home | login | register | DMCA | contacts | help |      
mobile | donate | ВЕСЕЛКА

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add
fantasy
space fantasy
fantasy is horrors
heroic
prose
  military
  child
  russian
detective
  action
  child
  ironical
  historical
  political
western
adventure
adventure (child)
child's stories
love
religion
antique
Scientific literature
biography
business
home pets
animals
art
history
computers
linguistics
mathematics
religion
home_garden
sport
technique
publicism
philosophy
chemistry
close

реклама - advertisement



Глава 20

– Видишь, Вон, это и есть долина Инкванок! – шестипалой ручонкой указал Хубаксис.

– Какая же это долина? – наморщила нос Ванесса. – Горы сплошные…

– Уж какая есть… – хихикнул джинн.

Они стояли на краю одной из главных башен замка Кадаф. Отсюда открывался великолепный вид на окружающий пейзаж. То есть, он был бы великолепным, если бы сам пейзаж был чуть менее зловещим. Да и света прибавить не помешало бы…

Креол стоял в нескольких шагах от них. Он беседовал с типом, которого представил Вон как Носящего Желтую Маску. Она уже видела его в главном зале, а потом во время пиршества. Сначала они беседовали о новом назначении Креола, а потом перешли на более общие темы.

– Взгляни, человек… – проскрипел монстр из-под маски, окидывая костлявой рукой то, чем безуспешно пыталась любоваться Ванесса. – Наш мир умирает…

– Он умирает, сколько я себя помню, – фыркнул маг. – Я проспал пять тысяч лет, жрец. Пять тысяч лет! От моего мира не осталось ничего знакомого! Ничего и никого! А вы как умирали, так и умираете, все никак окончательно не умрете…

– Это ничего не значит… – медленно покачал головой Носящий Желтую Маску. – Мы умираем с того момента, как твой бог запечатал проходы… Мы гнием заживо, человек. Да, мы растянули процесс на многие века, но что с этого проку?

Креол молча пожал плечами.

– Знаешь ли ты, – помолчав немного, продолжил Носящий Желтую Маску, – что за последние семь веков в Лэнге не родилось никого из Господ? За семьсот лет ни единого нового лица!

– А рабы?

– Эти-то плодятся как крысы! – раздраженно отмахнулся демонический жрец. – И надсмотрщики тоже… Но что с них проку?! Мы вымираем, понимаешь ты это, человек?! Понимаешь?!

– Возможно, когда вы вымрете окончательно, они смогут начать все заново? – безжалостно предположил Креол. – Лэнг обновится… Перестанет быть Темным Миром…

– Может быть… – вяло согласился Носящий Желтую Маску. Его плечи бессильно опустились. – Но это будет уже не тот Лэнг…

– А разве это плохо? – ухмыльнулся Креол.

– В том-то и дело, что нет… – озлобленно проскрипел жрец. – Именно так, человек… Я один из немногих, кто глядит в лицо правде… А правда в том, что мы – язва среди прочих миров. Даже Ад не столь ужасен, даже Кввецоль-Иин… Даже Хвитачи! – взревел он.

По тому, как болезненно вскрикнул Носящий Желтую Маску, Ванесса догадалась, что загадочный Хвитачи, чем бы он ни был, – почти такое же кошмарное место, как Лэнг. Но все же чуть получше.

– Это означает, что следующего празднества уже не будет? – саркастично усмехнулся Креол.

– Не торопись хоронить нас раньше времени, человек! – не принял шутки Носящий Желтую Маску. – Да, мы умираем! Но мы умираем уже шесть с половиной тысячелетий и протянем еще столько же! Уверен ли ты, что твой мир просуществует дольше? – злобно проскрипел монстр из-под маски. – Восстание шогготов чуть было не погубило нас окончательно, но мы пережили и это! И еще переживем!

– А я вот тут подумала… – неожиданно сказала Ванесса.

– Да? – повернулся к ней Носящий Желтую Маску.

– Да нет, ничего особенного… – резко стушевалась девушка. Ей не очень хотелось рассказывать о неожиданно пришедшей мысли красным огням, горящим в прорезях жутковатой маски. Вот Креолу она потом обязательно расскажет, очень уж любопытная идея закралась ей в голову.

– Обрати внимание еще на один факт, человек, – отвернулся от нее Носящий Желтую Маску. – Прошло почти пятнадцать веков с тех пор, как наши эмиссары последний раз посещали ваш мир. Все это время вас навещал только Нъярлатхотеп, когда доставлял послания, да несколько раз Йог-Сотхотх. А знаешь, зачем? Для того, чтобы покарать отступников! Что за насмешка – великий Йог-Сотхотх, вместилище души Азаг-Тота, должен лично расправляться с теми, кто предал нас! И еще, конечно, демоны, которых вы, маги, призываете к себе на службу, но это мы ведь не контролируем! Да и не нужно нам это…

– Так что ты от меня хочешь, жрец? – равнодушно посмотрел на него Креол. – Я не буду поставлять вам души, я не передумал за эти века. Или собираешься меня заставить?

– Хотелось бы… – тоскливо прислонился к парапету Носящий Желтую Маску. – Но чем нам поможет еще один поставщик душ? Нет, мы давно отозвали всех эмиссаров… У нас больше нет силы в твоем измерении, человек… Так, жалкие остатки…

– Тогда зачем ты говоришь мне все это? – раздраженно поморщился маг. – Меня мало волнуют ваши проблемы.

– Ты жесток и эгоистичен, человек, – покачал головой Носящий Желтую Маску. Под безликой поверхностью его личины не было видно лица, но сейчас оно явно выражало печаль пополам с гневом. – Но нам как раз такие и нужны. Скажи, ты не хотел бы поработать на нас немного… иначе?

– Это как? – прищурился Креол.

– Не так давно мы обнаружили один… интересный мир, – слащавым голоском начал Носящий Желтую Маску. – Он называется Рари. Очень перспективный мирок… Там мало людей, а те, что есть…

– Я понял! – быстро остановил его Креол. Ванесса, в отличие от него, не поняла, что имел в виду верховный жрец Лэнга, но переспрашивать не решилась.

– Ты не хочешь… помочь нам проникнуть туда? – ласково уточнил Носящий Желтую Маску. – От тебя не потребуется многого, а награда будет велика…

– Понимаю… – ухмыльнулся Креол. – Ты хочешь, чтобы я стал новым Азаг-Тотом? Ты думаешь, я не помню, что он некогда был таким же смертным, как я? Думаешь, я не помню, за что он получил свое могущество? Думаешь, я не помню, что во всем Шумере не было более проклинаемого имени? И думаешь, я не видел, как он закончил?!

– Азаг-Тот – повелитель Лэнга! – оскорбленно выпрямился Носящий Желтую Маску.

– Азаг-Тот – марионетка Йог-Сотхотха! – парировал Креол. – У него даже не осталось собственного тела! Нет воли! Нет души! Пусть меня пожрет Тиамат, если я соглашусь стать таким, как он! И если…

Дверца, через которую они вышли на крышу, приоткрылась, и оттуда показалась красноватая мордочка какого-то мелкого демона.

– Господин верховный жрец, господин генерал очень просил вас зайти к нему, – писклявым голоском сообщил посланец, вновь исчезая за дверью.

– Наш разговор еще не закончен, человек… – Носящий Желтую Маску стремительно покинул башню. Каким бы ни было дело, по которому его хотел видеть Шаб-Ниггурат, жрец о нем явно знал, и считал его достаточно важным, чтобы оборвать беседу на полуслове.

Креол даже не посмотрел ему вслед. Маг облокотился на парапет, вглядываясь куда-то вдаль, и о чем-то размышляя. Хубаксис нерешительно подлетел поближе и уселся хозяину на плечо. Ванесса тоже подошла слева, и взяла Креола под руку. Вид у ее учителя был необычайно грустный, и ей хотелось как-то его подбодрить.

– У них действительно все так плохо? – тихо спросила она.

– А? Что? – опомнился Креол. – Да, конечно. И это очень хорошо! Ты даже не представляешь, до чего это хорошо!

– Почему? – растерялась Вон. Она, конечно, понимала, что Креол – создание эгоистичное, но не думала, что он может так открыто радоваться чужой беде.

– Скажи-ка, ученица, – терпеливо начал маг, – а как по-твоему, ради чего я вообще затеял всю эту мороку со сном длиной в эпоху?

– Чтобы сохранить душу… Ты сам так сказал! – обвиняюще ткнула в него пальцем Ванесса.

– Правильно, – довольно кивнул Креол. – Это одна причина. Вторая – бессмертие. Но ведь я как-то упоминал, что у меня их несколько. То есть – как минимум три. Какая третья?

Установилось неловкое молчание. Вон ничего в голову не приходило. Хубаксис, похоже, тоже не знал.

– Ты мне не говорил, хозяин… – обиженно насупился он.

– Конечно, не говорил, – спокойно согласился маг. – А почему? Да потому, что не был уверен, что задуманное удастся. План состоял из шести пунктов, и тебя, ничтожнейшего из ничтожных, я посвятил только в первый. Первый пункт плана – переместиться в будущее. Как можно дальше. Поскольку в моем договоре стояла цифра «пять тысяч», я взял именно этот срок. Чтобы не вызывать подозрений. Первый пункт успешно выполнен. Второй пункт плана – обосноваться в новом мире. Врасти в новое общество, как следует защититься, построить дом… Хорошо бы создать собственную Гильдию, но… Второй пункт выполнен примерно на две трети – с Гильдией, похоже, ничего не выйдет. Третий пункт плана – вот он, только что выполнен. Убедиться, что Лэнг за пятьдесят веков окончательно прогнил. Когда Носящий Желтую Маску по сути предложил мне стать новым Азаг-Тотом, я убедился окончательно…

– А почему ты отказался-то, хозяин? – удивился Хубаксис.

– Еще раз у меня такое спросишь, получишь тумаков, – на полном серьезе пообещал Креол. – Много. Четвертый пункт плана… пока не скажу. Хотя Камень Врат мне в этом поможет. Пятый пункт… тоже умолчим. Еще подслушает кто… Ну а шестой…

Креол пробормотал что-то себе под нос, и их с Ванессой и Хубаксисом окутал светло-пурпурный купол, свободно пропускающий свет, но порядком искажающий очертания предметов.

– Купол Тайн, – коротко пояснил Креол. – На несколько минут мы защищены от всех любопытных глаз и ушей. Так вот, шестой пункт плана – уничтожить Лэнг!

– Ух, ух, ух, ух!!! – восторженно завопил Хубаксис. – Хозяин, я твой верный раб, я тебе всегда помогаю, не забудь!

– Молчать, раб… – лениво приказал Креол. – О, это будет такая война… такая война, какой не видел свет! Я их всех… к ногтю!

– Не понимаю… – растерянно моргнула Вон. – А зачем?

– А тебе что – нравится то, что ты здесь видишь? – усмехнулся маг.

– Нет… Но это их проблемы, – пожала плечами Ванесса. – К нам же они больше не лезут?

– Лезут, вообще-то, – поправил ее маг. – Просто с тех пор, как Мардук Двуглавый Топор опечатал их мир, у них это плохо получается.

– Все равно… С каких это пор ты стал таким гуманистом?

– Гуму… кем?

– Добреньким таким, вот кем!

– Я верный почитатель моего бога! – довольно фальшиво встал в позу Креол. – Я хочу закончить то, что начал Мардук!

Ванесса молчала, подозрительно глядя ему прямо в глаза.

– Ладно, сдаюсь… – проворчал маг. – До того, как Мардук покончил с Лэнгом, он был человеком. Очень могущественным человеком, одним из величайших магов своего времени, но все же смертным. Но когда он лишил Лэнг силы, вся освободившаяся ба-хионь… потом объясню, что это… потекла к нему. И так он стал богом, – деловито закончил маг.

Вон несколько секунд разевала рот, как рыба, выброшенная на берег.

– Ты… ты хочешь стать богом?! – не то в ужасе, не то в восхищении прошептала она.

– Вряд ли так, – сожалеюще вздохнул Креол. – Мардук в те времена был гораздо сильнее, и Лэнг – тоже. То, что от него осталось, слишком жалко выглядит… к тому же мне придется делиться с… пятым пунктом плана. Но уж Высшим я стану непременно! Таким Высшим, каких не было со времен Адема! А уж там можно будет двигаться и дальше… Теперь-то понимаешь?

– Почти все. Но все-таки – зачем тебе было ложиться спать на пятьдесят веков?

– О Шамаш! – выдохнул Креол. – Ну что тут непонятного? Тогда я был фактически их рабом. Теперь я свободен. Тогда Лэнг был все еще очень силен. Теперь от него осталось… то, что ты видишь. Тогда у меня были тысячи соперников. Теперь не осталось почти никого. На последнее, я, правда, не рассчитывал… Да и не сказал бы, что это так уж хорошо – соперников не осталось, но ведь и помощников тоже! Ладно, неважно. В общем, теперь-то ты понимаешь, почему мне пришлось переместиться во времени?

– Понимаю… – кивнула Вон, глядя, как вокруг них рассыпается Купол Тайн. – Но если все так здорово, почему у тебя такой печальный вид?

– Думаю, хозяин грустит не из-за этого, – слащавым голоском подсказал джинн.

– Молчать, раб! – возмутился Креол. – Твоего мнения никто не спрашивал!

– Хозяин просто боится, что Мей’Кнони умерла, – предположил Хубаксис, проследив за взглядом Креола.

– Я кому сказал?! – взвыл маг, ударяя жезлом по тому месту, где только что был Хубаксис. Юркий джинн, как всегда, в последний момент увернулся.

– Хозяин! Хозяин! – тщетно взывал к благоразумию мага джинн. – Хозяин, не надо меня бить, я хороший!

– Неправда! – прорычал сквозь зубы Креол, все еще лупящий жезлом, куда попало. Каменная крошка летела во все стороны – жезл оказался на редкость прочной штуковиной, да и воскресший шумер обнаружил в себе недюжинную силушку.

– Эй, эй! – возмущенно завопила Ванесса, пытаясь прекратить драку. Более умной реплики она просто не придумала. Впрочем, ее все равно никто не слушал – джинн в попытке избежать хозяйского гнева взлетел повыше, а Креол вскочил на край парапета и старательно подпрыгивал, пытаясь дотянуться до летучего поганца. На то, что он каждую секунду рискует сверзиться с добрых трехсот метров, он не обращал ни малейшего внимания. Вот у Ванессы сердце екало каждый раз, когда он вновь приземлялся в каких-то миллиметрах от критической точки.

Охота на джиннов закончилась минут через семь-восемь, когда оба участника игры выбились из сил. Креол устало присел на все тот же парапет, Хубаксис примостился рядом. Но все же не слишком близко.

– Так из-за чего сыр-бор? – подчеркнуто спокойно спросила Вон. – Что это за Майский Конь, и почему он вас так волнует?

– Мей’Кнони, – охотно поправил ее джинн, не обращая внимания на гневный взгляд Креола. – Старая подруга хозяина, еще с тех времен. Она жила в пещере, во-он в той скале.

Ванесса послушно осмотрела указанную скалу. Она еле виднелась на горизонте, и определить отсюда, есть ли там пещера, было затруднительно. Впрочем, сама проблема показалась ей глупой.

– Конечно, она умерла, – недоуменно пожала плечами девушка. – Эй, ископаемое, с тех пор прошло пять тысяч лет, не забыл?

– Нет, Вон, ты не понимаешь, – хихикнул Хубаксис. – Она была магессой, как хозяин. И тоже добилась бессмертия, только другим способом.

– Это каким?

– Ну, ей было семьдесят два, когда она заключила договор с Алгором. Уж не знаю, чем она ему заплатила, но с тех пор она перестала стариться. Вот только ей пришлось навсегда переселиться в ту пещеру. Если она оттуда выйдет – хлоп! И только кучка праха… – развел руками джинн.

Ванесса сразу успокоилась. Как только речь зашла о старой подруге, из глубин ее подсознания сразу выплыло доселе неизведанное чувство ревности. Однако если это старуха-отшельница, живущая где-то у черта на рогах, да еще и неизвестно, живая ли вообще…

– Хозяин, а может, просто возьмем и проверим? – предложил Хубаксис. – Все равно делать пока нечего…

– Ты прав, раб, – хмуро кивнул маг. – Надо убедиться наверняка…

– Я с вами! – тут же заявила Ванесса. Старуха или не старуха, а отпускать Креола куда-то одного она не собиралась.

Маг и джинн переглянулись, словно беззвучно совещаясь, а потом Креол согласно кивнул.

– Так и быть, ученица. Залезай.

– Куда? – приподняла одну бровь Ванесса.

– А ты что, собираешься идти пешком? – в свою очередь удивился Креол. – На спину мне залезай!

– Хозяин, а давай наперегонки? – оскалился маленький джинн.

– Не поняла… – растерялась Вон. – Ты что – собираешься лететь?!

– А тебя что-то смущает? – вопросом на вопрос ответил Креол.

– Вот не знала, что ты еще и летать умеешь!

– Я много чего умею… – рассеянно отмахнулся маг. – Так ты летишь или остаешься?

Ванесса неловко попыталась влезть ему на спину, но попытка оказалась неудачной. Последний раз она сидела у кого-то на спине в восемь лет, когда дедушка играл с ней в лошадки.

– А на метле ты не летаешь? – попробовала предложить варианты она.

– На метле? – удивился Креол. – А при чем тут метла?

– Ну, я думала, все колдуны летают на метлах…

– Я маг! – ожесточенно скрипнул зубами Креол. – И почему именно на метлах? Глупо же… Почему не на кресле, скажем? Помнится, однажды я сделал императору летающее кресло…

– А его сыну – деревянного коня! – вспомнил Хубаксис. – Помнишь, хозяин, как этот дурачок взлетел на шпиль дворцовой башни и не мог спуститься вниз? Император еще грозил тебя казнить!

– Помню, помню… Нет, в принципе я могу заставить летать любой предмет, но зачем метлу-то? – Вопрос о метле почему-то задел Креола за живое. – Во-первых, это неудобно. Женщина, еще может быть, как-то усядется, а мужчина…

– Через полчаса в евнуха превратишься, – охотно поддержал интересную тему Хубаксис.

– Тебе это не грозит, – усмехнулся Креол. – Потом, есть еще закон соотношения масс…

– А это еще что такое? – нахмурилась Вон.

– Ну, звучит он просто. Зачарованное тело может поднять груз не больше, чем в четырнадцать и восемь десятых раз больше своей массы. Нет, там как-то по-другому, но смысл такой, – задумчиво признался Креол. – Так что метла поднимет… э-э-э… если в ваших единицах мерить… килограммов сорок. Сорок пять в крайнем случае.

– И выглядит смешно, – добавил Хубаксис. – Только представь хозяина летящим на метле!

– Тоже аргумент, – согласился Креол. – Нет уж, обойдемся без метлы…

– А ковер? – не желала угомониться Ванесса.

– Какой еще ковер? – нетерпеливо скрипнул зубами маг.

– Летающий. Или таких не бывает?

– А правда, хозяин, – согласился Хубаксис, – как же с коврами? Дома на них иногда летали…

– И что? – никак не въезжал Креол.

– Так они весят-то мало! Как же закон соотношения масс?

– При зачаровывании ковров используется другой метод – Левитационное Поле. Летающие ковры, летающие сандалии, летающие доски – везде один и тот же метод. Если на артефакт садятся верхом, свесив ноги, – Левитационный Заряд, а там действует закон соотношения масс. А если летают стоя или сидя – Левитационное Поле, там закон масс не действует. Но с метлой это не прокатит – она слишком узкая, на ней не постоишь. И не усядешься нормально – ноги все равно будут свисать.

– А в чем разница? – недоумевающе поинтересовалась Вон.

– А разница в том, что при Левитационном Поле ездок должен быть над артефактом. Понимаешь? Зачаровано ограниченное пространство – только по одну сторону. А в случае, скажем, с той же метлой ты никаким образом не сможешь находиться по одну сторону. Понимаешь? По-моему, все просто… Конечно, есть еще А-Заряд, с его помощью можно на чем угодно летать, но использовать его для полетных артефактов – мана на ветер… И хватит об этом! Если хочешь, дома я тебе сделаю летающее кресло, вот и летай на нем. А я всегда любил сам по себе – проще и элегантнее. Так ты садишься, или нет?! – неожиданно повысил голос он.

Ванесса, все еще размышляющая над импровизированной лекцией о летающих предметах, возмущенно фыркнула, и предприняла еще одну попытку усесться на Креола верхом. Он опустился на корточки, чтобы ей было удобней, и на сей раз попытка увенчалась успехом.

Маг медленно выпрямился, придерживая Ванессу под коленки, и резво запрыгнул на парапет. У Вон тут же закружилась голова, и она покрепче обхватила Креола за шею.

– На шею не дави! – грозно потребовал Креол сдавленным голосом, и в следующую секунду взмыл в воздух.

Выглядело это, как будто он просто подпрыгнул, но вместо того, чтобы упасть обратно, продолжал подниматься ввысь. Ванесса испуганно пискнула. Ей довелось пару раз летать на полицейском вертолете, но одно дело вертолет, а совсем другое – шумерский маг. Даже и не шумерский, национальность в данном случае роли не играет…

Скорость Креол сразу же развил вполне приличную. Километров восемьдесят в час, не меньше. Ванесса даже перестала испуганно взвизгивать, удивившись таким неожиданным летным качествам мага. Вообще же она изо всех сил прижималась к нему, намертво прицепившись руками и ногами. Креол только натужно кряхтел. Нет, с одной стороны ему было даже приятно. Все-таки Ванесса была молодой симпатичной девушкой, а не склизким червяком, и такой плотный контакт с ней не мог быть неприятным. С другой же стороны… уж больно она вцепилась ему в шею. Да еще ногтями! Хубаксис сочувственно вздыхал, без особых усилий держась рядом. Он-то помнил, с какой силой может сдавливать Ванесса!

Со стороны этот полет выглядел весьма забавно. Очень похоже на Карлсона с Малышом. Кто смотрел мультфильм, легко сможет представить эту картину. Правда, Карлсон обычно не таскал на груди сумку с барахлом…

Разумеется, Креол не бросил свои инструменты. Он аккуратно повесил их на шею, тщательно закрепив на животе, чтобы не мешала. Ванесса обиженно подумала, что если, тьфу-тьфу-тьфу, придется сбрасывать балласт, Креол скорее предпочтет скинуть ее, чем свою драгоценную торбу.

Через пару минут летящего мага обогнали две Птицы Лэнга. Они внимательно осмотрели странную парочку, удивленно переглянувшись. По-видимому, раньше в небесах Лэнга конкурентов у них не было.

– Кррррррррр! – приветливо сообщил первый (или первая?).

– Аррррррраааааааа! – согласился второй.

– Умг-мм, – тоже поздоровался Креол.

– О боже! – присоединилась Ванесса.

– А я вообще не с ними! – на всякий случай открестился Хубаксис.

С этой высоты было хорошо видно, что творится внизу. Впрочем, ничего особенного там не творилось. Голая испепеленная пустыня. Снег, пепел и человеческие кости, больше ничего. Один из ближайших вулканов вяло дымил, как подгоревший бифштекс, остальные и вовсе не проявляли активности. Еще внизу медленно двигалась вереница странных существ, отдаленно напоминающих людей. Что-то около сорока штук. По бокам их сопровождали четверо Тощих Всадников Ночи, время от времени подхлестывающие ленивых рабов. Возможно, их переводили с одного места работы на другое. А возможно, просто на кухню.

Пещеры Мей’Кнони Креол достиг минут через десять-двенадцать. Он неуклюже приземлился на каменный пятачок перед отверстием в горе, и кое-как стряхнул с себя Ванессу. Девушка так прочно уцепилась за него всем, чем только могла, и так плотно зажмурила глаза, что даже не заметила окончания полета. Маг недовольно покосился на нее, и вполголоса пробормотал заклятие Исцеления, потирая синяки на горле. Кожу тут же начала принимать свой естественный цвет.

– Что, Вон, не привыкла летать? – участливо поинтересовался Хубаксис, когда она наконец решилась приоткрыть глаза. – А вот я так каждый день!

– У тебя крылья вместо ног, вот и летаешь… – буркнула Ванесса, с трудом поднимаясь на оные.

– Свет! – коротко приказал Креол, подавая ей руку.

Пещера нисколько не походила на чье-то жилище. Даже на жилище старухи-колдуньи. Кем бы она ни была, ей нужно что-то есть и где-то спать. А внутри была только пыль и запустение. Казалось, что сюда уже несколько веков никто не заходил.

Внутрь Креол вступил с некоторой опаской. На всякий случай он достал жезл и убедился, что тот полностью заряжен заклинаниями. В данный момент маг был защищен аж двумя заклятьями Личной Защиты. Ванесса чрезвычайно удивилась бы, узнав, что на ней тоже стоят такие заклятья, установленные, надо сказать, втайне от нее. Что самое невероятное, их было целых три! Впервые в жизни чья-то чужая безопасность волновала Креола сильнее, чем своя собственная. И его это сильно беспокоило…

Правда, пещера оказалась глубже, чем показалось сначала. Она состояла из нескольких более или менее круглых залов, следующих один за другим. Креол молча прошел сквозь первый, второй, третий… На пороге четвертого он замер, потерянно опустив плечи.

Ванесса подошла поближе, печально глядя на то, что так огорчило великого мага. На полу лежал скелет. Точнее, не лежал, а полулежал, опершись плечами на плоский камень в углу пещеры. Судя по нескольким истлевшим клочкам материи, когда-то на этом месте была лежанка.

– Это она? – тихо спросила Вон, глядя на скелет. Как полицейский, она могла сказать только одно – смерть наступила давным-давно. Возможно, прошли десятилетия, если не века. А то и больше – Креол последний раз видел свою подругу еще до постройки Сфинкса.

– Кто вы такие?! – неожиданно раздался гневный окрик. Креол резко обернулся, пораженно уставившись на то, что задало этот вопрос. Хубаксис же чуть слюну не пустил. Ванесса испугалась, что его единственный глаз сейчас лопнет, так он вылез из орбиты.

На пороге пятой и последней пещеры стояла женщина. Очень молодая и до жути похожая на Наоми Кэмпбелл. Просто копия. Шоколадная кожа, точеная фигурка и очаровательное личико. Хотя одета она была совсем не так здорово, как ее близняшка. Тряпьем, в котором щеголяла эта красотка, скорее всего побрезговали бы даже обкуренные наркоманы.

Креол наконец-то справился с оцепенением и соизволил что-то сказать.

– Мей’Кнони? – неуверенно предположил он.

Ванесса присвистнула. Вот тебе и старушка!

– О, Мей, привет! – возрадовался джинн. – Мы-то думали, что ты умерла, а ты живая! Да еще какая живая, ого-го!… Раньше-то была просто старая дряхлуха… та-та-та… дряхлая старуха, а теперь!…

Ванесса только сейчас заметила, что все это время разговор велся не на обычном наречии Лэнга, а на древнешумерском.

– Креол? – прищурилась темнокожая прелестница. – Это действительно ты? Но как такое возможно?…

– Узнала? – растянул губы в улыбке маг.

– Ни за что бы не догадалась, если б не твой гнусный джинн, – слабо улыбнулась Мей’Кнони. – Его я никогда не забуду. А ты помолодел…

– Ты тоже! – восхищенно признался Креол, шагнув вперед с явным намерением обнять старую знакомую.

– Стой! – испуганно отшатнулась отшельница. – Не прикасайся ко мне!

Креол непонимающе нахмурился. Ванесса, изо всех сил старающаяся не показывать бушующей ревности, тоже удивилась. Какие бы ни были у этих двоих отношения раньше, обняться после пяти тысяч лет разлуки вполне естественно.

– Ты не понимаешь… – тоскливо покачала головой Мей’Кнони. – Креол, ты считал, что я умерла?

Маг молча кивнул.

– Наверное, вы подумали, что этот скелет – мой?

Еще один кивок.

– К сожалению, так оно и есть… – еле слышно произнесла магесса.

Вон дернулась. Креол же, наоборот, подался вперед, пристально вглядываясь в Мей’Кнони. Спустя мгновение он досадливо помянул чрево Тиамат и сплюнул.

– Я должен был догадаться… – скрипнул зубами он. – И давно это произошло?

– Почти тысячу лет назад… – призналась женщина. То бишь, женский призрак. – Помолодела я уже после смерти… И еще оказалось, что я не могу покинуть эту пещеру даже в таком виде…

На несколько следующих минут в пещере воцарилось напряженное молчание. Никто не знал, что можно сказать в такой ситуации. Потом Креол почесал в затылке, и нерешительно предложил:

– Хочешь, я тебя изгоню?

От такой реплики Мей’Кнони несколько опешила. А Ванесса пихнула мага в бок и прошипела:

– Дипломат недоученный, не мог что-нибудь поумнее сказать?!

– Нет-нет, все в порядке! – торопливо выставила руки призрачная девушка. – Креол, я… я буду очень признательна, если ты это сделаешь… Прошу тебя…

– Ну вот, только встретились, и уже… – насупился Хубаксис.

– Раб Креола, а знаешь ли ты, как мучительна жизнь скованного призрака? – холодно спросила Мей’Кнони. – Когда ты не можешь выйти за пределы нескольких каменных комнат? Когда ты вынужден постоянно любоваться на собственный скелет, потому что больше у меня не осталось ничего интересного? Когда прошла уже тысяча лет такой жизни?! Креол, прошу тебя, я хочу побыстрее покончить с этим! Последние девять веков я только о том и молилась, чтобы это существование прекратилось! Такое бессмертие мне не нужно… – чуть слышно прошептала мертвая магесса.

Креол мрачно кивнул, вытаскивая из сумки книгу. Он принялся листать ее, ища нужное заклинание, а Ванесса покосилась на призрак, печально ждущий своей участи, и в ужасе спросила у Креола:

– Ты что, действительно собираешься убить ее?

– Не убить, а изгнать, – недовольно поправил маг. – Не путай.

– Кто ты, прелестное дитя? – призрак наконец-то обратил внимание на то, что в пещере присутствует еще одно действующее лицо.

– Моя ученица, – не отрываясь от страниц, ответил Креол.

– Вот как? – приподняла брови темнокожая красавица. – Меня ты брать в ученики не захотел…

– Тогда я был не намного старше тебя, – огрызнулся Креол. Похоже, он уже и не рад был, что встретился с этой женщиной. – Сам еще не закончил учебу…

Найдя нужную страницу, маг достал магическую цепь, и положил ее на землю так, чтобы она со всех сторон окружала призрак.

– Не могу поверить, что ты так с ней поступишь! – пораженно воскликнула Вон.

– Ученица! – раздраженно покосился на нее Креол. – Жизнь призрака тягостна и мучительна – он не может обрести посмертия, и не может переродиться. Никому не желай подобной участи, и не осуждай того, кто избавляет от нее другого!

– Сэра Джорджа ты изгонять не стал… – пробурчала Вон.

– Сэр Джордж пока еще не ощутил это в полной мере, – хмыкнул Креол. – К тому же он живет в своем старом доме, у него есть с кем поговорить и чем развлечься. Но если ты настаиваешь, я и его изгоню!

– Нет-нет, я просто так! – испугалась Ванесса.

Несмотря на все объяснения мага, ей все равно казалось, что это как-то… неправильно. Что должен быть другой путь. Однако ни Креол, ни Мей’Кнони, судя по всему, такого пути не видели, а значит и говорить было не о чем.

Креол поднял жезл и начал отрывисто произносить строчки заклинания.

Зи Анна Канпа!

Зи Киа Канпа!

Галлу Барра!

Намтар Барра!

Ашак Барра!

Гигим Барра!

Алал Барра!

Телал Барра!

Маским Барра!

Утук Барра!

Идпа Барра!

Лаларту Барра!

Лалласу Барра!

Акхкхару Барра!

Урукку Барра!

Киелгалал Барра!

Лилиту Барра!

Утук Хул Един На Зу!

Алла Хул Един На Зу!

Гигим Хул Един На Зу!

Мулла Хул Един На Зу!

Дингир Хул Един На Зу!

Маским Хул Един На Зу!

Барра!

Единназу!

Зи Анна Канпа!

Зи Киа Канпа!

– Прощай, Креол! – еле слышно прошелестела Мей’Кнони, растворяясь в воздухе. – Жаль, что мы так и не…

Договорить она уже не успела.

– Тебе обязательно надо было это делать? – сухо поинтересовалась Вон, с трудом сдерживая подступающие слезы. – Неужели ты не мог просто освободить ее? Как ту обезьяну с чердака?

– Не мог! – озлобленно рявкнул Креол. – Не мог, понимаешь?! Она была связана контрактом, ее никто не мог освободить! Магический контракт невозможно нарушить – это даже богам не под силу! Мне и изгнать-то ее было нелегко!

– Но ведь она же умерла! – возмутилась Ванесса. – Значит, не получила бессмертия!

– Абсолютного бессмертия не бывает! – отпарировал маг. – Это ее собственная вина, что она не смогла сохранить полученного! И Алгор соблюл договор – она продолжала жить даже после смерти!

– Но ведь ты все же смог ее изгнать?!

– У-у-у-у! – в отчаянии схватился за голову Креол. – Послушай, ученица, ты просто поверь мне на слово, а? Хоть раз!

Ванесса обиженно засопела. Потом вздохнула и решила простить Креола. Нет, ей по-прежнему было жаль несчастную Мей’Кнони, но с другой стороны… Она и так прожила больше, чем все ее знакомые, вместе взятые, да и действительно – она сама была виновата… Кто ее просил заключать договор с демоном? К тому же… Для любой женщины самым злейшим врагом является другая, еще более красивая женщина. Особенно если эта гадина имеет какие-то виды на ее мужчину.

– Между прочим, я и так разозлил здешних хозяев, – хмуро сообщил Креол.

– Это чем еще?

– А как же! – счастливо пискнул Хубаксис. – Мей освободил? Освободил! Думаешь, демонам Лэнга понравится, что у них забрали одну из душ? Она ведь не рабыней была – магессой! Таких здесь мало!

– Именно это я и хотел сказать, раб, – холодно посмотрел на него Креол. – Конечно, хорошо, что я еще чуть-чуть ослабил Лэнг, но это все-таки капля в море, а вот отношения портить пока рановато… Думаю, нам стоит дождаться окончания празднеств прямо здесь. Тут сухо и тепло…

– А почему бы нам не убраться прямо сейчас? – удивилась Ванесса.

– Правда, хозяин, почему бы нет? – умоляюще похлопал глазом джинн.

– Ну уж нет! – решительно воспротивился маг. – Сейчас они просто на меня сердятся, но если я сбегу с их дурацкого праздника… О, Йог-Сотхотх будет в такой ярости… Нет уж, мне моя жизнь все еще дорога, я не настолько силен, чтобы тягаться со всей мощью Лэнга прямо здесь и сейчас, да еще в одиночку…

– Да, эти твари еще на что-то способны… – вздохнул Хубаксис.

– И сколько нам здесь отсиживаться? – Ванесса уныло оглядела жалкое убранство пещерки со скелетом.

– От одного до двух дней, – пожал плечами Креол. – Я сбился со счета. Но не волнуйся, мы этот момент не пропустим…

– Да, Вон! – поддержал его Хубаксис. – Когда праздник заканчивается, они бьют в такой колокол!… Уши завянут.

– И чем мы все это время будем заниматься?

Хубаксис хотел было что-то предложить, но Креол грозно зыркнул на него, и маленький джинн тут же заткнулся.

– Для моего раба я занятия пока не придумал, но обязательно придумаю, – хмуро пообещал маг. – А ты, ученица, будешь заниматься… учебой, в основном. Для начала бери книгу и читай. Там еще много интересного…

Вон неохотно приняла у него пухлый гримуар, и ядовито поинтересовалась:

– А чем будешь заниматься ты?

– Пожалуй, для начала немного посплю, – пожал плечами Креол, бесцеремонно скидывая скелет Мей’Кнони с единственного лежачего места в пещере. Хоронить ее бренные останки он явно не собирался…


Глава 19 | Архимаг | Глава 21