Книга: В стране солнечных зайчиков



В стране солнечных зайчиков

В Стране Солнечных Зайчиков

Купить книгу "В стране солнечных зайчиков" у автора Нестайко Всеволод

1. Пристанище добрых друзей

На берегу тёплого моря, среди дремучих лесов, синих гор и золотых долин лежит страна Ластовиния. Это необыкновенная страна. Жители её — ластовины — все сплошь веснушчатые. Веснушчатые мужчины и женщины, веснушчатые старики и старухи, веснушчатые дети. И не только люди, но и звери и птицы в этой стране тоже покрыты веснушками: веснушчатые лошади и коровы, веснушчатые слоны, медведи и крокодилы, веснушчатые кошки и собаки. Мало того, даже комары и мухи и те веснушчатые.

Народ в Ластовинии жил издавна. Это был тихий, мирный и трудолюбивый народ. Ластовины выращивали чудесные сады, выводили необычные фрукты и ягоды. В этих садах можно было встретить деревья, которых не сыщешь нигде на свете, — конфетные кедры. Дважды в год они густо покрывались вкусными шоколадными плодами. Ластовины очень любили детей и разводили конфетные деревья именно потому, что они приносили радость детям.

Когда-то Ластовиния была свободной, независимой страной. И, хотя тёмным и неграмотным был тогда веснушчатый народ, не знал он в ту пору ни порабощения, ни жестокости.

Но вот однажды в ластовинскую бухту Пожалуйста, гостеприимно открытую для всех мореплавателей, вошли чужеземные корабли под чёрными парусами.

Это была военная флотилия, прибывшая из далёкой заокеанской страны Хулигании. Армия хулиганцев высыпала на берег и заполнила всю Ластовинию.

Хулиганцы начали грабить и разорять страну, обижать её жителей. Они заставили их день и ночь работать на себя, а всё, что добывали своим трудом ластовины, хулиганцы забирали и увозили за океан в свою Хулиганию.

Тяжко страдал маленький миролюбивый народ под гнётом пришельцев.

Особым мучениям подвергались дети. Мало того, что дети голодали, что они давно забыли вкус не только шоколадных конфет, но и обыкновенного хлеба, — хулиганцы просто не давали маленьким ластовинам прохода. Они ловили их на улицах, били, натравливали на них страшных чёрных собак, которых привезли с собой из-за океана.

Для хулиганцев не было большего наслаждения, чем смотреть, как страдают и плачут дети.

Много раз поднимались ластовины против власти захватчиков, пытаясь освободиться и изгнать угнетателей из своей страны. Но каждый раз хорошо вооружённые хулиганцы побеждали и жестоко расправлялись с восставшими.

Какая-то неведомая волшебная сила помогала пришельцам, делала их могущественными и непобедимыми. И, сколько ни боролись ластовины, не могли они превозмочь этой враждебной, злой силы. Всё меньше и меньше надежд на освобождение оставалось у них.

Но главное — дети. Их надо было как-то спасать. Разве можно было спокойно смотреть, как хулиганцы издеваются над малышами! Но в открытой борьбе ластовины могли погибнуть все до одного, а детей это всё равно не спасло бы…

Вот тогда-то на помощь ластовинам пришёл дед Чудодей.

Всю свою жизнь этот известный в Ластовинии охотник провёл в тропических лесах, охотясь на диких зверей. Никто не знал, сколько ему лет. Даже самые старые ластовины с детства помнили его уже стариком. На лице у него было столько морщин, что совсем не видно было веснушек — все они прятались в морщинах. Дед Чудодей был очень мудрый, и поговаривали, что он понимает язык птиц и зверей и часто в лесу беседует с ними. Правда, никто этого не видел. Но, наверное, не зря его всё-таки назвали Чудодеем.

Ластовины очень уважали деда Чудодея и потому сразу согласились, когда он предложил спрятать детей в дремучем тропическом лесу. Там, в дебрях, он знал такое глухое место, окружённое непроходимыми чащами, куда не проникнет ни один хулиганец. Только дед Чудодей знал туда дорогу. Там кончалась Ластовиния и начинались Синие Скалистые горы.

И вот, проснувшись однажды, хулиганцы увидели, что из Ластовинии исчезли дети.

Во всей стране не осталось ни одного мальчика, ни одной девочки. Хулиганцы неистовствовали. Они обыскали всю страну и не нашли даже поломанной детской игрушки. Словно в Ластовинии никогда и не было вовсе детей. Тщетно угрожали хулиганцы. Ластовины молчали и делали вид, будто сами очень взволнованны неожиданным исчезновением малышей.

А тем временем в дебрях тропического леса, на огромной светлой поляне, возникла необыкновенная колония. Назвали её «Пристанище добрых друзей». За зубчатым деревянным забором высился большой, просторный дом.

Вокруг него в зелени садовых деревьев утопали маленькие аккуратненькие домики. Дальше тянулись грядки огородов и большое поле.

Кроме деда Чудодея да двух старых нянь, которые присматривали за совсем маленькими детьми, взрослых в колонии не было. Строили колонию сами дети, без помощи старших. Только дед Чудодей руководил строительством.

Впрочем, честно говоря, без добрых помощников дети вряд ли бы справились сами. А помощники у них были необыкновенные.

Дед Чудодей, видимо, и в самом деле знал язык птиц и зверей. Потому-то среди лесных обитателей у него оказалось множество друзей, которые и помогали строить детям колонию. Кроты рыли яму под фундамент. А камни для фундамента носили из соседних Скалистых гор могучие горные орлы.

Хвостатые обезьяны работали верхолазами. Бобры валили деревья, обгрызали стволы со всех сторон. Дикобразы снабжали маленьких строителей острыми, прочными иглами, которые служили вместо гвоздей.

Но больше всего помогали, на стройке добродушные веснушчатые великаны слоны, которые были словно живые подъёмные краны. Легко подымали они тяжеленные брёвна на любую высоту. Без них дети ни за что бы не возвели стен большого двухэтажного дома.

Хорошо жилось детям в колонии — спокойно и безопасно. Никто их не обижал, никто не издевался над ними. Правда, всё им приходилось делать самим. Они сами обрабатывали землю, выращивали фруктовые деревья, сами хозяйничали. Мальчики работали в саду и в поле, рубили дрова, носили воду из колодца, то есть делали всю мужскую работу. А девочки варили обед, мыли посуду, чинили одежду, стирали бельё. Конечно, всем этим руководили дед Чудодей и няни, помогая добрыми советами и наставлениями.

Одна беда — без родителей очень скучали дети. Но и тут дед Чудодей нашёл выход. Раз в месяц он по очереди приводил отцов и матерей в колонию. Гостили они день-два и возвращались назад, чтобы не вызвать подозрения у хулиганцев. В колонии для родителей были специально выделены комнаты на втором этаже. А поскольку дед Чудодей любил порядок и справедливость, он завёл книгу, в которую записывал, кто и когда прибывал в колонию.

2. Веснушка

Всех детей, живущих в колонии, любил дед Чудодей, ко всем одинаково хорошо относился. Но был среди них один мальчик, с которым особенно подружился старик и которого выбрал своим первым помощником. Должно быть, потому, что это был единственный мальчик, к которому не приходили родные. Родители и все родственники его погибли во время восстания против хулиганцев, и мальчик остался сиротой.

Было ему девять лет, и звали его Веснушка. Никто никогда не видел, чтобы он плакал, хотя ему, наверное, часто бывало грустно и тоскливо.

Ведь ко всем ребятам хоть раз в месяц, а всё-таки приходят родители а ему даже ждать некого…

Веснушка был маленький, но очень мужественный и отзывчивый. Когда он видел, что кто-то из детей грустит, обязательно выдумывал что-нибудь смешное чтобы развлечь, развеселить товарища.

Все очень любили Веснушку. И даже лесные друзья деда Чудодея, птицы и звери, тоже подружились с мальчиком. Он угощал их разными сладостями и часто играл с ними.

Особенно близкими приятелями Веснушки были слон Бреус и обезьяна Мазлюка. Лопоухий великан Бреус, когда строили колонию, был бригадиром слонов-крановщиков и ещё тогда подружился с Веснушкой. Сидя на спине Бреуса, Веснушка подавал команды, и слон точно выполнял их. Вместе с ними работала и обезьяна-верхолаз Мазлюка. Их дружба крепла с каждым днём. Когда строительство окончилось, слон Бреус и обезьяна Мазлюка стали приходить в гости к Веснушке. Бреус катал детей на своей широченной спине, а Мазлюка смешила их разными штуками.

Дед Чудодей иногда разрешал Веснушке небольшие путешествия с Бреусом и Мазлюкой в глубь леса. Веснушка забирался на спину слона, рядом с ним устраивалась Мазлюка, и Бреус, словно танк, проламывался сквозь непроходимые тропические заросли. Это были интереснейшие, захватывающие путешествия. Какие удивительные растения видел Веснушка, каких потрясающих встречал зверей! Тут были цветы, на лепестках которых мог преспокойно поместиться взрослый человек, и малюсенькие птицы колибри величиной с муху ящерицы длиною в два метра и деревья не выше травы.

Каждое новое путешествие радовало мальчика — он очень любил природу.

Однажды трое друзей снова отправились в лес. Веснушке было весело, он напевал песенку. У слона Бреуса тоже было отличное настроение, и он бодро бежал, помахивая хоботом. Все чувствовали себя превосходно. Они даже не заметили, что отошли далеко от колонии.

И вдруг прозвучал выстрел, второй, третий… Обезьянка жалобно взвизгнула и мёртвой скатилась на землю. Слон Бреус остановился как вкопанный, потом начал опускаться на колени, тяжело вздохнул и повалился на бок. Веснушка полетел в кусты. Ушибся и потерял сознание…

Когда он открыл глаза, то увидел, что над ним стоят трое здоровенных верзил с винтовками в руках. Веснушка сразу узнал хулиганцев. Это были Биль Каналья, Джон Дыбуль и Том Паук, хорошо известные всей Ластовинии.

Биль Каналья был высокий, худой, с крючковатым носом и единственным глазом навыкате. Джон Дыбуль — тоже высокий, но толстый, хромой на одну ногу, с густой чёрной бородищей, а Том Паук — весь волосатый, с большим животом и длинными, тонкими руками — в самом деле очень походил на паука.

Все трое внимательно разглядывали Веснушку и молчали. Веснушка замер.

Наконец Том Паук сказал:

— Гм… Откуда взялся здесь этот мальчишка?

— Действительно странно! Как он сюда попал? — подозрительно прищурил свой единственный глаз Биль Каналья.

— Эй, ты! А ну, отвечай, что ты тут делаешь? — рявкнул Джон Дыбуль.

Но Веснушка молчал. Что он мог ответить? Не выдавать же тайну колонии!

— Ты что, немой?! Говорить не умеешь? — ещё громче заорал Джон Дыбуль. — Отвечай, когда тебя спрашивают!

Но Веснушка только молча мотнул головой. Пусть думают, что он немой.

— Постойте, я, кажется, понял! — крикнул Биль Каналья. — Наверное, где-то здесь, в лесу, прячется ластовинская малышня. И этот мальчишка один из них.

— Правильно! Молодец, Биль! Вот мы их! — перебивая друг друга, восторженно завизжали Том Паук и Джон Дыбуль. — Немедля веди нас туда! — набросились они на Веснушку. — Сейчас же покажи, где прячутся беглецы!

Увидев, что Веснушка не двигается с места, Джон Дыбуль выхватил из-за пояса огромный кривой нож и замахнулся на мальчика:

— Веди, а не то конец твоей жизни!

Ещё секунда — и пришлось бы навсегда попрощаться с Веснушкой. Веснушка и сам это прекрасно понял. Но стоило ли так бессмысленно погибать? Он встал и повёл хулиганцев…

Вы думаете, что Веснушка повёл их в колонию? Нет! Веснушка готов был погибнуть, но не выдать товарищей. Он решил завести хулиганцев в дебри тропического леса как можно дальше от «Пристанища добрых друзей». И там погибнуть. Другого выхода не было…

Веснушка шёл впереди, за ним ковылял Джон Дыбуль, потом Биль Каналья, а последним плёлся Том Паук. Руки у Веснушки были связаны за спиной верёвкой, конец которой держал Джон Дыбуль. О бегстве нечего было и думать.

Веснушка шёл, не оглядываясь, грустно опустив голову. Не хотелось мальчику умирать. Так звонко щебетали птицы в чаще, так буйно цвели в траве цветы, так весело светило солнце, пробиваясь сквозь зелёное кружево листвы! Хорошо жить на свете! Неужели это последний солнечный луч в Веснушкиной жизни?.. Прощай, солнце, прощай, небо!..

Неожиданно Джон Дыбуль дико вскрикнул, и Веснушка почувствовал, что хулиганец выпустил из рук верёвку. Мальчик оглянулся. Джон Дыбуль со всего размаха треснулся носом о дерево. Что-то ослепило его, и он ничего не видел. Биль Каналья и Том Паук тоже крутились на одном месте, закрывая руками глаза. По лицам хулиганцев метались какие-то огненные, ослепительные пятна. Они отчаянно ругались и кричали, и натыкались друг на друга, словно слепые котята.

Воспользовавшись замешательством, Веснушка бросился бежать.

Чтобы запутать следы, он долго петлял по лесу. Время от времени мальчик останавливался и прислушивался: не гонятся ли за ним враги. Но погони не было слышно: должно быть, хулиганцы всё ещё боролись с той таинственной ослепительной напастью.

Когда Веснушка добрался до «Пристанища добрых друзей», была уже ночь, однако в колонии никто не спал. Все волновались, ожидая Веснушку.

Затаив дыхание слушали дети рассказ мальчика о страшном приключении в лесу. А когда ребята узнали о трагической гибели добродушного слона Бреуса и весёлой обезьяны Мазлюки, многие не выдержали и заплакали. Заплакал и сам Веснушка. Слёзы, помимо воли, покатились по его щекам.

В эту ночь мальчик долго не мог заснуть. Он лежал с открытыми глазами и думал. Думал о том, как тяжело жить в стране, где хозяйничают жестокие завоеватели. Неужели так будет всегда? Неужели никак нельзя победить хулиганцев? Неужели нельзя бороться с той тёмной, волшебной силой, которая поддерживает их, делает непобедимыми?

И странно, дед Чудодей словно прочитал эти Веснушкины мысли. Веснушка не заметил, как старый охотник тихонько подошёл к его кровати, сел с краю и заговорил:

— Не грусти. Веснушка, не печалься, мой мальчик! Недолго осталось хозяйничать хулиганцам в нашей стране. Недолго осталось нам терпеть. Скоро настанут другие времена, поверь мне. Ты знаешь, забыл я тебе сказать, видел я вчера сон, странный, светлый, радостный сон. Будто гибнут злые, враждебные силы, рушится власть хулиганцев и пропадает всё тёмное и злое, что есть на свете… И почему-то в этом сне я видел тебя, Веснушка. С тобой происходили какие-то необыкновенные приключения, — вот только не помню какие! Ты был героем, ты с кем-то боролся и побеждал. Я видел тебя счастливым…

Веснушка не мог понять, правду ли говорит дед Чудодей или просто так, чтобы утешить, но мальчику стало сразу как-то легко, хорошо и спокойно.

И Веснушка уснул.

… Проходило время, и страшное приключение в лесу понемногу начало забываться, как забывается всё неприятное и плохое. Только изредка кто-нибудь невзначай вспоминал об этом. И одно лишь удивляло и просто-таки сбивало всех с толку: что же такое ослепило тогда хулиганцев и дало возможность Веснушке спастись?

Все ломали над этим голову, но так и не могли понять.

И оставалось это пока неразгаданной тайной.



3. Таинственный незнакомец

Однажды под вечер в ворота колонии постучался незнакомец. Он был маленького роста, худощавый, с большой головой. И, хотя вечер выдался жаркий, незнакомец кутался в чёрный бархатный плащ, а капюшон низко опустил на лоб, как во время дождя.

Ворота открывал Веснушка. Это входило в его обязанности.

— Добро пожаловать, — любезно поклонившись, как всегда, проговорил мальчик.

Незнакомец ничего не ответил и несколько секунд пристально смотрел на него. Потом как-то загадочно улыбнулся, кивнул готовой и молча прошёл в дом. А Веснушке вдруг показалось, что в то время, пока незнакомец смотрел на него, он спал, а потом проснулся, и будто за эти несколько секунд видел какой-то сон. И ещё показалось Веснушке, что он уже где-то встречал незнакомца, причём не один раз, но никак не мог вспомнить где. И только навсегда врезались в память это неестественно белое лицо, густо посыпанное пудрой, и глаза — большие, чёрные и какие-то очень странные.

Почему странные? И тут Веснушка понял — эти глаза совсем не блестели и ничего не отражали. Веснушка хорошо заметил, что они не отражали огня свечи, которую он держал в руках. Словно это были не живые человеческие глаза, а две бездонные дырки.

Но, несмотря на все эти странности, которые, казалось, должны были внушать страх, Веснушка не чувствовал никакого страха перед незнакомцем.

В мальчике всё больше и больше разгорались любопытство и интерес. Веснушка должен был лезть в погреб за огурцами — потому он и держал в руке зажжённую свечу, но он не утерпел и пошёл вслед за пришельцем. Незнакомец уже стоял возле стола деда Чудодея, и тот записывал его в книгу прибывших. Веснушка мельком глянул через плечо деда и прочёл:

«Господин Мрак, проездом на три дня, комната № 13».

В это время незнакомец снова пристально посмотрел на мальчика, потом, обращаясь к старому охотнику, спросил:

— Это ваш сын?

Голос у незнакомца был необычный, звучал он глухо, словно из подземелья.

— Да, господин Мрак, — поспешил ответить дед Чудодей, — то есть нет.

Это сирота, но он заменяет мне сына… И, знаете…

Старик хотел что-то рассказать незнакомцу, но вдруг остановился на полуслове. Потом дед Чудодей рассказывал, что он вдруг забыл, о чём хотел говорить. Никогда раньше с ним такого не случалось. Так же, как и Веснушка, он будто заснул на несколько секунд и ничего не помнил.

Господин Мрак поднялся по лестнице на второй этаж и заперся в своей комнате. Весть о его появлении вмиг разнеслась по колонии. Это, конечно, должно было всех удивить и взволновать, потому что до сих пор в колонию никогда не попадали незнакомцы. Но никто не успел даже подумать об этом.

Всем вдруг страшно захотелось спать, хотя было ещё очень рано — ведь только-только стемнело! И через несколько минут все в колонии спали как убитые. Многие не смогли даже добраться до постели. Дед Чудодей заснул прямо за столом, дежурная повариха возле плиты, а Веснушка свернулся калачиком на ступеньке лестницы, которая вела на второй этаж. И никто не видел, конечно, как поздней ночью господин Мрак вышел из своей комнаты, склонился над Веснушкой и долго смотрел на него. Между прочим, всем жителям колонии снились в эту ночь страшные сны, и они кричали во сне от душивших их ужасов и кошмаров.

И, странное дело, все они проснулись вместе, в одно время, — на рассвете, как только взошло солнце. А проснувшись, сразу же забыли о таинственном незнакомце, словно он вовсе и не появлялся в колонии. Как ни в чём не бывало все занялись своими делами. Единственное, что чувствовали колонисты, — это какое-то смутное беспокойство, будто бы кто-то невидимый всё время наблюдает за ними.

И только когда в полдень господин Мрак вышел во двор прогуляться, все тут же вспомнили о нём и о тех загадочных событиях, которые произошли после его появления.

День был очень жаркий. Солнце жгло немилосердно. Колонисты изнывали от жары и прятались в тени. А господин Мрак вышел на прогулку в том же самом чёрном бархатном плаще, и капюшон по-прежнему был опущен на лицо.

В таком виде он преспокойнейшим образом разгуливал по солнцепёку. Колонисты с недоумением глядели на этого странного чудака. И тревожные мысли стали закрадываться в их голову.

Но через несколько минут господин Мрак опять скрылся у себя в номере, и жители колонии снова забыли о нём, будто никогда его и не видели.

Три дня господин Мрак прожил в «Пристанище добрых друзей», и три дня повторялось одно и то же. Видят колонисты незнакомца — думают о нём. Уйдёт он к себе в комнату — сразу о нём забывают. Вечерами, едва наступала темнота, мгновенно, как по команде, все засыпали, во сне колонистов мучили страшные кошмары. Просыпались они на рассвете, с первыми лучами солнца, и сразу все, по-солдатски, в одно время. Господин Мрак продолжал свои ежедневные прогулки в саду всё в том же чёрном плаще, несмотря на жару.

Но всему бывает конец, даже самым непонятным событиям.

На третий день под вечер Веснушка подметал пол в коридоре на втором этаже, где находился тринадцатый номер.

Солнце уже село, наступили сумерки, и в колонии стали зажигать свечи.

Веснушка случайно зацепил веником потерянную кем-то пуговицу. Пуговица подкатилась под дверь. Веснушка попробовал вымести её оттуда, но ничего не вышло. Дверь была приоткрыта, и Веснушка заглянул в комнату. То, что он увидел, заставило его содрогнуться. Во-первых, он сразу вспомнил господина Мрака, потому что увидел его. Во-вторых…

Господин Мрак стоял посреди комнаты в своём чёрном плаще, держа в вытянутой руке чёрный носовой платок. На платке ослепительно жёлтыми нитками был вышит заяц, обыкновенный длинноухий заяц, только жёлтый. В другой руке господина Мрака был зажат длинный острый нож. Ножом таинственный незнакомец с остервенением колол жёлтого зайца. У Веснушки глаза полезли на лоб от удивления — что за ерунда такая?!

В это время незнакомец, пробормотав какое-то проклятие, резким движением отбросил платок в угол комнаты, где стоял маленький столик, на котором горела свеча. И в ту же секунду откуда-то с потолка вспорхнули три большие ночные бабочки — «мёртвая голова». Веснушка хорошо знал этот вид ночных бабочек: на брюшке у них был узор, очень похожий на череп. Бабочки схватили носовой платок и, пронеся его по воздуху, подали господину Мраку.

Веснушка даже ущипнул себя, проверяя, не спит ли он. Но нет, это была правда. А дальше произошло такое, что Веснушка чуть не умер от страха.

Господин Мрак пристально посмотрел на свечу, стоявшую на столике в противоположном конце комнаты. Веснушка заметил, что он не подул, не махнул рукой, а только посмотрел на свечу. И… пламя свечи, словно ёжась под этим взглядом, медленно уменьшилось и потухло. В комнате стало темно.

Однако Веснушка продолжал видеть незнакомца: чёрный силуэт его резко выделялся на фоне окна. Судя по движениям, мальчик понял, что господин Мрак снимает плащ. Вот он откинул капюшон, потянул за рукав, стаскивая плащ с плеча, и плащ упал на пол… Мальчик невольно вздрогнул и отпрянул от двери. Под плащом никого не было. Господин Мрак словно растворился в темноте. В ту же минуту глаза Веснушки сами собой сомкнулись, он безвольно опустился на пол возле двери и мгновенно заснул тяжёлым, беспробудным сном…

4. Неожиданное предложение

Проснувшись на рассвете, Веснушка никак не мог сообразить, каким образом он уснул возле тринадцатого номера. Он хорошо помнил, как подкрался к двери и заглянул в комнату. Но что он там увидел и почему вдруг заснул, не мог вспомнить. Правда, за эти три дня жители колонии привыкли к тому, что сон неожиданно сваливает их в самых неподходящих местах, и уже ничему не удивлялись, но Веснушку всё-таки мучило любопытство: что же там было за дверью, что?! Всё утро он ломал себе голову. Но никак не мог вспомнить.

Не помогло ему и то, что он снова заглянул в комнату. Ничего интересного он не увидел. В освещённой солнцем комнате на полу валялся чёрный плащ, а господин Мрак, должно быть, преспокойно спал в кровати, которой сквозь щёлку между дверьми не было видно. Так Веснушка ничего и не вспомнил. Настроение у него было неспокойное, тревожное. Словно вот-вот должно случиться что-то неожиданное и неприятное. И оно действительно случилось, это неожиданное и неприятное.

Веснушка вытаскивал ведро из колодца, и вдруг какая-то неведомая сила заставила его бросить ведро, которое плюхнулось прямо в воду, быстро побежать в дом, подняться на второй этаж и постучаться в тринадцатый номер. Он с ужасом спрашивал себя: «Ой! Что я делаю? Зачем?!», но ноги несли его сами, словно чужие.

— Входи! Я жду тебя! — послышался голос господина Мрака.

Веснушка отворил дверь и вошёл. Сначала ему показалось, что комната пуста. Но потом он оглянулся и в тёмном углу увидел того, кто его звал.

Господин Мрак был уже в плаще, и капюшон, как обычно, свисал на лицо.

— Подойди ближе, мальчик, — сказал господин Мрак. — Не бойся, я не хочу причинить тебе никакого вреда. Наоборот, хочу просить тебя оказать мне услугу. Ты должен отправиться со мной в далёкий путь и помочь мне в одном деле. Я не скажу тебе сейчас, что это за дело. Ты сам увидишь.

Скажу только, что тебе это не будет стоить большого труда. А в награду ты получишь много денег. Согласен?

Страшные чёрные глаза господина Мрака, не мигая, в упор смотрели на Веснушку. От этого взгляда мурашки пробегали по спине мальчика. Он уже хотел было сказать: «Нет, я ни за что не пойду с вами!» — и убежать, но вместо этого против своей воли пробормотал:

— Конечно. Я согласен. Я с удовольствием пойду. — И только потом смог добавить: — Да, но как же дед Чудодей? Он может не отпустить меня.

— Ну, это пустяки, — улыбнулся господин Мрак своей мрачной улыбкой, — мы сейчас поговорим с ним, и, надеюсь, он не будет возражать.

В сопровождении господина Мрака мальчик, словно во сне, вышел из его комнаты и спустился вниз, к старому охотнику.

Узнав, в чём дело, тот очень удивился. Это было видно по его лицу. И Веснушка надеялся, что дед Чудолей сейчас скажет: «Нет, господин Мрак, я, к сожалению, не могу отпустить мальчика с вами. Он мой первый помощник, и без него я как без рук». Но вышло совсем иначе. Старик изобразил на лице жалкую гримасу и подобострастно сказал:

— Ах, пожалуйста, господин Мрак, с большим удовольствием. Берите мальчика хоть навсегда. Он мне совсем не нужен. Прошу покорно.

Чувствовалось, что он говорил не то, что думал. Потом дед Чудодей признавался, что на него нашло какое-то затмение и он сам не понял, как всё вышло. Но ничего не поделаешь — факт оставался фактом.

Господин Мрак договорился со старым охотником, и Веснушке пришлось готовиться в дорогу. На это не ушло много времени. Веснушка собрал в маленькую котомку все свои вещи: стоптанные башмаки, курточку, перешитую из маминой шерстяной кофты, пару белья да ещё поломанный перочинный ножик, который ему достался в наследство от отца. В тот же день они отправились в путь. Все колонисты вышли их провожать. У многих на глазах блестели слёзы. Всем было жаль расставаться с Веснушкой.

5. Волшебное зеркало

Вот уже осталась далеко позади колония, и поляна, и Синие Скалистые горы.

Веснушка и господин Мрак шли по дороге, которая пролегала через голую, выжженную солнцем степь. Веснушка еле волочил ноги от усталости. Но господин Мрак ни за что не хотел сделать привал.

— Ничего, ничего, потерпи. Скоро стемнеет, и тогда сразу станет легко, — говорил он мальчику.

Веснушка с нетерпением смотрел, как медленно заходит солнце. Наконец солнце село, землю окутали сумерки. Только маленькая полоска алела на горизонте. Это угасали последние отблески солнечных лучей. И тогда господин Мрак вдруг взмахнул плащом. Мальчику показалось, что именно от этого окончательно потухло солнце и воцарилась темнота. В ту же секунду господин Мрак подхватил Веснушку на руки, и с неимоверной быстротой они понеслись вперёд сквозь кромешную тьму ночи. Ветер свистел в ушах и захватывал дыхание. Веснушка чувствовал, что они летят высоко над землёй, в чёрном облачном небе. Усталости как не бывало, но зато в сердце проник острый, леденящий страх. Такой страх мальчик испытывал только в кошмарном сне, когда нет сил ни крикнуть, ни пошевельнуться…

Сколько они летели, мальчик не помнил. Но вот Веснушка стоит на земле. Кругом высятся огромные горы. Их снежные вершины озарены светом луны, которая выглядывает из-за туч. А прямо перед Веснушкой раскинулось озеро. Свежий ветерок рябит воду, плещутся маленькие волны, серебристо переливаясь в лучах луны. У берегов шумит камыш. А по воде плавают дикие утки, ныряют, рыбу ловят.

Неожиданно, на глазах у Веснушки, это самое обыкновенное озеро застыло, будто покрылось льдом. Поверхность его стала ровной и неподвижной, как стекло. Утки снялись и улетели. А озеро начало уменьшаться, уменьшаться и вдруг поднялось и стало стеной. И уже не озеро это, а зеркало, обрамлённое зелёной деревянной рамой с резьбой в виде камыша.

— Ну вот мы и прибыли, — сказал господин Мрак. — По ту сторону зеркала находится Страна Солнечных Зайчиков. Мы должны проникнуть туда. Слыхал ли ты что-нибудь о Стране Солнечных Зайчиков?

И, хотя Веснушка ещё не совсем пришёл в себя, он не мог сдержать радостной улыбки. Хо, ещё бы! Конечно же, он много слышал об этой замечательной стране!

Давным-давно, когда он был ещё очень маленьким, самой любимой его игрой было пускать маминым зеркальцем солнечных зайчиков и наблюдать, как ослепительное пятнышко прыгает по стене, по потолку, по спине отца, как фыркает и жмурится старый веснушчатый кот, когда это пятнышко попадает ему в глаза. Тогда мальчик думал, что это пятнышко просто так, в шутку, называют солнечным зайчиком. Он не знал, что это и в самом деле зайчик, с длинными ушками, с лапками и с маленьким, куцым хвостиком, — точь-в-точь как настоящий заяц, только жёлтый, солнечный, потому что сделан он из солнечных лучей. Об этом, когда он подрос, ему рассказала его старая бабушка, которая знала всё на свете. Бабушка рассказала ему и о Стране Солнечных Зайчиков, о том месте, где они живут и откуда каждое утро разбегаются по белу свету совершать свои добрые дела. А они делают много добрых дел и всегда помогают тому, кто попал в беду. Но они очень скромные и не любят, чтобы их благодарили. Потому-то и не заметно, что они зайчики. Разве станешь благодарить бесформенное солнечное пятнышко!

И о стране своей они никому не рассказывали. Никто не знал, где она находится.

Веснушка мечтал увидеть настоящего, живого солнечного зайчика. И однажды ему посчастливилось. Как-то ранней весной он проснулся на рассвете. Проснулся, но ещё не открыл глаза. Он чувствовал, будто что-то мягкое и очень нежное слегка щекочет его лицо. Веснушка чуть-чуть, самую малость приоткрыл глаза. И что бы вы думали?! Он увидел, что на щеке у него сидит маленький Солнечный Зайчик, в одной лапке у него крохотная золотая кисточка, в другой — золотое ведёрце с рыжей краской. Зайчик макал кисточку в ведёрко и рисовал на носу у мальчика веснушки. Вот тебе на! Оказывается, веснушки на лицах рисуют Солнечные Зайчики. Чтобы лучше рассмотреть Зайчика, мальчик шире открыл глаза. И в тот же миг Солнечный Зайчик пропал: ведь он думал, что мальчик спит, и только поэтому не исчез раньше.

С тех пор мальчик очень гордился своими веснушками и всем рассказывал, как он видел Солнечного Зайчика. Он Так часто об этом рассказывал и столько говорил о веснушках, что его в конце концов так и прозвали — Веснушкой.

Но никогда он не думал, что ему удастся побывать в Стране Солнечных Зайчиков. С волнением смотрел Веснушка на господина Мрака. И вдруг неожиданная мысль пронеслась в его голове: зачем этот мрачный тип хочет проникнуть в Страну добрых Солнечных Зайчиков? Что ему нужно там? Что он замышляет?

6. Начальник канцелярии кошмаров

И вот тут, кажется, пришло время открыть тайну и рассказать кое-что о господине Мраке. Да будет вам известно, что господин Мрак был не кто иной, как сам Начальник Канцелярии Ночных Кошмаров и первый советник при дворе Королевы Чёрной Ночи.

Впрочем, вам это, очевидно, ни о чём не говорит. Ну да, вы ведь ещё ничего не знаете о Королеве Чёрной Ночи. Так послушайте. Глубоко-глубоко под землёй, где вечная темнота и куда не проникает дневной свет, находится это страшное королевство. Там в огромном, роскошном дворце живёт Королева. У неё длинные чёрные волосы, чёрное лицо и чёрное тело. Когда заходит солнце и угасают его последние лучи, Королева посылает на землю своих подданных. Королева ненавидит людей и старается делать им как можно больше зла. Она покровительствует подлости и преступлениям. И жалкие хулиганцы, которых вы уже знаете, широко пользуются услугами Королевы.

Под защитой ночи творят они свои гнусные дела, совершают грабежи и убийства. И Королева любит их за это.

Есть в королевстве одно учреждение, без которого Королева бессильна.

Это Канцелярия Ночных Кошмаров. Начальник Канцелярии — господин Мрак, первый советник Королевы. Господин Мрак руководит кошмарами — ужасными ночными видениями. Кошмары по ночам являются людям во сне и душат их.



Ничто так не радует Королеву, как деятельность кошмаров. Каждый из них — любимец Королевы.

Всемогуща Королева Чёрной Ночи. Нет силы, которая могла бы победить её. Она боится только одного — света. Потому на рассвете, когда рассеивается господин Мрак, так трусливо скрываются её подданные, прячась в самые тёмные уголки и щели. Глубоко под землю зарывается она со своим королевством. Ни одна живая душа не может проникнуть туда — ни зверь, ни человек. И только когда-то, очень давно, какой-то слишком усердный крот, роя себе нору, случайно попал во дворец Королевы. И тогда Королева приказала ослепить всех кротов, чтобы они никогда не смогли больше найти путь в королевство. С тех пор все кроты слепые.

Извечными и самыми заклятыми врагами Королевы были Солнечные Зайчики, потому что они всегда старались спасти людей от злых козней Королевы и сделать им что-нибудь хорошее. Лютой ненавистью ненавидела Королева Солнечных Зайчиков и всячески боролась против них. Но ничего не могла поделать. Ведь Солнечные Зайчики действовали днём, когда ярко светило солнце и когда Королеве нельзя было показываться на земле. Правда, днём Королеве помогали её союзники — грозное племя Тучевиков-Грозовиков, над которыми властвовали царь Гром, пузатый и трескучий, и царица Молния, худая и жёлтая от злости. Это по их приказу собирались на небе тучи, заслоняли солнце, и начиналась гроза. Гремел Гром, сверкала Молния, Тучевики ливнем обрушивались на землю, стараясь истребить Солнечных Зайчиков. Но Солнечные Зайчики были неуязвимы. Они храбро бросались в бой и с помощью своего надёжного друга Ветра разгоняли врагов и обращали их в позорное бегство. И снова небо становилось чистым, ласково смеялось солнце, а Солнечные Зайчики, каждый с цветком ириса в зубах, начинали весёлый хоровод, празднуя свою победу. Издали весёлый хоровод Солнечных Зайчиков казался людям разноцветной аркой, поднявшейся над землёй. Люди называют это веселье Солнечных Зайчиков радугой и считают его счастливым предзнаменованием. Между прочим, «ирис» на языке учёных значит «радуга». Выходит, не зря этому цветку дали такое название.

Королева Чёрной Ночи ненавидела Солнечных Зайчиков. Она только ждала удобного случая, чтобы им отомстить.

И вот однажды к Королеве явился господин Мрак, и они заперлись во дворце. Десять ночей они совещались и не выходили оттуда. Десять ночей люди спали спокойно и их не душили кошмары, потому что господин Мрак был занят.

Никто, даже самые приближённые к Королеве слуги не знали, о чём совещается Королева с господином Мраком. И только на десятую ночь стало известно, что господин Мрак разработал очень хитрый и смелый план уничтожения Страны Солнечных Зайчиков. Но, в чём заключается этот план, держалось в строжайшем секрете. Кроме Королевы и самого господина Мрака, никто не знал этого. Господин Мрак брался всё сделать сам. Потому что это дело требовало большой осторожности и совершеннейшей тайны. Только в самом крайнем случае Начальник Канцелярии решил прибегнуть к помощи других тёмных сил королевства.

Главная задача заключалась в том, чтобы проникнуть в Страну Солнечных Зайчиков. Это было очень сложным и трудным делом. Путь в Страну Солнечных Зайчиков лежал через волшебное зеркало. А зеркало это имело ту особенность, что отражало всё злое, коварное и враждебное. Самый искуснейший хитрец не в силах был обмануть волшебное зеркало. Какое бы доброе и невинное лицо не было у него, стоило подойти к зеркалу — и сразу всё становилось видно. Проникнуть через зеркало было невозможно.

Но в Стране Солнечных Зайчиков существовал закон: раз в сто лет к ним в страну через волшебное зеркало мог пройти какой-нибудь мальчик или девочка, причём не старше десяти лет. У такого избранника не должно было быть за душой ни одного злого поступка. И ещё на лице должно было быть ровно двести двадцать две веснушки, ни на одну больше или меньше. Обо всём этом господин Мрак выведал во сне при помощи кошмаров у одной дряхлой, стодевятилетней старушки, которой в детстве удалось посетить Страну Солнечных Зайчиков.

С тех пор господин Мрак целый год летал ночами по земле в поисках такого мальчика или девочки. Во множестве стран побывал он и всюду склонялся над детскими кроватками, пристально вглядывался в лица мирно спящих детей.

И наконец нашёл.

Вы, конечно, уже догадались, что это был Веснушка.

7. Страна Солнечных Зайчиков

Только успел подумать Веснушка, зачем это господину Мраку понадобилось проникнуть в Страну Солнечных Зайчиков, как неожиданно из темноты вылетела большущая сова с зелёными светящимися глазами, а вместе с ней несколько летучих мышей. Господин Мрак взмахнул плащом, сбрасывая его с себя. Сова и мыши на лету подхватили плащ и исчезли с ним в темноте. Испуганный Веснушка завертел головой, ища господина Мрака. Но тот исчез.

Мальчик только заметил, что какая-то тень мелькнула от плаща и шмыгнула в карман его курточки. Но Веснушка тут же забыл об этом. И о господине Мраке сразу забыл. Он лишь видел перед собой странное зеркало, которое светилось слабым желтоватым светом. Какая-то неведомая сила влекла Веснушку к этому зеркалу. Он подошёл к нему вплотную. Прямо перед глазами мальчика блестело зеркальное стекло. Какой-то голос шептал: «Иди, иди вперёд!» Повинуясь этому голосу, Веснушка сделал шаг и зажмурился, ожидая, что вот-вот стукнется лбом о стекло. Но нет! Он легко прошёл сквозь зеркало, словно в открытую дверь. Переступая ногами, мальчик будто плыл по воздуху без всякого напряжения и усилий. Тело его было лёгким, невесомым, как во сне. Сначала Веснушка ничего не мог разглядеть впереди. Он двигался в каком-то жёлтом, золотистом тумане.

Потом постепенно этот туман рассеялся, и перед Веснушкой открылась Страна Солнечных Зайчиков. Мальчику показалось, будто он попал в огромнейший, необыкновенный цветник.

Никогда в жизни он не видел такого количества цветов сразу. Да на земле это было, пожалуй, и невозможно. Потому что рядом с первыми, хрупкими цветами подснежниками здесь росли поздние — осенние астры и хризантемы.

Все цветы, которые только есть в природе, цвели здесь одновременно.

Стройные, горделивые ирисы и застенчивая маттиола. Самодовольные нарциссы и скромные бархатцы. Ослепительные кроваво-красные канны и незаметная комнатная примулка. Анютины глазки выглядывали из-за пышных пионов, а львиный зев смешно оттопыривал розовые губы. И тихонько вздрагивали серебряные звоночки ландышей…

На первый взгляд казалось, что цветы растут здесь без всякого порядка, как в лесу или в поле. Но когда Веснушка пригляделся, то увидел, что, сплетаясь между собой, цветы образуют необыкновенные домики — с окнами, с дверьми, с красивыми крылечками и верандами.

В этих-то цветочных домиках и жили Солнечные Зайчики.

Веснушка остановился возле первого попавшегося домика. За невысоким заборчиком из маргариток раскинулся цветочный сад. Вдоль дорожек, посыпанных жёлтой пыльцой, ровными рядами росли розы, гладиолусы, лилии, георгины. Под ними, словно кусты под деревьями, росли настурции, фиалки, подснежники. А в глубине сада, на берегу небольшого зеркального озера, посреди которого раскинулась беседка из кувшинок, стоял домик. Или, вернее, не стоял, а рос домик. Потому что это был большой куст жасмина, ветви которого причудливо переплелись и образовали стены, окна, крышу и даже башенку над крышей, на верху которой, будто флюгер, раскачивался белый цветок. На окнах были кружевные занавески из ландышей, а подоконниками служили бархатцы. Веранда домика была из васильков. Посреди веранды в кресле из мягкой, пушистой хризантемы дремал старый Солнечный Заяц. Солнечная Зайчиха в белом переднике цветком клевера подметала пол.

А с озера доносились крики и звонкий смех. Там на лепестках розы, как на лодочках, катались по воде шустрые Солнечные Зайчата, должно быть, такие же шалуны, как и всякие ребятишки.

Веснушка стоял в нерешительности. Ему хотелось заглянуть в домик, но он был воспитанным мальчиком и хорошо знал, что нельзя входить без стука. А стучать было не во что. Но тут Веснушка заметил, что возле веранды растёт синий лесной колокольчик, от которого тянется паутинка прямо к калитке. Мальчик легонько дёрнул за паутинку. Тотчас же раздался приятный серебряный звон, и четыре цветка львиного зева, которые служили калиткой, склонились головками до земли, пропуская гостя. Навстречу Веснушке, приветливо улыбаясь, уже спешили Заяц и Зайчиха. А Солнечные Зайчата, примчавшись с озера, с любопытством выглядывали из-за цветов. Хозяева нисколько не удивились появлению мальчика и приняли его очень радушно. Ведь тот, кто попадал в Страну Солнечных Зайчиков, не мог быть врагом, иначе волшебное зеркало попросту не пустило бы его. А значит, он друг и желанный гость.

Старого Солнечного Зайца звали дядюшка Ясь, его жену — тётушка Тася.

У маленьких Зайчат ещё не было имён: в стране существовал обычай, по которому Солнечные Зайчики имели право на имя только тогда, когда становились самостоятельными и начинали делать добрые дела.

— Ну, мать, накрывай на стол, — сказал дядюшка Ясь, — прежде всего гостя надо угостить.

Веснушка не стал отказываться. Во-первых, чтобы не обидеть хозяев, а во-вторых, потому что изрядно проголодался. Сидя на очень мягкой и удобной хризантеме, он уже предвкушал сытный, хороший обед. Каково же было его удивление, когда тётушка Тася, расстелив перед каждым салфетку из лепестка водяной лилии, поставила на стол букет цветов и сказала:

— Пожалуйста, угощайтесь.

Веснушка растерянно заморгал глазами, не видя, чем бы ему можно было угоститься. А хозяева выбрали себе из букета по цветку и стали нюхать, причмокивая от удовольствия. Веснушке ничего не оставалось делать, как последовать их примеру. И он ещё больше удивился, когда вдруг почувствовал, что голод его пропадает с каждой секундой.

Оказалось, что Солнечные Зайчики питаются исключительно запахом цветов. И тот, кто попадает к ним в страну, тоже переходит на такое питание.

Это был удивительный обед: на первое — острая пряная гвоздика, на второе — жасмин, на третье — сладкая медуница.

Жасмин был любимым кушаньем дядюшки Яся. За один присест он мог вынюхать десять цветков. Потому-то дядюшка Ясь и домик себе вырастил жасминный.

После обеда дядюшка Ясь повёл Веснушку в сад. Он показывал ему разные диковинные цветы, рассказывал, чем они замечательны, где и когда цветут на земле, от каких болезней помогают людям, и тому подобное. Это было очень интересно, и Веснушка внимательно слушал.

Так, беседуя, они подошли к большой клумбе, которая находилась в центре сада. Плотным кольцом окружая цветок, который рос посредине, застыли здесь, словно в почётном карауле, бородатые, красноголовые канны, стройные ирисы, маки, тюльпаны. Тонконогие нарциссы склоняли свои гордые головы перед тем, кто рос посредине. А рос там маленький, обыкновенный, жёлтый одуванчик.

Да, обыкновенный, ничем не примечательный одуванчик, который растёт буквально повсюду — в поле, в лесу, на дорогах, на улице, на крышах старых домов и даже на городском дворе, пробиваясь вместе с травой сквозь щели между булыжниками. Тот самый одуванчик, который люди часто не замечают и топчут ногами. А здесь он был окружён особым почётом и вниманием.

Веснушка спросил, почему это так.

И вот что он узнал.

Оказывается, одуванчики — это любимые цветы Солнечных Зайчиков. Вы заметили, наверное, как они похожи на солнце — круглые, ослепительно жёлтые, и лепестки расходятся во все стороны, как лучи.

В один из весенних дней ранним утром все Солнечные Зайчики, которые есть на свете, прилетают на землю. И, если бы люди имели волшебные глаза, они бы увидели, как своими лапками Солнечные Зайчики раскрывают тугие бутоны одуванчиков, и тогда вмиг среди зелёного моря травы вспыхивает множество маленьких жёлтых солнц. Это расцветают одуванчики.

Люди считают, что первые весенние цветы — подснежники, сон, фиалки.

Это правда, они появляются раньше одуванчиков. Но когда зацветают одуванчики, солнце уже светит по-настоящему тепло и ярко, и вовсю зеленеют деревья, и празднично горят ёлочные свечи каштанов. Весна в разгаре.

Одуванчики — самые долговечные весенние цветы. Уже давно увяли подснежники, и сон, и фиалки, и до новой весны люди забыли их запах, уже отцвели сады и появилась в лесу земляника, а одуванчики всё ещё желтеют в траве, и дети по-прежнему плетут из них венки. До самой осени можно встретить в траве цветущий одуванчик.

Цветут одуванчики лишь тогда, когда светит солнце. Как только скроется оно за горизонтом и наступит вечер, одуванчики сразу же, словно зонтик, складывают свои лепестки и закрываются. И лишь с первыми утренними лучами они распускаются вновь.

Одуванчики — верные друзья Солнечных Зайчиков. Они всегда предупреждают их об опасности. Перед грозой, то есть когда Тучевики-Грозовики начинают собираться на небе, одуванчики тоже складывают свои лепестки. И Солнечные Зайчики уже знают: надо готовиться к бою.

Есть у одуванчиков и ещё одно необыкновенное свойство: они не вянут, как все остальные цветы, они стареют и умирают, как люди. Когда приходит время, их жёлтые головки покрываются сединой — белыми пушистыми волосками. Ветер срывает их и разносит по земле. Иногда ему помогают в этом дети. Забавляясь, они сдувают седые головки одуванчиков, и одуванчики молча и покорно умирают. А седые волосы падают на землю, и из них вновь вырастают цветы.

Всё это потому, что одуванчики не простые цветы, а волшебные. Их разводят на земле Солнечные Зайчики.

Потому-то, должно быть, дети так любят одуванчики, пожалуй, больше всех остальных цветов.

Веснушка с уважением смотрел на одуванчик: так вот какой это замечательный цветок!

— Ну, а теперь, — сказал дядюшка Ясь, — пойдём, я поведу тебя в Замок Волшебных Сказок. Я думаю, тебе это будет интересно. Кстати, по дороге зайдём с тобой и во Дворец Смеха.

И они пошли по широким улицам, которые были скорее аллеями огромного цветущего сада, чем улицами. Встречные Солнечные Зайчики приветливо здоровались с Веснушкой: тот, кто попадал в Страну Солнечных Зайчиков, сразу становился здесь своим. Веснушка, как воспитанный мальчик, отвечал на каждое приветствие. Вскоре они подошли к Дворцу Смеха. Этот дворец был полностью сделан из кривых зеркал. Попав в него. Веснушка чуть не лопнул от смеха, глядя на своё отражение. Ну и умора!

Между прочим, Дворец Смеха был медицинским учреждением. Солнечные Зайчики считали, что смех — лучшее лекарство от всех болезней, и прописывали его больным: пять, десять, двадцать минут смеха три раза в день, — кому сколько нужно. Поскольку сами Солнечные Зайчики никогда ничем не болели, то лечились во Дворце Смеха обитатели Замка Волшебных Сказок.

Но, конечно, всё хорошо в меру. И через полчаса дядюшка Ясь увёл Веснушку из дворца, сказав, что с непривычки сразу столько смеха может даже оказаться вредным.

8. В Замке Волшебных Сказок

Неподалёку от Дворца Смеха высился замок. Зубчатые стены его были украшены множеством всевозможных фигур. Баба-Яга сидела в ступе на самой верхушке башни, а от её ног, извиваясь, сползал по стене Змей Горыныч.

Синяя Борода обнимал руками угол замка и по его спине вился дикий виноград. Кощей Бессмертный подпирал головой балкон, на перилах которого лежали русалки. Окна замка были сделаны в виде огромных глаз стоголового дракона. На подоконниках, растопырив крылья, застыли совы и летучие мыши. А у входа оскалившись, сидели серые волки, и сам вход представлял собой открытую пасть какого-то невероятного чудовища. — Но Веснушка совсем не чувствовал страха, потому что сразу было видно, что все фигуры не живые а сделаны из камня.

Это и был Замок Волшебных Сказок.

Мальчик вошёл в него и сразу почувствовал себя как дома: столько знакомых увидел он. Здесь жили герои мех сказок, которые только есть на свете. Внутри замок был совсем не страшный, а наоборот, очень Светлый просторный и солнечный. Добрые феи и волшебницы сидели возле окон в мягких, удобных креслах и вышивали диванные подушечки — совсем как обыкновенные бабушки.

В углу старик Хоттабыч и барон Мюнхаузен играли в шахматы. Причём барон Мюнхаузен, по привычке без конца рассказывал всякие небылицы, а старик Хоттабыч внимательно слушал и кивал головой — его ничем нельзя было удивить.

Аладдин сидел за столом и чистил зубным порошком волшебную лампу.

На балконе сидели у разбитого корыта старик и старуха. Старуха стирала в разбитом корыте носовые платки карлика Носа, а старик кормил золотую рыбку, которая плавала в аквариуме.

На подоконнике лежал и грелся на солнышке Кот в сапогах. А со двора доносились возбуждённые крики. Там тридцать три богатыря играли в футбол. Судьёй был дядька Черномор. Тут же, на спортплощадке, Катигорошек боролся на ковре с Алёшей Поповичем, а Илья Муромец и Добрыня Никитич выжимали гири.

Сразу за спортплощадкой, в саду, гуляли гадкий утёнок, курочка-ряба, золотой петушок, братец-кролик и прочие герои сказок о животных.

Принцы и принцессы, короли и королевичи ходили здесь как простые смертные, и нисколько не кичились своим превосходством. Все они были тут равноправными жителями Замка Волшебных Сказок.

Веснушка осмотрел весь замок и напоследок зашёл в детскую комнату.

Она только так называлась — комната, а на самом деле это большущий зал со стеклянным потолком. Здесь было шумно и весело, как в детском саду.

Буратино, Мальчик с пальчик, Ивасик-Телесик, стойкий оловянный солдатик и Чиполлино играли в какую-то интересную игру. Кажется, в пограничников и шпионов. Красная Шапочка, Алёнушка, Дюймовочка, Снегурочка и другие девочки играли в куклы. Петрушка показывал Мурзилке всякие фокусы. Барвинок катался на своём коне-кузнечике. А Незнайка, Винтик, Шпунтик и другие коротышки учили уроки.

Веснушка удивился: неужели сказочные герои тоже учатся в школе? Да, оказывается, в Замке Волшебных Сказок была специальная школа, где учились сказочные дети. Их учили там, как себя вести в разных сказочных случаях. Илья Муромец и Катигорошек преподавали силу и храбрость. Иванушка-дурачок был учителем ума и сообразительности. Доброте учила старая волшебница из сказки «Золушка». А сама Золушка показывала сказочным девочкам, как вести домашнее хозяйство. Занятиями по физкультуре руководил гимнаст Тибул из сказки о трёх толстяках.

Было ещё много других специальных предметов, которые необходимо знать маленьким сказочным героям. И, надо сказать, учились они все отлично.

Двоечников среди них не было.

Веснушка заметил, что то и дело кто-то из героев исчезал, а затем снова появлялся. Это они улетали участвовать в сказке, которую в это время читала какая-нибудь бабушка своему внуку или внучке. Когда сказка кончалась, они возвращались.

Долго ходил Веснушка по Замку Волшебных Сказок и за всё время ни разу не встретил ни одного злого волшебника, чёрта, ведьму или что-нибудь в этом духе. В замке жили только добрые герои сказок. Мальчик спросил у дядюшки Яся, в чём дело.

И тот ему объяснил.

Оказывается, Солнечные Зайчики давно истребили на земле всех людоедов, злых волшебников, чертей и ведьм. Оставили только совсем немного — для сказок. Но, чтобы и эти оставшиеся не могли делать зла, Солнечные Зайчики заточили их в темницу, в подвал, который находится под Замком Волшебных Сказок. Там они и сидят за решёткой: одна ведьма, один чёрт, один леший и так далее — в общем, всякой злой силы по одной штуке.

Когда кому-нибудь из них надо участвовать в сказке, Солнечные Зайчики берут его и под конвоем отводят на землю. А когда сказка кончается, забирают обратно. Так что совершенно невозможно, чтобы какой-нибудь чёрт, леший или ведьма свободно гуляли по земле. Они теперь бывают только в сказках.

У Веснушки от впечатлений голова пошла кругом. Ещё бы! Попробовали бы вы побывать в гостях у всех сказочных героев сразу.

9. Секрет Долины Счастливых Сновидений

Когда они вышли из Замка Волшебных Сказок, дядюшка Ясь сказал:

— Ну, а теперь пошли домой. Тебе давно уже пора спать. Ведь на земле ночь подходит к концу. Скоро утро, а ты ещё глаз не смыкал. Да и нам, Солнечным Зайчикам, надо торопиться на землю. Видишь, солнце пошло на рассвет.

И дядюшка Ясь показал на большой красавец подсолнух, который рос невдалеке.

Веснушка сначала не понял: при чём тут подсолнух?

Но дядюшка Ясь ему объяснил. Подсолнух — это священный цветок Солнечных Зайчиков, царь всех солнечных цветов в мире. В Стране Солнечных Зайчиков он заменяет часы. Ведь подсолнух всегда смотрит на солнце, а когда солнце плывёт по небосводу, поворачивает вслед за ним свою голову. Глядя на подсолнух, Солнечные Зайчики точно знают, когда им пора на землю, и никогда не опаздывают.

По улицам уже бежали Солнечные Зайчики, торопясь не опоздать к рассвету. Их было так много, что у Веснушки рябило в глазах.

Вдруг один из них остановился возле Веснушки и воскликнул:

— О, а я вас знаю. Это ведь вы были тогда в лесу!

Веснушка замер как вкопанный. Так вот кто его спас тогда от хулиганцев! Веснушка хотел было спросить имя этого Солнечного Зайчика, поблагодарить его за спасение, но того уже и след простыл. Нет, скромные Солнечные Зайчики не привыкли, чтобы их благодарили. Они всегда делали свои добрые дела бескорыстно.

Дядюшка Ясь ввёл Веснушку в свой жасминовый домик и уложил его на постель из мягчайших пионов.

«А как это большой человеческий мальчик может спать на цветах? — спросите вы. — Он же изомнёт и раздавит их?»

Ничего подобного. Тот из людей, кто попадает в Страну Солнечных Зайчиков, во-первых, становится такого же роста, как и Солнечные Зайчики, во-вторых, таким же лёгким, невесомым, как они, — в общем, маленьким, сказочным человечком.

Но, извините, я, кажется, забыл сказать об этом раньше…

Дядюшка Ясь побежал догонять Солнечных Зайчиков, а Веснушка, как только лёг, тотчас же заснул крепким сном.

Спал он целый день, до самого вечера: сказалась бессонная ночь, да и переживания изрядно утомили его.

Когда Веснушка открыл глаза, дядюшка Ясь уже вернулся домой.

И, хотя по-прежнему солнечно и чудесно было вокруг, проснулся Веснушка с тяжёлым сердцем. Ему снился какой-то нехороший сон, но какой именно — он не помнил. Ведь так часто бывает: не помнишь, что снилось. И, как ни силишься вспомнить, ничего не получается.

От всего сна у Веснушки в памяти осталось только одно: надо обязательно, и причём немедленно, покинуть Страну Солнечных Зайчиков и куда-то идти. А идти не хотелось: жаль было так скоро расставаться с Солнечными Зайчиками. И потому, ясное дело, у Веснушки сильно испортилось настроение.

Дядюшка Ясь сразу это заметил. До сих пор в Стране Солнечных Зайчиков ни у кого никогда не бывало плохого настроения.

— Что с тобой. Веснушка? — с беспокойством спросил дядюшка Ясь.

— Да вот сон приснился: надо мне уходить из вашей страны.

— Почему? Зачем?

— Сам не знаю. Хоть убей, забыл, что снилось. Одно чувствую: обязательно надо идти.

— Нет, так нельзя. Надо проверить, что это был за сон.

— Легко сказать «проверить»! Как же его проверишь, когда я, сколько ни бьюсь, ничего не могу вспомнить.

— Ну, это дело поправимое. Пойдём со мной.

И дядюшка Ясь вновь повёл Веснушку по Стране Солнечных Зайчиков, мимо цветочных домиков, голубых зеркальных озёр и чудесных садов-цветников.

Шли они долго и наконец вышли к широкой необъятной долине, щедро залитой солнечным светом. И дядюшка Ясь сказал:

— Перед тобой Долина Счастливых Сновидений, Тут и ищи свой сон.

Веснушка застыл в изумлении, Вся долина была сплошь усеяна лиловыми цветами, похожими на тюльпаны, только лепестки были покрыты нежными, бархатистыми ворсинками. Вы, конечно, знаете эти цветы. На земле они так и называются «сон». Это один из первых весенних цветов.

Но вам и невдомёк, что в этих цветах живут счастливые сны. В каждом цветке — сон. Когда сон улетает из цветка, чтобы кому-нибудь присниться, цветок закрывается и склоняет головку.

Ночью Долина Счастливых Сновидений пуста: все сны разлетаются по земле. И лишь кое-где лиловые цветы стоят с раскрытыми лепестками. Значит, кому-то не спится. Но бывает, что и днём какой-нибудь сон улетает, чтобы присниться тому, кто уснул. Главным образом эти сны достаются детям, которые спят после обеда.

Дневные сны разносят по земле Солнечные Зайчики. А ночные сны они разносить не могут: их ведь не бывает ночью на земле. Ночными снами занимаются двоюродные братья Солнечных Зайчиков — Лунные Зайчики. Есть, оказывается, и такие. И если Солнечные Зайчики — дети солнца, то Лунные — дети луны.

А луна, как известно, младшая сестра солнца. Солнечные Зайчики, как вы уже знаете, бывают на земле только днём, а ночью исчезают. Лунные Зайчики, наоборот, бывают только ночью, когда светит луна, а утром скрываются в свою Страну Лунных Зайчиков, которая тоже находится за волшебным зеркалом, только совсем в другом месте.

Солнечные и Лунные Зайчики очень дружат между собой и помогают друг другу.

Иногда днём Лунные Зайчики ходят в гости к своим братьям. И если вы когда-нибудь увидите днём на небе луну, так знайте, что это она повела своих Лунных Зайчиков в гости к Солнечным.

Но давайте вернёмся в Долину Счастливых Сновидений.

Веснушка тихонько бредёт по долине, время от времени наклоняясь и заглядывая в раскрытые лепестки цветов. И стоит ему заглянуть, как тотчас же перед глазами встаёт живая картина, и видит он сон наяву.

Долго Веснушке попадались чужие сны, которые снились каким-то незнакомым мальчикам и девочкам, тётям и дядям. Это были сны о трёхколёсных велосипедах, об огромных говорящих куклах, о горах шоколадных конфет или же приключенческие сны о дальних плаваниях, о путешествиях, о пограничниках и героях и разные другие.

Случайно попался ему и сон деда Чудодея. Помните, тот сон, о котором рассказывал ему старый охотник как-то ночью, предсказывая удивительные приключения. Дед Чудодей был прав. Веснушка до мельчайших подробностей увидел всё, что с ним произошло: и приключения в колонии, и путешествие к волшебному зеркалу, и всё-всё, что видел он в Стране Солнечных Зайчиков. Обрывался сон на том, что Веснушка ходит по Долине Счастливых Сновидений, то есть на том, что уже совершилось. А что же дальше? Ведь сон деда Чудодея на этом не кончился…

Но таков уж был закон Долины Счастливых Сновидений. Тут нельзя было узнать о будущем: оно оставалось тайной.

С нежностью вспомнил Веснушка деда Чудодея. Что-то он делает теперь?

Как им живётся всем там, в колонии? Хоть бы скорее сбылись вещие слова старого охотника!

Но Веснушке нельзя было сейчас отвлекаться, ему не оставалось пока ничего другого, как только искать свой сон.

Долго ещё ходил он по Долине Счастливых Сновидений.

Но вот он заглянул в один из цветков и… Да, это был его сон. Веснушка сразу его вспомнил. И прежде всего в памяти всплыл зловещий, страшный господин Мрак. Потому что сон-то был именно о господине Мраке.

И вот что поведал Веснушке сон.

Господин Мрак замышляет уничтожить Страну Солнечных Зайчиков. А уничтожить её можно одним способом: разбив волшебное зеркало. Сделать это под силу только одному сказочному существу — Троллю из сказки Андерсена «Снежная королева». И то лишь потому, что у него уже был опыт в этом деле.

Помните, как он разбил зеркало, осколки которого рассыпались по всему свету и натворили столько бед?

Но Тролль давно томится в подземелье Замка Волшебных Сказок. Зорко стерегут его Солнечные Зайчики и лишь изредка под усиленным конвоем водят участвовать в сказке.

Господин Мрак задумал освободить Тролля. Для этого он и проник в Страну Солнечных Зайчиков, спрятавшись в карман к Веснушке. Ведь господин Мрак был сделан из темноты, мог сжиматься до самых маленьких размеров и прятаться в любой узенькой щёлочке.

Но без своего волшебного плаща — а вы ведь помните, что плащ был не простой, а волшебный! — господин Мрак терял всю силу и власть. Сидя в кармане у Веснушки, он мог всё видеть, слышать и понимать, но ничего не мог сделать. Правда, на первых порах и этого было достаточно, потому что сначала господину Мраку надо было узнать, где находится Замок Волшебных Сказок, и обдумать, как пробраться в подземелье.

Но освободить Тролля без волшебного плаща было немыслимо. Господин Мрак даже носа не мог показать наружу, — не забывайте, что он был сделан из темноты, в Стране же Солнечных Зайчиков всегда было солнечно и светло, а темнота от света моментально рассеивается и исчезает.

Надо было, чтобы кто-нибудь принёс в Страну Солнечных Зайчиков волшебный плащ господина Мрака. А этого никто, кроме Веснушки, сделать не мог. И господин Мрак, пользуясь своей властью над снами, проник в светлый, счастливый Веснушкин сон и внушил мальчику свою коварную мысль.

Веснушка тут же рассказал обо всём дядюшке Ясю.

Дядюшка Ясь так разволновался, что даже поблёк.

— Что?! Господин Мрак в Стране Солнечных Зайчиков! Надо немедленно собирать совет.

Дядюшка Ясь подбежал к какому-то корешку, торчавшему из земли, дёрнул за него, и по всей стране возле каждого цветочного домика зазвонили синие лесные колокольчики. И тотчас же отовсюду к Долине Счастливых Сновидений стали сбегаться Солнечные Зайчики. Вскоре они заполнили всю Долину. Когда все собрались, дядюшка Ясь влез на подсолнух, как на трибуну, и произнёс:

— Братцы! К нам проник господин Мрак. Он хочет освободить Тролля из подземелья Замка Волшебных Сказок, с его помощью разбить волшебное зеркало и таким образом уничтожить нашу страну. Надо срочно принимать какие-то меры. Как вы знаете, у нас гостит сейчас мальчик Веснушка из Ластовинии. В кармане курточки этого мальчика господин Мрак и пробрался сквозь волшебное зеркало. Но свой чёрный плащ он, конечно, не смог протащить. И вот теперь этот коварный господин собирается заставить Веснушку принести ему плащ. Что будем делать?

Казалось, что при таком огромном количестве присутствующих после слов дядюшки Яся сразу поднимется невообразимый шум. Но нет! Солнечные Зайчики были очень дисциплинированными. Воцарилось молчание. Зайчики думали, причём у всех уши лежали на затылке. Но вот где-то вдалеке у одного из присутствующих уши поднялись торчком. Это значило, что он просил слова.

Дядюшка Ясь сразу сказал:

— Пожалуйста, говори, братец Лель!

Братец Лель одним прыжком вскочил на подсолнух рядом с дядюшкой Ясем.

— По-моему, — предложил он, — пока ничего делать не надо. Пусть Веснушка идёт за плащом. Принесёт плащ, а мы тем временем что-нибудь придумаем.

Дядюшка Ясь косо взглянул на говорившего. Но это отнюдь не означало недоверия: просто дядюшка Ясь иначе смотреть не мог, поскольку, как у всех зайцев, глаза у него от рождения были косые. Наоборот, дядюшка Ясь одобрительно отнёсся к предложению братца Леля:

— Мне кажется, братец Лель прав: это наилучший выход из положения.

Но Веснушке речь братца Леля показалась неубедительной. А так как она касалась непосредственно его, Веснушки, он осмелился высказать свои сомнения:

— Дорогие братцы Солнечные Зайчики, я не против того, чтобы пойти за плащом, и не подумайте, пожалуйста, что я боюсь. Нет, ни капельки. Но мне кажется, рискованно приносить сюда плащ. Ведь именно этого и хочет сам господин Мрак. Он наденет плащ, станет неуязвимым, освободит Тролля, и Страна Солнечных Зайчиков может погибнуть. Не проще ли, чтоб я ушёл и больше не возвращался. Без меня господин Мрак не сможет проникнуть сквозь волшебное зеркало, и вы спасены. Или ещё лучше: уничтожить мою курточку и вместе с ней господина Мрака. Сжечь её, и конец. Мне её нисколько не жалко. Пожалуйста.

Солнечные Зайчики с глубочайшим вниманием выслушали Веснушку, были восхищены его благородством, но тут же возразили ему.

Во-первых, уничтожить курточку никак невозможно. Тот, кого пропустило в Страну Солнечных Зайчиков волшебное зеркало, неприкосновенен, и все вещи его тоже неприкосновенны. Таков священный закон страны.

Во-вторых, предложение Веснушки уйти вместе с господином Мраком и больше не возвращаться тоже ничего не даёт. Потому что таким образом господин Мрак остаётся целым и невредимым и будет продолжать свою гнусную деятельность. А этого нельзя допустить. Солнечные Зайчики давно уже мечтают захватить господина Мрака, заточить его в подземелье Замка Волшебных Сказок и таким образом помочь ластовинам. Именно теперь это и можно сделать. Правда, для этого нужно обязательно, чтобы господин Мрак надел свой плащ. Без плаща он неуловим, хотя и бессилен…

Но тут у Веснушки мелькнула новая мысль:

— Постойте, он ведь слышит весь наш разговор? Теперь он просто-напросто не останется здесь, а вместе со мной прошмыгнёт обратно.

— Не бойся, не прошмыгнёт, — успокоил Веснушку дядюшка Ясь, — он же знает, что ему больше не удастся проникнуть в нашу страну. Поэтому он наверняка останется. К тому же этот самоуверенный злодей убеждён, что победит нас.

С этими неоспоримыми доводами Веснушка не мог не согласиться. Дядюшка Ясь обратился к Солнечным Зайчикам:

— Ну, братцы, кто за предложение братца Леля, прошу голосовать.

Все уши как одно, стали торчком.

— Единогласно! — сказал дядюшка Ясь. — Можно расходиться.

Долина Счастливых Сновидений мигом опустела. Солнечные Зайчики разбежались по домам.

Веснушка с уважением посмотрел на дядюшку Яся и подумал:

«Наверное, он здесь самый главный! Как его все слушаются!»

Но Веснушка ошибался. Дядюшка Ясь был самым обыкновенным Солнечным Зайчиком. В этой стране не было ни старших, ни младших. Все Солнечные Зайчики были равны между собой. Каждый из них, если нужно было решить какой-нибудь вопрос, мог созвать Большой Солнечный Совет. А только что как раз и был Большой Солнечный Совет! Но тот, кто собрал совет, обязан был председательствовать на нём.

Все важные вопросы Солнечные Зайчики всегда решали сообща, на Большом Совете.

10. Братец Чик

Не теряя времени, Веснушка стал собираться в дорогу. Курточку свою он снял и повесил на ветке в жасминном домике дядюшки Яся. Ведь в кармане курточки сидел господин Мрак, а его надо было оставить. Правда, господин Мрак, если бы захотел, мог бы вылезти из кармана, забраться Веснушке под мышку или в ухо и таким образом удрать из Страны Солнечных Зайчиков. Но дядюшка Ясь был прав: господин Мрак не собирался покидать солнечную страну. Он рассчитывал довести свой гнусный план до конца.

Дядюшка Ясь проводил Веснушку до самого волшебного зеркала. И снова Веснушка очутился в жёлтом, непроглядном тумане.

От дядюшки Яся Веснушка уже знал, что по ту сторону зеркала, у входа в Страну Солнечных Зайчиков, его ждёт Лунный Зайчик братец Чик. Этот Лунный Зайчик будет показывать Веснушке дорогу. А дорога предстоит далёкая и нелёгкая. Сова и летучие мыши отнесли волшебный плащ господина Мрака в дремучий лес и положили его на высоком дереве среди густых ветвей омелы.

Но Лунный Зайчик братец Чик заметил это и теперь знал туда дорогу.

Омела — это растение-паразит. Оно растёт на дереве и тянет из него соки.

Может, вы видели на ветках некоторых деревьев зелёные густые шапки, будто птичьи гнёзда. Летом их скрывает листва, и они мало заметны, но зато хорошо видны зимой и осенью, когда листья опадают. Это омела. В народе её называют «ведьминой метлой». И правильно называют. Потому что это и впрямь дьявольское растение. Там гнездятся подданные Королевы Чёрной Ночи. Там часто ночуют кошмары и страшные сны. И неудивительно, что волшебный плащ господина Мрака был спрятан именно в омеле.

И вот Веснушка ощупью пробирается сквозь жёлтый туман. Ещё один шаг — и внезапная темнота окутала Веснушку. Веснушка вышел из волшебного зеркала. На земле была ночь. И темнота ночи после яркого света Страны Солнечных Зайчиков на миг ослепила Веснушку.

Когда глаза его привыкли к темноте, он увидел, что снова стоит на берегу озера. И если бы он не знал, то никогда бы не подумал, что это озеро, по которому катятся волны, может превратиться в волшебное зеркало, а за этим зеркалом находится Страна Солнечных Зайчиков.

Веснушка оглянулся кругом, ища глазами братца Чика, и вскоре заметил его. Братец Чик сидел на камне и шевелил ушами. Веснушка впервые видел Лунного Зайчика и с интересом рассматривал его. Он был точь-в-точь похож на Солнечного, только не жёлтый, а серебристо-белый, потому что был сделан не из солнечных лучей, а из лунных.

Они познакомились.

— Ну что ж, пойдём, — сказал братец Чик.

И они отправились в путь. Да, это был нелёгкий путь. Конечно, одно дело пролететь стрелой по небу на руках у господина Мрака, а совсем другое — пройти пешком через эти горы, ущелья и овраги. Лунный Зайчик легко и неслышно скользил впереди, а Веснушка, спотыкаясь и разбивая в кровь колени, тащился сзади.

Было уже далеко за полночь, когда они, миновав горы, вошли в густой, дремучий лес. В суровом молчании стояли огромные вековые деревья. Из чащи доносились таинственные шорохи, чьи-то осторожные шаги, слабый треск сучьев. Это ночные хищники шли на охоту. Где-то далеко в глуши надрывно ухала сова, словно жалобно плакал больной ребёнок.

Веснушке было страшно.

И, если бы не Лунный Зайчик, который, то исчезая, то вновь появляясь, мелькал среди ветвей, он бы, наверное, совсем растерялся в этих непролазных, полных зловещих теней, зарослях.

От усталости подкашивались ноги. И вот, выйдя на небольшую, освещённую луной поляну, Веснушка бессильно опустился на траву:

— Ух, не могу больше! Надо отдохнуть!

— Что ж, давай отдохнём, — согласился братец Чик, устраиваясь поудобнее на листе папоротника.

Рядом с Веснушкой рос невысокий кустарничек, сплошь усыпанный крупными красными ягодами. Они так привлекательно выглядели, что Веснушка, который успел проголодаться, не утерпел, сорвал несколько ягод и уже поднёс было их ко рту, чтобы съесть. Но тут Лунный Зайчик подскочил на своём листе папоротника и крикнул:

— Не ешь! Выбрось! Сейчас же выбрось!

Веснушка нехотя выбросил ягоды.

— Да знаешь ты, что это такое? — сказал братец Чик. — Это же волчьи ягоды. Ими можно отравиться насмерть. Их специально разводит на земле Королева Чёрной Ночи. Весной на этом кустарнике распускаются красивые розовато-лиловые цветы, похожие на сирень. Но это приманка. Запах цветов ядовит. Они растут для того, чтобы травить нас. Лунных и Солнечных Зайчиков. Ведь Королеве Чёрной Ночи хорошо известно, чем мы питаемся. Но мы давно узнали секрет этих коварных цветов Королевы и никогда их не нюхаем. Они предназначены для людей. Так что берегись этих ягод!

После слов Лунного Зайчика красные ягоды показались Веснушке отвратительными и будто налитыми кровью. Он сорвал с кустарника все ягоды до единой и растоптал ногами, чтобы случайно кто-нибудь из людей не съел их.

Веснушке даже противно было оставаться на этой поляне.

— Знаешь, я уже отдохнул, — сказал он Лунному Зайчику, — давай пойдём дальше.

И они снова отправились в путь. Вскоре друзья вышли на берег небольшой лесной речки, заросшей камышом и водорослями.

— Погоди, я пойду поищу брод, а то ты ещё утонешь, чего доброго, — предупредил Веснушку Лунный Зайчик.

Он скользнул по камышу и исчез в воде, причём поверхность реки даже не шелохнулась.

Веснушка склонился над водой и увидел, что братец Чик преспокойнейшим образом ходит по дну реки. Оказывается, Лунные Зайчики, так же как и Солнечные, легко и беспрепятственно проникают через всё прозрачное — через воду, лёд, стекло. И только непрозрачные предметы могли преградить им дорогу, но Зайчики ловко обходили или перепрыгивали их.

Прошло несколько минут, прежде чем братец Чик снова появился на берегу.

— Пошли! — И он повёл Веснушку бродом.

11. Встреча со старыми знакомыми

Перейдя речку, Веснушка увидел невесёлую картину. Деревья вокруг имели жалкий вид. Бессильно свисали ветки, сломанные чьей-то недоброй рукой, кора была изрезана ножом и пестрела разными чёртиками и глупыми словами. На земле валялись разорённые птичьи гнёзда. А на белоснежной коре старой берёзы был выжжен череп с ножом в зубах — герб Хулигании.

Веснушка понял, кто здесь побывал.

Близился рассвет. Лес уже просыпался: защебетали невидимые в листве птицы, застучал по коре неутомимый труженик-дятел, и застонала, заплакала вдали иволга.

— Эх, не успеем, — со вздохом сказал братец Чик, — рассветает, и моё время кончается. Ну ничего, вон, видишь, в столетнем дубе большое дупло.

Заберись туда, отдохни, поспи, а вечером я появлюсь и продолжим путь.

Кстати, в дупле есть орехи; поешь, ты ведь проголодался. Дупло принадлежит белке Вивёре, там у неё продовольственный склад. Но белка не будет сердиться, она моя хорошая знакомая. В дупле ты будешь в безопасности.

Только не выглядывай: где-то недалеко бродят хулиганцы. Они увидят и схватят тебя. Ну, до вечера!

И братец Чик стал бледнеть, таять и вскоре исчез.

Веснушка забрался в дупло. Там было тепло, уютно и довольно просторно. В углу лежала целая гора вкуснейших лесных орехов и шишек. Первым делом Веснушка, конечно, всласть наелся орехов, потом свернулся калачиком и заснул.

Проснулся Веснушка от каких-то голосов. Был полдень, но хмурый, пасмурный. Всё небо затянуто тучами, будто большим серым одеялом.

Под дубом кто-то громко разговаривал. Голоса были грубые, неприятные, но показались Веснушке очень знакомыми. Он не утерпел и осторожно выглянул из дупла. И что же вы думаете? Под дубом стояли старые Веснушкины знакомые: хулиганцы Биль Каналья, Джон Дыбуль и Том Паук. Дыбуль своей огромной волосатой лапищей держал Зайца — не Лунного и не Солнечного, а обыкновенного Серого Зайца, дёргал его за уши и приговаривал:

— Танцуй! Танцуй! Кому я приказываю!

Но Заяц не желал танцевать и только красными от ненависти глазами смотрел на своих мучителей. А говорят ещё, что зайцы трусливые!

— Ах, не хочешь! Так я тебя сейчас зарежу! — крикнул Дыбуль и выхватил из-за пояса длинный острый нож.

Каналья и Паук весело захохотали.

Веснушка забыл об осторожности, забыл обо всём на свете. Он не мог допустить, чтобы погиб беззащитный смельчак. Мальчик схватил большую шишку и изо всей силы бросил её в Дыбуля. Шишка угодила Дыбулю прямо в нос. Хулиганец взвыл от боли и выпустил свою жертву. Заяц шмыгнул в кусты и был таков.

— Он там, он там, в дупле! — завопил Биль Каналья.

Хотя у Канальи всего один глаз, но этот единственный глаз был очень зоркий и видел всё на свете.

— Кто там, кто? — взвизгнул Паук.

— Какой-то мальчишка! — ответил Биль. — Я его видел. Какой-то ничтожный мальчишка!..

— Ах так, сейчас мы с ним расправимся, — заревел Джон Дыбуль, всё ещё кривясь от боли. — Паук, лезь на дерево.

Паук, обхватив толстый ствол своими длинными цепкими руками, полез к дуплу. Веснушка понял, что дела его плохи. Но мальчик решил дорого продать свою жизнь. Схватив шишки и орехи, он стал швырять ими в противников. Шишки градом посыпались вниз, орехи с треском раскалывались о лбы хулиганцев. Крича и чертыхаясь, Паук свалился на землю. Каналья и Дыбуль тоже попадали, закрывая головы руками.

Но как ни много было шишек и орехов в дупле, скоро и они кончились. К тому же Веснушка был всего-навсего маленький мальчик, а хулиганцы здоровенные дядьки. И, когда Веснушке уже нечем было обороняться, Паук поднялся на дерево, схватил своей костлявой рукой Веснушку за шиворот и выволок его из дупла.

— Ой, да это ж тот самый мальчишка, который сбежал от нас! — взревел Биль Каналья.

— Это из-за него мы заблудились и чуть не погибли, — завизжал Том Паук. — Ух, как я зол! Надо немедленно разорвать его на куски.

— Нет, — зарычал Джон Дыбуль, — этого мало. Я больше всех пострадал.

Мой бедный нос! Я боюсь, что теперь не смогу даже нюхать табак. Нет, надо придумать этому чертёнку такую кару, чтоб он запомнил нас на всю жизнь. Мы запрём его в пещеру «Тридцать три несчастья», и он будет там сидеть до тех пор, пока мы не решим, как с ним поступить.

Речь Дыбуля была встречена криками одобрения. Хулиганцы связали Веснушку, сунули в огромный мешок и куда-то потащили.

12. Пещера «Тридцать три несчастья»

Через некоторое время Веснушка почувствовал, что его вытряхивают из мешка. Он упал и покатился вниз по каким-то мокрым, холодным ступенькам.

Хлопнула тяжёлая дверь, и щёлкнул задвигаемый засов.

Веснушка был в огромной, страшной пещере. С высокого потолка струился холодный зеленоватый свет. По пещере двигались какие-то фигуры. Веснушка внимательно присмотрелся и в ужасе затрепетал. Да, не зря эта пещера называлась «Тридцать три несчастья». Здесь жили болезни. Все болезни, которые только есть на свете.

Вот нетвёрдой походкой прошла отвратительная мадам Скарлатина, кожа с неё свисала лохмотьями. За ней семенит трясущаяся Лихорадка. А рядом вышагивает господин Ревматизм, и кости у него скрипят, как несмазанная телега. Невдалеке лающим собачьим кашлем заходится Коклюш. Пани Ангина с перевязанным горлом прогуливается под руку с мистером Гриппом, который без конца чихает. А вот и три брата Тифа — Брюшной, Сыпной и Возвратный.

Брюшной Тиф всё время держится за живот. Сыпной покрыт мелкой красной сыпью. А Возвратный то куда-то уходит, то возвращается назад.

Здесь же болезнь Свинка. Она оказалась настоящей свиньёй и хрюкает, копаясь в грязи.

В общем, пещера кишела всевозможными болезнями. Веснушка боялся пошевельнуться. Ему казалось, что все они сейчас бросятся на него. А он, конечно, как и все мальчики и девочки, очень не любил болеть.

Но болезни не обращали на него никакого внимания. Они просто не заметили его. Кругом стоял такой невообразимый шум от кашля, стонов и завываний, что, видимо, никто не услышал, как скрипнула дверь, когда хулиганцы втаскивали в пещеру Веснушку.

Мальчик стал осторожно пробираться к выходу. Он знал, что выход закрыт, но ему казалось, что там всё-таки безопаснее.

Медленно, переползая со ступеньки на ступеньку, Веснушка поднимался по скользкой каменной лестнице. Наконец он оказался возле толстой дубовой двери. Мальчик попробовал толкнуть её плечом. Куда там! Дверь была закрыта снаружи на большой железный засов. Даже самый сильный человек, настоящий богатырь, не смог бы выломать её. Грустные мысли одолевали Веснушку. Какая ерунда получилась! Господин Мрак заинтересован, чтобы Веснушка поскорее доставил ему волшебный плащ, а хулиганцы, лучшие друзья господина Мрака, мешают этому и хотят Веснушку погубить. Правда, хулиганцы ничего не знают. Ведь господин Мрак остался в Стране Солнечных Зайчиков, а в тайну своего плана он никого не посвятил. Никто не может помочь Веснушке. Даже Солнечные Зайчики! Потому что всё небо заволокло тучами и солнце скрылось. Вот беда! Что же будет?

И тут Веснушка с ужасом увидел, что болезни заметили его. Злобно шипя и толкая друг друга, они двинулись вверх по лестнице. Впереди всех был отвратительный мистер Грипп.

Веснушка зажмурился и закрыл лицо руками. Он уже почувствовал, как у него подымается температура и начинается насморк. Сейчас он заболеет!..

И вдруг раздались страшные крики. Веснушка почувствовал, что температура у него опять стала нормальной, а насморк исчез. Когда он снова открыл глаза, то увидел, что болезни с криком катятся по лестнице, а возле него сидят Солнечные Зайчики. Веснушка сразу понял, почему болезни удирают. Ведь все они страшно боятся солнца, ну, и, конечно, Солнечных Зайчиков. Веснушка узнал и дядюшку Яся, и братца Леля, и других знакомых.

Всех их было около десяти. Со слезами на глазах мальчик благодарил их за спасение.

Оказалось, что именно в это время Солнечные Зайчики, воюя с Тучевиками-Грозовиками, прорвались на землю и бросились выручать Веснушку. Они знали, что мальчик попал в беду. Им рассказала об этом белка Вивёра, которая в то время, когда хулиганцы схватили хулиганцы схватили Веснушку, сидела неподалёку на ветке и всё видела. И хотя ей было жаль своих запасов, она радовалась, что хулиганцам досталось по заслугам, и всей душой хотела спасти храбреца.

Солнечные Зайчики появились как раз вовремя. Болезни теперь были не страшны Веснушке.

Но как выйти из пещеры? Солнечные Зайчики проникли сюда через маленькую щёлочку в дверях. Веснушка в такую щёлочку никак не пролезет.

Даже палец в неё не просунет.

— О, не волнуйся, — успокоил Веснушку братец Лель, — хулиганцы сами тебя выпустят. Вот увидишь!

Действительно, не прошло и нескольких минут, как послышались шаги и громкие голоса хулиганцев.

Биль Каналья, Джон Дыбуль и Том Паук подошли к дверям. Они о чём-то говорили и весело хохотали. Очевидно, уже придумали какое-то интересное наказание для Веснушки.

Снова заскрежетал засов, и двери отворились. И вмиг весёлые улыбки застыли на лицах хулиганцев безобразными гримасами. Они ошеломлённо смотрели на Солнечных Зайчиков, которые окружали Веснушку. Наверное, хулиганцы никогда не видели живых Солнечных Зайчиков, хотя, конечно, много слышали о них. Они вмиг забыли о Веснушке. И вместо того чтобы схватить его, бросились ловить Солнечных Зайчиков. Глупцы, они не знали, что Солнечных Зайчиков невозможно поймать. В самом деле, разве можно поймать луч солнца?!

Это была забавная картина! Хулиганцы с размаху падали на землю, хлопали по ней руками, дрыгали ногами, даже зубами щёлкали, пытаясь поймать Зайчиков ртом. Но Солнечные Зайчики ускользали у них из-под самого носа.

Чтобы подразнить хулиганцев, Солнечные Зайчики нарочно крутились возле них, не отбегая далеко. И хулиганцы свирепо хватали руками воздух.

При других обстоятельствах Веснушка с удовольствием посмеялся бы, глядя на всё это, но сейчас он не стал терять времени и побыстрее выбежал из пещеры.

13. Конец «Ведьминой метлы»

Веснушка бежал изо всех сил, не разбирая дороги. У него было единственное желание: как можно скорее скрыться с глаз хулиганцев. И только очутившись снова в лесу, он остановился и перевёл дух.

В лесу стояла гробовая тишина. Погони не было слышно. Должно быть, хулиганцы даже не заметили, в какую сторону побежал Веснушка. Опасность миновала. Но как теперь найти дупло белки Вивёры?

Когда стемнеет, там его будет ждать Лунный Зайчик. Но далеко ли это дупло? Вы же помните, что хулиганцы в мешке тащили его в пещеру «Тридцать три несчастья». И заметить дорогу не было никакой возможности. Солнечные Зайчики тоже не могли прийти на помощь Веснушке, потому что солнце уже закатилось, стало темнеть, близилась ночь.

Веснушке сделалось грустно и очень тоскливо. Что же получается? От хулиганцев он удрал, пережил столько необыкновенных опасностей. А теперь всё рушится. Веснушка сел на пенёк и задумался.

И вдруг кто-то осторожно тронул его за плечо.

Веснушка оглянулся: перед ним стоял Серый Заяц, тот самый Заяц, которого он спас от хулиганцев. Веснушка ласково улыбнулся ему.

Заяц кивнул головой, словно приглашал Веснушку куда-то.

— Чего тебе? — спросил Веснушка.

Но Заяц не ответил. Это был самый обыкновенный, совсем не сказочный Заяц, и он не умел говорить. Он только настойчиво манил за собой Веснушку. И Веснушка пошёл. Всё же лучше быть в обществе Зайца, чем сидеть одному.

Они долго пробирались сквозь густые заросли, перелезали через поваленные бурей деревья, перепрыгивали через извилистые лесные ручейки.

И каково же было удивление Веснушки, когда он увидел наконец, что они подошли к тому самому столетнему дубу, в котором было дупло белки Вивёры. Уже совсем стемнело, и на ветке сидел Лунный Зайчик.

— О, это ты, — радостно сказал Лунный Зайчик, увидев Веснушку, — а я уже думал, что с тобой случилась беда. Волноваться начал.

Веснушка тут же рассказал братцу Чику о всех своих приключениях и под конец добавил:

— Если бы не этот Серый Зайчик, я бы ни за что не нашёл сюда дорогу.

— Да, Серые Зайцы — хороший народ. Они всегда помогают другим в беде.

И вообще они большие добряки и молодцы. Спасибо тебе, братец.

Серый Заяц засмущался и убежал в кусты.

А Веснушка и Лунный Зайчик отправились в путь. И снова лес, снова мелькают слева и справа деревья, кустарники, заросли.

Вам уже, должно быть, надоело слушать, как Веснушка идёт по лесу. Но что поделаешь? Веснушке самому надоело так долго идти… Впрочем, успокойтесь. Вот он уже подходит к большущей старой иве с корявым, сморщенным стволом, которая купает свои старушечьи космы-ветви в чёрной воде лесного озера. Высоко на самой верхушке ивы виднеется густой зелёный ворох омелы. Это и есть «ведьмина метла», где спрятан волшебный плащ господина Мрака.

Луна просвечивает сквозь ветви ивы и отбрасывает на воду кружевные тени. Шевелящиеся в воде бурые мохнатые водоросли кажутся бородой какого-то неведомого водяного чудовища. Рядом с ивой, словно огромный кровопийца-паук, растопырился большой, поросший мохом пень. Его трухлявая сердцевина светится, и похоже, что паук, не мигая, смотрит в ночь единственным глазом. А ночь молчит, притаилась, чего-то ждёт…

Страшное место!

Но Веснушка переборол страх и, обхватив руками ствол ивы, начал карабкаться вверх: Чем выше он поднимается, тем труднее становится ему лезть. Ветви хватают его за рубашку, за штаны, царапают руки — не пускают к «ведьминой метле». Не видно ни земли, ни неба — всё скрыто листвой.

Веснушке страшно. Хочется плакать. Силы начинают его покидать. Но вот листва постепенно редеет, снова блеснула луна. Последние усилия — и Веснушка у цели. В густых ветвях омелы что-то чернеет. Это плащ господина Мрака! Веснушка сразу его узнал. Он уже протянул руку, как вдруг ветки омелы на его глазах сомкнулись, переплелись и скрыли плащ. Веснушка попробовал раздвинуть ветки, но только поцарапал себе руки. Он растерялся.

Вот тебе на! Что же делать? И тут мальчик вспомнил, что в кармане его штанов лежит ножик, доставшийся в наследство от отца. Хоть половина лезвия у него была отломана, но он был острый как бритва и мог что хочешь перерезать. Веснушка мигом достал ножик из кармана, и — жик! жик! — ветки омелы одна за другой полетели вниз. Ему почудилось, будто они взвизгивали и шипели под ножом от бессильной злобы.

Взяв плащ, Веснушка всё еще продолжал орудовать ножом, пока не срезал начисто всю омелу. «Ведьминой метле» пришёл конец. И старая ива сразу помолодела, выпрямилась, встряхнула ветвями и зашелестела-зашептала листвой, благодаря Веснушку. А когда мальчик спускался на землю, ему показалось, что ива помогает ему, бережно и осторожно поддерживает ветками, чтобы он не сорвался и не упал.

Очутившись на земле. Веснушка первым делом бросился искать Лунного Зайчика. Но того и след простыл. Веснушка отлично помнил, что, когда он полез на дерево, Лунный Зайчик сидел возле пня. А сейчас там никого не было. Веснушка взглянул на небо и сразу всё понял. Луна зашла за тучу.

По верхушкам деревьев с разбойничьим свистом пронёсся порывистый ветер — первый предвестник дождя. И через минуту по листьям уже забарабанили капли. Веснушка поёжился — одна капля попала ему за воротник. Но какой дурак будет мокнуть под дождём, когда в руках у него плащ! И Веснушка накинул плащ на плечи. Но, когда он взмахнул полами плаща, чтобы закутаться, то вдруг почувствовал, что взлетел в воздух. Легко, словно птица, он взмыл над лесом, задев ногами верхушку старой ивы. Потом поднялся ещё выше, пролетел сквозь дождевые тучи и, очутившись в звёздном небе, понёсся вперёд.

Веснушка ощущал какое-то странное знакомое чувство, будто он спит и летит во сне. Ведь так часто бывает, снится, что ты летишь; слегка дёрнешься всем телом вверх — и уже оторвался от земли, и поднялся в воздух, и летишь, и тело твоё лёгкое, невесомое…

Я уверен, мои дорогие читатели, что каждый из вас не раз летал во сне, и вы хорошо знаете это необыкновенное чувство.

Не удивляйтесь же, что, накинув плащ господина Мрака, Веснушка вдруг полетел, как во сне. Ведь это был не обычный плащ, а волшебный, и принадлежал он господину Мраку, который руководил злыми, кошмарными снами.

Не успел Веснушка даже по-настоящему испугаться, как уже оказался в знакомом месте, среди гор, перед волшебным озером. И снова на его глазах озеро превратилось в зеркало. Но сейчас это уже не удивило Веснушку.

Он был очень рад, что обратный путь преодолел так легко и просто. Не раздумывая долго, Веснушка шагнул в волшебное зеркало. И вдруг искры посыпались у него из глаз, а на лбу выскочила большущая шишка. Веснушка со всего размаха трахнулся лбом о зеркало. Вот это да!.. Веснушка пощупал рукой шишку, потом зеркало — поверхность его была твёрдой и непроницаемой. Волшебное зеркало не пускало Веснушку в Страну Солнечных Зайчиков.

Но почему? Он никак не мог этого понять. Сколько он ни дотрагивался до зеркала, всякий раз рука его наталкивалась на твёрдое, толстое стекло…

И тут неожиданная мысль промелькнула у него в голове: да он же забыл снять плащ господина Мрака! Веснушка мигом скинул плащ, свернул его, взял под мышку и снова дотронулся до зеркала. Теперь рука его сразу провалилась в пустоту. Тогда Веснушка тихонько, боком, выставив вперёд руку и пригнув голову, двинулся вперёд. Но предосторожность была напрасной.

Путь был свободен.

Веснушка вошёл в Страну Солнечных Зайчиков.

14. Необыкновенные события в Замке Волшебных Сказок

На пороге жасминного домика Веснушку с нетерпением ожидали дядюшка Ясь, тётушка Тася и их Солнечные Зайчата. Если бы вы знали, как Веснушка был рад снова увидеть их! Он хотел было даже броситься к ним в объятия, но вовремя вспомнил, что из этого всё равно ничего не выйдет: разве можно обнять Зайчиков, сделанных из солнечных лучей! Пришлось ограничиться просто приветствиями.

Войдя в домик, Веснушка положил плащ в углу, там, где висела его курточка, и тут же забыл о нём. Во-первых, потому, что вообще в присутствии Солнечных Зайчиков вмиг забывалось всё неприятное, тревожное и нехорошее. Такова уж была особенность этих удивительных существ. А во-вторых, потому, что тётушка Тася пригласила его к столу, на котором лежала гора всевозможных цветов, издававших превкуснейшие и аппетитнейшие запахи. И у голодного Веснушки даже голова закружилась. Но ему не удалось насладиться едой.

Вдруг на глазах у всех плащ, который лежал в углу, зашевелился, стал подниматься, распрямляться, и через секунду в жасминном домике, упираясь головой в потолок, стоял господин Мрак.

— Ха-ха-ха! — гулко, словно из глубокого колодца, прозвучал его страшный, зловещий смех. — Ну, теперь трепещите! Пришёл конец вашей несчастной Стране Солнечных Зайчиков! — И с этими словами господин Мрак медленно, не торопясь, вышел из жасминного домика.

Веснушка опешил от неожиданности. Да и Солнечные Зайчики, хотя и знали, что господин Мрак должен появиться, в первую минуту растерялись.

Когда они выбежали из домика, то увидели, что господин Мрак направляется к Замку Волшебных Сказок. Его тёмная фигура резко и непривычно выделялась на фоне цветущей солнечной страны. И там, куда падала его чёрная тень, сразу вяли и сохли цветы. Правда, когда он проходил, они снова оживали и расцветали, но всё равно на это было страшно смотреть…

Обитатели Замка Волшебных Сказок, ничего не подозревая, занимались своими обычными делами Всё было тихо, мирно.

И вдруг стали твориться необыкновенные вещи.

Аладдин, который только что старательно чистил зубным порошком свою волшебную лампу, неожиданно плюнул на неё, бросил на пол и начал топтать ногами.

Старик Хоттабыч смастерил из подтяжек и кухонного рогача большущую рогатку и, спрятавшись под столом, стал стрелять оттуда по старым добрым феям вышивавшим диванные подушечки.

Буратино подошёл к Илье Муромцу и изо всей силы ударил его золотым ключиком по лбу. А Илья Муромец который мог одним пальцем стереть Буратино в порошок, вдруг захныкал совсем как маленький:

— Чего ты дерёшься?! Большой, да? Здоровый да? Вот я скажу маме!

Старуха из «Сказки о рыбаке и рыбке» начала гоняться за Котом в сапогах, стараясь наступить ему на хвост, и истошно кричала:

— Отдай сапоги! Отдай сапоги!

А старик из той же сказки окунул голову в аквариум и принялся ртом ловить золотую рыбку.

В общем, произошёл неимоверный переполох Вы сами уже, наверное, догадались, что всё это были козни господина Мрака. Он хотел посеять панику в Замке Волшебных Сказок. И неизвестно, до чего бы дошло если он вовремя не подоспели Солнечные Зайчики Как только Солнечные Зайчики появились в замке, всё злое и нехорошее, вызванное господином Мраком сразу же прекратилось. Аладдин в отчаянии схватился за голову и тут же стал чинить растоптанную волшебную лампу. Старик Хоттабыч на коленях просил прощения у старых добрых фей за своё мальчишеское поведение, Буратино со слезами на глазах извинялся перед Ильёй Муромцем. Старуха чуть не сгорела со стыда, вспомнив свою легкомысленную погоню за Котом в сапогах. А старик едва не захлебнулся в аквариуме от смущения.

И все очень встревожились, узнав, что в Стране Солнечных Зайчиков находится господин Мрак.

В Замке Волшебных Сказок было немедленно объявлено военное положение.

Сказочные дети временно эвакуировались во Дворец Смеха. Немощные старые волшебницы тоже. Все остальные приготовились к бою.

Между тем господин Мрак уже проник в подземелье. Там, в темноте, он чувствовал себя в родной стихии. Под мрачными, сырыми сводами то и дело раздавался его торжествующий голос. Он приветствовал заключённых — чертей, людоедов, ведьм — и выпускал их из темниц. С дикими криками всё это дьявольское отродье выскакивало на волю и отчаянно бесновалось, радуясь освобождению. Начались неслыханные безобразия. Злые силы превращали прекрасные, благоухающие розы в отвратительных, гадких жаб. Вьюнок, душистый горошек и другие вьющиеся растения — в ужасных, шипящих змей. А подсолнухи — в крокодилов. И вскоре вся страна кишмя кишела этими гадами.

Мало того, черти и ведьмы бросились в Долину Счастливых Сновидений и принялись топтать и уничтожать сны. И детям на всём свете вместо счастливых сновидений стало вдруг сниться что-то ужасное и непонятное. Дети просыпались и плакали.

Надо было немедленно прекратить эти преступления. И все до единого обитатели Замка Волшебных Сказок ринулись в бой. Но как им было трудно бороться с этими злыми силами! Ведь если в сказках можно преспокойнейшим образом рубить головы драконам и змеям горынычам, сбрасывать в пропасть людоедов, по уши загонять в землю злых царей, то есть уничтожать их, то здесь ни в коем случае нельзя было этого делать. Потому что все эти черти, ведьмы, змеи горынычи, драконы, злые волшебники и волшебницы были единственными, редкостными экземплярами, специально оставленными для сказок. Если их уничтожить, дети всего мира навсегда были бы лишены удовольствия видеть их в сказках. А может быть, и вообще все сказки исчезли бы: ведь в каждой из них есть какое-то зло, с которым борется добрый герой Так что уничтожать их нельзя было ни под каким видом. Приходилось только ловить, связывать и снова сажать в темницу.

Ох, и нелёгкое это было дело!

Для удобства действий все сказочные герои разбились на отряды: Катигорошек командовал отрядом, который боролся против драконов и змей; работник Балда руководил борьбой с чертями; Кот в сапогах вёл наступление на людоедов; старик Хоттабыч и Аладдин боролись со злыми восточными джиннами; Иванушка-дурачок двинул войска на Бабу-Ягу.

Завязалась жестокая схватка. Пошли в ход волшебные палочки, волшебные лампы, волшебные перстни, волшебные флейты, заколдованные мечи — весь сказочный арсенал. Сухопутные войска поддерживала с воздуха авиация — ковры-самолёты, жар-птицы, коньки-горбунки. Бой разгорался всё сильнее.

Но, конечно, без помощи Солнечных Зайчиков вряд ли одолели бы сказочные герои всю эту нечисть. Солнечные Зайчики ослепляли драконов и змей, и только благодаря этому Катигорошек со своими соратниками скрутили их в бараний рог и водворили обратно в темницу. Солнечные Зайчики помогали Аладдину и старику Хоттабычу загонять восточных джиннов в бутылки. Солнечные Зайчики подсказывали Иванушке-дурачку, как лучше всего справиться с Бабой-Ягой: затолкать её в ступу и прикрыть сверху крышкой. В общем, всюду и везде в решающий момент Солнечные Зайчики приходили на помощь.

В самый разгар битвы Веснушка, который, ясное дело, участия в ней не мог принять, вдруг вспомнил о господине Мраке. Куда девался этот злодей?

Удалось ли ему освободить Тролля. И почему все забыли о нём, о самом главном враге?..

Но кругом творилась такая катавасия, что нечего было и думать напомнить кому-нибудь об этом и Веснушка решил сам узнать, в чём дело.

Осторожно, прячась за кустами, чтобы случайно не попасться на глаза какому-нибудь злому волшебнику и не быть превращённым в крысу, жабу или крокодила, Веснушка стал пробираться к входу в подземелье.

Спустившись по ступенькам вниз, он становился и прислушался. Откуда-то далеко-далеко, из глубины длинного, тёмного коридора, доносился чей-то истошный крик и проклятия. Веснушка не рискнул идти дальше. Он столько уже натерпелся от господине Мрака, что ему совсем не хотелось снова встречаться с ним в этом страшном месте. Так ничего и не узнав, Веснушка поднялся наверх.

Сражение уже кончилось. По стране спокойно прохаживались добрые кудесники с волшебными палочками в руках и расколдовывали цветы. Из жаб, змей и крокодилов опять превращали их в розы, душистый горошек, подсолнухи и в разные другие цветы. Навстречу Веснушке к подземелью шёл Катигорошек, неся под мышкой последнего дракона, связанного по рукам и по ногам.

— Дядя Катигорошек, — бросился к нему Веснушка, — там, в подземелье, господин Мрак. Вы же о нём совсем забыли. Он там кричит и ругается. Наверное, он уже выпустил Туолп?.. Ой, что будет!

— Чего панику разводишь, улыбнулся Катигорошек, — Солнечные Зайчики, брат, не такие, чтобы забыть о самом главном. А ну-ка пойдём посмотрим!

— Да что вы!

— Не бойся, сынок! Вот увидишь, ничего страшного уже нет.

Веснушка с недоверием глянул на Катигорошка. Но у того был такой бравый богатырский вид, что бояться с ним идти было просто смешно. И Веснушка решился.

По дороге Катигорошек бросил связанного дракона в камеру, закрыл её на большой висячий замок, — конечно же, это был волшебный замок, и его никакая злая сила открыть не могла! — и они пошли по длинному, тёмному подземному коридору. Путь им указывали светлячку, которые на равных расстояниях один от другого сидели на потолке коридора и светились, как лампочки.

Из полутьмы, сквозь решётки камер, глядели страшные морды ведьм, чертей и людоедов. Они сверкали глазами, дико рычали и зубами грызли решётку. Казалось, вот-вот они снова вырвутся на волю. Но это только казалось. Решётки были волшебные, и черти и ведьмы могли только мечтать вырваться оттуда.

В одной из камер на полках, как в винном магазине, стояли батареи бутылок. Это были бутылки с восточными злыми джиннами. Сквозь стёкла бутылок видно было, как они там корчились и извивались. В другой камере на полу стояла большая ступа, прикрытая крышкой. Ступа всё время подпрыгивала, будто отплясывала какой-то танец. В ступе сидела Баба-Яга, никому теперь не страшная, вздорная старуха.

В третьей камере происходили совсем необыкновенные вещи. Когда Катигорошек с Веснушкой подошли к ней, там метался огромный дикий кабан, пытаясь своими могучими клыками разбить толстую решётку. Потом на глазах кабан вдруг превратился в маленькую мышку, которая хотела прошмыгнуть между прутьями. Но в тот же миг решётка превратилась в густую стальную сетку. Тогда мышка тут же превратилась в комара, но вместо сетки уже было толстое стекло, и комар бился об него, злобно попискивая. И так без конца.

Да, злые герои сказок находились в надёжном месте!

Но где же всё-таки господин Мрак? Они прошли уже почти всё подземелье, а о нём ещё ни слуху ни духу.

И вдруг в самом дальнем углу коридора раздался громовой голос, изрыгающий такие несусветные проклятья и ругательства, что Веснушка поневоле покраснел и закрыл уши. Это был голос господина Мрака. Но что произошло?

Почему он так отчаянно ругается?

— Смотри! Смотри! — воскликнул Катигорошек. — Я ж тебе говорил!

Веснушка посмотрел туда, куда показывал Катигорошек. В самой крайней камере за толстой решёткой сидел на полу Тролль и горько плакал, вытирая слёзы своей козлиной бородой. А перед камерой стояло какое-то диковинное сооружение, напоминающее самовар. Веснушка пытался разглядеть господина Мрака, голос которого только что слышал. Но безрезультатно.

— Я его не вижу, — признался наконец Веснушка.

— И никогда не увидишь, — сказал Катигорошек. — И вообще, никто никогда его больше не увидит. Он там, в ловушке.

Это была правда. Умнейший и коварнейший господин Мрак, как самый никудышный глупый мышонок, попался в ловушку, специально устроенную для него Солнечными Зайчиками. Ловушка состояла из сложного, запутанного лабиринта, откуда не было выхода. Стенки его были сделаны из волшебных зеркал. Когда господин Мрак забежал в ловушку, — а он думал, что это вход в клетку к Троллю, — Зайчики пустили в лабиринт луч солнца. Всего один-единственный луч. Но, отражаясь от зеркал, этот луч так ярко осветил всё внутри, что, если бы заглянуть туда, можно было бы ослепнуть. Ни одной тёмной щёлочки, ни одной трещинки, куда мог бы проникнуть господин Мрак, не было в лабиринте.

Господин Мрак был обречён вечно метаться в этом море света, не находя выхода.

Мир избавился от своего самого страшного, самого всесильного и самого неуловимого врага.

Трудно описать радость, какою было встречено это известие в Стране Солнечных Зайчиков.

В Замке Волшебных Сказок был устроен пир на весь мир. Ни в одной сказке не описывался ещё такой пир! Вино лилось… А впрочем, нет. Простите, я ошибся: никакого вина не было. Оно было просто не нужно. И без него хватало веселья. Вместо вина рекою лился смех. Сказочные герои поднимали бокалы, полные радостного, счастливого, искристого смеха. Закусывали же улыбками и весёлыми шутками. А танцевали как! Батюшки мои, как танцевали! Даже самые старые, дряхлые волшебницы, бросив своё вышивание, пустились в пляс. А старик Хоттабыч, которому, как известно, была не одна сотня лет, выкидывал такие коленца, что в конце концов, подпрыгнув, зацепился штанами за люстру. Пришлось вызывать пожарную команду.

Пировали всю ночь, до самого рассвета, то есть до тех пор, пока Солнечные Зайчики не заторопились на землю.

15. Что было потом

Итак, последняя злая волшебная сила на земле исчезла: Начальник Канцелярии Ночных Кошмаров, страшный и беспощадный господин Мрак был навеки заточён в подземелье Замка Волшебных Сказок. И кошмары, которыми он руководил, оставшись без своего Начальника, оказались беспомощными и тихо, бесследно сгинули.

Ох, как сразу светлее, веселее и лучше стало жить на земле! Куда только девались злые, нахмуренные лица? Все ходили улыбчивые, счастливые. Мрачных людей будто бы никогда и не было. Ведь это кошмары внушали им раньше недобрые, нехорошие мысли.

Даже хулиганцы, эти отъявленные бандиты и убийцы, лишившись поддержки злых сил, стали бессильными, трусливыми и жалкими. Ластовины победили их и выгнали вон из своей страны. Ластовиния вновь стала свободной и независимой. По примеру Ластовинии все другие страны, порабощённые хулиганцами, — а таких стран было не мало, — тоже стали освобождаться от гнёта.

И вскоре власть хулиганцев, которые захватили было чуть ли не полсвета, всюду была свергнута.

Печальная участь постигла обитателей пещеры «Тридцать три несчастья».

Солнечные Зайчики разрушили пещеру и сожгли все болезни до единой. Правда, эти дьявольские создания успели, к сожалению, разнести заразу по всей земле. Но за дело взялись врачи и успешно с ней борются. И, безусловно, в будущем с болезнями будет навсегда покончено.

Долго думали Солнечные Зайчики, как поступить с Королевством Чёрной Ночи. Без господина Мрака королевство как тёмная сила ничего не стоило.

Его можно было ликвидировать в одну минуту. Но тогда ночь навсегда исчезла бы, остался бы только сплошной день. Исчезли бы, конечно, и утро, и вечер, а это заставляло задуматься. Стоит ли так делать?

Во-первых, люди очень привыкли к ночи. Они привыкли по ночам спать и видеть счастливые сны. Спать днём — это совсем не то…

Во-вторых, ночью бывает очень красиво. Зачем, например, лишать людей удовольствия гулять где-нибудь на морском берегу лунной ночью и смотреть, как бегают в море по лунной дорожке Лунные Зайчики… Кстати, Лунным Зайчикам пришлось бы тоже навсегда исчезнуть. Ведь они бывают только ночью.

А тихие летние вечера, когда усталое, заходящее, пурпурное солнце окрашивает в золото всё вокруг?

А раннее майское утро, когда первые лучи солнца, купаясь в искристой росе, пробуждают природу и наполняют птичьим гомоном цветущие сады?

Нет, жалко всего этого!

Да и сами Солнечные Зайчики должны были бы круглыми сутками находиться на земле. А ведь без отдыха они бы очень уставали. Страна Солнечных Зайчиков вдруг бы опустела и оказалась ненужной. Пришлось бы её закрывать. А как быть с Долиной Счастливых Сновидений, с Замком Волшебных Сказок? Возникло очень много вопросов.

И Солнечные Зайчики приняли решение: Королеву Чёрной Ночи уничтожить, а саму ночь пока оставить. Так и сделали.

Но в некоторых местах земли, например, на севере, всё же решили для опыта организовать так называемые «белые ночи», то есть такие ночи, когда светло как днём. Если опыты окажутся удачными, может быть, в будущем ночь ликвидируют. Но об этом пока говорить рано. Поживём — увидим.

Грозное племя Тучевиков-Грозовиков Солнечные Зайчики тоже пощадили.

Во-первых, потому, что действовали они не по собственной воле, а под влиянием господина Мрака и кошмаров. Во-вторых, не такое оно уже, честно говоря, было и грозное — гремит, сверкает, а беды настоящей не делает.

Даже, наоборот, пользу приносит: землю дождём поливает, отчего растения лучше растут. А от царя Грома и царицы Молнии люди легко защищаются при помощи громоотводов. К тому же Солнечные Зайчики всегда побеждают Тучевиков-Громовиков, и люди любят смотреть, как в честь своей победы они устраивают на небе весёлый хоровод — радугу. Это очень красиво!

Ну, а Веснушка? Что сталось с ним?

О, не волнуйтесь! С ним всё хорошо. Нагостившись вволю в Стране Солнечных Зайчиков, насмотревшись всевозможных сказочных представлений в Замке Волшебных Сказок, он вернулся наконец в свою родную Ластовинию, теперь свободную, независимую и счастливую.

Но это ещё не всё.

Обычно сказки кончаются тем, что герой женится на принцессе, становится принцем, королём или просто богатым человеком и живёт себе припеваючи, ничего не делая. Но если бы вы знали, как это скучно и неинтересно — быть королём, даже добрым и хорошим, и ничего не делать! Не зря сказки всегда обрываются на этом, потому что дальше рассказывать нечего — сплошная скука и ерунда.

Нет, Веснушка не стал богатым человеком, а тем более королём или принцем. И, конечно, не женился! Где вы видели, чтобы люди женились в девять лет?! Он вернулся к деду Чудодею в «Пристанище добрых друзей».

После освобождения страны от хулиганцев все родители, конечно, забрали своих детей, и место у Синих Скалистых гор опустело. Но дед Чудодей не бросил колонии. Он остался в ней жить навсегда. Две старенькие няни тоже. И, когда Веснушка вернулся из Страны Солнечных Зайчиков, он остался с ними, и стали они жить вчетвером. Посоветовавшись, они решили превратить колонию в Дом труда и отдыха для детей. Да не только отдыха, но и труда. И теперь сюда приезжают во время каникул дети со всей Ластовинии.

Тут они отдыхают, веселятся, а также работают. В колонии много мастерских. И каждый занимается тем, что ему любо: кто столярничает, кто разные машины мастерит, кто на сапожника учится, кто на слесаря…

А вот Веснушка твёрдо решил, что, когда вырастет, станет садовником.

Его заветная мечта сделать так, чтобы в его родной стране было столько же цветов, сколько он видел там, за волшебным зеркалом, чтобы его страна стала такой же цветущей и сказочно прекрасной, как и Страна Солнечных Зайчиков. И, вы знаете, кажется, Веснушкина мечта осуществится, потому что…

Послушайте-ка лучше, что говорит дед Чудодей:

— У этого мальчугана просто талант. Я не видел, чтобы у кого-нибудь так хорошо принимались саженцы, так быстро росли, так буйно расцветали. Он, наверное знает какой-то секрет.

Но деду, конечно, невдомёк, что у Веснушки есть не видимые человеческому глазу помощники. Когда Веснушка работает в саду, окапывает деревья, поливает их, вокруг него то и дело мелькают солнечные блики. Кажется, что это обыкновенные пятнышки света, а на самом деле это настоящие, живые Солнечные Зайчики.

Да, да, старые друзья не забывают Веснушку и помогают ему всё время: и когда он работает, и когда учится, и когда веселится на досуге…

Да и не только Веснушке, а всем-всем добрым людям помогают Солнечные Зайчики. Там, где свободный счастливый труд, где радость и смех, там всегда есть Солнечные Зайчики, потому что они существуют только для того, чтобы делать жизнь людей светлой, радостной и счастливой.

Может быть, вы скажете, что не замечаете их?!

О, так вы, наверное, забыли, что они очень скромные?

А всё-таки присмотритесь хорошенько! Они прячутся в вашей улыбке, в ваших глазах, сияющих радостью и счастьем.

И знайте, что всегда, когда вам хорошо и весело, когда вы делаете честное и хорошее дело. Солнечные Зайчики рядом с вами.

В стране солнечных зайчиков

Купить книгу "В стране солнечных зайчиков" у автора Нестайко Всеволод

на главную | моя полка | | В стране солнечных зайчиков |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 127
Средний рейтинг 4.7 из 5



Оцените эту книгу