ее возвращать? Стыдобища какая...

Руки замерли, потом слетали к принцессе и вернулись с запиской: принцесса сообщала, что без своей камеристки не обойдется. Описание камеристки, баронессы Азиль, прилагалось.

-Придется лететь, - вздохнул Дариан и встал, разминая плечи. Был он рослым и крепким, в прабабушку, прадед был ему ростом по ухо. Если бы не масть, завидный жених бы из него вышел! - Руки, вы тут... присмотрите, в общем, чтобы она беды не натворила. А я поищу эту ее камеристку...

Искать долго не пришлось: описала принцесса точно. Баронесса Азиль была еще меньше ростом, чем Лилиана, тоненькой, но крепкой, это Дариан почувствовал, когда она начала вырываться из его лап, пришлось держать покрепче, изо всех сил стараясь не выронить, но и не задавить насмерть.

-Не трогай меня, слышишь! - первым делом выпалила девушка, когда он опустил ее на пол в обширной пещере. Черные глаза ее метали молнии. - Подавишься!

-Я и не собирался, - спокойно ответил Дариан, обернувшись человеком и стряхнув с себя копоть. - Не бойся. Ты лучше иди наверх, вон лестница. Там принцесса тебя заждалась.

-Ее высочество... - девушка прижала руки к груди. - Но...

-Пожирать принцесс в наше время немодно, - просветил он. - Обычай, чтоб его... Пойдем, провожу, не то заблудишься. Она ни есть, ни пить не хочет, требует камеристку свою, так что пришлось и тебя прихватить, а то пока еще дождешься рыцаря или кто там сейчас у вас водится, принцесса с голоду помрет!

-Войска с пушками вы дождетесь, - фыркнула Азиль и бегом побежала по ступенькам. - Куда идти, говорите!

-Налево и наверх. Погоди, не торопись так! - Дариан придержал девушку за локоть. - Да не вырывайся, не собираюсь я вас убивать и насильничать! Скажи, принцесса от рождения немая?

-А... - Азиль моргнула, потом ее темные глаза снова сделались непроницаемыми. - Нет. Лет до пяти, я слышала, она разговаривала, как все дети, а потом что-то случилось. Что именно, знать не знаю, меня ко двору только в пятнадцать взяли, но с тех пор ее высочество молчит. Вроде бы напугалась очень сильно, лекари говорят, бывает такое...

-Ясно, - кивнул он. - Ты ее успокой, если сможешь. У нас в роду девиц есть не принято, просто, повторяю, обычай есть обычай. И вот еще... да что ж ты шарахаешься, как норовистая лошадь, чуть с ног не сбила!

-Вас собьешь, пожалуй, - буркнула она, из-за широкой спины Дариана рассматривая Руки. - Что это?

-Руки. Невидимые помощники. Если что-то понадобится, позови их, они принесут или пособят. Ну или меня позовут. Они писать умеют, так что общайтесь, - сказал Дариан. - А я отдохну. Устал лететь-то...

-Мне туда? - спросила девушка.

-Да, вон та дверь. Хочешь, живи с принцессой, а нет -- так выбирай любую комнату, места довольно. Только в подземелья не ходи, заблудишься, чего доброго!

-Хорошо, - сказала та и снова сощурилась.

У нее было необычное лицо, вроде бы и округлое, но скулы сильно выдавались, и даже когда Азиль была спокойна, физиономия ее казалась надменной и презрительной. Темные брови выгибались дугами, веки были тяжеловаты, а смуглая кожа явно принадлежала не местной уроженке.

-Иди, - подтолкнул он девушку. - Твоя принцесса который день не ест, не уморила бы себя...

Та кивнула и открыла тяжелую дверь. Дариан взглянул, как обнимаются и плачут девушки, вздохнул и отправился в гостиную.

*

Если бы он немного задержался, то сумел бы расслышать, как принцесса Лилиана, прижав к себе Азиль, шепчет ей на ухо:

-Счастье какое, он поверил, что я без тебя погибну!

-Так и вправду погибнете, ваше высочество, - невозмутимо ответила та и отстранилась. - Хотя я как-то иначе представляла драконов. Этот больно уж... мягкотел.

-Поэтому ты мне и нужна! - продолжила принцесса шепотом. - Здесь никого больше нет, только дракон и его сокровища, ты понимаешь? Я сама не смогу, я уже думала об этом, я не сумею ни выбраться отсюда в одиночку, ни... ты поняла, Азиль?

-Конечно, ваше высочество, - спокойно сказала девушка. - А зачем вы притворились немой?

-Потому что ты всегда говорила, мол, у меня язык за зубами не держится, и была права. Я лучше помолчу. А ты...

-Я сказала, что вы в детстве чего-то напугались, с тех пор и онемели.

-Молодец, Азиль! Так ты... войди в доверие к дракону, ты умеешь, узнай, что тут есть ценного, а там уж мы что-нибудь придумаем! Он какой-то простак, говорит, не убью, не трону... А раз так... Ты сможешь, я в тебя верю! - синие глаза принцессы разгорелись. - И принеси чего-нибудь поесть. Я возьму пищу только из твоих рук!

-Да, ваше высочество, - ответила та невозмутимо. - Разрешите идти?

-Иди да возвращайся поскорее!

Выйдя из комнаты, Азиль огляделась. Замок был велик, ухожен и очень красив: чего стоила одна отделка! Никакой лепнины и прочих художеств, только камень, но какой красоты! Она невольно провела кончиками пальцев по полированной поверхности -- лиловой, шелковистой на вид, перешла к лазурной, потом к белой с синим просверком, затем к нежно-розовой с черными замысловатыми узорами, потом к темно-красной... И остановилась на пороге огромной гостиной.

В камине плясал огонь, явно лишь для красоты и уюта -- и так было тепло. На распахнутом окне сияли подвески, кажется, разноцветные бусины. Позванивал на легком сквозняке колокольчик... ах нет, не колокольчик, тонкие металлические пластинки разной длины и толщины на красном шнуре с кисточками. На полу расстелилась пушистая шкура неведомого зверя.

-Что такое? - спросил хозяин, удобно расположившийся в кресле с книгой.

-Господин, скажите, могу ли я приготовить для ее высочества что-нибудь? - спросила Азиль, опустив глаза. - И если так, то где? И что мне можно взять в кладовой?

-Я же сказал, попроси Руки, - ответил тот. - Боишься их, что ли? Ну ладно, пойдем, покажу...

Он отложил книгу, встал и потянулся -- высоченный, широкоплечий, Азиль была ему ростом по плечо, не выше.

-Я сам готовлю в охотку, - говорил он, - но без разносолов. Должно быть, принцессе это не по вкусу. Но это что, прабабушка рассказывала, прадед вообще всухомятку перебивался, пока она не появилась...

-Ее высочество любит зелень, господин, - сказала Азиль, вклинившись в его монолог. - Нельзя ли достать хотя бы что-то?

-А, выгляни во дворик, там мать с сестрами вечно копошились, - махнул он. - Вроде бы что-то съедобное там тоже росло. Ну не полечу же я за капустой или репой, сама посуди!

-Ее высочество не ест капусту и репу, - невыразительно произнесла девушка. - Быть может, я могла бы посеять кресс-салат или что-то в этом роде? Только семена...

-Знаешь, Азиль, я не буду искать семена невесть чего только потому, что твоя госпожа привередничает, - ответил он. - Хочет зелени -- вон в подвале капуста есть, в огороде укроп и щавель, еще что-то там выращивали. А я все-таки дракон, а не садовник. Могу водорослей принести, все равно на побережье собираюсь. Их тут собирают и едят. На зиму сушат, скот кормят...

-Спасибо, господин, не стоит, - поклонилась она и невольно попятилась, увидев кухню.

-Кладовая там, - показал Дариан. - Бери, что хочешь и сколько хочешь. Но о всякой ерунде вроде птичьего молока меня не проси. Рыбы свежей могу принести, не более того.

-Я думаю, что уговорю ее высочество поесть и так, - сказала Азиль, оглядев кладовую. - Господин, а тут что? Соленья?

-Да.

-Спасибо, господин.

-Ну, развлекайся, а я пойду наверх, - усмехнулся он и ушел, оставив девушку одну.

Азиль огляделась и вздохнула.

-Значит, он сказал позвать Руки? - спросила она у себя самой и негромко произнесла: - Добрые помощники, волшебные Руки, выручайте... Не разберу, где тут что у ваших хозяев, а госпожа с голоду умирает!

Положим, Лилиана вовсе не умирала, но Азиль говорила, как привыкла с детства.

-Окажите милость, подайте крупы да соли, а еще приправ... - продолжила она, когда Руки явились. - Я пока огонь разведу да воду вскипячу, ее высочеству искупаться нужно... А где воды-то набрать? Благодарю, добрые помощники, я сама справлюсь.


-Ты с ума сошла? - спросил Дариан, отправившийся посмотреть, что поделывает Азиль, и отобрал у нее два полных ведра горячей воды. - Руки попросить не могла?

-Я привыкла делать это сама, господин, - спокойно ответила девушка.

-Таскать ведра по всем этим лестницам? По одному не легче?

-Пока наношу, остынет. Не холодной же водой ее высочество обливать.

"Я бы не отказался", - подумал он. Слава всему сущему, при камеристке принцесса хотя бы есть начала! Почему вдруг, неясно, пробовал Дариан эту стряпню: у него получалось не хуже. А вот капризов стало больше: то холодно, то дует, то переодеться не во что, не в пыльные же платья из сундуков! Камеристка, по крайней мере, помалкивала, только спрашивала иногда, где взять то или иное, можно ли ходить куда-то, да и с Руками вроде бы освоилась.

-Ты всегда молчишь, - сказал он, легко поднимаясь по ступеням. - Почему?

-Не привыкла болтать, господин.

-Должно быть, шушукаешься с принцессой, а я такой чести не удостоен?

-С вами я шушукаться не стану, господин, - был ответ. В черных глазах Дариан не мог прочитать ничего.

-Иди к принцессе - с досадой сказал он, поставив ведра на пол. - Я дальше не пойду, она опять рыдать начнет. Где эти ваши войска, хотел бы я знать?

-Маршируют, господин, - без тени улыбки ответила Азиль, подхватила ведра и скрылась в ванной комнате.

Дариан фыркнул и вернулся в гостиную. Все оборачивалось не так, как ему хотелось. Принцесса отказывалась общаться с ним даже при помощи записок, отворачивалась, забивалась в угол, подолгу смотрела в окно и плакала. Он сто раз повторил, что не обидит ее, пальцем не дотронется, но нет -- Лилиана смертельно его боялась. Ее камеристка, похоже, тоже боялась, но по ее лицу невозможно было понять что-либо наверняка. Она защищала свою госпожу, готовила для нее, стирала, вот, купание затеяла. И Дариан видел, как Азиль смахивала паутину в каком-то углу, показывая Рукам туда, куда не доставала сама. И видел, как она рассматривала стену, облицованную яшмой и малахитом, притрагиваясь кончиком пальца к замысловатым каменным узорам...

Спасители принцессы пока не появлялись. Дариану было тоскливо. "Уж лучше б за море полетел, - подумал он как-то вечером, - за компанию. Нет, я уже взрослый, останусь один дома, с голода не помру. Ну вот, завел себе принцессу. Умираю в итоге от скуки."

-Господин, - негромко окликнула Азиль.

-Что тебе?

-Не желаете отужинать? Я готовила для госпожи, но вышло слишком много...

-Спасибо, доедать не буду, - буркнул он.

-Я не объедки вам предлагаю, господин! - вспыхнула Азиль. - Впрочем, воля ваша... Руки, добрые помощники, выбросьте это в пропасть!

-Подожди ты! - опешил Дариан. - Руки, погодите... Ты сама-то поела?

-Да, - коротко ответила она.

-Ой, врешь... - прищурился он. - А ну-ка, присядь. И попробуй то, что мне приготовила... Подайте прибор, Руки!

Девушка спокойно села к столу, взяла вилку и нацелилась на аппетитный кусочек рагу. До рта она его донести не успела: Дариан резким ударом вышиб вилку у нее из руки.

-Ты с ума сошла? - потрясенно спросил он, глядя в непроницаемые черные глаза. - Я что, по-твоему, запаха этого яда не различу даже за чесночным духом?



-Я должна была попытаться, - по-прежнему спокойно произнесла она.

-Убить меня?

-Да, господин.

-Даже ценой собственной жизни? Этого кусочка тебе бы хватило!

-Да, господин.

-Но зачем? Чтобы спасти хозяйку?

-Да, господин.

-Великое мироздание, ты другие слова знаешь?! - возопил Дариан, начиная понимать прадедушку Бриана. Того, правда, пленница убить не пыталась, скорее, наоборот.

-Да, господин.

-Ты издеваешься, - уверенно сказал он. - Еще раз скажешь "да, господин", и я тебя запру в подземелье.

-Воля ваша, господин.

Дариан не нашелся с ответом, шумно выдохнул и прошелся взад-вперед.

-Я же сказал, что не собираюсь убивать вас, мучить или... гм... подвергать насилию, - сказал он. - Ну... как тебе объяснить? Обычай, понимаешь? Я похитил Лилиану, я жду ее рыцаря... Скорее всего, и битвы не будет, потому что человек против дракона... Сама понимаешь, ты меня видела. Зачем же? Ну зачем? Или вернее спросить -- почему?

Азиль молчала.

-Тебе приказала Лилиана? - напрямик спросил Дариан. - Где ты взяла яд, не спрашиваю, меня еще предки остерегали, мол, принцессы не настолько беззащитны, как кажутся! Но все же...

-Сокровища, - не выдержала она. Сейчас, на фоне заходящего солнца, заглянувшего в окно гостиной, Дариан был... прекрасен.

-Ах вот оно что...

Он все понял верно, это видно было по его лицу.

-Забирайте, сколько сможете унести, и идите восвояси, - сказал он, упав в кресло. - Я так и знал, что добром это не кончится. Уходи. Скажи своей принцессе, что она свободна. И ты тоже.

-А обычай? - зачем-то спросила Азиль, хотя ей полагалось прыгать от радости.

-Пусть провалится этот обычай. В нашем семействе их давно послали... далеко, - выговорил он. - Это я, дурак молодой, решил, как в старину... Не учел только, что нравы-то изменились! Ну иди, что ты стоишь? Обрадуй хозяйку... Утром я вас отнесу в поселок, там сами столкуетесь. Азиль, ты что?..

Это были злые, горячие слезы, а говорить она не могла -- горло свело судорогой.

-Ну ты что? - беспомощно спросил Дариан, обняв девушку и гладя по голове -- как еще их успокаивать, он понятия не имел. - Не плачь, ради всего сущего, прошу тебя! Хотя ладно, плачь, от меня не убудет, а ты потом успокоишься, так мать говорит... Что ты там говоришь?

-Н-ничего не скажу здесь... - произнесла Азиль сквозь рыдания.

-Понял. У стен есть уши. Идем-ка... - Дариан легко поднял ее одной рукой и направился к воротам. - Поберегись!..

На пляже, который устроил еще прадед, он снова сделался человеком и повернулся к Азиль.

Ветер высушил ее слезы и растрепал длинные черные волосы, Азиль привычным жестом скрутила их жгутом.

-Я солгала, - сказала она.

-Я понял, - ответил он, - но в чем именно? Ты действительно камеристка принцессы, я узнавал. Отчего ты так расстроилась? Я ничего не...

-Вы сказали -- "моя хозяйка", - Азиль закусила губу. - Это правда. Я... я не знаю, как объяснить!

-Иди сюда, - сказал Дариан, усевшись на камень. - Нет, на колено мне садись, не то застудишься, не июль месяц. И помни, что я хозяин своему слову.

-Сам дал, сам обратно взял?

-Нет, - серьезно ответил он. - Я обещал, что не обижу тебя. Не бойся.

От Дариана веяло летним теплом, и Азиль не стала противиться, когда он осторожно привлек ее к себе: с моря задувал холодный ветер, а она была в легком платье.

-Принцесса написала, что ты -- баронесса Азиль - ее камеристка, любимая, доверенная, - произнес он. - Она солгала или о чем-то умолчала?

-Она моя хозяйка, - помолчав, ответила девушка. - Я баронесса. Мне дали этот титул, потому что находиться при королевской особе безродной непристойно.

-Да-да, прабабушке моей об этом скажи, - пробормотал Дариан.

-Я не знаю, что было во времена вашей прабабушки, но теперь... - Азиль вздернула подбородок, но губы у нее все равно дрожали. - Меня подарили ее высочеству.

-То есть как? - опешил он..

-Просто. Подарили.

-Я ничего не понимаю!

-Что тут понимать, господин? Ваш король заключил мир с нашим вождем, а во избежание сомнений вождь подарил меня, свою племянницу, принцессе. Мне было тогда десять лет...

Дариан лишился дара речи. О таком при прабабушке упоминать точно не стоило. С нее бы сталось выжечь становище или лагерь, что там у этого вождя, дотла, чтоб неповадно было.

-Меня обучили манерам, грамоте, дали скромный титул и обязали прислуживать ее высочеству, - выговорила Азиль. - Я не против, это не слишком тяжелый труд, всяко легче, чем скотину обихаживать, да и пальцами давно уже никто не показывает, но...

-Тише-тише-тише... - Дариан прижал ее к себе. - Я понимаю. А домой ты вернуться никак не можешь?

-Нет. Для рода я умерла. У меня тогда было уже семь сестер, и девять кузин, так что, - она усмехнулась сквозь слезы, - ни отец, ни дядя ничего не теряли. А женщины у нас нужны, чтобы работать, следить за домом, рожать детей и присматривать за стариками. Здесь, если меня вдруг выдадут замуж, меня хотя бы не заставят пасти овец...

-Ясно...- Он погладил ее по спине. - Ну хватит плакать, домой лететь пора, принцесса там одна сидит!

-Пусть... Пусть знает, каково это -- быть одной, - тихо сказала Азиль.

Солнце садилось в море, бросая блики на скалы.

-Разве ты одна? - спросил Дариан.

В его объятиях было тепло, жарко даже, и Азиль забыла о скромности, которой славились девушки ее клана, о правилах приличия, которые вбивали в нее в королевском дворце, прижалась теснее.

-Ну-ка, отойди, - сказал он вдруг, поднявшись на ноги. - Еще дальше. Еще. Я большой, могу задеть нечаянно... Я когда драконом оборачиваюсь -- говорить не могу. Лапу дам, заберешься мне на спину -- и держись покрепче. Полетаем, что ли, грусть-печаль развеем!

В закатных лучах громадный дракон казался металлической статуей, девушка видела такие в столице. Он протянул лапу, и Азиль, подобрав юбку, вскарабкалась ему на спину. Девочкой она ездила на неоседланных степных лошадях, помогала гонять табуны, так что удержаться на широкой надежной спине дракона ей ничего не стоило, даже сидя боком -- платье было слишком узким, чтобы сесть верхом.

Дариан расправил крылья, взмахнул ими раз, другой, подняв тучу песка, и резко оттолкнулся от земли. Маленький пляж канул вниз, в лицо ударил ветер, и Азиль изо всех сил вцепилась в выступ гребня. По сторонам мелькали крылья -- что паруса, да только такие паруса могут быть разве что на королевском флагмане! Ветер был холодным, но от дракона исходил такой жар, что девушке не было холодно даже в ее легком платье.

Вдруг лица коснулось что-то влажное, прохладное, взор заволокло...

"Да это же облака!" - сообразила она.

Еще миг, и небо прояснилось. Внизу плыли белые перья, подсвеченные заходящим солнцем.

"Мы над облаками... - поняла Азиль. - Над облаками... так летают только птицы и драконы..."

Дариан поймал восходящий поток и расправил крылья, отдавшись на волю ветра. Осторожно повернув голову, он посмотрел на девушку: не замерзла ли, не боится ли упасть? Нет, она крепко держалась за его гребень, лицо раскраснелось от ветра, волосы растрепались, но она смотрела в небо с таким восторгом, что ему стало неловко: сам-то он видит все это каждый день, не удивляется, привык за столько лет...

Он парил, казалось, почти не двигаясь с места, как воздушный змей, а солнце опускалось все ниже, тонуло в море, облака стали багряными, лиловыми, золотыми, сквозь них пробивались лучи заходящего солнца. На стремительно темнеющем небе появились звезды, а серп полумесяца виден был уже давно.

Дариан чуть шевельнул крыльями, покидая воздушный поток, и начал плавно снижаться по нисходящей спирали. Рухни он вниз, сложив крылья, как на охоте, девушка могла бы и не удержаться у него на спине.

Опустившись, как кленовая крылатка, на башню, Дариан прилег и подставил локоть, чтобы девушка могла спуститься, но она соскочила сама и уставилась на него во все глаза. Потом протянула руку, коснулась чешуи (надраенной до блеска, ухаживать за собой молодых драконов прабабушка Эдна выучила как нельзя лучше), отдернула, будто обжегшись...

-Красивый какой... - прошептала она.

-Да какой же я красивый? - засмеялся Дариан, обернувшись человеком и пригладив растрепавшиеся волосы. - Я рыжий. Не знаю даже, в кого. Прабабушка вот золотая, остальные все темной масти, а я...

-Вы медный, - сказала Азиль. - Как начищенный колокол на столичной звоннице. Как украшения на богатых домах. Как кровли на священных обителях. А когда вы человек...

-Все равно рыжий, - перебил он.

-И что с того? - спросила она. - В нашем клане очень редко, но рождаются рыжие дети. Говорят, их отметило Великое Солнце, и такой ребенок - счастье для родителей! Это здесь рыжих не любят и гонят прочь, считают колдовским отродьем, но я так и не поняла, почему. Ведь это красиво!

-Да? - Дариан почесал в затылке. - Ну, не знаю, я как-то не думал об этом. Пойдем лучше вниз, холодает, а на тебе платьишко очень уж легкое.

-Так я ведь из кочевого народа, господин, - ответила Азиль. - У нас днем жара такая, что камни раскаляются и трескаются, а ночью холодно так, что камни замерзают и трескаются. Я не из здешних нежных девиц. Меня в три года на коня посадили, как принято... Ни холода, ни жары я не боюсь, хоть и разнежилась, конечно, в этих краях.

-Ты жалеешь, что не осталась дома? - после паузы спросил Дариан.

-Нет, господин, - подумав, сказала она. - Там меня отдали бы в жены тому, кто заплатил бы дороже, привел коней или овец... И лет в одиннадцать я уже была бы женой какого-нибудь состоятельного мужчины. Младшей женой, - уточнила она. - И ухаживала бы я не за одной лишь принцессой, а за всеми старшими женами, их детьми, самим мужем, конечно же... На меня взвалили бы самую грязную работу: прибираться, стирать, а это, скажу вам, в наших краях непросто. Нет, я не жалею ни о чем.

-Почему же тогда ты плакала?

-Сама не пойму, господин, - после паузы ответила Азиль. - Дома... Дома я была бы пусть и младшей женой, но женой уважаемого человека, иной не сумел бы заплатить за меня выкуп, я все же племянница вождя. А что трудно... все так живут!

-А здесь? - Дариан загородил ее от ветра.

-Здесь я сперва была будто... - она задумалась, подбирая слова, - будто диковинный зверь. Знаете, в столице есть зверинец, там держат чудищ даже из самых дальних стран... Я всегда их жалела: привыкли к жаре или холоду, к лесу или простору, а тут только клетка да зеваки. Так и я...

-Ну только не начинай снова плакать, - серьезно сказал он, взяв девушку за подбородок. - Мало тебе сегодня было простора?

Он улыбнулся, увидев, как вспыхнули у нее глаза.

-Облака сверху -- как ковыль в степи, стелются по ветру, - сказала вдруг Азиль. - А потом, когда солнце совсем уж стало садиться -- будто маки цветут. Вы видели, господин, как цветут маки? Или тюльпаны? Много-много, вся долина до самых гор становится алой. Говорят, когда-то там кипела битва, пролились реки крови, потому и маки цветут...

-Нет, не видал, - честно ответил он, - но теперь очень хочу взглянуть. Правда, до весны еще далеко, но я пока разведаю дорогу, я там никогда не был. Вроде кто-то из братьев летал, да они сейчас далеко, не спросишь. А ты наверняка никогда не видала теплого моря и пальм. Вот прадедушка вернется, расскажет, как лететь в те края, непременно там побываю... Захочешь, и тебя возьму. А пока идем вниз. Холодает, да и ужинать пора, я что-то проголодался... Только, - добавил Дариан, - очень тебя прошу, не надо больше яда. Не люблю я его.

-Никогда... - тихо ответила Азиль и вдруг вцепилась зубами в свой палец. Кровь капнула на древние камни. - Никогда я не попытаюсь убить вас, господин, кто бы ни отдал мне такой приказ, и уж тем более по доброй воле!

-Ты сказала, - серьезно ответил он. - Я услышал. Пойдем домой. Полетаем еще вместе?

-Если возьмете меня, не откажусь, - ответила девушка. О принцессе она и думать забыла.

*

Только вот принцесса не забыла о своей наперснице.

-Говори, что там? - приказала она, когда Азиль принесла ей ужин. - Он еще жив?

-Он едва не убил меня, - невыразительно ответила та, глядя в окно. На бархатном черном небе расцветали все новые и новые звезды. Каково ночью в небе? Может, Дариан не откажется вылететь и в темноте? - Он почуял яд сквозь запах всех приправ, какие только я сумела здесь найти, и захотел, чтобы я попробовала блюдо первой.

-А ты?..

-Я уже поднесла кусок ко рту, когда он меня ударил, - немного приврала Азиль. - И сказал, что я лгунья, и что он ничего больше не возьмет из моих рук. А в живых оставил только ради того, чтобы я прислуживала вам, госпожа.

-О, Создатель! - принцесса бросилась на постель. - Ну где же наши солдаты? Расстрелять это чудовище из пушек, да и дело с концом! Отчего медлит отец, как ты полагаешь?

-Я не знаю, госпожа, о чем думает ваш батюшка, - ответила Азиль смиренно. - Быть может, он тоже знает легенды и ждет, пока объявится герой, который сумеет выручить вас единолично?

-Глупости какие, - нахмурилась Лилиана. - Против такого монстра -- в одиночку? Это просто нелепо!

-Но когда-то рыцари сражались с драконами. Так записано в хрониках.

-Да-да, только и умирали сотнями! Весь цвет рыцарства погиб в этих глупых сражениях... - Принцесса гневно фыркнула. - С ним и армия не вдруг справится, даже при поддержке колдунов. Я читала, как погиб один из сильнейших мастеров своего дела: дракон попросту прихлопнул его хвостом, как надоедливую муху! А что уж говорить о тех, на кого они дохнули пламенем? Нет, Азиль, силой с ним не справиться, тут нужна хитрость... Кстати, где ты была столько времени?

-Дракон отнес меня на высокую скалу и оставил там, чтобы я подумала и раскаялась, - ничтоже сумняшеся солгала та. - Спуститься я никак не могла, скала отвесная, а внизу утесы. Я очень замерзла, госпожа, там сильный ветер, а чайки так и норовят выклевать глаза.

-Создатель, какой ужас! - содрогнулась Лилиана. - Как хорошо, что не я оказалась на твоем месте, я сразу умерла бы от страха!

-Несомненно, госпожа.

-Значит, яд он чует, - задумалась принцесса. - А ты могла бы его... ну... ты говорила, что умеешь...

-Я умею, госпожа, только ведь для того, чтобы зарезать кого-то, нужно подойти вплотную, а он к себе так близко не подпустит, - сказала Азиль, на мгновение представив, как это она полоснет по горлу Дариана. В закатном солнце его вихры казались медными, а глаза -- будто камень в том дальнем переходе, вроде бы темный, а зажги огонь -- и он весь переливается золотыми искрами. И улыбка у него была хорошая, не насмешливая, просто... улыбка. Ей давно никто не улыбался просто так. - Врасплох его не застать, слух у него лучше кошачьего, шаги услышит, хоть босиком иди, все равно. А наброситься из-за угла -- так я ему по плечо, не достану просто. Я уж это обдумала, пока стояла на скале.

-Нет, ну должен быть способ! - нахмурилась Лилиана и подперла подбородок рукой. - Раз прежде их убивали...

-Их убивали рыцари, моя госпожа, в латах, с пиками и мечами, им помогали колдуны, а у меня даже ножа нет. Я могу стащить один на кухне, но разве это оружие?

-Да уж... дракон, убитый кухонным ножом, вот была бы потеха! - усмехнулась та. - А еще того лучше -- дракон в клетке. Послушай! Азиль! Ты же знаешь всякие травы, ты говорила, что во дворике много чего растет...

-Сонник там точно есть, госпожа, - кивнула Азиль, понимая, к чему клонит ее хозяйка.

-Ну вот! Нужно просто опоить его и...

-А потом что, госпожа? Пускай даже я сумею подлить отвар ему в пищу, он уснет, но когда проснется, то, даже если будет связан, просто превратится в чудовище, а этого никакие веревки не выдержат. Были бы на готове воины, другое дело, но мы с вами с ним не совладаем. А сонного я зарезать не смогу, и не просите, госпожа, грех это.

-Так что же, выходит, дракон непобедим? - растерянно произнесла принцесса. - Не может такого быть, у него должно быть слабое место! Послушай, Азиль... Попробуй сойтись с ним поближе! Разговори, расспроси о том, как они живут... Тут ведь точно жил не он один, замку много веков, и портреты на стенах я видела. Давай, иди, извинись, скажи, что ты хотела выручить меня, а у вас ведь не просто травят, а и глотки режут направо-налево, верно?

-Да, госпожа, - сказала та и встала, собрав посуду.

Отравить гостя -- несмываемый позор, но разве Лилиана могла об этом знать? Зарезать -- дело другое, только не опоенного сонным отваром, ибо это тоже позор. Но разве же принцесса поймет?

-Иди, иди, я сама умоюсь, а ты утром расскажешь, что да как, - подогнала ее Лилиана и упала на подушки.

Конечно, сперва ей было страшновато, но теперь казалось, что эти волнительные переживания только на пользу. Какая другая знатная девица может похвастаться тем, что томилась в плену у дракона? Правда, он мог бы быть и посимпатичнее, проявлять побольше такта и хотя бы разговаривать с пленницей побольше! Может, не стоило прикидываться немой? Азиль, хоть и живет при дворе много лет, все равно не может усвоить куртуазного обращения. У этих дикарей обращение простое, отец как вспомнит вождя племени, так передернется, да и у Азиль сквозит сквозь привитые манеры это вот первобытное, грубое... Но надежнее такой служанки не сыскать, это уж точно! Пускай попытается, решила Лилиана, вдруг да сумеет сойтись с этим драконом, он тоже хорошими манерами похвастаться не может. Явный простолюдин...

*

-Ты что не спишь? - спросил Дариан, удобно расположившийся в кресле с книгой и бокалом вина под рукой. - Что-нибудь случилось?



-Нет, господин, - покачала головой Азиль.

-Ты присядь, - сказал он, - что стоять? Как говорит прабабушка, в ногах правды нет. Только сама носится постоянно, как ураган.

-Вы всегда говорите о прабабушке, - заметила она, присев на краешек кресла, - это, должно быть, очень достойная дама?

-Не то слово, - Дариан отложил книгу. - Прадедушка обожает рассказывать историю о том, как она пришибла придворного колдуна хвостом. Вместе с конем. Сам он не видел, потому что умирал, но...

Азиль нахмурилась.

-Прабабушка была человеком, - пояснил он, видя, что девушка не понимает, - а стала драконом, такое случается. Прадед перепутал ее с принцессой, принес вот сюда, так она с ним и осталась. Сколько лет миновало, а живут душа в душу, хотя, конечно, норов у прабабушки тот еще, с ней даже урожденные драконы стараются не связываться. Она и крупная вдобавок, я и то мельче буду.

-А как же так вышло? - несмело спросила Азиль.

-О, это семейная легенда, - улыбнулся Дариан. - Ее приехали выручать из плена, она тоже, кстати, у принцессы была в услужении. Вот... Явилось целое войско, какой-то рыцарь вызвал прадеда на честный бой, как полагается, он вылетел, а его колдун исподтишка подбил. Прадед и рухнул в море. Тут бы и конец ему, но прабабушка задала им всем жару и его спасла. Что ты так смотришь?

-Я не возьму в толк, как она стала драконом, господин.

-Она дала клятву, - медленно выговорил он, думая о чем-то своем, - что не отдаст своего любимого никому, даже смерти. Она пролила кровь. Свою кровь, я имею в виду. И когда увидела, что он гибнет...

-Я поняла, господин, - произнесла Азиль. - У нас есть похожая легенда.

-Ну-ка, расскажи, - заинтересовался он. - Хочешь, вина себе налей, если тебе можно. А то, я слыхал, кое-где людям запрещено его пить.

-У нас пьют не вино, но... - она улыбнулась, - еще как пьют. Спасибо, господин.

"Может быть, так будет проще", - подумала девушка, отпив глоток. Вино было терпким, несладким и почему-то оставляло на языке привкус дыма.

-Один юноша влюбился в девушку, - начала она, отставив кубок. - Только он был сыном вождя, а она -- дочерью простого овцепаса. Он мог бы взять ее младшей женой, да только не был еще женат, а других девиц видеть не желал. Кого только ему ни сватали, каких красавиц ни приводили, он всех прогонял, даже отца не слушал, а это у нас, скажу я вам, господин, недопустимо. Тогда отец прогнал его и сказал: когда образумишься, возвращайся, а пока что ты мне не сын, старшим будет твой второй брат. - Азиль перевела дыхание. - А тому что? Взял да посватался к своей любимой, только теперь уж ее отец воспротивился: зачем дочери нищий муж?

-Какая запутанная любовная история, - произнес Дариан. - Надеюсь, у нее счастливый конец?

-Как сказать, господин... Одним словом, юноша выкрал ту девушку, и стали они жить одни. Места у нас не бедные, можно прожить охотой, потихоньку они и стадо свое завели...

-Наверно, угнали у кого-нибудь десяток овечек? - подначил он.

-Не без того, - серьезно ответила Азиль, - это в наших краях дело обычное. Главное, не попадаться. Но больше на шкуры и дичь выменяли. А потом пришли люди из чужого племени, и началась война. Юноша, хоть его и изгнали, не мог оставить отца и братьев, оседлал коня и отправился на помощь... Только он не знал, что его жена отправилась за ним следом. Она сделала мужскую прическу...

-То есть? - не понял Дариан.

-Замужние женщины у нас заплетают волосы в косу и покрывают голову, - пояснила она, - холостые мужчины собирают их в хвост, а женатые -- скручивают в узел и закалывают на затылке.

-Надо же, как сложно, - произнес он. - А что было дальше? Я полагаю, она представилась юношей?

-Да, господин. Она следовала за мужем, а он и не знал об этом: наши воины раскрашивают лица, чтобы устрашить врага, и под этой краской он не мог узнать жену. Она же всегда была рядом, храбро сражалась, и однажды, когда стрела врага пробила ему грудь, а соратники дрогнули и чуть не обратились в бегство, возглавила отряд и наголову разбила противника.

-А он?

-Он умер, - тихо сказала Азиль. - Он ведь был просто человеком, а не драконом. Но отец простил его и вернул в род, пусть и посмертно. Та девушка стала его старшей невесткой, а ее сын -- наследником. - Она помолчала и добавила: - Я из этого рода.

-Вот как... - Дариан отставил кубок. - И тебя просто подарили...

-Я ведь не та девушка. Тогда были другие времена, женщины могли сражаться с мужчинами рядом, и никто не осудил бы их. Наоборот, считалось честью взять себе в жены ту, что может не просто хранить очаг, но и защищать его, если мужа нет рядом. Теперь в цене скромные женщины, которые глаз не смеют поднять, не то что перечить мужу, - Азиль вздохнула. - Да что говорить, господин. Такова жизнь, и этого не изменить.

-А ведь ты не просто так пришла поговорить... - протянул он. - Не замечал я что-то за тобою чрезмерной болтливости. Легенда хорошая, не спорю, но что-то тут не так...

-Вы правы, господин, - сказала девушка. - Принцесса приказала мне войти к вам в доверие. А потом убить.

Дариан поперхнулся.

-Я же предложил вам взять столько сокровищ, сколько сможете унести, да уходить! - произнес он, откашлявшись. - Зачем... зачем убивать? Разве я чем-то вас обидел?

-Нет, господин. Будь я на месте принцессы, я бы не отдала такого приказа. Вы добры к нам, и вы сказали, что это всего лишь обычай. Я бы просто дождалась рыцаря, но ее высочество очень нетерпелива. Она сказала...

Азиль осеклась.

-Ах, она сказала... - протянул Дариан. - Значит, наша прекрасная принцесса просто прикидывается немой, так?

-Да. - Запираться смысла уже не было. - Простите, господин, я...

-Ну ты-то тут причем? - перебил он. - Не извиняйся, ты не виновата. А вот хозяйку твою я запру понадежнее, не то найду у себя в тарелке что-нибудь похуже крысиного яда! Ключ будет у меня. Не беспокойся, надолго я не улетаю, с голоду она не умрет. Воды и сухарей ей хватит.

-Господин!..

-Я не хочу ежеминутно проверять, не подсыпали ли мне отравы, - сказал Дариан. - Ты поклялась, что не станешь пытаться убить меня, а она -- нет. И не будем больше об этом. Голодом я твою госпожу не заморю, не переживай. Если решу улететь на пару дней, ключ оставлю тебе, накормишь ее и искупаешь, что вы там, девушки, еще делаете, не знаю... Ну что ты так смотришь?

-Я хотела спросить... - Азиль зажмурилась. - Вы летаете ночью, господин?

-Летаю, - после паузы ответил он. - Только переоденься, уже холодно. Я тебе дам свои вещи, которые подростком носил, должно быть впору. Они чистые, не переживай. И так удобнее будет.

-У нас до совершеннолетия дети одинаково одеваются, - сказала она. - Я ведь ездила верхом, так не в юбке же до пола.

-Тогда полетели, - улыбнулся Дариан. - Пойдем, переоденешься -- и в путь!

Ночью море светилось, едва заметно -- потом дракон сказал, что на юге оно просто сияет, - но все же светилось. Неважно, само по себе, или отражая бесчисленные звезды, все равно это было прекрасно. И когда дракон снова поймал воздушное течение и скользнул по нему, расправив крылья, закружилась голова от этой бесконечной звездной красоты и необыкновенной легкости...

"Как можно убить дракона? - спросила себя Азиль, прижавшись всем телом к горячей чешуе, и сама себе ответила: - Никак. Рука не подымется."

-Вот это было здорово, - сказал Дариан, когда они вернулись. - Я давно ночью не летал, хорошо еще, окошко у твоей принцессы светится, а то я чуть мимо башни не промахнулся! Ты что? Снова плачешь?

Азиль кивнула.

-Перестань. Иди спать, время уже позднее.

-Спасибо, господин, - выговорила она.

-За что?

-Спасибо, - повторила Азиль и больше ничего не сказала.

*

-А он что? - выспрашивала Лилиана, когда Азиль причесывала ее поутру. - Хоть немножко доверять начал?

-Пока нет, ваше высочество. Но начнет, не сомневайтесь.

-В тебе я не никогда не сомневалась, - улыбнулась принцесса и поправила волосы. - А о чем ты с ним разговариваешь?

-Он рассказал семейную легенду, я в долгу не осталась.

-А! Ваши сказки можно часами рассказывать, - засмеялась Лилиана. - А он о чем говорил?

-О своей прабабке. Прадед перепутал ее с принцессой и украл. Так и живут. Куда-то за море полетели, родню навестить.

-Погоди... - та опустила руки. - Но она же человек!

-Уже нет, - коротко ответила Азиль. - Не знаю, как это у них вышло, госпожа, да только она тоже стала драконом.

-Вот как... Азиль, а ты узнала, где сокровищница?

-Конечно, госпожа. В южной четверти, в подвалах, только без хозяина туда не войти, там двери каким-то заклинанием заперты, - легко соврала она, хотя ни малейшего понятия не имела, где эта проклятая сокровищница.

В ее роду ценили хороших лошадей да тонкорунных овец, а цветными камушками украшали головные уборы невест и почтенных женщин. Золото -- дело другое, за него покупали оружие, а больше оно ни на что, кроме украшений, не годилось. Правда, так было до того, как пришли белые люди с востока.

-Да и что толку, - добавила Азиль, помогая хозяйке одеться. Та все же снизошла до старомодных нарядов, решив, что некоторые выглядят очень даже мило. - Куда мы с вами пойдем? Тут скалы кругом, вроде бы дракон говорил о поселке на побережье, но... госпожа, ведь тут сплошь разбойники и душегубцы! А если у нас при себе будет злато-серебро, так и вовсе -- зарежут и забудут. А перед тем снасильничают.

-Ох, ты права, - передернулась Лилиана и повертелась перед зеркалом. - Как я выгляжу?

-Как всегда, прекрасно, моя госпожа, - смиренно ответила Азиль. - Прикажете подать завтрак?

-Ах нет, я не голодна, - вздохнула та и вдруг прищурилась. - А что это, на тебе штаны под юбкой?

-Да, госпожа, - невозмутимо сказала девушка. - В замке сквозняки, вот и пришлось поддеть...

-А, понятно, - потеряла интерес Лилиана. - Ну все, поди к дракону, что ты зря время теряешь?

-Уже иду, госпожа!

Азиль выбежала из комнаты, на ходу стаскивая платье. Под ним были мужские штаны и рубашка, которые дал ей хозяин замка, теперь вот только заколоть волосы, накинуть шаль и завязать ее крест-накрест, как прабабка Дариана на портрете... Интересно, кто его писал?

-Готова? - весело спросил он, увидев девушку. - Летим?

-Да! - выпалила она и подумала: а вдруг случится чудо, и однажды она увидит с высоты цветущие маки в родной степи? Должно быть, это ослепительно красиво: залитая алым равнина, голубые горы вдалеке и невероятной глубины синее небо с редкими росчерками перистых облаков...

-Куда сегодня? - поинтересовался Дариан.

-Может, подальше в море? Оно такое красивое...

-В море так в море, - фыркнул он. - Пойдем. Кстати, что принцесса? Все еще жаждет моей крови?

-Да, - ответила Азиль. - И ваших сокровищ. Я сказала, что там заклятие, человеку не пройти.

-Ну, ты не ошиблась, - улыбнулся Дариан. - Там и в самом деле заклятие. Убить не убьет, но не пропустит, только со мной. Не хочешь посмотреть?

-Нет, господин, - покачала она головой, - я видала драгоценные камни и золото, что толку их перебирать? А вот зари над морем я еще не видела.

-Ах вот ты как! Ну что ж, идем... идем, Азиль...

Над морем было холодно и пусто, чистое небо манило, и Дариан поднялся выше. Азиль приникла к его спине, чтобы не замерзнуть, его жара хватало на обоих.

-Корабли, - сказала вдруг она, похлопав его по шее. Так они договорились: слов он мог и не услышать за свистом ветра.

Дариан повернул голову, давая понять, что услышал ее, и опустился чуть ниже. Зрение у него было отменное, но зачем напрягаться.

-Это королевский флагман, - упавшим голосом произнесла девушка. - Они идут за принцессой.

Дракон только фыркнул и начал снижаться.

-Не надо, господин, у них же пушки! - взмолилась Азиль, распластавшись на его спине. - Они начнут стрелять! По вам не попадут, а по замку? Развалят в мелкое крошево! Все же знают, чей он...

Дариан свернул крылья. Он умел падать вот так, будто камень с башни, главное -- вовремя развернуть крылья. И не уронить всадницу.

Когда на королевском флагмане вспыхнули паруса, никто сперва и не подумал на дракона. Грохот? Так на корабле достаточно шума! Но только вот мачты обуглились до половины, а потом загорелся другой корабль... И тогда лишь наблюдатель крикнул:

-Вот он! Глядите на солнце!

Дракон и впрямь завис в небе, черным силуэтом на фоне солнечного диска, глядеть на который в упор не мог никто.

-Ну, теперь не уйдет... - процедил адмирал, убирая подзорную трубу. Пожар уже потушили, и хоть придется перейти на другой корабль, безнаказанным дракон не останется! Флагман, пусть и без мачт, нес пятьдесят пушек, а до драконьего замка было рукой подать...


-Зачем вы так? - спросила Азиль. - Может, они не догадались бы...

-Да что ты, - отмахнулся Дариан. - Ты сама сказала: все давным-давно знают, кто живет в этом замке! Даже вон рыбаки в поселке. Ну пускай приплывут, что я, не смогу их сжечь?

-У них пушки, - напомнила девушка. - Они могут расстрелять замок издалека.

-Не думаю. Ты не видала, как я дышу огнем всерьез, - холодно сказал он. - Что там на ужин? Сегодня твоя очередь готовить, забыла?

-Нет, господин, сию минуту...

Выйдя за дверь, Азиль.остановилась и прислонилась спиной к стене. Это было... Она не знала слов. Просто стала неважна принцесса, забылась родина, ну разве что хотелось показать Дариану цветущую степь... Он был... И снова она не знала слов, просто хотела запустить пальцы в рыжие, огненные на солнце волосы, поцеловать... Она никогда никого не целовала. Родные и принцесса не в счет, чужие руки -- тем более. А чтобы по-настоящему -- никогда и никого...

-Азиль, ты что? - видно, заметив, что ее слишком долго нет, Дариан вышел в коридор. - Я тебя чем-то обидел, что ли?

Она молча качнула головой.

-Руки, давайте-ка, соберите нам на стол, - велел он, - и принесите холодной воды. Кое-кому нужно умыться! Азиль, да что с тобой?!

А ей было наплевать на гордость, на честь рода, на все в этом мире: она обняла Дариана за пояс -- выше не доставала, - прижалась всем телом, вбирая его жар...

-Какие, к морским демонам, принцессы? - задумчиво произнес он, осторожно поднимая ее на руки. - И зачем? И так неплохо, прадедушка свидетель...

*

-Что это, Азиль? - вскочила принцесса и бросилась к окну. - Ох, ты только погляди!

Та тоже перегнулась через подоконник. Невдалеке видны были корабли: обгоревший флагман вели на буксире два судна поменьше, впереди шел теперь другой корабль.

Гулко выпалили пушки, пока что холостыми.

-Пойду узнаю, что там дракон, - быстро сказала Азиль и убежала.

Принцесса с удовольствием рассматривала боевые корабли. Что может дракон против такой мощи? Еще ведь и сухопутные войска подойдут!

-Господин, господин... - Азиль никак не могла найти его. - Руки, добрые помощники, где хозяин?!

Те подлетели, указали, куда идти, и девушка вихрем взлетела на башню.

-Я вас ищу-ищу, а вы... загораете, - мрачно произнесла она.

-Ага, - весело ответил Дариан и потянулся. - Солнце-то какое! Веснушками, правда, покроюсь, ну да и пес с ними, перед кем красоваться?

-Там корабли боевые на подходе, господин, а вы... - Азиль не нашла слов и молча сжала кулаки.

-А они близко подобраться не смогут, - ответил он и подставил солнцу обнаженную спину. - Там мелко для таких здоровущих кораблей, разве что рыбачья шхуна проскользнет, да и то если знать, где там подводные камни. А с моря сюда ядро не долетит, разве только колдун поможет. Но колдуна я не почуял, да и не знаю, остались они еще, нет?

-Остались, - кивнула девушка и присела рядом. Протянула руку -- так и тянуло коснуться светлой гладкой кожи, огненно-рыжих волос, как тогда чешуи, - и отдернула.

-Хочешь потрогать -- потрогай, - лениво произнес Дариан, - только не щекочи. Я щекотки не люблю.

Азиль вдохнула поглубже и осторожно положила руку ему между лопаток. Дракон был горячим, и это не солнце его разогрело, этот жар шел изнутри.

-Наверно, с суши тоже подойдут войска, - сказала она. - Ее высочество была права: в одиночку против вас биться нет смысла, и все это понимают. Поберегитесь, господин! Вы хоть велики и сильны, но...

-Поберегусь, - Дариан повернулся к ней. - А ты такая красивая на солнце... У тебя глаза как авантюрин, камень такой, видела? Вроде бы темный, но освети -- и увидишь золотые искры.

-А я о вас так думала, - невольно улыбнулась Азиль.

-Пойдем, - он отстранил девушку и вскочил на ноги. - Хочу посмотреть, что там за боевые корабли! Полетишь со мной или отсюда будешь смореть?

-Полечу, - без колебаний ответила она. - Только переоденусь.

-И вот что... Возьми какую-никакую веревку, привяжешься. Если я резко спикирую, ты сорвешься, ты легкая, как перышко, а летаю я быстро. Рукам прикажи, пусть хоть бельевую принесут... - Дариан улыбнулся. - Накинешь мне аркан на шею!

-Накину, - серьезно ответила Азиль, - я умею, старший брат научил. У нас это нужно, чтобы овец ловить, например, или лошадей, они непослушные бывают. Коня я не удержу, силенок маловато, а овечку еще сумею...

-Ну что ж, я достаточно большая овечка, - улыбнулся Дариан. - Иди переодевайся, я буду ждать тебя внизу. Веревку не забудь, чую, сегодня придется покувыркаться!

Девушка кивнула и убежала прочь.

-Что там, что? - бросилась к ней принцесса.

-Корабли идут, надо посмотреть, кто именно, - выговорила Азиль. - Наверно, адмирал Билон, он ведь самый прославленный флотоводец! Вы из окна увидите, госпожа, они уже близко, а я пойду за драконом следить!

-Давай, иди... - Лилиана устроилась у подоконника, белые паруса и яркие вымпелы было видать издалека.

Азиль бегом спустилась вниз, обмотанная прочной веревкой -- Руки принесли.

-Вот я... - выдохнула она.

-Я превращаюсь, - предупредил Дариан, - отойди.

Азиль чихнула от поднятой им пыли, потом перехватила веревку поудобнее, привычно сделала петлю и накинула на подставленную шею. Такие узлы у них умели вязать даже дети, и какая разница, дракон перед тобой или племенной бык? Еще пара витков, и вот уже девушка сидит на спине дракона, прочно привязанная за пояс веревкой: даже если упадет, вниз не сорвется, Азиль умела вязать узлы. А Дариану эти путы не помешают...

-Летим, - шепнула она, и погладила медную чешую. До чего же глупа принцесса! Чем сидеть и смотреть в окно, могла бы лететь высоко над облаками!

Могучий зверь под нею потянулся и ринулся вперед и вверх, так, что захватило дух.

Эскадра была уже совсем близко, обугленный флагман вели на буксире, благо ветер позволял.

-Ведь станут стрелять... - пробормотала Азиль, распластавшись на спине Дариана и глядя вниз. - Не попадут, конечно, но мало ли... давайте вернемся!

Тот мотнул головой.

Выпалили пушки. Мимо: берег был высоким, до замка поди достань!

Дариан легко дохнул огнем: так, чтобы не сжечь корабли, но подпалить паруса. Пока поменяют...

Дома он с улыбкой взглянул на девушку: Азиль явно напугалась.

-Ты что? - весело спросил он. - Не бойся. Это разве войско? Поди, посмотри, не нужно ли чего принцессе, ладно? Я чуть передохну, будем ужин готовить.

-Хорошо, - ответила Азиль и убежала.

*

-Что, что там? - жадно спрашивала Лилиана.

-Дракон сжег паруса на кораблях, люди вроде бы целы, разве кто ожегся, - отвечала та, помогая ей раздеться и умыться. - Больше я ничего не видела, госпожа. Я не осмеливаюсь расспрашивать его, чтобы не заподозрил дурного, а с башни много не разглядишь.

-Ничего, ты у меня умница, - улыбнулась принцесса. - Иди, посиди с ним, расспроси, много ли родни, где они, когда вернутся... Поняла? Что хочешь делай, но разузнай!

-Конечно, госпожа, - сказала Азиль и ушла. "Что хочешь?", значит?

Она закусила губы, толкнула дверь и вошла.

-Ты что? - удивленно спросил сонный Дариан. - Случилось что-нибудь?

Азиль не ответила, скинула платье и нырнула к нему в постель, прижалась потеснее -- он был горячий, пробирало до самого сердца, до ожога... Встретиться губами, скользнуть ниже, обхватить руками... Он чуть повернулся, придавил собою, негромко спросил:

-Зачем?

Азиль замерла.

-Я хочу... хочу сына от вас. Хочу, чтобы он тоже был отмечен Великим Солнцем!

-Ах вот как... - Дариан вдруг отстранился. - Иди к себе. Или к принцессе, куда хочешь. Я-то думал, дурак...

-Вы не понимаете! - Азиль схватилась за него обеими руками. - От вас, ну как же вы не возьмете в толк, именно от вас! Вам принцесса нужна, ну и ладно, берите ее насовсем, а мне бы просто сына, такого же рыжего, солнцем отмеченного, да можно и дочку... Не гоните, господин, прошу вас!

-Какая ты глупая, - сказал он и обнял ее покрепче. - Что делать-то, знаешь хоть, или и этому тебя учить придется?

-Да уж видала, как жеребец кобылу кроет, - фыркнула девушка. - Только они не целуются.

Дариан засмеялся и прижал ее к себе.

-Не бойся, - сказал он. - Я тебя не обижу.

-А я и не боюсь, - ответила Азиль, закрыла было глаза, но потом открыла их и встретилась взглядом в Дарианом. Так было куда лучше...

"А принцессе этого не понять, - подумала она, когда Дариан взял ее. - Он же... Он не злой, он солнечный..."

-Побудь... побудь тут, - выдохнул он. - Мне надо...

Азиль вскочила, высунулась в окно: дракон вылетел из замка, свечой взмыл в небо, а потом рухнул в море и распластался на воде, будто кленовый лист по осени. Волны медленно несли его к берегу. Наконец Дариан встряхнулся, проверил крылья и снова взлетел.

-Прости, я не хотел устраивать тут безобразие, да еще и опасное, - сказал он, вернувшись. - Мы как почуем кровь... беги да спасайся. Мне проще самому улететь, чем потом комнату в порядок приводить... Ты испугалась, что ли? Азиль?

-Какой вы красивый... - выговорила она. - Какой...

-Ты что?

-Ничего. Просто...

"Вдруг правда получится? - подумала она, прижавшись к широкой груди. - И... даже если не получится, никуда я не уйду, выгонит -- останусь жить в какой-нибудь лачуге, он же сказал, что тут поселок есть у моря, как-нибудь прокормлюсь. Хоть посмотреть... хоть издали..."

-Да перестань же ты реветь, - сказал Дариан сердито. - Дай лучше поцелую...

Азиль моргнула, стряхивая слезы с ресниц и подставила ему губы.

*

-Ты какая-то не такая, - заметила поутру принцесса, когда Азиль расчесывала ей волосы.

-Немного простыла, госпожа. Говорю же, сквозняки в этом замке, где-то вот и продуло.

-А, ясно, - кивнула та. - Ну ты поберегись, молока хоть выпей горячего... есть тут молоко?

-Откуда, госпожа? Скалы, из скотины разве что коз кто-нибудь держит, но разве же я по таким камням дойду?

-Ну травок завари, ты в них разбираешься. Да гляди, меня не зарази, еще не хватало...

-Что вы, госпожа, - смиренно отвечала Азиль, хотя ей уже хотелось схватить принцессу за волосы, как дрались в ее детстве девчонки, да отвалтузить хорошенько. - Ни в коем случае. Я дышу в сторону.

-А что дракон? - с интересом спросила та.

-Он... - девушка сделала вид, будто застеснялась. - Ох, госпожа, не знаю, как и сказать!

-Говори как есть, - потребовала Лилиана, любуясь собой.

-Он... ну... намекнул, что не прочь... со мною того-этого...

"Прости", - сказала Азиль мысленно.

-Ох, Создатель! - ахнула принцесса, прижав руки к лицу. - А ты?

-Я не знаю, что и делать, госпожа, - смиренно ответила девушка, укладывая ей локоны. - Он ведь силой не принуждает, денег не сулит, но деваться-то нам некуда. Так вот подождет немножко, да и... Ладно, я, но вы!

-Но Азиль! Моя бедная Азиль! - Лилиана схватила ее за руку и порывисто прижала к груди. - Ты... Создатель, неужели ты пойдешь на такое унижение ради меня?!

-Конечно, госпожа, - ответила та. - Я готова на все, чтобы спасти вас от еще большего позора. Кто я? Ваша верная служанка. И не переживайте за меня, прошу, вам вредно волноваться, от этого портится цвет лица! И еще... - тут она понизила голос, - у нас девочек готовят к замужеству с малолетства, так что кое-чему я обучиться успела. Быть может, ему и такого будет довольно, не потащит в постель...

-А мне расскажешь о таких извращениях? - живо спросила принцесса. - Интересно ведь! А то так замуж выдадут, а я и... Да что там, я раздетого мужчины никогда не видела!

-Как прикажете, госпожа, - кивнула Азиль. - У нас-то попроще, малышня вовсе голышом бегает, так что ничего нового я не увижу. Это еще повезло мне, что дядя вам меня подарил, не то я б уж давно замужем была и десятого младенца нянчила!

Она преувеличила, конечно, но принцесса в подробности не вдавалась.

-Варварские нравы, - протянула она. - Поди к нему. И попробуй вызнать, как попасть в сокровищницу! Может, есть какое-то тайное слово?

-Хорошо, госпожа. Желаете откушать?

-Попозже, - лениво махнула рукой Лилиана и уставилась в окно. - Иди, занимайся делом. Если я проголодаюсь, Руки попрошу принести яблоко или там бутерброд...

-Да, госпожа, только не забывайте, что вы немы, записки пишите, - предостерегла Азиль. - А лучше заготовьте сразу несколько, чтобы не возиться каждый раз!

-Отличная идея! - обрадовалась принцесса. - Подай-ка бумагу и грифель... Сейчас и займусь, а то скучно до ужаса!

Азиль выскользнула из комнаты, неслышно провернула ключ в замке и прижалась спиной к стене, содрогаясь от беззвучного смеха. "Извращениями" они с Дарианом занимались до раннего утра, пока она просто не отключилась от усталости, хотя он явно был не прочь продолжить. А собственно, зачем дело стало?

-Ты ко мне? - весело спросил он, отложив книгу. - Полетать захотелось или как?

-А что вам вперед хочется, - ответила Азиль, не в силах оторваться от его лица.

-Тогда сперва перекусим, так, легко, чтобы не тяжело было на крыле, потом полетаем немного, чтобы размяться, ну а... - он улыбнулся. - Знаю я там в скалах такое местечко, умереть можно, как красиво. Только одеяло захвати, камни все же. Ты что опять расстроилась?

-Не надо умирать, - попросила она серьезно.

-Да я и не собираюсь в ближайшие лет триста, - фыркнул Дариан и встал. - Пойдем. Что у нас там на обед? И прекрати меня обнимать сзади, я могу задуматься и случайно тебя зашибить, если дернусь. Ты вон какая маленькая, а я в прабабушку и деда пошел, конь здоровенный... Рассказать, пока едим? Там истории одна другой краше, хоть самому книжку пиши!

-Расскажите, конечно!

-Ну, прабабушка -- это разговор отдельный, - со вкусом начал Дариан, отпив бульона. - Это семейная легенда. Прадед перепутал ее с принцессой и принес сюда, а избавиться не смог. До него еще один пра-пра... не помню уже, кто, так же с принцессой хлебнул забот: выгоняют ее, говорят, а она возвращается, сокровища в лицо бросает, ну и... Ну а прадеду очень одиноко было: один брат в люди ушел, второй улетел за море и не вернулся, мать с сестрой тоже подались в дальние края, как тогда принято было...

-А что, теперь уже нет? - удивилась Азиль.

-Прабабушка это сразу пресекла. Не дело, сказала, когда дом без присмотра, мужчины не накормлены толком, не одеты и вообще запаршивеют без женщин.

-А вы тогда почему один?

-Да дурак потому что, - рассеянно сказал Дариан. - Сказал, я уже взрослый, дайте хоть пару лет одному пожить спокойно, а то ведь замучают: туда слетай, сюда слетай, а я ленивый. Прямо как прадедушка. Но на самом деле я просто хотел стащить принцессу. - Он подумал и добавил: - Ну точно, как он. Только у него одна была.

Азиль помолчала.

-А историю про деда рассказывать не будете? - спросила она.

-А это вообще анекдот, - весело произнес он. - Одна из моих бабок -- тот еще огонь, прабабушка рукой махнула, мол, вырастет, перебесится. То ей за море лететь, то китов дразнить, то на северное сияние посмотреть, пришлось прадеду с ней лететь, не одну же отпускать, мало ли... Ну, вроде угомонилась. Ан нет, снова что-то ей в голову ударило -- принесла домой рыцаря. Как дотащила -- никто не понял даже, весь в броне, меч с тебя размером... Хорошо еще, коня брать не стала, - добавил Дариан. - Говорят, веселье было: обычно принцесса взаперти томится, а тут здоровущий герцог, да буйный какой! Голой рукой дверь прошибал...

-Но он же человек, - подала голос Азиль. - А вы сказали, что подолгу живете...

-Он умер уже, - сказал Дариан. - Я его застал совсем-совсем старым, но и тогда он мог задать жару младшим. А бабушка улетела, сказала, не может пока жить там, где все о нем напоминает. Может, еще вернется. Вот такие у нас истории... Ну что, полетели вместе?

-Полетели вместе, - застанчиво ответила девушка. - Одеяло только возьму, сами же сказали...

*

-Снова корабли, - сказала девушка с тревогой. - Я сверху видела.

-Да пускай, - сонно ответил Дариан. Его донимали совсем другие думы. - А ты хоть понимаешь, что ты моя жена теперь?

-Что?.. - испуганно спросила Азиль.

-Я, наверно, нечестно поступил, - покаянно сказал он и повернулся лицом к солнцу. В темных глазах вспыхнули золотые искры. - Я вообще обманщик, так и дед говорил.

-Это потому, что мы... - она запнулась.

-Не совсем, - серьезно ответил Дариан, посмотрев на нее в упор. - Потому что я так захотел. Потому что ты сама пришла ко мне. Потому что ты ответила мне -- и мы полетели вместе. Ты сказала правильные слова. Для нас этого достаточно.

-Но я же человек!

-Дед тоже был человеком. Никому это не мешало, хотя он ужасно сердился, когда кто-нибудь подшучивал, мол, на хребте у жены катаешься. Прабабушка Эдна стала драконом, а он не смог, я не знаю, почему, как это работает, - он привлек девушку к себе и пристально взглянул ей в глаза. - Я тебя отпущу, если ты не хочешь быть со мною.

Вместо ответа Азиль просто приникла к его плечу.

-Никогда-никогда я по доброй воле не уйду от вас, - проговорила она шепотом. - Когда умру, тогда берите себе любую принцессу, какую захотите, но пока я жива -- убью любую, если вы ее хоть пальцем коснетесь, а потом себя убью, потому что мне без вас не жить...

-Зачем эти принцессы, если есть ты? - улыбнулся Дариан. - Только ради традиции... Твоя-то как, кстати?

-Все так же, - всхлипнула Азиль. - Сидит, в окошко на корабли смотрит....

-Да перестань ты плакать, что за привычка дурная? Или у вас так принято? - Он подумал и добавил: - Знаешь, а может, и правда сын получится? Даже интересно, ты темноволосая, я рыжий, и что выйдет?

-Тигр, - буркнула девушка, вытирая глаза тыльной стороной ладони. - Зверь такой заморский. Полоса рыжая, полоса черная. Или леопард, только он рыжий в темных пятнах. Торговцы о таких рассказывали и даже шкуры продавали. Они водятся где-то далеко от моей страны, на дальнем юге.

-А я таких не видел, - огорчился Дариан. - Надо побывать там, где они живут, интересно же! Полетим вместе? Ну попозже, когда я принцессу сбуду с рук!

-Конечно, - сказала она. - Мы обязательно полетим вместе...

*

-Где ты ходишь целый день? - недовольно говорила принцесса, когда Азиль помогала ей переодеться на ночь.

-Вы же приказали мне быть при драконе, госпожа, и мне пришлось выслушивать байки о его семье, - невозмутимо отвечала та. - И рассказывать в ответ свои. Я изо всех сил старалась как-то выведать у него о сокровищнице, но покамест не вышло, простите. Должно быть, я мало старалась.

-Да уж, потрудись, - резко сказала Лилиана. - Пока что от тебя никакого толку!

Азиль вышла, снова заперла дверь и улыбнулась. Какая теперь разница, что говорит и думает о ней принцесса, когда она замужем? Теперь только муж может ей указывать! Мог бы еще отец или дядя, но они отказались от родства... А жаль, хорошо было бы прилететь в становище с Дарианом, показать такого мужа! К нему бы выстроилась череда девиц, а то и замужних: рыжие такая редкость, что любой мужчина закроет глаза на мимолетную измену... Только Дариан изменять не станет, это Азиль уже поняла. Драконы -- однолюбы. По молодости все перебирают девиц, сказал Дариан, но изменять мужу или жене -- недопустимо. Конечно, когда умрет супруг-человек, никто не помешает дракону найти другого, но через сколько лет это случится...

"Нет, лучше не показывать, - подумала вдруг она. - Позавидуют, сглазят... А потом или случайная молния над морем, или еще что... Он же сам говорил, что чуть не промахнулся мимо башни в темноте! Нет, нет, не покажу!.. От принцессы бы избавиться поскорее, и будем жить! А когда родня его вернется, вот, наверно, шума будет! Ну да что ж, если его бабка сама деда украла, прадед тоже... не станут уж нас ругать?"

Азиль нащупала в кармане фартука ножницы и покосилась на дверь. Потом качнула головой и пошла к Дариану. Принцесса была к ней добра, и, хоть порой придиралась от дурного настроения и временами обижала, убить ее Азиль не могла, все же выросли вместе. Хотя, конечно же, это решило бы все про...

Она подбежала к окну. К берегу приближался настоящий флот.

-Дариан! - Азиль кинулась вниз. - Дариан! Там...

Она задохнулась.

-О, мироздание, как же они мне надоели... - грустно сказал он, отложив книгу и погладив девушку по щеке. - Я быстро. А ты с башни посмотри.

Он вдруг замер.

-Что? Что такое? - испуганно спросила Азиль.

-Ровным счетом ничего, - ответил он. - Иди погляди, как я их подпалю. Не бойся, я постараюсь никого не убить. Мачты подожгу или корму, небось успеют шлюпки спустить. Да они сами сбегут, как я появлюсь...

Азиль хотела было схватить его за руку, но побоялась: в ее краях за такое самовольство мужчина мог и ударить женщину.

-Не бойся, - сказал Дариан, наклонившись к ней и ласково поцеловал. - Просто смотри.

Он взмыл в небо, покружил возле замка, явно злорадствуя: поди наведи пушки на быстрого, пусть и большого дракона! Пока корабль повернется, пока перезарядят орудия, дракон десять раз успеет улететь!

Кажется, кто-то в этом флоте сообразил нанять лоцмана, чтобы провел корабли поближе к замку. Когда первое ядро ударило в гранитную скалу пониже замка, Азиль вскрикнула от неожиданности, а Дариан чуть замешкался и тогда...

Ударил еще один залп. На этот раз -- картечью из небольших пушек со шхун, прятавшихся до поры до времени за скалами. Еще взлетел гарпун, но, слава всем богам, Дариан был слишком высоко.

Впрочем, ему хватило и картечи: Азиль округлившимися от ужаса глазами видела, как перепонку на крыле разрывает едва ли не в клочья. Чешую картечь на брала, но тонкое крыло... Дариан чуть не упал, с трудом выровнялся и повернул к дому. На башню он просто рухнул, истекая кровью.

-Нет, нет, только не умирай, заклинаю всеми богами, сущими и неприсущими, - бормотала Азиль, быстро перетягивая ему руку куском собственного подола. - Пойдем, мой милый, единственный, я сделаю, что смогу, только встань, я же тебя не дотащу... Забыла! Руки, добрые помощники, отнесите хозяина к нему, а я сейчас, надо воды согреть...

Тут она села на ступеньку и чуть не разрыдалась в голос. Это же ее муж умирал, ее солнечный Дариан, дар богов! Но нет, некогда было плакать, Руки быстро пронеслись мимо, показав, что муж в комнате, иди, мол, займись.

-Я дурак... - выговорил Дариан, - ай, больно!

-Картечь, - всхлипнула Азиль, выковыривая из раны застрявшие металлические осколки.

-Какой только гадости люди не придумают... Прости...

-Нет! - Азиль прижалась лбом к его здоровому плечу. - Ты прав, гадость, мерзость, когда еще я подумала, что никогда бы не смогла убить дракона, рука не поднимется, а они исподтишка...

-Не плачь... может, не помру, - через силу улыбнулся он, гладя черные волосы. - Я сам дуралей, ринулся напрямик, а там засада. Учила же прабабка со стороны солнца заходить... Мы с нею яркие, нас так не видать. А остальным лучше в темноте, они другой масти. Не плачь, хорошая моя... Поди лучше к принцессе...

Повязка быстро намокала кровью.

-Не пойду, - твердо сказала Азиль, утерев слезы. - Руки, живо еще горячей воды. Да есть вообще в этом замке хоть какие-то лекарства?! Чтобы кровь остановить?! А ну несите!

Те показали, что да, имеются, и улетучились в полной панике.

-Не умирай, - попросила она, прижавшись лбом к его лбу. - Пожалуйста.

-Я помню, ты сказала, что тогда тоже умрешь.

-Да. Как угодно. Могу зарезаться, могу с башни прыгнуть, тут высоко. Но я лучше с тобой вместе... Яд есть.

-Не глупи! - Дариан привстал и охнул от боли, случайно опершись на раненую руку. - Перестань! Ты такая молодая и красивая!

-Я твоя жена, - Азиль вдруг выпрямилась и прищурилась. - Я пойду с тобой. Я буду с тобой. Всегда и всюду.

-Да не умру я, - выговорил он, снова вспомнив дедушку Бриана. - Больно очень, конечно, все крыло издырявили, паскуды... извини...

-Кровь не останавливается, - сказала она. - Я сейчас. Надо заварить чего-ничего. Что ты смеешься?

-Так прабабушка говорит, - несмотря на боль, Дариана разбирал смех. - Принес на свою голову!

Азиль фыркнула и вышла.

-Ты принцессу голодом не умори! - крикнул ей вслед Дариан. То, что он услышал в ответ, не смог бы повторить даже в темноте и под одеялом. Смысл заключаться в том, что принцесса может хоть удавиться, хоть в окно выброситься, но Азиль будет дневать и ночевать у постели мужа. Правда, форма, в которой высказала это девушка, заставляла задуматься. - Точно, история идет по кругу!

К вечеру кровь унялась, и хоть Дариан очень ослабел, встать мог, пусть и с помощью Рук.

-Ну перестань ты пичкать меня этой дрянью! - взмолился он, когда Азиль впихнула в него очередную ложку своей стряпни. - Не могу больше, клянусь! Я почти не ем, когда болен, не лезет в меня, да и прабабушка говорит, что лучше поголодать, чем так мучиться! Прошу, отнеси это принцессе, пусть подавится!

-Это, значит, я так скверно готовлю? - тихо спросила Азиль. Прабабушка Эдна на ее месте встала бы, уперла руки в бока и громыхнула так, что все семейство присело. - Извини. Я исправлюсь. Я должна быть хорошей женой.

-Ты что? - с испугом спросил Дариан. - Азиль, я не ругал тебя, ты готовишь отлично, хоть и непривычно, но не могу я есть, когда мне плохо, вот честное тебе слово даю. Прости, если обидел...

-Ничего. Ты же мужчина, а женщины обязаны терпеть, если муж недоволен.

-Что-о?! - от возмущения он снова привстал и упал на подушку, выругавшись. - Прабабушка с матерью и тетками вернутся, им скажи, кто тут должен терпеть! Муж обязан сделать так, чтобы в доме было тепло и светло, припасов натаскать, чтобы кладовые не пустовали, а распоряжаются всем -- женщины.

-Но ведь и у нас так, - недоуменно ответила Азиль, присев рядом. - Мужчины охотятся, а женщины хранят очаг. Разделывают дичь, готовят, убирают, смотрят за детьми... В чем разница?

-Да я сам не пойму, - сказал он. - Вроде и у нас так, и у вас... Хотя погоди, попробуем по-другому... Вот вернулся твой отец, скажем, с охоты, усталый и голодный, что сделает твоя мать?

-Снимет с него сапоги, усадит и подаст холодного квашеного молока, - удивленно сказала Азиль, - у вас не пьют такого, но оно вкусное, правда. Потом соберет на стол, принесет переодеться, а сама пойдет с дочерьми снимать с туши шкуру, рубить мясо и готовить его, пока муж отдыхает. А что? Что ты смеешься?

-Да я просто представил, как мой, к примеру, отец этак вот попробовал бы обойтись с нашими женщинами! - Ему больно было смеяться, он придерживал раненую руку другой. - Ух и погнали бы его по кочкам!

-Как это?

-Так. Сам приволок тушу какую-нибудь, отдохнешь, сам и разделывай. Конечно, муку там или что полегче хозяйки разберут да разнесут по кладовым, птицу ощиплют, рыбу почистят, Руки помогут, но большая добыча -- это для хозяина. Ну а уж приготовить -- тут они мастерицы... Правда, - сознался Дариан, - проще так сожрать, чем тащить, свежевать... Но ведь и детям мяса хочется, куда денешься? Приходится... Ты опять плачешь? Ну что такое? Не умираю я, не бойся. Больно, конечно, но заживет. У прадеда хуже было, прабабка тайком рассказала, и ничего, до сих пор летает...

-Я не потому, - всхлипнула Азиль. - Там же корабли эти... Кто-то ведь их провел, кому-то заплатили. А раз так, то они ведь пристанут, хоть на шлюпках, людей высадят, пушки вытащат да и начнут палить по замку. И с берега люди подойдут.... Что тогда делать?!

-Не знаю, маленькая, - тихо ответил Дариан, погладив ее здоровой рукой по голове. - Давай, я просто скажу тебе заветные слова, возьми в сокровищнице, сколько в руки уместится, да хоть принцессу туда отведи, и выходи. Дверь закроется сама.

-Так ведь дверь сломают, а эти слова у меня выпытают, - прошептала Азиль.

-Тогда дай принцессе столько драгоценностей, сколько сможет унести, выстави ее, и все. Наружную дверь не сломают, не бойся. Прости, в сон клонит... Пока не забыл, слушай и запоминай...

Поцеловав спящего мужа, Азиль вскочила, умылась и с по-прежнему непроницаемым лицом вошла к принцессе.

-Где тебя носит?! - вскричала та.

-Тише, госпожа! - шикнула та. - С той стороны мыса целая эскадра! Наш-то дракон не полетел к ним, очень уж ленив, но зато я вызнала тайное слово! Идемте скорей за сокровищами, пока он спит.

-Какая ты умница, Азиль! - всплеснула руками Лилиана. - Бежим! Шаль взять?

-Непременно, госпожа, снаружи ветер холодный. Идите за мной!

Девушки пробежали галереями и переходами, спустились в сокровищницу, и Лилиана ахнула, увидев, какие вещи тут хранятся.

-Скорее, госпожа, он же проснется! - торопила Азиль, хотя думала вовсе не о том. - Берите, что подороже, вы ведь разбираетесь, да бежим!

-Сейчас, сейчас, сию минуту...

-Держите мою шаль, госпожа, в нее больше поместится, - сказала она.

-А ты?..

-Я степнячка. Я не замерзну. Быстрее, госпожа!

-Все-все! - уверила Лилиана. - Вот еще пару колечек. Идем... Ах, сколько тут всего!

Азиль все равно было, сколько добра в сокровищнице, она бегом протащила принцессу к выходу, отворила двери и вытолкнула ту наружу.

-Что с тобою? - удивилась Лилиана.

-Идите, ваше высочество, - спокойно ответила Азиль. - Вон, видите мачты? Туда и отправляйтесь. Прощайте.

-А как же ты?!

-А я теперь замужем, - ответила Азиль и тяжелая драконья дверь с грохтом захлопнулась. - Авось доковыляешь, с бриллиантами-то в узле...

*

Дариану было не хуже и не лучше, и не стал он ругать жену за сокровища, подумаешь, камушки, их сколько угодно насобирать можно, а драконы вообще драгоценностей не носят. Избавилась от принцессы, и хорошо!

Только Лилиана, похоже, была крепче, чем казалась, и сумела спуститься туда, откуда могла докричаться до кораблей. После долгой паузы снова ударили пушки.

-Пусть стреляют, - сказал он, гладя Азиль по голове: она убрала волосы, как подобает замужней женщине. - Пусть. Не достанут. Не бойся. И внутрь никто не войдет, это ведь еще добраться нужно!

-Там большие корабли, очень большие, - сказала она. - Им и близко нет нужды подходить, и так ядро долетит...

-Нет. Слишком далеко, не бойся... - повторил он и снова впал в забытье.

Азиль потрогала его лоб -- жара больше обычного не почувствовала, - и побежала на башню. Посмотрела и ахнула: к мысу подходил громадный корабль, гордость королевского флота. И вот он-то как раз мог достать до замка, которому некому было защищать. И он развернулся левым бортом, готовясь стрелять.

"Я сказала, что умру без тебя, - мысленно произнесла Азиль. - Мне без тебя не жизнь. А тебя убьют ради проклятых камешков и золота, которые унесла принцесса, а меня, может, выдадут замуж, а может, отдадут матросам, я же предательница... Не бывать тому! Пусть не будет у нас сына, рыжего, золотого, отмеченного Великим Солнцем, но прости, любимый мой, я не могу... Если придется, я полечу без тебя..."

Она встала на зубце башни, раскинув руки -- глядите, нет никакого оружия, не стреляйте! Нет, стрельба продолжалась.

Выбирать Азиль было не из чего: или перерезать горло Дариану, чтобы не достался врагам беспомощным, а потом себе, либо...

"Если придется, я полечу без тебя", - повторила она. Порыв ветра ударил ее в спину, Азиль ахнула и сорвалась вниз.

И поняла, что летит.


Это был удивительный дракон: совсем бескрылый, он не летел, он будто струился в воздухе, и длинное тело его, черное с опаловым переливом, извивалось. И он не дышал огнем, не сыпал искрами, все, что он было ему под силу, так это схватить корабли за верхушки мачт, сорвать паруса, перепутать снасти...

"Я не могу больше, - в отчаяньи подумала Азиль. В замке лежал раненый Дариан, и некому было позаботиться о нем! - Не могу, я слишком слабая, всех мне не потопить! Умела бы я дышать огнем, вот это дело, но я другая, я умею только хранить очаг..."

Наверху, за облаками, тяжело громыхнуло.

Азиль ринулась туда, подумав, что может укрыться в грозовых тучах, она была темной, ее не увидели бы, и едва не столкнулась с громадным золотым драконом -- это его крылья так грохотали на ветру. Она в панике ушла в сторону: флот вспыхнул, будто соломенный, когда этот новый дракон -- да это же прабабушка, Дариан рассказывал о ней, вспомнила Азиль! - дохнул огнем. Второй дракон, поменьше, темной масти, держался выше и покамест не вмешивался.

Золотой дракон расправил крылья, поймав ветер, темный последовал за супругой. Азиль могла только лететь за ними.

-Ну что за безобразие! - первым делом сказала красивая женщина с густой золотистой косой, отряхнув одежду. - Ничего нельзя детям доверить! Так вот улетишь на десять лет, а в доме полный беспорядок!

-Это как сказать... - произнес высокий худой мужчина с яркими светлыми глазами и указал на Азиль.

-Кто ты такая, девочка? - произнесла женщина, а Азиль, не выдержав, расплакалась, закрыв лицо руками. - Ох, ну что ты... перестань, мы же тебя не ругаем...

-Да... Дариан умирает... - всхлипнула она. - Их так много, я одна не поспеваю, не могу дышать огнем, как вы, а он совсем плох... Вдруг гнилая горячка, а я не умею лечить!

-Бриан, - сказала та. - Ты займись кораблями и прочей ерундой, а я уж тут догляжу.

-Что ж, надо и мне размяться, - улыбнулся он, протянул руку и погладил девушку по щеке. - Не бойся, мы живучие. Эдну спроси, как она меня вытаскивала... Все-все, молчу! Уже улетел!

-Уже правнуки на крыле, а он как мальчишка, - буркнула Эдна и привлекла к себе Азиль. - Ты не бойся. Они правда живучие. Что случилось?

-К-картечью крыло разорвало, - выдохнула та, уткнувшись в крепкое плечо. - Едва сумел на башню сесть... Помогите, госпожа, прошу, он же умрет!

-Не умрет, - спокойно ответила Эдна, обняв плачущую навзрыд Азиль. - Пойдем, где он там? Да не реви ты, от такого драконы не помирают! Ах вот ты где, внучек...

-Только не это, - выговорил Дариан, увидев ее. - Лучше было умереть сразу...

-Дурак, - сказала та, проверяя повязку. - Не прибедняйся, милая, лечить ты умеешь, гноя нет, рана чистая, заживет помаленьку. Пойдем. А этот дурень пускай полежит, скоро оклемается... Идем, идем, ничего ему не сделается, будто я не знаю, как это бывает! Ох, ну ладно, я отвернулась!

-Я приду, как только смогу, - шепнула Азиль, склонившись к Дариану.

-Я буду тебя ждать. Но ты не торопись, у прабабушки поди вырвись...

Азиль спустилась вслед за Эдной в гостиную.

-Надо же, и ты служанка, - весело сказала та, разжигая огонь в камине. - Да не бойся, нечего бояться. Ты давно тут? С самой зимы? И чем вы развлекались?

-Мы летали, - тихо сказала Азиль.

-Ты очень красивая, - серьезно сказала Эдна. - Никогда не видела таких драконов, но ты прекрасна. И не давай Дариану забыть об этом! Он у нас тот еще растяпа, но добрый...

-Я знаю, госпожа. А вы... надолго домой?

-Да как получится, - ответила та. - Откуда я знаю, что завтра Бриану в голову взбредет? Дети-внуки-правнуки давно на крыле, что ж дома сидеть, нужно мир посмотреть, пока мы еще можем лететь далеко! А что?

-Скоро зацветут маки в степи. Как думаете, Дариан успеет поправиться?. - Азиль всхлипнула. - Я так хотела... Но не дело бросать дом без присмотра, а тут вы вернулись, и я подумала...

-Не беспокойся, я его пинком с башни выкину, если что, полетите вместе, - фыркнула Эдна. - Да и не глупи, ты летать можешь, в крайнем уж случае сядет он тебе на загривок, вот потеха будет! Погоди-ка минутку...

-Как они меня утомили, - сказал вошедший Бриан. - С этими их пушками и прочим! Эдна, а почему девочка плачет?

-За мужа переживает, - улыбнулась та. - Садись, перекуси, с утра голодный ведь.

-Непременно, - ответил ей супруг. - Эдна, у нас тут было две девушки, ты в курсе?

Та приподняла брови.

-Две, две, - подтвердил он. - Я подслушал кое-что на кораблях. Вторую заперли наверху. Видимо, наш глупый правнук приволок не ту. Прямо как я. А потом исправился, и лишнюю выставили.

-Ну ты же говорил, что история идет по кругу.

-По спирали, сказала ты.

-Нет, господин, - осмелилась вставить Азиль, - сперва Дариан принес принцессу Лилиану, но он совсем не умел с ней обходиться, а она потребовала меня. Я ее камеристка.

-Какая разница, - сказала Эдна, ловко расставляя приборы. - Иди-ка, отнеси этому болезному поесть чего-ничего. Ну что ты так смотришь? Я не вижу, что ли? Ты ведь без него жить не можешь!

-Выставили, ага! Некоторых выставишь, пожалуй, - хмыкнул Бриан. Он понравился Азиль: не очень высокий, худой, со смешливыми глазами. Правда, жена им командовала, но он вроде бы не возражал. - Да не бей ты меня поварешкой! Что за привычка... Хорошо, что мы вернулись вовремя, бедная девочка одна бы не справилась, а мне мой замок нравится как есть, не исцарапанным.

-Иди живее, стынет, - подтолкнула Эдна Азиль. - И скажи этому дуралею, чтоб прекратил прикидываться и вставал. Подумаешь, дырка в руке! Этот вот, - она указала вилкой на мужа, - как-то прилетел весь в крови, не помер ведь. Да и потом...

-А вот об этом не надо, - негромко произнес Бриан, и супруга умолкла. Правда, наградила супруга выразительным взглядом.

-Я... я сейчас, - выговорила Азиль и убежала с подносом.

Бриан с Эдной переглянулись.

-Везет же нашему семейству на таких вот служанок... - задумчиво произнес он.

-Не угадал, глупый ты мой дракон! - засмеялась Эдна и поцеловала его в лоб. - Она как раз принцесса!

-Не понял...

-Азиль -- племянница вождя, значит, принцесса, понял? Чем ты слушал, хотела бы я знать?

-Ну, это даже забавно, - улыбнулся он. - А, какая разница, принцесса, не принцесса... Жили бы ладно, вот и все.

-Она его очень любит, по глазам вижу, - произнесла Эдна. - А он... не знаю пока.

-Он дурак молодой, вроде меня, только хуже, - самокритично ответил Бриан. - Ничего, поймет еще, где его счастье... А я и правда таких драконов даже в книгах не видал! Пернатых кто-то описал, а таких вот -- нет. Она откуда-то с запада?

-Степнячка, говорит.

-Видно, у них другие... Помнишь, Арниль говорил, на севере живут совсем иные драконы? Наверно, и на западе тоже водятся какие-то незнакомые племена. Но красиво, согласись?

-Очень, - ответила Эдна и положила ему добавки. - Ешь давай, горе ты мое крылатое... Ты почему всех не потопил? Хочешь, чтобы подмога пришла?

-Людей жалко стало, - честно сказал Бриан. - Им просто приказали, вот и... Да и не долетит ядро до замка, сколько раз повторять! Может быть, через сто или двести лет они придумают такие пушки, чтобы достать нас, но к тому времени, полагаю, надо уже будет убраться подальше отсюда. Жаль замок, в нем выросли мои предки, я сам и братья с сестрой, но людей все больше, и они не оставят нас в покое. Пора подумать о том, куда бы перебраться.

-Ты прав... - Эдна вздохнула. - Тут стены какие... Послушай, с собой забрать не получится? Не бросать же на разграбление!

-Получится, - уверенно сказал он. - Пока место подыщем, пока новое гнездо совьем, сыновья вернутся, а вместе уж мы живо перетаскаем все это... Мне самому жаль бросать замок, но выхода нет. Подадимся-ка мы к холодному морю или к большой реке, я без воды не могу.

-Давай поищем, неужто не найдется нам местечка! - согласилась она и, присев на подлокотник кресла, погладила мужа по непослушным темным, едва тронутым сединой волосам.

-Госпожа, я знаю такое место, - робко сказала Азиль. Стоя в дверях, она слушала разговор, но не осмеливалась войти.

-Где же? - заинтересовался Бриан. Он придерживал супругу за талию, чтобы не упала.

-Там, за нашей степью, за горами, есть долина, - произнесла девушка. - В этой долине -- огромное озеро. Море, конечно, больше, но если стоять там на берегу, то дальнего берега не увидишь. Озеро очень чистое и очень холодное, а на отмели, говорят, находили золотые самородки. Само оно питается поздемными источниками, из него вытекает небольшая река и впадает в другую, такую огромную, что в половодье она затопляет всю соседнюю долину, а потом уходит в море. Холодное море, как вы сказали. Я не видела сама, но говорили, зимой там встает лед толщиной в руку и бродят белые медведи. И горы, повторюсь, около этого озера есть, намного круче, чем ваши, и никакой корабль туда не подойдет, и войско не достанет... А летом степь цветет: маки, тюльпаны, пионы, еще что-то, я и не знаю, как это разнотравье называется. Потом ковыль по ветру стелется...

-Мне нравится это описание, - сказал Бриан, взглянув на Эдну.

-Слетаем, посмотрим, - согласилась она. - Девочка сказала, скоро степь зацветет, хочу взглянуть. Полетим вместе?

-Полетим вместе, - улыбнулся он и поцеловал ей руку. - На разведку. А как младшие вернутся, так перетащим добро, да и построимся заново, долго ли? Азиль, ты сядь, поешь, что стоишь? Мы не кусаемся.

-Я лучше к Дариану пойду, - тихо сказала Азиль, - ему одному тоскливо. Вы не обидитесь?

-Не обидимся, - ответила Эдна. - Иди. Этому моему правнуку определенно нужна хорошая жена! А захочешь поболтать или помощь понадобится, так приходи, мы живем в восточной четверти.

-Спасибо, госпожа! - ответила та и убежала.

-Везет нашему роду на таких девиц... - пробормотал Бриан и посадил жену себе на колени. - С тебя все началось!

-Началось, началось... - заворчала она. - Отстань! И так младшая дочка правнучке ровесница!

-Ну Эдна... - улыбнулся он, а его улыбке супруга противиться не могла.

-Эх ты, глупый мой дракон, - ласково сказала она, целуя его в лоб. - Идем. Драконов много не бывает!

*

Азиль вскочила, когда снаружи раздался поистине громовой залп. Выглянула в окно и не поверила своим глазам.

-Ты что? - сонно спросил Дариан.

Ему было уже куда лучше, раны подживали, хотя лететь он пока не мог. Ну и пускай, решила Азиль, если придется совсем уж худо, она действительно сумеет унести его подальше от дурных людей. Сражаться она не может, но уж на такое-то способна, права госпожа Эдна!

-Лежи, я сейчас, - ответила она и, едва одевшись, кинулась к старшим драконам, постучала в дверь. Из восточной четверти моря толком видно не было, они могли и не услышать выстрела.

-Ты что? С Дарианом что-нибудь? - с порога спросила Эдна. Азиль уже знала этот ее прищур: если прабабушка разгневается, мало не покажется никому.

-Они привели паровой корабль, - задыхаясь от бега по лестнице, выговорила Азиль, - а я совсем ничего не смогу с ним поделать! На обычном -- хоть паруса порвать и канаты запутать, да хоть горящего масла на реи уронить, а этот весь железный, что ему! Ну почему вы дышите огнем, а у меня не получается?

-Значит, тебе это не нужно, - ответила Эдна, прибирая спутанные со сна волосы. - Дариан так и не может взлететь?

-Не зажила еще рука до конца, хуже бы не сделать...

-Опять старикам надо подниматься... - улыбнулся Бриан и лениво потянулся. - Пойдем, милая. Ты -- со стороны солнца, как обычно, а я снизу, из-под воды. А ты подстрахуй, девочка.

-Она останется дома, - отрезала Эдна. - Нам с тобою не впервой, а ей еще за Дарианом смотреть. Идем, бестолковый ты мой дракон...

Азиль смотела них и чуть не плакала: они ведь были уже немолоды, правнуков уже вырастили, но так любили друг друга! Понимали с полуслова, с полувзгляда....

-Ты что? - спросила Эдна и пригладила ей волосы. - Не переживай. Мы, старики, продежимся.

-Какие же вы старики... И поберегитесь, прошу вас, это новый линейный корабль, я о нем только слышала: адмиралы похвалялись, какой он страшный и непотопляемый!

-Не бойся. Присмотри за этим глупцом... Да не плачь, выздоровеет он в конце-то концов, уже на поправку пошел!

-Спасибо, госпожа, - тихо сказала Азиль и проводила их взглядом. А потом взмолилась молча: "Боги ведомые и неведомые, сущие и неприсущие, заклинаю, уберегите их... Я не справлюсь одна! Унести мужа унесу, но куда?! Спрятаться разве в какой-нибудь лачужке в поселке у моря? Так ведь там все знают, кто он такой, очень уж приметный, рыжий мой, золотой, да и господин Бриан сказал -- давно известно, кто тут живет... Может, не выдадут, а может, позарятся на злато-серебро, а то просто побоятся... Куда еще податься? Что делать?"

Два дракона -- золотой и цвета железной окалины -- взлетели почти одновременно, только Бриан сразу скользнул к воде: погода выдалась пасмурная, на фоне темной воды его не сразу бы заметили, а Эдна взмыла выше туч, так уж они привыкли. Да только, похоже, на корабле уже знали эту их манеру, выстрелы загремели сразу же...

-Что там, Азиль? - Дариан привстал. - Азиль?

-Стреляют... - убитым голосом ответила она. - Это новая пушка, с несколькими стволами, ее быстро перезарядить можно. Я слышала, как придворные обсуждали... А вот шхуны картечью начали палить... Я полечу, хоть с мелочью помогу разделаться!

-Нет! - Дариан с неожиданной силой дернул ее к себе. - Нет. Ты -- не полетишь. Я уже почти здоров, так что... моя очередь.

-Не пущу! - Азиль вцепилась в него обеими руками. - Не пущу, не улетай! Погоди... Я понимаю, там твои пращуры, но они большие, здоровые, а ты едва на ноги встал! Не думай даже, я на пороге лягу...

-Зачем мне порог, если окно есть? - совершенно серьезно спросил он, а потом засмеялся. - Я же крылатый. Ну опять плачешь, что ж такое... А ну перестань, не то накажу!

-Как хочешь наказывай, ты муж мой, твое право, только не уходи... не улетай...

-Если им будет совсем плохо, мне придется лететь, - сказал он, помолчав. - Это ты понимаешь?

Азиль кивнула. Бросать в беде родителей, а уж тем более прадеда с прабабкою не годилось. Приди нужда, она тоже полетит, хоть камнями сможет эти шхуны забросать, но пока Бриан с Эдной вроде бы справлялись сами.

-Страшно представить, что будет, когда люди научатся летать, - произнес Дариан. - Какие станут кипеть воздушные сражения!

-Они уже умеют, - шепнула Азиль. - Какой-то изобретатель построил... как же его... аэроплан! Он совсем маленький, едва поднимает человека и летит медленнее всадника на хорошей лошади, но...

-Да. Люди на месте не стоят. Еще немного, и снаряды станут сбрасывать нам на головы, пока мы спим. И замок не выстоит, - грустно сказал он. - Значит, в самом деле время уходить отсюда. Лишь бы отделаться от этих вот, да раны залечить, и можно лететь.

-Вместе?

-Конечно. И не вздумай снова заплакать.

-Я не стану больше, - твердо сказала Азиль. - Я буду брать пример с прабабушки Эдны. А чего ты вдруг так испугался?

-Не испугался я вовсе, - вздохнул Дариан, обняв ее здоровой рукой и мягко покачивая. - Тебе до нее... еще лет триста жить, а то и побольше. Да и, если прадеду верить, она тоже всплакнуть не прочь. Ну только уж не каждую минуту, ладно?

-Как скажешь, - ответила она и вдруг встрепенулась: - Гляди, летят! Ох... Руки, скорее воды горячей и бинты, похоже, им досталось!

-Да это разве досталось... - меланхолически произнес ее муж. - Так, покорябало.

Азиль зашипела на него, как кошка, и выскочила за дверь, на помощь старшим драконам.

-Дожили, - ворчала Эдна, отряхиваясь и утирая кровь с исцарапанной щеки. - В своем доме покоя нет! Какая дрянь, интересно, показала им фарватер?

-Я откуда знаю, - развел руками Бриан и принял у Азиль полотенце. - Спасибо, милая. Как там наш младший?

-Порывался лететь к вам, господин, да я не пустила. Возьмите, вот настойки, царапины протереть.

-Правильно сделала, что не пустила, - вмешалась Эдна. - Рановато еще ему в небо, а мы и сами справимся. Бриан, ты бы вызвал как-нибудь наших, а то ведь эту жестянку просто так не расковыряешь!

-Эдна, я тысячу тысяч раз говорил тебе, что колдовать не умею! - ответил тот. - За Арнилем разве что слетать? Но так это неделя пути, столько же обратно, а как вы тут одни?

-Укажите путь, я слетаю! - встряла Азиль, прижав руки к груди. - В бою от меня нет проку, но уж гонцом я быть могу!

-Не сходи с ума, тебя первой же бурей сдует невесть куда, - сказала Эдна, нахмурившись. - Я и то едва держалась, пришлось благоверного от грозы прикрывать, он будто притягивает молнии, негодяй! Ну а ты... - она покачала головой. - Не отпущу, и не думай. Останешься с Дарианом, за ним глаз да глаз.

-И дороги ты не знаешь, а даже я на карте покажу, что проку, если тебя унесет в неведомые края? - добавил Бриан. - Ты ведь обратно пути не найдешь. Не надо, маленькая, мы справимся. Но если что: хватай мужа, денег побольше -- и лети... да хоть к себе домой. Проживете уж как-нибудь!

-Я тебе дам сейчас -- "как-нибудь"! - Эдна дала ему подзатыльник. - Ты что мелешь, глупый дракон? Нет уж. Полетим все вместе. Вроде бы Лирион обещал вернуться к весне, но он бестолковый, забудет, как пить дать, опять по девкам пойдет. Тариль где-то на севере, поди поищи его. Ниэйр с детьми отправился на юг, сказал, надолго. Беата с дочками за морем, тоже наищешься. Придется нам с тобой самим делом заниматься!

-У нее все бестолковые, глупые и ленивые, - сообщил Бриан, смеясь. - Но лет за сто к этому привыкаешь... Ты что сникла?

-У нас женщины никогда не противоречат мужчинам, - ответила Азиль. - За это и убить могут. Хорошо, что меня подарили принцессе, а не кому-то еще, при ней меня не могли тронуть, а я на шаг от нее не отходила...

-Напоминает твою историю, - уже без улыбки сказал он жене, - только ты-то и убить можешь.

-Да и я могу, господин, - вставила девушка, - если прикажут. Я умею. Я чуть не убила Дариана. Ну, еще до того, как мы...

-Эти спирали истории мне надоели, - сказал Бриан и встал. - То Эдна убивает моих убийц, то... о, я даже не пойму, кем ты мне приходишься... В общем, жена правнука пытается убить его... Эдна, я буду наверху. Приходи.

-Конечно, - ответила та. Даже с расцарапанным лицом она была очень хороша. - Отдохни. Потом снова полетим...

-Вместе, - закончил он и улыбнулся. У Дариана была такая же улыбка, ясная, светлая.

Странно, подумала Азиль, они же чудовища, огромные огнедышащие чудовища, почему они так улыбаются? Может быть, просто потому, что не живут среди людей?

И она видела, что и Бриан, и Эдна очень устали. И проклятый корабль им не взять, а она и впрямь может только бросать сверху камни. А когда-нибудь на этот чудный замок упадут не камни, а снаряды, старшие правы... Ну почему не придумать какой=нибудь воздушный корабль, такой, чтобы дух замер от восхищения? Почему людям всегда нужно кого-то убить? Ведь драконы живут мирно, не делают людям зла, если их самих не трогают, вон, поселок внизу сколько лет стоит, сказал Бриан, все знают о соседях, но и думать не думают бояться, продают рыбу и всякое прочее, и делают вид, будто не в курсе! Зачем же те, другие, поступают вот так? Пусть даже дракон украдет принцессу, но Дариан сказал, их уже сотни лет не пожирали и не обижали... если те сами не желали.

Она вздохнула и принялась прибираться, отпихивая деловитые Руки.

-Эдна! - раздалось наверху. - Иди-ка погляди!

-Вот это чудище... - протянула та. - Полчаса на отдых у нас есть, как думаешь?

-Да, пожалуй. Но только полчаса, милая. Иначе он подойдет слишком близко.

Азиль тоже выглянула в окно и ахнула -- и впрямь чудище, такого она и не видала, и не слыхала о нем! Должно быть, военные секреты, о них где попало шептаться не станут...

-Мужа я спасу любой ценой, - сказала она сама себе, а Руки ласково погладили ее по спине. - Если смогу... то и его предков. Остальное... да провались оно пропадом! Надо улетать, не продержимся...

*

-Что за чепуха, который день покоя нет...

Старик оставил сеть и уставился в небо. Этих двоих он знал куда как хорошо, а что толку?

Ударил выстрел, тяжелый, нехороший. Потом еще один.

-Нона, - сказал старик, встав на ноги и глядя в сторону скал. - Я поклялся, что больше никогда... Прости, милая. Там мой брат, мой глупый добрый брат и его жена, и правнук... Пусть меня настигнет возмездие, это справедливо, я ведь нарушу клятву, но я не могу просто сидеть и смотреть, как они гибнут. Я сотню лет не вставал на крыло, но... я должен. Я лечу. Ты поняла бы меня, я знаю. Пускай потом я умру, но -- потом. Сперва я обязан...

Прокуренная трубка упала на песок...

-Не сдержим... - выдохнула Эдна. Ей сильно посекло осколками левый бок, и хоть она держалась, не хныкала, Азиль видела, что ей больно.

-Я отстою свой замок! - сквозь зубы ответил Бриан. Тот заметно прихрамывал, но сдаваться не собирался.

Азиль только губы кусала, не было от нее никакого толку... Только раны паревязать, дать всем напиться...

-Идем, - сказала Эдна решительно. - Не такое выдерживали! А ты побудь здесь, маленькая...

Азиль всхлипнула, когда та погладила ее по голове, и пошла за ними на башню. С моря подходил тот самый паровой корабль, огромный, весь в броне, неуязвимый, ощетинившийся пушками. Орудийные стволы уже начали поворачиваться... Он был им не по зубам.

-Что это? - ахнула Азиль и схватилась за руку Эдны.

Откуда-то из-за дальнего мыса в небо взмыл громадный дракон, не серый, не черный, какой-то сизый, и был он куда больше Бриана, да и Эдны тоже! Летел он тяжело, будто донимали годы, но выстрела из корабельной пушки не заметил вовсе. Правда, сперва били картечью, но и ядром это чудовище не взяли.

Он раз дохнул огнем -- сдетонировали боеприпасы. Другой -- оплавилась обшивка, корабль накренился и начал оседать на корму. Принялись спускать спасательные шлюпки, а дракон, лениво покачавшись в воздухе, спустился на башню, чуть не всю ее обняв крыльями.

-Дуэйр... - выговорил Бриан, когда тот преобразился. - Великое мироздание, так это был ты!

-Твоя жена догадалась раньше, - сказал его брат совершенно спокойно. - Верно же, Эдна? Идите сюда, обниму... Я скучал по вам.

-Я едва тебя узнал... Но как? Ты же дал клятву!

-Дал. Но любую клятву можно нарушить. Не знал? Ах ты ж, трубку посеял! - вздохнул он. - Ну и пес с нею. Так ты что ж, братец, и не догадывался, кто я? Сколько раз мы с тобою встречались? То ты рыбу у меня покупал, то еще что...

-Я не узнал, Дуэйр, - честно ответил тот. - Ты стал таким старым... Прости.

-Да не извиняйся, глупый ты дракон! Я знал, что без присмотра тебя оставлять нельзя, вот и поселился неподалеку... - Старый Дуэйр (Бриан выглядел его внуком) улыбнулся. - Я же понимал, что Нона долго не проживет, но -- поклялся. Она спит там, в скалах, а я вот сам по себе, старею потихоньку.

-Но почему вы не вернулись? - спросила Эдна. - Если вы обещали не становиться драконом... это понятно, но что мешало жить в замке?

-Отсюда бы точно потянуло в небо, милая, - улыбнулся Дуэйр. - А сила воли у меня так себе.

-Спасибо тебе... - тихо сказал Бриан, обняв его. - Мы... Нам надо убираться отсюда. Людей все больше и это оружие... Девочка вот подсказала хорошее место, мы с Эдной слетаем осмотреться. Ты с нами?

-Конечно, - ответил тот, - если доживу. Клятва неизвестно как ударит... Я лучше за замком пригляжу, пока вы там обустроитесь. А где Дариан?

-Лежит раненый, - сказала Эдна, обнимая напуганную Азиль. - Это у вас, я смотрю, в крови, в неприятности влипать!

-Ничего, оклемается, мы живучие, - фыркнул Дуэйр. - Пойдем, брат, подумаем, что да как. Не знаю я, когда нарушенная клятва меня достанет, ну так уж... помогу, чем могу. Пока еще могу.

-Пойдем. Эдна?

-Сама разберусь, - ответила она и тяжело вздохнула. - И мы пойдем, девочка, посмотрим, как там твой ненаглядный. Любишь его?

Та молча кивнула и снова закусила губы.

-Тогда все обойдется, - произнесла Эдна. - Уж не знаю почему, но для драконов любовь -- самое главное. Кровь, клятвы эти, они важны, конечно, но если любишь по-настоящему, себя не пожалеешь, а спасешь...

-Я так и поняла, госпожа, - ответила Азиль.

-Ты верно поняла, - улыбнулась та. - Пойдем. Он, поди, извелся уже, а братьям поговорить нужно. Ишь ты, ведь чувствовала я что-то неладное в этом старике, а видишь, как обернулось? Ну пусть, они разберутся. Если уж Дуэйр решил вернуться... - Она покачала головой. - Скорее всего, умрет он скоро. Но это его выбор.

-Он умрет за свой род, - сказала Азиль. - Это большая честь.

-Вот как ты заговорила! Ну, пойдем, пойдем...

-Как там? - жадно спросил Дариан, ничего толком не видевший. - Все целы?

-Немножко поцарапало, но это пустяки, - ответила Эдна и присела к нему в изголовье. - Ты-то как, уже получше, глупый ты мальчишка?

Тот кивнул.

-Ну и спасибо мирозданию, - она осторожно похлопала его по спине, опасаясь разбередить раны. - Повезло тебе такую девочку найти, прямо как моему Бриану. У вас и имена похожи, семейные ведь. Сестру его Дарианой зовут, - сказала она девушке, - уж до чего вредна!

-Угу, только они все не рыжие, - буркнул Дариан, отстраняясь. Он знал, что от скромности прабабушка точно не умрет.

-Какой же ты рыжий? - засмеялась Эдна и растрепала ему волосы. - Ты медный, а на солнце вовсе золотой! Да, Азиль?

-Я ему все время об этом толкую, да он не слушает, - сказала та. - Чего-то стесняется! А я огнем дышать не могу, вот это плохо, а какой я масти, дело десятое...

-Может быть, ты умеешь что-то иное, - улыбнулась Эдна. - Просто не разобралась пока. Ничего, жизнь долгая, научишься, как нужда заставит. Ну, я пойду, вижу, правнук умирать пока не намерен, а вам и без меня найдется, чем заняться и о чем поговорить.

-Спасибо, госпожа, - успела сказать Азиль прежде, чем закрылась дверь.

-Ты опаловая, - сказал Дариан.

-Что?

-Ты сказала про масть. Ты опаловая. Есть черные опалы: поглядишь -- вроде камень как камень, а внутри красота немыслимая, черное с радужными переливами... Вот и ты такая. - Он улыбнулся. - Прадед всегда говорил, мол, жена его -- чистое золото, так она и есть золотой масти. А ты вот этакая. А я...

-Медный, - сказала Азиль. - А на солнце золотой. Я-то уж видела! Ты...

-У меня пострадала только рука, - не без намека произнес Дариан. - Не переживай. Мы в самом деле живучие. Прабабка тебе вряд ли расскажет, да и прадед тоже, но... его парализовало. Знаешь, что это такое?

-Конечно, - с содроганием ответила девушка. - Но ведь он...

-Излечился, как видишь. Не бойся, не умру. Иди ко мне...

*

-Да, в покое нас точно не оставят, - сказал Дуэйр, наблюдая за окрестностями в древнюю подзорную трубу, у самого глаза уже были не те, что прежде. - Знаешь, Бриан, бери-ка ты жену и молодежь, да цацки, что получше, да летите отсюда. Я продержусь сколько-нибудь, мне и так недого осталось...

-Ты с ума сошел? - спросил Бриан. - Чтобы я бросил брата? Ты меня в самом деле просишь о таком... таком...

Он умолк, а Эдна погладила его по плечу.

-Глупый ты мой брат, - сказал тот ласково. - Возьми, погляди. Недолго нам тут отсиживаться осталось. Это корабли не доставали до замка, а эти...

-Азиль говорила, что люди придумали уже воздухолетные корабли, - подал голос Дариан, которому велели не придуриваться и встать, но пока не летать. - А на них могут быть бомбы.

-Вот и я о чем... Кстати, а где Азиль? - спохватился Бриан.

-Он ее ухайдакал ночью чуть не насмерть, вот и спит, - без лишней скромности просветила Эдна. - Пускай, обед я сама сготовлю.

-Кто кого ухайдакал... - буркнул Дариан, краснея. - Сына ей подавай... А я не железный!

-Ты медный, - успокоил прадед, посмеиваясь. - Ничего-ничего, какие твои годы...

-Я раненый, вообще-то!

-Умнее быть надо, не ранили бы.

-Да сам знаю,- вздохнул он и улыбнулся. - Дайте посмотреть в трубу, что ли? Мне ж интересно до ужаса!.. Деда, а что это во-он там?

-А это, - прищурившись, ответил Бриан, - похоже и есть тот самый воздушный корабль. Только не та вот летучая табуретка, которую мы только что видели, это, видно, разведчик, а уже серьезная сила. С теми самыми бомбами. Эдна, буди Азиль, берите барахло, ты много унесешь, а она возьмет мужа, и улетайте. Найдемся, а ты не пропадешь, если что. Нам с Дуэйром замок отстаивать придется...

-Нет уж, милый мой, - серьезно сказала та. - Мы полетим только вместе. На замок плевать, на сокровища тоже, еще насобираешь, но без тебя -- не полечу.

И она скрестила руки на груди таким жестом, что Дариан залюбовался.

-До чего ж ты вредная... Думай тогда, как сбить эту штуку? Я видел у людей воздушные шары, они легко горят. Но это чудище явно обшито металлом, видишь, блестит? Какой он толщины? Может, если обшивку пробить, он просто сдуется и упадет в море?

-Конечно, а пока ты подлетишь, тебя уже изрешетят, - сказала супруга хмуро. - Видишь, там на вантах люди с оружием? Как бы не таким же, каким Дариана издырявили... Вот что... Руки! Живо чтоб на каждой башне было по бочке воды и бочке песка!

-Это зачем? - удивился Дуэйр.

-Она дело говорит, - произнес Бриан. - Мы видели, как зажигательные бомбы взрываются -- огонь во все стороны, надо срочно заливать или засыпать песком. У нас там особенно гореть нечему, но у людей есть теперь такая паскудная штука -- корабли ей и поджигают, - она в воде не гаснет. Так что песок -- это верно. Пойдем, поможем натаскать побольше. А ты, внучек, последи за этой заразой! И так уже перенапрягся, болезный наш...

Дариан вспыхнул от обиды, но признал его правоту и уставился вдаль. Главное, думал он, если что, вовремя разбудить Азиль, чтобы сумела улететь. Да она и так проснется от грохота, если что-то взорвется, подумал он и ссутулился. Вот так, обложили в собственном доме, выход один -- улетать. Или за море, или к прадеду Арнилю, или в горы Азиль... Сколько лет жили, никому ведь не мешали, даже скот не трогали, таскали диких коз и оленей с дальних гор, а за припасы платили! А что рыбу ловили, так в море она ничейная! А теперь из-за проклятых драгоценностей...

-Ты что грустишь? - спросила Азиль, обняв его сзади.

-Жаль покидать дом навсегда, - сказал он, чуть повернулся и погладил ее по голове. - Надо убираться отсюда. А обиднее всего -- виноват-то я. Не тронул бы принцессу, не было бы боевых кораблей. Хотя... тогда я не встретил бы тебя.

-Дом будет там, где ты его построишь, - серьезно сказала девушка. - Пускай простой, потом насобираем всякого-разного, а пока была бы крыша над головой. Хотя я несколько пещер знаю, сама не бывала, но как пройти, мальчишки рассказывали. По первости и так сойдет, а там уж... Охотиться и я могу, пока ты на крыло не встанешь, на это моих сил хватит, ну а потом заживем на новом месте!

-Вылитая прабабушка, - буркнул Дариан. - Жуть до чего практичная. И всегда во всем ищет что-то хорошее! А самое смешное, знаешь, что?

-Что?

-Так ведь находит! - ответил он и засмеялся, хотя смешно ему не было. - Вот увидишь, сейчас наверняка заявит, что давно хотела сменить обстановку, этот старый сарай ей надоел, тут сквозняки...

-Но тут правда сквозняки...

Дариан не выдержал и засмеялся уже по-настоящему.

Воздушный корабль был все ближе, и он казался больше даже старого Дуэйра. Другое дело, что скорость не позволяла ему маневрировать, и три дракона вполне могли бы изрешетить обшивку, но чем, огнем? А если взорвется газ? О таком даже Дариан слышал! Когтями же ее, похоже, не взять. И стрелять станут, вон видны вооруженные люди.

-Лучше б я сразу ошибся, как прадедушка, и утащил тебя, - буркнул он. - Полетели бы в твою степь...

-Я бы тебя зарезала, - сказала Азиль серьезно. - Я же не знала еще, какой ты...

-Хватит нежничать! - раздался командный голос Эдны. - Успеете еще намиловаться! Живо по башням! Так, а ты-ка постой...

Она поймала Азиль за руку, подтянула к себе и заглянула в глаза. Потом взяла за руку, будто бы принюхалась и выпустила.

-Ты будешь за лекарку, бинты там и прочее, в бою от тебя проку никакого, на месте пособишь, - велела она. - Человеком тяжелого ничего не смей поднимать, ясно тебе? Драконом -- тоже, Дариан, так и быть, не считается. Увижу что другое -- сама прибью.

-Что?.. - вымолвила та.

-То! Делай, что я сказала, и все будет хорошо, - чуть смягчившись, ответила Эдна и потрепала ее по щеке. - Хотела -- получи. Не знаю, правда, какое чудовище, может, почище моих... Бриан, где ты, наказание мое крылатое?!

Азиль неверяще посмотрела ей вслед. Так выходит...

Она зажмурилась, сжав кулаки, не обращая внимания на слезы. Раз так, значит, она обязана выжить, обязана спасти Дариана, и никакие проклятые корабли, морские ли, воздушные, ей не помешают!

*

-Н-да, такого нам, братец, и не снилось, - проговорил Дуэйр, стоя на башне.

Воздушный корабль двигался небыстро, но уверенно, а вокруг так и роились эти аэропланы. Кажется, они могли даже садиться на платформу внизу громадной туши корабля, чтобы залить топливо. Сжечь-то этих мошек было раз плюнуть, но люди... Людей было жалко, им ведь просто приказали.

-Можно пошутить, - предложил Бриан. - Взлетим и давай бриллиантами на палубу во-он тому пароходу сыпать, они же сами передерутся!

-Надолго не хватит, а нам еще на новом месте обживаться.

-Так ты с нами?

-Пока жив -- с вами, - улыбнулся тот, будто помолодевший в родном замке. - Ты за меня не переживай, я свое отлетал, а вот молоденьких побереги. Девочка славная какая, везет ведь нам троим...

-Тебе-то не повезло... Извини, - вздрогнул Бриан. - Я все забываю...

-Не извиняйся. Мне повезло. Может, чуть меньше, чем тебе и Арнилю. Моя Нона не осталась со мной насовсем, как твоя Эдна, а других я не хочу, это вон Арниль их меняет одну за одной, как ты говоришь, ну да он всегда был гулякой. - Дуэйр облокотился на стену. - Но я получил от жизни все, что хотел. Кроме детей, разве что, но не сложилось, Нона была больна. Чем -- не знаю, но она прожила всего пять лет, и я ничего не мог сделать, как ни пытался.

-И ты потом все эти годы... - неверяще спросил Бриан. - Ты остался...

-Да. Я ее любил. Я поклялся, а клятву нарушил ради тебя. Да и сейчас я ее не забыл... - улыбнулся его брат. - Она ведь сразу сказала, что долго не проживет. У нее с детства это было: то в обморок упадет на ровном месте, то кровь горлом или носом, то жар ни с того ни с сего. А в деревне, ты знаешь, по лекарям не потащат, травок запарят, и ладно. И того, что я взял с собой, не хватило. Как я тогда жалел, что не умею колдовать и не могу отдать ей хоть половину своей жизни... Да что половину, хотя бы еще несколько лет...

Он отвернулся, прижавшись лбом к холодным камням, а брат неуклюже обнял его, представив на минуту, как это бы он остался без своей Эдны? Шумной, сварливой, деловитой, хозяйственной, веселой, любимой, ненаглядной... Ему стало так страшно, ему, дракону, разменявшему не первую сотню лет, что он еще крепче прижался к брату, который был все эти годы один...

-Вот только не прослезись, - сказал тот неожиданно ровным голосом и отстранился. - Реветь у жены на коленях будешь, а у меня на спине -- не надо.

-Тьфу на тебя! - фыркнул Бриан, но украдкой вытер глаза. - Давай лучше думать, что делать с этой тушей?

-Ничего на ум не идет, - с досадой ответил Дуэйр и тоже смахнул что-то с заросшей щеки. - Зайти сверху -- изрешетят. Снизу -- там тоже пушки, видишь? Да и с кораблей добавят. Если бы Азиль могла дышать огнем, она бы запросто села на верхушку этой штуки да прожгла ее, у нее крыльев нет. Но, во-первых, она не может, во-вторых, эта дрянь и рвануть в состоянии...

-А в-третьих, я запрещаю, - добавила Эдна, уперев руки в бока. - А ну марш обедать! Пока оно еще долетит!

Она прищурилась и кивнула:

-Да, ветер встречный, сильный... поковыряются, а я пока мелочевку посбиваю.

-Эдна!

-Что сразу Эдна! - возмутилась она, снимая передник. - Иди ешь. Я пару аэропланчиков собью -- и домой. Жечь не буду, я уже поняла, как с ними управляться, главное, с хвоста зайти...

-Ты никуда не пойдешь, - твердо сказал Бриан и взял ее под руку. - Идем за стол. Немедленно.

Таким тоном он с женой разговаривал очень редко, и она чуть притихла. Но только чуть.

-Бриан, объяснись! - велела она, едва разлили по первому бокалу вина.

-Так ты бы их только сильнее разозлила, - сказал он устало. - Ну уронишь ты пару этих фанеропланов, и что? От них нам никакого вреда, а вот как подобраться к тому чудищу -- это вопрос. Даже всем вместе... нет, опасно!

Азиль вцепилась в руку Дариана.

-Не нервничай, тебе нельзя, - мимоходом сказала Эдна. - Руки, ну где второе? Совсем без меня разленились...

-Не ругайте их, они хорошие, - тихо сказала Азиль. Левая Рука потрепала ее по плечу.

-Да я не ругаю, я для порядка, - отмахнулась та от правой Руки. - Хорошо. Бриан? Выскажись уже!

-Если они начнут сбрасывать снаряды, мы можем отсидеться в подземельях, - сказал он невозмутимо. - Милая, если ты еще раз сыпанешь столько перца, я начну дышать огнем, будучи человеком.

-Это не я, это Азиль готовила, - хихикнула Эдна, и Бриан смутился.

-Извини. Видимо, у вас приняты острые блюда?

Девушка кивнула, понурившись.

-Немного меньше перца, и это будет очень вкусно, - сказал он, мужественно проглотив еще ложку. - Ну или я еще не привык. Внучек, еще одна такая ухмылка, и ты огребешь половником не от Эдны, а от меня! Гм... Так вот, улететь мы можем, но только ночью, иначе заметят направление и опять разыщут. А больше мне ничего на ум не идет, разве что у Дуэйра спрятаться!

-Эдна у меня была, подтвердит, что мы в моей лачуге просто не поместимся, - хмуро ответил он. - В подвале отсиживаться -- не крысы ж мы! Но и в бой идти не хочется, вы вон все исцарапанные, и это еще мелочи. Надо улетать. Но мы приметные, сейчас луна полная, крылья и спины будут блестеть.

-Грязью обмажемся, дел-то, - буркнул Дариан. - А все прабабушка: начисти гребень, начисти гребень... что ты ходишь, как пугало?

Бриан не выдержал и засмеялся в голос, видимо, вспомнил что-то. Эдна тоже, потому что насупилась.

-Ну и еще вещи понесем, тоже прикроют, - сказала она. - Да и мы ведь можем подняться выше этого их корабля, не увидят.

Тут Дариан представил прабабушку в драконьем обличье, в кружевной накидке поверх крыльев, и захохотал. Прадеды присоединились, видимо, тоже что-то вообразили. Женщины мрачно переглянулись...

-Так мы ни до чего не договоримся, - сказала Эдна и встала. - Руки, приберитесь и за мной в сокровищницу. Вы двое, - она указала на Бриана и Дуэйра, - тоже. Отберем только самое ценное. А вы, молодежь, идите отдыхать. Вам силы еще пригодятся!

Азиль смутилась, но никто и не улыбнулся. А что улыбаться: молоденький дракон, у которого едва зажило крыло, как еще полетит, неизвестно (ну, старшие-то донесут), и девушка, ни статью, ни характером не похожая на Эдну. Пусть уж... пока есть силы и возможность, займутся друг другом, а не войной! На это есть старшие.

-Пойдем, - потянул ее за собой Дариан. - Они сами разберутся.

-По лестницам не бегай! - крикнула им в спину Эдна. - Пускай этот вон болван на руках тебя носит, у него уже зажило все, у коня здорового!

-Это почему? - оторопело спросил он. Азиль пожала плечами и отвернулась. - Ну ладно, мне трудно, что ли...

Он легко подхватил ее на руки и отнес к себе. Рука в самом деле уже не болела, нужно было размяться.

-Ты не хочешь улетать отсюда? - спросила она.

-Я тут вырос, - понуро ответил он. - Каждый камушек знаю. Море... Да что я! Молодой дурак. Представляешь, каково прадедам?

Азиль покачала головой. Она была из кочевого народа, привязываться к месту она не умела, и очень слабо могла вообразить, что почувствует человек, ну ладно, дракон, вынужденный сняться с места, где жил веками.

-Извини, я же степнячка, - сказала она, уткнувшись в рыжие воолосы Дариана. - Наш дом всегда с нами, коня запряг, свернул шатер, закинул на волокушу да и... Наш дом -- вся степь. Как я хотела полететь с тобой туда...

-Мы непременно полетим, - ответил он. Намеки прабабушки Эдны были более чем очевидны. - Вместе. Я хочу посмотреть, как цветут тюльпаны в степи... Только мы там перепугаем ведь всех!

-Нет, ты что, - улыбнулась Азиль. - Разве что овцы напугаются, но они глупые. А люди, наоборот, скажут, добрый дух осенил нас крылом!

-Кажется, прадедушка Арниль побывал и в ваших краях, - пробормотал Дариан и негромко засмеялся. - Давай спать. Неизвестно, что будет завтра...

*

Назавтра ситуация изменилась мало: кажется, маленьким аэропланам уже не хватало горючего, и назойливыми мухами кружились только два. Большому воздушному кораблю мешал сильный встречный ветер, видно, мотор был все же слабоват, но он мало-помалу продвигался к замку.

-Говорила же, ночью надо лететь, - ворчала Эдна, собирая на стол. Руки нервно сжались. - А вы давайте приберите, в замке пылища, вчера в сокровищнице вся угваздалась! Безобразие! Ладно Азиль, она тут без году неделя, но ты, Дариан, как умудрился так запустить дом?!

-Просто я лентяй, - спокойно сказал он, жестом остановив кинувшуюся ему на выручку Азиль. - Как прадедушка. Ты же сама всегда говоришь!

-Надо все-таки отселять детей, - сказала Эдна Бриану. - Может, твоя мать была не так уж неправа?

-Ну так она дочь отселила, и слава всему сущему, - невозмутимо ответил он, - а сыновья сами кто куда подались. Кроме меня. Я ленивый, как Дариан.

-С ума сойдешь с этими драконами, - сообщила Эдна Азиль. - Живо собираться! Хватит время попусту терять! Бриан, что возьмем? Картины точно, вынимай из рам... Стены... ах, как жаль, ну, может, вернемся, заберем...

Замок вздрогнул. Потом снова. Азиль показалось, что с потолка посыпалась известка, и она вцепилась в Дариана, сама не зная, то ли хочет спрятаться, то ли защитить его.

-Никто никуда не летит, - сквозь зубы произнес Бриан. - Дуэйр, на башню. Эдна, присмотри за этими двумя!..

-Ты отвечаешь за жену головой, - весомо сказала та Дариану. - А я с ними. Мужчинам ничего доверить нельзя!

И она легко убежала вверх по лестнице.

-Идем, - Дариан поднял Азиль на руки.

-Я сама дойду! - попыталась та отбиться.

-Прабабушка велела, значит, я буду носить тебя на руках. Хоть всю жизнь, - серьезно сказал он и поцеловал ее. - Нас не пустят, но хоть будем смотреть. А то вдруг старшим понадобится помощь...

-Они решили сделать иначе, - говорил Дуэйр, глядя в подзорную трубу. - Близко большой корабль не подойдет, от маленьких толку мало, если мы не высунемся, так что они пытаются разрушить берег. И у них это получается. Еще десяток залпов, и восточная четверть вполне может рухнуть в море, фундамент такого сотрясения не выдержит.

-И как они намерены собирать на дне сокровища? - фыркнула Эдна. - Ну, если они думают, что те в башне?

-Это уже второй вопрос...

-Тут мелко, - мрачно сказал Бриан, непроизвольно потерев затылок. - Пойдем, милая. Надо вылетать. Людей жаль, конечно, но придется сперва поджарить стрелков, а потом заняться этой штуковиной.

-Да, - кивнула она, глядя ему в глаза. - Полетели вместе.

-Полетели вместе. А вы, - он посмотрел на правнука с женой, - ни с места. Дуэйр, давай следом!

Два дракона взлетели с башни, только один распластался над водой, поди разгляди с высоты, а второй взмыл ввысь, к солнцу.

-Ни с места, - повторил Дуэйр и тяжело вылетел прямо в лоб воздушному кораблю. Ему терять было нечего.

Азиль обняла мужа: ему лететь еще было нельзя, крыло действовало, но не зажило до конца. А от нее никакого прока... Если что, Дариан все равно бросится в бой, а ей придется улетать прочь, как можно дальше, в глухие места, чтобы спасти хотя бы сына... или дочку. Какая разница, если они отмечены Великим Солнцем?

Старшие вернулись на башню, тяжело дыша, Руки подали им воды: Бриан пил прямо из кувшина, запрокинув голову, Дуэйр тоже, Эдна обошлась парой кружек.

-Крепкий, зараза... - крякнул Дуэйр. Азиль показалось, что он вроде бы помолодел. То ли морщин стало меньше, то ли глаза прояснились...

-Да уж, не расковырять, крылья мешают, их враз прострелят, как этому вот молокососу.

-А если сверху зацепиться и крылья сложить?

-Так солдаты лезут по вантам вверх и стреляют в упор... Хотя... это мысль. Один или двое отвлекают с обеих сторон, третий падает сверху. Эдна?

-Да. А дети никуда не летят, - с нажимом произнесла она. - В смысле, летят куда подальше, если станет совсем туго. Идемте!

-Ты справа, я слева, - сказал Бриан брату. - Летим!

-Справа от тебя или от корабля? - фыркнул тот. - Летим, разберемся на месте...

-Мы правда ничего не можем сделать? - шепотом спросила Азиль.

-Я, может, и сумел бы, а тебя не пущу.

-А я не пущу тебя. Только если будет совсем уж плохо, то...

-Мы полетим вместе, - тихо произнес Дариан, встретившись с нею глазами. - Постой, что это?!

-Что?! - встрепенулась Азиль. - Слышу... Но это не чайки, верно ведь?

Где-то за облаками нарастал пронзительный клекот, от которого закладывало уши, и вдруг сверху ударила ослепительно-зеленая молния, сверкнула и исчезла с такой скоростью, что рассмотреть ее не удалось. Только вот все трое драконов живо ринулись в стороны от воздушного корабля, который начал терять высоту -- из огромной дыры в обшивке выходил газ, взвыли сирены.

-Слава всему сущему и неприсущему, как ты говоришь, - выдохнул Дариан.

-Что?..

-Смотри. Мама с сестрами возвращаются! Ну и отец, ясное дело. И еще кто-то, я их не знаю.

Драконов было не больше десятка, но крыльями они, казалось, застили все небо. По очереди садясь на башню, чтобы не мешать друг другу, старшие тут же начинали обнимать Дариана с женой, а потом уж расспрашивать. Да что расспрашивать, если и так все ясно?

Последними опустились Бриан с Эдной и Дуэйр.

-Это было нечто, - встряхнула головой Эдна. - У меня аж в глазах зелено стало! Кто так постарался?

-Она, - показала вверх одна из племянниц. Там вился какой-то вовсе уж невиданный дракон, похожий на Азиль, только с небольшими крыльями и в изумрудном оперении. - Ну давай же к нам! Она стесняется, - пояснила девушка.

-Ничего себе она стесняется... - пробормотал Дариан, покосившись на грохнувшийся на воду воздушный корабль.

-Это ей раз плюнуть, - улыбнулась мать. - Видим, безобразие у вас какое-то, попросили, она и плюнула. Или клюнула, я не разобрала... Вообще-то, это мы невесту Дариану привели, а то он пока соберется, рохля...

-Мама, я женат уже, - сказал он серьезно, прижимая к себе испугавшуюся Азиль, а Эдна кивнула. - Ты уж извини, так вышло. И она тоже очень красивая. Как черный опал.

-Я видел, - подтвердил Бриан. - Поразительная. Везет же нам на экзотику!

Изумрудный дракон подлетел ближе и обернулся красивой смуглой девушкой в уборе из ярких птичьих перьев. Правда, не таком, какие носили в любимых местах прадедушки Арниля, отметил Дариан, не отпуская Азиль. Та уткнулась в его грудь и явно боялась смотреть на новую родню.

-Отдай мне невестку, я ее даже не рассмотрела! - мать отобрала девушку у Дариана. - Какая милая! А чего ты так испугалась?

Эдна подошла, шепнула что-то, та кивнула.

-Ну пойдем вниз, что на ветру стоять? Руки! Собирайте на стол, мы все голодные до ужаса! Пойдем, девочка, нечего стоять на ветру... Как тебя зовут? Азиль? Красивое имя...

Дариан выдохнул с облегчением. Наконец-то вернулись основные силы, как говорят люди.

-Поздравляю, женатик, - обнял его отец. - Сам нашел или пришла?

-Случайно, как у прадеда, - буркнул тот.

-Значит, жить будете счастливо. Я к женщинам, вдруг помочь нужно... И ты иди, что замер?

Незнакомка в изумрудном оперении потерянно оглядывалась по сторонам. Все ей тут было непривычно, странно, а жених, оказалось, уже взял другую. Тут, слышала она, принято иметь только одну жену, но почему?..

-Идем вниз, тут ветер холодный, - сказал ей пожилой мужчина с яркими карими глазами. - А ты, вижу, из южных краев, застудишься, чего доброго!

-Благодарю, добрый господин, - учтиво ответила она, поклонившись, - что снизошли до ничтожной. Вы, я вижу, уважаемый человек?

-Я Дуэйр, брат хозяина замка. Но, милая, не смотри на меня так. Я скоро умру.

-Почему господин так решил? - удивилась девушка. Глаза у нее были черными, как море в безлунье.

-Я нарушил клятву.

-Какую, господин?

-Я влюбился, ушел к людям и поклялся никогда не становиться больше драконом, - Дуэйр закурил невесть где раздобытую трубку и прислонился к стене. - Но пришлось -- брат с женой не выстояли бы одни. Вот жду, даже интересно, какая смерть меня настигнет... А как тебя звать, милая?

-Вы не выговорите, - улыбнулась она. - Можете попросту -- Кетца.

-Ты очень красивая. Жаль, что так вышло, лететь теперь тебе обратно в дальние края. Никогда там не бывал, - усмехнулся он.

-Так, быть может... полетим вместе? - спросила она.

У Дуэйра были почти оранжевые на свету глаза, седые волосы и порядочно морщин, но в ее роду такие мужчины -- а она видела, какой это дракон, - были редки. И он безотчетно нравился ей, немолодой, но еще очень сильный, мать говорила, такого мужа поди найди...

-Ты что, смеешься? - спросил он. - Я же старик.

-Сильный мужчина в любом возрасте -- мужчина, - ответила она.

Он помолчал.

-Не пожалеешь?

Девушка покачала темной головой, звякнули золотые подвески в ее головном уборе и тяжелых косах.

-Тогда летим вместе, - решительно сказал Дуэйр, выкинув трубку с башни. - Не то передумаю. Никогда не видал твоих берегов, хоть перед смертью полюбуюсь. А клятва... может, и исполнится, но тогда уж прости, Кетца.

-Сперва сходим к твоей старшей жене, - серьезно сказала она. - И я попрошу у нее прощения, что позвала тебя с собой, а ты идешь. Я думаю, ей радостней будет знать, что ты спас брата, сражался, как настоящий мужчина, а теперь станешь жить дальше, чем просто состаришься и умрешь. Я бы наверняка порадовалась, будь я на ее месте.

-Нона, может, тоже порадовалась бы, - негромко сказал он. - Я только скажу брату, что улетаю. Теперь тут и так сумеют продержаться... нет! Стой, Кетца. Нет.

-Что не так? - спросила она, прижав руки к груди.

-Выходит, я бросаю их во второй раз, и снова ради девушки, - медленно выговорил Дуэйр. - Прости. Мы полетим вместе, если ты по-прежнему пожелаешь, но только когда вся семья уберется отсюда в безопасные края.

-Это правильно, - сказала Кетца серьезно. - Нет ничего дороже семьи. Я останусь с тобой. Ты видел, как я умею убивать человеческие машины.

-О да... Что это было? Ведь не огонь?

-Это яд, - улыбнулась она, и ее будто застывшее бронзовое лицо преобразилось. - Яд для их металла. Я не знаю, как это будет на вашем языке. Золото ему неподвластно, а вот железо...

-Я понял... - Дуэйр вздохнул и обнял ее за плечи. - Идем вниз, там, поди, собралось уже все семейство. А как они соберутся и отправятся в путь, тогда и мы полетим. Вместе. Если ты не передумаешь.

-Нет, - покачала она головой, и подвески снова звякнули. - Даже если ты умрешь или захочешь взять еще нескольких жен, это уже ничего не будет значить. Мы полетим вместе. Но прежде, чем сесть за стол, навестим твою старшую жену. Так будет правильно. Только возьми что-нибудь, я не знаю, чем у вас принято ублажать духи умерших...

На могиле Ноны (Дуэйр когда-то своротил огромный валун, чтобы накрыть ее) Кетца встала на колени и долго говорила что-то на незнакомом языке, искренне говорила, старый дракон это чувствовал. Потом поклонилась, коснувшись лбом земли, взяла ломоть хлеба, окропила его вином, положила на могилу, сказала что-то еще, затем вынула из складок одежды черный блестящий нож, будто бы сделанный из стекла, и стиснула его в ладони. И сидела молча, глядя, как капли крови стекают на землю. Потом она поднялась и сказала Дуэйру:

-Я попросила ее быть доброй к нам. Она не станет мстить. Скажи ей, о чем думаешь, я вижу, ты хочешь. Я не стану слушать, я зажму уши...

Дуэйр тоже встал на колени и погладил окровавленную землю.

-Нона, - сказал он и увидел ее, будто наяву: тоненькую девочку в заштопанном платье, улыбчивую и острую на язык. Смертельно больную, как оказалось, но разве это его волновало тогда? - Нона, я уже просил прощения за то, что нарушил клятву. Брата я бросить не мог, тут уж сам умирай, а его выручай, ты сама так говорила, я помню. Я все помню... Нам больше нет здесь места, мы уходим на запад, там, говорят, остались еще заповедные места, куда не добрались люди. Жаль бросать замок, и я не знаю, что станется с твоей могилой... Прости. У нас не было детей, не успели... Я беру другую жену, младшую, как она говорит, и если выйдет на этот раз, если родится девочка -- назову твоим именем. Будь ее хранительницей! Прощай, Нона...

Он встал, глядя на камень.

-Ты хорошо сказал, - произнесла Кетца.

-А ты обещала зажать уши.

-Я слышала не всё. Но главное ты произнес. Госпожа Нона не станет мстить, она поможет, потому что ты ее любил. Ты плачешь?

-Я сто лет не плакал, - ответил Дуэйр. - Так. В глаз что-то попало. Идем, надо перекусить и помочь нашим собираться.

-Постой... - Кетца выдернула из своего убора длинное изумрудное перо и пристроила его в седых волосах, защелкнув золотой зажим. - Вот так. А теперь летим!

Увидев это украшение, Эдна переглянулась с Брианом, но вопросов задавать не стала. Было не до того: собирали драгоценности, препирались, кто что понесет да на кого побольше навьючить, выбирали лучшую облицовку -- забрать с собой, а то мало ли, вернуться не получится. И тут снаружи снова громыхнуло.

-Да они с ума посходили, - буркнула Эдна и пошла глянуть, что происходит. - Нет, точно рехнулись!

С моря подходили еще два паровых корабля. Обычные шхуны подбирали экипаж с упавшего воздушного судна, а эти снова изладились стрелять по замку.

-Девочки! - командным голосом произнесла Эдна. - А ну за мной! Надоело, не могу! Жить не дают...

-Дозвольте, старшая госпожа, это сделаю я, - негромко произнесла Кетца, низко поклонившись.

-Прекрати кланяться, у нас это не принято, - машинально ответила та и добавила: - Что именно ты сделаешь?

-Затоплю корабли. Людей не трону, если вы не прикажете. Мне это будет сделать проще, чем вам, вы ведь сами говорили, что крылья легко повредить, а у меня они небольшие.

-Дуэйр, ну хоть подстрахуй, - ткнул брата в спину Бриан. - Ты старый пень, конечно, но огоньку-то подбавить можешь?

Азиль тяжело вздохнула и прижалась к мужу. Ей бы уметь хоть что-нибудь, но нет, только летать в состоянии... не загляделся бы Дариан на эту смуглую красавицу, она диво как хороша в зеленом и золоте, и ведь ее прочили ему! Возьмет второй женой, ну так, может, уживутся, а может... Тут она заметила изумрудное перо в волосах у старого Дуэйра и выдохнула с облегчением: похоже, беспокоиться было не о чем.

-Драконы -- однолюбы, - напомнил Дариан, явно заметивший ее метания и погладил ее по плечам. - И не волнуйся, тебе нельзя. Спасибо мирозданию, старшие прилетели, теперь уж все образуется, полетим смотреть твои тюльпаны с маками...

-Вместе?

-А как иначе? - улыбнулся он и прижал девушку к себе еще крепче. - Только вместе. Смотри! Никогда такого не видел!

Тяжело поднялся в небо громадный сизый Дуэйр (Эдна сощурилась так, что Бриан засмеялся -- ясно, скоро брата отдрают до блеска), а следом стрелой взвилась Кетца. Если Азиль мягко струилась в воздухе, то она мчалась такими зигзагами, что заметить невозможно было, откуда она появилась и куда подевалась.

Снова раздался пронзительный клекот, на палубу первого корабля обрушилась зеленая молния и тут же ушла за облака. Пожара не было, но дыра в палубе намекала на то, что шутить не стоит, тем более, что дыра эта медленно расползалась... Вперед выдвинулся второй корабль, побольше, раздался новый залп, замок ощутимо вздрогнул, но никто не обеспокоился: взлететь бы все успели, благо сгрудились на вершине башни, наблюдая за сражением.

Дуэйр парил под облаками, вне досягаемости снарядов, приглядывал за происходящим. Отчего-то ему казалось, будто Нона сидит у него на спине, и он даже пару раз повернул голову, чтобы удостовериться -- там никого нет. Она смертельно боялась высоты, на чердак забраться и то не могла, но теперь...

"Ты тут? - спросил он мысленно. - Я тебя позвал, и вот..."

"Я и не думала, что в небе так красиво, - ответила она. - Знала бы, полетела бы с тобой давным-давно. Но ты теперь лети с младшей женой, она будет тебя любить не меньше моего, а то и больше. А я присмотрю. Я вернусь еще, Дуэйр, если будет нужно..."

Он встряхнул головой: что это было? И было ли? Ну да, ну да, голову солнцем напекло, не иначе!

Кетца на немыслимой скорости прошлась над вторым кораблем, проплавив дыру у него на носу, упала в воду, выскочила позади, видимо, поднырнув снизу, и добила судно ударом в корму.

-Вот это да! - потрясенно произнес Бриан. Он воду обожал, но на такие трюки способен не был.

-А ну не заглядывайся на чужих жен! - ткнула его локтем Эдна. В шутку, конечно, она знала, что другая ему не нужна.

-Лирион летит! - воскликнула какая-то из племянниц, кажется, Теана. - Вон он! Вот разожрался-то...

Лирион на башне не помещался. Он был больше Бриана и Дуэйра вместе взятых, неизвестно, в кого пошел. Когда это чудовище на бреющем полете прошлось над и без того уже тонущими кораблями, там началась паника. Лирион качнул крыльями и скрылся в замке. На башне появился, как ни странно, среднего роста ничем не примечательный мужчина, обнялся со всеми по очереди и только потом спросил, а в чем, собственно, дело и что это за незнакомцы в небе? Ему объяснили. Он подумал и изрек:

-Пора уносить крылья.

-Вот ты нам и поможешь, - улыбнулась Эдна. - А то мы все не могли придумать, на кого бы навьючить самое тяжелое... А ты у нас мальчик крепкий, вон как поправился, так что давайте перепаковывать! Лирион понесет камень, а прочее мы сами дотащим!

-Вот я так и знал, - сказал тот Бриану. - Стало как-то нехорошо на сердце, думаю, пора домой, обещал ведь вернуться к весне... И полетел. А тут вон что...

-Да, дело плохо, - кивнул тот. - Зато у нас две новые девушки. Эта вот, что стесняется, Азиль, жена Дариана. А та, что ты в небе видел, Кетца, жена Дуэйра.

-Погоди... - опешил Лирион. - Дуэйр -- это же твой брат?

-Он самый.

-Так он ведь...

-Вернулся, - ответила вместо мужа Эдна и ткнула сына в спину. - А ну живо иди вымойся, поешь и иди помогай собираться. Бездельник, весь в отца... Надо тебя женить, может, в ум придешь?

-Не надо! - вскричал тот и бросился прочь.

Кетца легко села на башню и сменила облик.

-Это легко, - сказала она. - Железные корабли просто тают. Вот деревянные лучше жечь, так быстрее. Но это может сделать Дуэйр.

-Воплощенная доброта, - буркнул Бриан и покосился на жену.

-Как и я, - улыбнулась она, явно припомнив эпизод с колдуном.

-Моему семейству вообще везет на женщин, - согласился он. - Да-да, я помню, это потому, что мужчины бездельники и лентяи! Отчего же ты сыновей не воспитала, как надо?

-А ты их портил, - беспечно ответила Эдна. - Да ладно уж, что выросло, то выросло!

-Нет, женщин понять невозможно... - вздохнул Бриан. - Я это понял лет триста назад. Или больше?

-Если ты скажешь, что забыл, когда мы поженились... - грозно начала она.

-А вот этого я никогда не забуду, - серьезно сказал он. - Ты же знаешь...

-Как дети, - фыркнул Дариан, глядя, как целуются прадед с прабабкой. - Пойдем. Ты что-то дрожишь, перепугалась, наверно?

Азиль молча прижалась к нему, с ним было нестрашно. Скорее бы улететь отсюда и увидеть алые маки в степи. И золотой закат над взгорьем, точно того же цвета, что волосы у Дариана... И зеленые ивы у озера -- они похожи на перья Кетцы, и прозрачную озерную воду...

*

-А на этих аэропланах они нас не догонят? - деловито спросил Лирион, проверяя, как упакована поклажа. Грузить на него все это предстояло старшим, а для того -- сперва спустить все добро вниз, не на башню же тащить. Тем более, там было не развернуться.

-Ты смеешься? - фыркнул Бриан. - Да даже если и догонят, что сделать смогут? Эдна один раз дохнет, и все. А другого воздушного корабля, думаю, у них нет, а если и есть, мы все равно летим быстрее.

Он погладил стену замка.

-Прости... Надо улетать. Люди очень уж настырные, и хоть жаль уходить отсюда, от моря, попробуем прижиться на новом месте. Уж не пропадем, а?

-Да уж, где наша не пропадала, - улыбнулась Эдна. - Руки! Живо вниз, сейчас будем навьючивать этого лодыря! И в кого уродился? Даже отец не настолько ленивый!

-Эдна! Я тебе... - нахмурился Бриан.

-Что ты мне? - уперла она кулаки в бока. - А ну брысь помогать! Раскомандовался, дракон глупый, столько лет живет, а мозгов как не было, так и нет! Живее, что вы копаетесь? О нет, лучше я сама, от вас толку не жди, одно слово, мужчины... Беата, Теана! Пошли, поможете...

-И вот так уже почти триста лет, - сказал Дариан Азиль, невольно посмеиваясь.

-Твой прадед, наверно, очень ее любит, - тихо ответила она. Для нее такое поведение было невероятным.

-Да, - подтвердил Дариан. - Немыслимо. Как я тебя. Но только если ты стукнешь меня поварешкой, я молчать не стану, как прадедушка!

Азиль подняла глаза, поняла, что он шутит, и снова прижалась к его плечу.

-Это и есть -- лететь вместе? - спросила она.

-Конечно, - ответил он и улыбнулся. - Это очень просто. Ну, для тех, кто понимает.

-Тогда летим?

-Ага. Сейчас дядю Лириона навьючат -- и отправимся в твои горы. Полетаем, - серьезно сказал Дариан. - Дотащишь меня, если крыло откажет?

-Хоть всю жизнь тебя носить буду, - искренне ответила Азиль, - как та твоя бабушка своего герцога.

-Ты сказала -- я услышал, - произнес он. - О, зовут. Идем. Пора на взлет...

Наверно, удивительное это было зрелище: над замком разом поднялось несколько драконов, как привычных, так и вовсе невиданных, и люди из поселка на берегу высыпали наружу посмотреть.

-Улетают, - горько сказала старая-престарая женщина, щуря подслеповатые глаза. - Насовсем улетают...

-Ты с чего это взяла, бабуля? - спросила у нее девочка, таращась на изумрудного и черного неизвестных драконов.

-Так, нутром чую, - ответила та и смахнула слезу. - Нет у нас больше хранителей. Сами виноваты. Кто-то провел сюда этих вояк, вот драконы и снялись с насиженного места. Кому охота, чтоб по ним пуляли? Молоденького этого, рыжего чуть не убили...

-А я знаю, чья там лодка была, - добавил один старик, набивая трубку. - Рыбачил на мысе, видел, кто шхунам дорогу указывал.

Молодой рыбак заозирался и тем выдал себя.

-Ты-ы... - выдохнула какая-то девушка. - Ах ты гад! На что польстился, твареныш?! Что пообещали?! Золото-брильянты?

-Да чтоб ты ими подавился, паскуда! - поддержала вторая. - Это из-за тебя, значит, господин Дариан никогда уж не прилетит? Ну, девки, я за себя не ручаюсь!.. Н-на!

С этим возгласом крепкая девица зарядила ему в челюсть, вторая вцепилась в волосы, а третья, сыпанув песком в глаза для острастки, от всей широкой души наподдала ему ногой в пах. Тот охнул и согнулся, и тут уж на него накинулись всей девичьей ордой...

Дариана девушки очень любили, он был веселый и щедрый, а летать на ту сторону пролива ленился, да и зачем, если в поселке под боком ему чуть не каждая вторая рада? Платить, ясное дело, не платил, за такое и ему бы физиономию начистили, но подарки делал, часто и щедрые: многие щеголяли в разноцветных бусах, пускай не брильянтовых, но очень красивых. Правда, он давно уж не появлялся, а потом старик Дуэйр сказал: остыньте, девочки, у него жена теперь есть, если он и явится, то только по делу. Ну да они не унывали, все помнили рыжего красавца, вздыхали, конечно, а кое у кого и такие же рыжие детишки подрастали. Таких девчонок особенно охотно сватали: солнце -- оно ведь всем светит, а раз уж озарило, то и дальше удача никуда не денется.

-Ну и как мы теперь без хранителя? - всхлипнула одна из девушек, когда стонущего рыбака оттащили подальше и кинули в теньке. - Ну пускай женатый, но он же был! Да не один ведь!

-Они всегда тут жили, дед Дуэйр говорил! А тут поналетели... - поддержала другая, потрепав по рыжей голове маленькую девочку. - Подумаешь, принцессу украл! Обычай такой, он сам говорил! Да если б он меня бы украл, я б от радости прыгала! А эта цаца притащилась, из узла драгоценности сыплются, еле тащит, а туда же, накорми ее, напои, лодку ей подай...

-Так это она, может, от злости, что не оставил, а ее служанку в жены взял? Та-то, поди, за домом смотреть умеет, а не только в окошко глядеть да вздыхать, - предположила женщина постарше. - Я слыхала, было уже такое, перепутал один из хранителей принцессу с ее служанкой. Так и зажили ладно, вроде живы еще.

-А может, из наших кто взлетит? - спросила вдруг первая. - Ну... в замок, ясное дело, хода нет, но можно ведь и тут жить? У тебя, Рисса, дочка, у меня -- сын, как подрастут, может... сумеют? - Она шмыгнула носом и утерлась рукавом. - Как без хранителя-то? Даже дед Дуэйр пропал, а он тут спокон веков жил, его даже моя прабабка помнила!

-Никуда он не пропал, - сказала старуха, глядя в небо подслеповатыми глазами. - С ними улетел.

Женщины уставилились на нее с недоумением.

-А, вы не знаете, - усмехнулась она. - Я-то давно одна, муж мой утонул, а другого я не захотела. И детей нет. Ну вот, как постарилась, говорю, дед, давай, я хоть порядок у тебя наводить буду да готовить, тоскливо одной-то, а тут хоть словом перемолвишься... Ну и как-то проговорился он, а может, нарочно сказал, что его жена вон в тех скалах похоронена, и год назвал. Я посчитала кое-как -- это ж было давным-давно! - Старуха перевела дыхание. Женщины слушали как завороженные. - А потом я вспомнила, как совсем маленькой на отмели играла. И дед Дуэйр сказал, мол, гляди на драконов, когда еще такое увидишь, лет через сто, если доживешь... Дотянула, как видите.

-Бабушка, так это ж сколько ему лет было? - потрясенно спросила Рисса. - Тебе за сто, а ему-то, выходит...

-Так он дракон, - хмыкнула та. - Я давно догадалась. То он в небо смотрит, как его брат вылетает да дурачится в небе, то бормочет под нос, мол, глупый дракон, вечно неприятностей на свою голову найдет, то еще что. У них и глаза были почти одинаковые, у Дуэйра и господина Бриана. Поди не пойми!

-А почему он с нами-то жил?!

-Женился на девушке из этого поселка и отказался летать. Это я тоже по обмолвкам поняла. Вон тот валун видите? Это и есть ее могила, он туда частенько ходил... Но уж как нужда приперла, пришлось снова взлететь, видали, что творилось, пока остальные не вернулись? Так-то...

Она прикрыла морщинистые веки, вспомнив, как когда-то очень давно играла на отмели, собирала ракушки и цветные камушки, а старик Дуэйр чинил сети. И как он сказал, мол, вон эти двое, а она ответила -- они целуются, нехорошо же смотреть! А больше она их не увидит. Драконы не вернутся, а если и вернутся, то она все равно уже слишком стара, чтобы дождаться их. Что им десяток лет? Мгновение! Но ей никогда не забыть их брачного танца в закатном небе...

-Бабуля, не плачь, - сказал ей рыжеватый мальчик, присев рядом, и погладил по руке. Старуха и не заметила, что по щекам ее текут слезы. - Я вырасту и полечу сам. Видела эти их летучие машины? Вот на такой, выучусь и полечу! Пускай я никакой не дракон, но я им покажу, пусть только сунутся!

-Да кто ж тебе даст такую машину, - улыбнулась та сквозь слезы. - На что ты учиться собрался? Мы всем поселком столько не насобираем...

-А я уже насобирал, - серьезно ответил он и разжал руку. В ладони что-то сверкало. - У этой принцесски куль порвался, а я решил, что она-то уж без пары брильянтов обойдется! У меня там еще припрятано, на учебу точно хватит, да и на хозяйство останется, надо только, чтоб отец их продал, у меня-то не выйдет. А на летучую машину, если не достанет, сам заработаю!

-А говоришь, не дракон, - улыбнулась та и обняла мальчишку. - Они тоже камушки любят, Дуэйр говорил. Красоты ради.

-Мне не для красоты, а для дела. Не девица ж я, бусами обвешиваться! - Он вскинул голову. - Ты еще поживи, бабушка! Чтоб увидеть, как я полечу!

-А и поживу, - согласилась она и посмотрела в небо. Оно было совершенно чистым. - Лети, внучек. А я пока побуду тут за деда Дуэйра...

*

-Вот это красота... - проговорил Дариан, во все глаза глядя на густо-синее небо, голубые горы и ослепительно-алую долину, посреди которой, будто драгоценный камень, сияло озеро.

-Я же говорила, - улыбнулась Азиль.

Долетели, слава всему сущему, и хоть Дариана приходилось подхватывать время от времени, когда уставало раненое крыло, с этим вполне справлялись старшие. На Лириона вообще, кажется, весь замок было можно навьючить, он бы и не заметил, летел себе, лениво шевеля крыльями, повыше остальных, ему так было удобнее. Дуэйр держался почти вровень с ним, Кетца вилась изумрудной молнией, а впереди полыхали золотом крылья Эдны.

Когда они пролетали над становищем -- Азиль узнала знакомое место, а значит, скорее всего, тут была ее родня, - там началось что-то несусветное. Кто-то пал ниц, кто-то воздел руки к небесам, и она не удержалась, показала мужу жестом, что идет на посадку, и приземлилась.

Как выяснилось, она угадала -- тут оказалась вся ее семья, и отец, и дядя, и мать...

Они смотрели на нее, будто завороженные, и Азиль не сразу сообразила, что Дариан опустился за нею следом. Только превращаться не спешил, может быть, опасался подвоха.

-Я Азиль, - сказала девушка, - помните меня?

Выражение лиц старших родственников было бесценно.

-Я вернулась, - произнесла она просто. - Теперь мы будем жить тут. Я и мой муж. И наши дети.

Тут она кивнула на Дариана, возвышавшегося за ее спиной, и тот наконец преобразился. Женщины ахнули.

-Добро пожаловать, - выговорил дядя и невольно склонил голову. А отец вот не удержался и подошел обнять дочь. Мать стояла в сторонке, ей не полагалось проявлять чувств, поэтому Азиль пошла к ней сама.

-Как хорошо, что принцессе подарили меня, а не Атин, хоть она и старше, - сказала она ей на ухо. - Теперь это у меня муж, отмеченный Великим Солнцем, гордись, мама! И у меня будет сын, а может, дочь... какая разница?

-Никакой, - ответила та, тихо плача и гладя взрослую дочь по черной косе. - Ты только... прилетай хоть иногда...

-Ну я же сказала, что мы остаемся в горах. Нам бы только построиться, люди будут нужны. Дядя Лирион сильный, конечно, но ничего не смыслит в строительстве! Камня он натаскает сколько угодно, но тут бы помочь... - Азиль покосилась на дядю. - Денег-то довольно, вы могли бы купить целый табун, а то и два! Или сотню овец...

-Конечно, нужно помочь, - спокойно ответил тот. - Вряд ли твой муж и дядя знают, как строить стены в этих горах! Тут ведь и сель может сойти.

-Потому я и прошу о помощи, - поклонилась Азиль. - В долгу не останемся, верно, Дариан?

-Конечно, - улыбнулся тот. - Мы и вправду тут впервые, этак вот ухнем в пропасть после первого дождя! Помогите, а мы поможем вам. Мало ли, что понадобится...

Вождь подумал, потом принял решение.

-Ты остаешься за меня, - сказал он младшему брату. Отец Азиль кивнул. - Справитесь уж со скотом с женщинами-то и ребятней. А взрослые мужчины -- за работу. За лето нужно хоть стены навести, а получится, так и кровлю. Мы пройдем через перевал дня через три, - сказал он Дариану. - А раз говорите, что можете, натаскайте пока камня.

-Конечно, - улыбнулся тот, и в толпе, кажется, приключилось несколько девичьих обмороков. - Спасибо вам, добрые люди! Ну, нам пора... Азиль?

-Спасибо, - сказала она и тоже улыбнулась. - Вы правда добрые. Не как те... Летим, Дариан?

-Летим, - ответил он, - вместе.

Собравшиеся степняки проводили взглядом две фигуры: крылатую и бескрылую, быстро пропавшие в небе, переглянулись неверяще и уставились на вождя.

-К перевалу, - сказал тот коротко. - Вы что, ничего не поняли? Наше племя осенил крылом не один дракон, а несколько! И пусть моя родная племянница бескрыла, зато крылат ее муж, вдобавок он отмечен Великим Солнцем! Мы трижды избранные, а потому за дело, ибо если мы не поможем им отстроиться, то они улетят прочь, и что тогда? Живее! Где старый Тириль? Где Айраш? Они знают, как строить стены, а если они не смогут сесть на коней, мы понесем их на руках!

Становище пришло в движение: собирались тут быстро...

Отец Азиль обнял старшую жену за плечи. Та все смотрела в небеса.

-А ты не хотела ее отдавать, - сказал он.

-Кто же знал, что так повернется? - Она утерла глаза. - Ну слава Великому Солнцу, ей выпала удача, недаром под счастливой звездой родилась... И какой славный муж у нее, улыбнулся -- я будто солнечный луч увидела...

-Ты смотри, заревную, - усмехнулся муж. - Пойдем. Надо помочь со сборами. Теперь мы с тобой за всех отвечаем.

-Ну хоть узнаем, каково это, - вздохнула женщина. - Идем.

*

-Я вам не носильщик! - выдохнул Лирион, упав на камни.

-Ничего, ты сильный. И тебе надо сбросить лишний вес, - сказала Эдна, свалив рядом чуть не вдвое больший груз. - Не отлынивай, не то обеда лишу.

-А эти двое бездельничают, - буркнул он.

-Они только что поженились, у Дариана едва крыло зажило, а Азиль в положении, - просветила та. - Так что будь любезен встать и не отлынивать. Бриан, вложи сыну ума! Беата с девочками работают как проклятые, а он прохлаждается!

-Погоди, я сейчас сам немножко попрохлаждаюсь, и тогда сделаю, что хочешь... - выдохнул Бриан, вылив себе на голову флягу воды.

-Глупый ты дракон, лучше б в озеро окунулся, - засмеялась она.

-Точно. Вот я дурак! - засмеялся Бриан. - Полетим вместе?

-Конечно, - улыбнулась Эдна. - А ты, Лирион, говорю, не отлынивай, негодник!

Долина была залита алым цветом от края и до края, маки колыхались на ветру, а озеро будто светилось изнутри, таким чистым и ясным было отражающееся в нем небо.

-А где младшие? - спросила Эдна, когда они выбрались из воды и без сил растянулись на берегу.

-Вон они, - указал Бриан, уложив ее голову себе на плечо. - Никак не налетаются, долину и горы рассматривают...

-Пускай летают, - улыбнулась она и поцеловала его в щеку. - Вместе.

Он ничего не ответил, да ей и не требовался ответ. После стольких-то лет вместе они научились понимать друг друга без слов...














на главную | моя полка | | Рыжий дракон |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 19
Средний рейтинг 4.5 из 5



Оцените эту книгу