Book: Купец. Дилогия



Алексеев Евгений Артемович

Купить книгу "Купец. Дилогия" Алексеев Евгений

Купец. Дилогия

Название: Купец. Дилогия

Автор: Алексеев Евгений

Издательство: Самиздат

Страниц: 674

Год: 2014

Формат: fb2

АННОТАЦИЯ

Главный герой Алекс, сын купца, который желает пойти по стопам отца, т.е. стать тоже купцом. Для начала он «заваливает» экзамен на мага. Для пояснения: экзамен на магию - штука обязательная для всех, после него на ауру ставят штампик вроде удостоверения, маг ты или не маг, метка такая на всю жизнь, это - раз. А два - это, если вдруг к несчастью для себя ты на экзамене оказался талантливым магом, то тебя обучат, обуют, оденут... и отправят служить родине, королю, герцогу... в общем найдут за кого умереть.

Но есть ещё один скелет в шкафу - можно даже сказать, огромный такой скелетище у Алекса. В общем, он - Живущий В Двух Мирах. Ну, не в том смысле, что шастает из одного мира в другой. На самом деле всё проще: сны снятся.  Во снах он живет жизнью парня, в странном, как у них говорят, техногенном мире. Влиять на события или что-то в этом роде у него не получается, просто каждую ночь проживает день, иногда неделю, а иногда и месяц в сознании парня с Земли. И эти сны подробные донельзя… И, как истинный купец, Алекс не должен упустить от всего этого своей выгоды… принести элементы техногенного мира в мир магии

  Алексеев Евгений Артемович

Купец

  Глава 1. Экзамен

  - Алекс! Вставай, опаздываем

  - Пап, ну ещё чуть-чуть

  - Ты забыл?!

  - Ой!..

  Чёрт, опять чуть было не проспал - спасибо папе, что не бросил сына на произвол судьбы.

  Недавно мне исполнилось пятнадцать. А в Таленгре, так наше королевство называется, принято собирать молодых пятнадцатилетних людей и проводить над ними жуткие опыты. Шучу. Хотя, иной раз ребята выходили после экзамена, будто провели в пыточной денёк другой.

  В общем, сегодня типа День Великого Разделения. Да именно так, и всё с большой буквы. Почему "разделения"? Да делят в этот день людей на не очень счастливую половину и несчастную. Короче, в первую неделю июля в каждом городе королевства проводят экзамен на наличие способностей мага. Если они у тебя есть, то это о-о-очень хорошо: тебя возьмут за белы рученьки, всему-всему обучат, и жизнь будет долгая, а самое главное, богатая...

  Так брякает всякий кто рассказывает про экзамен, но всем понятно, что бесплатный сыр бывает только в мышеловке. Спору нет, маги живут неплохо, но, случись война или прорыв тварей, маги всегда погибают первыми. Чего лично мне жутко не хочется. Хотя от одной мысли, как будет запущен фаербол в наглую морду Огла или Фатта -, это ребята из квартала ремесленников, - аж голова кружится. Хотя Фатта лучше сразу в лягушку превратить и подвесить к водостоку одного миленького дома на улице Цветов. Там, как известно, частенько ночуют аисты, а уж они не откажутся от лягушки, даже такой противной.

  Всё это, конечно, мечты. Да и кто сказал, что маги вообще кого-то могут превратить в ещё кого-то, они на самом деле из железа серебра наделать не могут, а уж из человека лягушку... А вот фаер - это реально. Собственно, весь экзамен на наличие способностей мага и состоит в том, чтобы этот самый фаер и сделать. Мелюзга, конечно, начнёт пыхтеть, а почему не иглу льда, или молот воздуха, или каменный доспех? Но знающие люди чётко понимают: все эти льдинки-камушки - лишь мишура, а вот проверять нас будут на наличие энергии,маны.А самый простой способ показать уровень энергии - это сделать огнешар; всё остальное, типа ледяных копий и варки супа щелчком пальца, - после этак двух-трёх лет ударного труда.

  Такие широкие познания в магии - от учителя Трентона, он основательно засоряет мне мозги чуть ли не каждый день. Учитель Трентон как в детстве ударился головой об магический фолиант своего дедушки, так и его и понесло. Так что, несмотря на полное отсутствие магических способностей, учитель вместо положенных занятий письма, частенько проводил лекции по основам магодуристики. Подковал он меня знатно, в очереди на приём экзамена я если был не самым знающим, то самым уверенно врущим кандидатом в архимаги.

  Очередь собралась не маленькая. Клонель хоть и провинциальный городок, но всё же столица великого герцогства. А, по слухам, наш господин герцог Ал Клонель иной раз и королю пистон заряжает - ну вроде как родной дядя хоть и царствующему, но племяннику. Стоим в толпе с купцами, впереди нас благородные и их детки, а позади цеховики, стражники и прочий люд. Шумно. Ребята волнуются. Дети магов уже внутри, их проверяют в первую очередь - у них вроде и шансов на положительный результат больше, да и зачем своих обижать?

  Сегодня у нас знатная комиссия: в Клонеле проездом находилсяархимаг Диин Ал Дабор, он же основатель и ректор школы Ледяного Меча, в данное время самой могущественной школы в Таленгре. Его-то и упросили председательствовать в комиссии. Видимо, деды из совета магов всю ночь слёзно упрашивали Диина, так как по слухам дядька очень редко брал на себя общественную нагрузку по приёму неофитов магической братии.

  Наличие архимага, да ещё такого, в комиссии совсем, не льстило. С отцом давно решили, что на экзамене нужно показать результат похуже, иначе - привет, школа магии на ближайшие сто лет! О да, забыл пояснить: экзамен на магию - штука обязательная для всех, после него на ауру ставят штампик вроде удостоверения, маг ты или не маг, метка такая на всю жизнь, это - раз.А два - это,если вдруг к несчастью для себя ты на экзамене оказался талантливым магом, то тебя обучат, обуют, оденут... и отправят служить родине, королю, герцогу... в общем найдут за кого умереть.

  Да.., излишнее внимание магов к моей персоне совсем ни к чему. Посему меня предварительно, так сказать, незаконно проверили и, судя по всему, проверка показала четвёртый уровень, что в принципе давало неплохой шанс откосить от карьеры мага. Но есть одно "но": скорость восстановления маны у меня обнаружилась нереально быстрой, всего полчаса-час и - весь мой, слава богам, скромный манозапас был опять полон, тогда как стандартная скорость, не зависящая от уровня мага - неделя. Ко всему прочему, моему магическому уродству черпануть магии удавалось столько, сколько имелось в наличии. В то время как остальные девяносто девять и девять десятых процента магов могли влить в одно заклинание максимум половину своего манозапаса. В общем, куда не кинь, всюду одни странности. И на этом основании имелись все шансы побывать в маголаборатории в качестве подопытной крысы. С этой возможностью ни мои близкие, ни я были категорически не согласны.

  Краски тут, конечно, немного сгущены. Работа мага почётна и нужна, да и живут многие из них на самом деле богато. Правда мирных магов типа врачей или, на худой конец, предсказателей очень мало. Первые - редкость, а вторые - шарлатаны. Маги у нас в основном по военной части. Но, куда ни шло, ну заставят магом быть, ну проведут пару экспериментов с моим участием в качестве подопытного кролика?Так сейчас ведь не война, да и экспериментаторы вроде не последние психи, препарировать не должны... Хотя, кто их поймёт?.. Хм...

  Но есть ещё один скелет в шкафу - можно даже сказать, огромный такой скелетище. Костей в нём на десяток Харназийских драконов (по слухам большущая тварь). В общем, я - Живущий В Двух Мирах. Ну, не в том смысле, что шастаю из одного мира в другой. Типа шкаф в спальне открыл - и здравствуйте, новые папа и мама, а потом опять обратно. На самом деле всё проще: сны снятся. Но, зараза, регулярно, если сказать проще - каждую ночь, каждый день в году и каждый день в течение моих пятнадцати лет.

  Многие скажут : ну и что, всем сны снятся, типа перестань выеживаться, тут ничего особенного. Да не тут-то было! Во снах я живу жизнью парня, хорошо хоть не девушки, в странном, как у них говорят, техногенном мире. Влиять на события или что-то в этом роде у меня не получается, просто каждую ночь проживаю день, иногда неделю, а иногда и месяц в сознании парня с Земли. Сны подробные донельзя, до минуты, вплоть до хождения на горшок. В принципе и тут ничего страшного, у каждого ведь свои тараканы. Вон, рассказывают, что архимаг Диион по молодости такое учудил, что полсемьи графа Ал Глоя замёрзла, а вторая сгорела, а ведь семья была второй после короля! Хотя в то время многим казалось что первой. А Дииону хоть бы хны, никто его под суд не тащит, никто даже местью не грозит. А тут какие-то сны!

  Но есть одно здоровое "НО": до меня был тут уже один Живущий В Двух Мирах. Парня никто особо не трогал, он спокойненько так подрос, а потом так повеселился, что до сих пор всех, кого подозревают в наличии второй жизни, скоренько сжигают на костре, а центр нашего мира изуродовала проплешина, называемая Великой Пустошью. Уже лет пятьсот минуло с тех событий, а память, будь она не ладна, всё ещё жива. А меня и подозревать не надо - точно живу в двух мирах, и знания чуждые получаю, в общем, узнай кто, - прямая дорога в горячие объятия костлявой. Вот такие пироги. В школу магов нельзя: жить несколько лет где-нибудь в обители, да ещё под неусыпным контролем учителей, - бр-р-р... Вычислят и с чувством выполненного долга сожгут.

  История моего предшественника очень мутная - живущий В Двух Мирах сильно помог человеческому анклаву. Говорят, придумал артефактов разных, мельницы и кузницы на водяном колесе, печи плавильные, жатки, много чего. Но, самое главное, родившись в семье магов, он сам обладал сильным даром и здорово продвинул своих соратников по магической профессии. В общем, мало того что архимагом стал, денег под себя подгрёб - так ещё и в высокую науку ударился, а потом и в политику. На пике своей славы он из кучки никому не известных княжеств и вольных баронств на востоке человеческого анклава организовал огромную империю, которая сильно стала мешать всем.

  Все - это, в первую очередь, эльфы и гномы. Но этим никого не удивить, мы, в принципе, всегда мешаем друг другу, эльфы - людям, люди - гномам, гномам - эльфы, и т.д. Правда в данном конкретном случае случилась, типа, мировая война. В ходе которой кто-то там чего-то напортачил. В итоге открылся портал, и в наш мир пришли легионы Тьмы - Рыцари Хаэллариона, Псы Хаоса.Короче, не буду никого стращать, из местного филиала ада заявился ближайший помощник дьявола и пять из девяти его легионов, остальные не успели: видимо, на небесах очухались и прикрыли лавочку, а то демоны реально жировать стали. Люди, эльфы и гномы, забыв о сваре, кинулись мочить тёмных. В общем, победа была за нашими. Правда треть материка превратилась в Великую Пустошь, и там с завидной регулярностью появляются такие кадры... Но соль истории в том, что все грехи вменили погибшей империи, а вместе с ней и погибшему Двуживущему. Имя его было проклято, и так далее, и так далее...

  Для цивилизации итоги той войны, конечно, печальны, но для меня, в частности, просто ужасны. Ведь теперь могут, за здорово живёшь, отправить на вертел и поджарить. Это притом, что у меня и в мыслях нет ни демонов призывать,ни организовывать. Хотя... очень заманчиво...

  Вот так и рос с чувством страха за себя и родителей, тщательно оберегавших секрет. В доме никогда не было слуг, хоть семья и не бедствовали, старшая сестра, если пыталась болтать о странностях, наказывалась нещадно. Мне вообще разговаривать запретили, так что молчуном рос не от природы, как думали все, а по необходимости сохранить целой свою попку. Слава богам попались нормальные родители, и не потащили на костёр, узнав, что их сын немного отличается от соседских детей.

  Отец решил основательно подготовить меня к экзамену. Хорошо дядя Вилот, партнёр отца и давний семейный друг, по совместительству был магом шестого уровня. Под соусом того, что надо бы определиться с магической карьерой, отец попросил Вилота позаниматься со мной. Моей же основной задачей стало научиться скрывать свои странности и выставлять напоказ заурядность в качестве мага. Дядя Вилот, поняв, что с моими магическими способностями явно не всё нормально, так же резко отсоветовал идти в маги. Ха, знал бы он ещё о моей второй жизни! В конце концов было решено, от греха подальше, занизить на экзамене уровень до третьего, а ребят с третьим уровнем стопроцентно не принимали.

  Существовало десять уровней магов. За точку отсчёта был принять первый уровень: маг первого уровня определялся как индивидуум, способный зажечь фаербол размером с орех грати (эльфииский орех, на вкус мерзость, но говорят очень помогает эльфам увеличить рождаемость, людям и гномам тоже помогает... кхм.. по мужской части). Данное действо есть перевод всей доступной за один раз маны в плазму, Дальше девяносто девять и девять процентов экзаменуемых могли сделать ещё один и на этом исчерпать свой запас. Различие в уровне определялось двукратным манозапасом. То есть, первый уровень тратил весь свой запас, выпустив два миниатюрных фаербола. К слову, размер ореха грати был чуть больше кедрового орешка. Маг второго уровня делал те же два фаербола, но в два раза большего размера, соответственно,маг третьего уровня - в четыре раза. То есть, стандартный маг третьего уровня мог сделать два фаербола размером с ноготь. Чисто теоретически, конечно, применимая вещь, типа - кинуть в глаз или, на худой конец, обжечь, но в реальной жизни бесполезная: потуги эти разве что разозлят потенциального противника.

  Маг четвёртого уровня уже считался более перспективным, и были на то веские причины: маг этот мог освоить комплекс заклинаний по продлению жизни! А там, теоретически, лет через тридцать-сорок прогрессировать на уровень повыше. Да, скажите вы, долго, медленно, но против природы не попрёшь. Говорят, были исключения, и пара вундеркиндов достигла следующей ступени за пять-десять лет, но большинство склоняется к мнению, что с ними просто изначально ошиблись с определением манозапаса.

  Одним словом, надо сегодня демонстрировать твёрдую троечку. Если сумею откосить от школы магии, то и голова на месте останется, и длинная жизнь мага, это лет этак триста, светит. Дядя Вилот не пожадничал- комплексу по обретению долголетия обучил. Ну да он в любой книге описан, хотя наставник - это хорошо:где надо, поправит, а, где надо - пинка придаст для скорости и вдумчивого понимания прочитанного...

  Так, экзаменовать магов вроде закончили, как и ожидалось, большая часть вышла вся гордая из себя, а вот два три подростка явно не в своей тарелке. Для них не иметь способностей - что-то типа общественного признания ублюдком. Ну, да у каждого свои обычаи. Теперь благородные, этим франтам всё одно: есть способности -отлично, буду помирать, метая молнии и булыжники, нет - всё равно буду помирать, но уже с железкой в руках. Видно поэтому ребята зашли в зал шумно и весело, на то они и отпрыски самых знатных семей города.

  Н-да... вот и Огл. Стоит в толпе кожевенников и мрачно так поглядывает. В прошлый раз показалось, что он из кузнецов, хотя в нашу памятную встречу странновато выглядел его шикарный кожаный пояс. Значит он у нас из кожевенников, так что сунься на улицу кожевенников, то пьеса получилась бы та же самая и даже в тех же лицах. Похоже, мальчишки с улицы кожевенников сдружились с кузнецами, типа объединили усилия по избиению чужих, однако печально. Надо как-то решать проблему.

  Хорошо хоть Фатта сегодня нет. Ему по возрасту не положено: он уже сдавал экзамен и, судя по всему, оказался совсем не магом. Ну, и слава богам, а то бы к этому дылде ещё и магические способности! Здоровенный шестнадцатилетний амбал, сильный, как гест (это раса такая, мощные ребята ростом метра два, два с половиной, взрослые весят как три-четыре крупных воина; прибавьте к этому четыре руки, огромную физическую силу и вы получите смутный расклад о боевом потенциале гестов). Видимо, Фатт - сын неплохого кузнеца, так как, судя по сыночку, на еду им денег хватает. Верзила этот верховодит бандой деток с улицы кузнецов, а сегодня стало ясно, ещё и кожевенников. Кузнецы сами по себе ребята не маленькие, а в упряжке с кожевенниками они скоро весь квартал ремесленников приберут к своим рукам. А позарез нужно там бывать. Попробовать, что ли договориться. Хотя нет - это не пройдёт: вон Огл и сейчас пялиться, явно хочет реванша.

  История между нами произошла простая. Я как истый сын купца затеял своё дело. Понятно, что, будучи живущим в двух мирах, идей имелось вагон, и даже если отсечь нереальные и те, на которые не хватало денег, всё равно оставалась приличная такая тележка. Но посоветовавшись с отцом, решил не умничать, а то, не дай боги, заподозрят, начнут проверять, откуда дровишки, то бишь идеи, не живу ли двойной жизнью, а там - всю семью на костёр... Решено было начать с простой торговли.

  Надо отметить, что большинство подростков Клонеля работали. Ремесленники шли в подмастерья, торговцы за прилавок, благородные махали мечами... в общем дети, как правило, были на подхвате у своих родителей, дядюшек, тётушек. Меня такой расклад не очень устраивал: отцу, конечно, приходилось оказывать помощь, но лавка у нас не большая, а отец зарабатывал в основном на поисках доспехов и прочих ценностей Империи Двуживущего. Торговля и поездки его были уж очень специфичны, да и привлекать к этому родных он не хотел - тут наши мнения явно сходились. Посему, решил попробовать поторговать самостоятельно. Понятно, что ездить за товаром, не то что в соседнее герцогство, но и в ближайшую деревню никто не позволил, но появилась неплохая идея.



  Клонель городом был не маленьким, второй по величине в королевстве, как никак, десять тысяч жителей. Многие уезжали, многие приезжали. Вот на них-то и было решено сделать деньги. Уезжающие, как правило, устраивали распродажи имущества. Барахло, вроде мебели и прочего, быстро расходилось, а вот непроданный товар ремесленника и прочая мелочёвка отдавались за бесценок. Оно и понятно, представьте себе - переезжает кузнец Горм: мебель продал соседям, утварь и одежду забрал с собой, инструмент, железо, уголь разобрали соседи-кузнецы, а вот остатки гвоздей, замков, подков, лопат и прочего товара, которого маловато, чтобы тащить к купцам, продавать явно некому. Ведь на распродажу в основном приходили жители соседних улиц, а они сами такое добро с грехом пополам сбывают, нет, они, конечно, возьмут, но очень дёшево, где-то за треть цены. Вот на этот товар я и нацелился. Да и со сбытом особых проблем не должно возникнуть, всё же моя семья на улице купцов живёт.

  В общем, Горм упомянут не зря. Это была уже моя пятая сделка и из двух золотых, которые дал отец в качестве стартовых денег, уже сделано семь. Дело начиналось с утра с осмотра объявлений на улицах ремесленников. Объявления выставлялись на доске в начале каждой улицы, иногда просто на воротах дома, где-то за неделю до начала распродаж. В течение двух недель удалось посетить семь распродаж. Из них в четырёх был нужный товар. На первой неделе куплена половина мешка гвоздей, сотня иголок, два замка и ещё по мелочи. За всё это выложил одиннадцать серебряных монет. Товар скинул приказчику Дарену, соседу отца по лавке, за коин и четыре серебряных талена. Итого в прибыли за один день набежало девять таленов. Дарен, просил заходить ещё: товар он продавал быстро, а прибыль отдавал не хозяину, а клал себе в карман.

  Следующая сделка была с цветочным мылом, потом тканями, и в завершение перепал жирный куш: на улице гончаров удалось купить всего за два золотых сервиз знаменитого мастера Вена, который Дарен, вырвал за три с половиной.

  В итоге, окрылённый успехом, пошёл на очередную распродажу - она, как и первая, проходила на улице кузнецов. Горм начал в пять вечера. Ближе к этому времени стали собираться соседи. После нескольких сделок, протащив на своём горбу десять паундов железа, пришлось купить за два талена деревянную тачку с одним колесом впереди и двумя ручками - удобная вещь, говорят, двуживущий придумал.

  - Так земляки, - громогласно начал Горм,- кому что нравится, давайте сговариваться.

  В первую очередь ушла мебель, соседки давно всё обсудили и пересудили с женой Горма, а сейчас просто дождались официального результата. О, дюжий мужик забрал пару бочонков, похоже, с пивом... Надо подумать о спиртном - наверное в таверне дали бы полторы-две цены. Правда, не утащить самому, надо что-то придумывать с помощником.

  Теперь моё. С собой имелось три золотых, хотя максимум товара ожидалось увидеть на пятнадцать-двадцать таленов: было бы больше, Горм отнёс бы купцам. В общем, купив всё, что интересует я, загрузил тачку и двинул домой., чтобы успеть до темноты оказаться на родной улице. Товара набралось немного, на всё ушло что-то около одного коина.

  Прошлые удачи, видимо, расслабили, так что ребята, перекрывшие дорогу стали неприятной неожиданностью. Разговор начал здоровый бугай, которого, как потом выяснилось, звали Фатт. Начало, надо сказать, было очень не многословным, получив в ухо, пришлось выпустить из рук тачку, и пребольно шлёпнуться копчиком на камни мостовой - однако, обидно. О таком раскладе, конечно, думал и считал, что готов ко всяким событиям, но действительность оказалось явно круче моих прогнозов. Вторую плюху отвесил Огл. Гад по животу пнул, а ведь просто встать пытался...У-у-у-у.. больно, чёрт! Полежу чуть-чуть.

  Сладкая парочка на правах победителей стала потрошить тачку. Хорошо кинжал додумался засунуть в сапог. Так, остальные ребята - совсем мелюзга, навряд ли полезут. Надо решить проблему бугая, правда ещё остаётся Огл, но тот хоть ровесник, может получиться. Пугать ножиком не будем, боком может выйти, а вот магия - самое оно то.

  Я тихонько сел и нарочно негромким, жутковатым голосом сказал:

  - Зря вы обидели МАГА.

  - Эй, заткнись!

  - Хм, может ему челюсть свернуть?- Это бугай интеллект проявляет, сволочь.

  - Я на самом деле маг.

  - Не, Фатт, точно сломай ему челюсть, а то в штаны щас со страху наделаю

  - Лови!

  Наконец-то получился фаер! Фаеры мои, надо сказать, были так себе, а если честно, то вообще никакие, и отправка его носила чисто демонстративный характер. Расчёт строился на надежде напугать малолетних бандитов, а там, авось, появится возможность договориться. Но получилось даже лучше, чем задумывал: шарик огня вместо того, чтобы эффектно замереть перед толпой гопстопников, прочертив огненную дугу, попал в столб. Максимум, что можно сделать таким фаером живому организму - это опалить брови, но вот зажечь неодушевлённый предмет можно, правда, не деревянный столб, это не для моих куцых способностей. Но столб загорелся!

  - А-а-а-а!...- Это завопили разбегающиеся мальчишки.

  Всё, теперь я для них маг огня - нифига себе, столб подпалил! В принципе, сам сильно удивлён, моих жалких крох не всегда хватало разжечь трут в печке, а тут... Правда, оказывается, была совсем рядом, точнее говоря - на столбе. Городской осветитель,судя по всему, забыл связку новых факелов. Вот они=то и загорелись, но в сумерках все посчитали, что загорелся сам столб. Более того, один из факелов удачно упал на голову кому-то и малолетних вымогателей, а тот сперепугу поднял панику,. первым подав пример позорного бегства.

  Ну, пора и мне. Потирая побаливающее ухо, я покидал в тачку валявшиеся на земле мешочки с товаром и побежал домой.

  Вот такие воспоминания. Огл коротко подстрижен, видимо, отрезал подпалённую мной макушку. Что-то отвлёкся, наша очередь подошла. Время кидать фаеры в Диона, хотя так и шутить нельзя, и думать так нельзя, а то кто их магов знает?

  Так, что мы знаем об экзамене? Если верить Вилоту, а верить больше некому, процедура экзамена не менялась во всём человеческом анклаве целую тысячу лет, а может, и больше. Испытуемого вводят в транс и заставляют метнуть максимально возможный для данного субъекта фаербол. Суть вроде бы одна, а вот способы ввести в транс разные. Кто-то из экзаменаторов опаивает экзаменуемого, другие создают иллюзии, третьи провоцируют конфликт. Как, интересно, будут в этот раз стимулировать?

  Моя стратегия: не допустить, чтобы опоили или загипнотизировали - там могут и поглубже копнуть. Лучший вариант - иллюзия, опыт моего визави на Земле по просмотру фильмов и видеоигр тут явно поможет. Конфликт тоже, вроде бы, ничего, но кто его знает, как там оно получиться с конфликтом - вдруг ненароком обижу кого, и сдачи огребу?

  Так, заходим в зал. От Гильдии купцов сегодня всего семеро: двое парней, включая меня, и пять девчонок. Первым заходит мой, так сказать, коллега. Парня я, где-то видел. А, вспомнил - он сын главы гильдии, потому,похоже, нос задирает высоко и общаться ни с кем не желает. Ну, да ему же хуже: в торговле общение - прежде всего, а этому надо с детства учиться. Девчонок знаю плохо, у нас тут с ними строго, они сами по улице не гуляют, только со двора во двор, и то в сопровождении няни или родственников. Хотя зачем такие строгости? Вон, в квартале ремесленников, девчата спокойно ходят друг к другу в гости, а потом вообще посиделки с парнями устраивают.Завидно, чёрт побери!..

  Хм... судя по всему, у нас тут половой шовинизм - вторым вызывают меня. Ну почему не ту с косой или прыщавую? Почему я? Да потому, что мальчики вперёд, а девочки потом.

  Вот это зал! В первый раз тут. Зал Совета Магов Клонеля неплох, впечатляет. Хотя, по слухам, никакого совета в помине нет: герцог ал Клонель советов ничьих не слушает, а маги у него, несмотря на всё своё могущество, разве что из рук не едят. Хотя если Клонель решит, что это ему надо, то и с рук есть станут.

  Так, вернёмся к нашим бара... то есть, экзаменаторам. Пятеро сидят за огромным полукруглым столом. Зала огромная. Каменные колонны, мраморные полы, узкие окна с цветными витражами и просто звенящая тишина.

  В центре,судя по всему, Диин, слева от него сидит глава Совета Магов Клонеля, потом,похоже, соратник Дина, явно не наш, выглядит уж чересчур вычурно для провинциального Клонеля. Крайний справа, скорее всего, секретарь, по виду чей-то очень исполнительный ученик-карьерист. Ну, и самый грозный по правую руку от Диина - явно представитель герцога. А угерцога все люди с двойным дном, этот хлыщ вполне может оказаться каким-нибудь архимагом, закончившим Риттенскую Академию магов. А где, собственно, совет Магов? Тут по ходу Диин сам с собой советуется? Секретарь пишет, представитель герцога шпионит, глава Совета тут, типа, почётный эскорт, а соратник просто стул протирает и кивает или он не кивает, а качает головой со вчерашнего похмелья?

  - Проходите! - Это начал секретарь. - Господа, испытуемый Алес, купеческое сословие.

  Я потопал ближе к столу. О, вот и понятно, слева за колоннами сидят около 60 магов представляющих совет Клонеля. Однако тихо сидят или намагичели чего? Получается, всё, как положено, все заинтересованные лица в сборе. Совет магов таким составом здесь присутствует по нескольким причинам. По идее, для экзамена достаточно было бы Диина и пару ассистентов, но все понимают, что тут из первых рук можно узнать, кто у нас талант и кого надо бы заполучить в ученики.

  По законам Таленгера каждый признанный Советом Магов достойным носить серебряный обруч - это все маги носят, красивая вещь - должен учиться. Особо талантливые едут в Королевскую Академию Риттена за счёт короны Таленгера, остальные разбираются в качестве учеников членами Совета Магов. Вот тут-то и начинаются разборки. Ведь талантливые ученики - это будущее школы, а чем сильнее школа, тем сильнее маг её возглавляющий.

  Но есть тут и ещё один подводный камень - деньги. Обучение вроде бы обязательное, и обучать вроде бы тоже должны бесплатно. Но на самом деле надо платить - платить за хорошие уроки, опыты, энергию и прочее. Атак как носящий серебряный обруч учиться обязан, то выхода у него нет. Остаётся лишь выбрать способ оплаты. Если родители богаты, то платят они, а если бедны, то ты заключаешь магический контракт, по сути делающий тебя рабом до отработки долга. Причём по слухам эта система начала работать и в Королевской Академии - вот так у нас прогнила бесплатная система подготовки магов. На этой системе и наплодились школы типа школ Диина и прочих волков, обучили молодёжь, посадили их на контракт, а теперь пожинают плоды своей, так сказать, работы. Могущества немеряно, денег ещё больше. Это ещё одна причина, по которой я магии учиться не хочу.

  - Молодой человек, попить не хотите?- Это Диин.

  А дядька, оказывается ничего: смотрит и улыбается глазами, хотя более ничем своего настроения не показывает. Предлагает явно не водичку, а один из тех напитков, коими спаивают несчастных кандидатов до полного отупения.

  - Нет, спасибо, как раз перед экзаменом квалту воды выпил

  - Ну, вот опять. Ты лучше выпей, а то, если пугать как прошлого, то можешь и штаны намочить, пока фаербол сделаешь - Это коллега Диина ласково предложил не выпендриваться и не задерживать людей.

  Видимо, не один я такой умный, все дурманчика пить не хотят. Пора раскрывать карты.

  - А можно просто фаербол сделать? Без запугивания и отравы вашей?

  - Наглец, а ты не Рогина торговца сын? - поинтересовался Представитель герцога.

  - Да, Ваше Сиятельство,- прозвучал мой голос в купе с попыткой изобразить реверанс, отчего я чуть не упал от усердия.

  - Ха-ха, ты парень не лебези, чай перед тобой не герцог, а только его представитель.

  Как же, не лебези, теперь-то понятно, кто тут у нас: это сам граф Ал Далан, Маг восьмого уровня, правая рука герцога и маршал его войска. Вояка, поговаривают, страшный, мало того, что маг, так ещё мечом машет так, что равных во всей армии, не считая адептов школы меча, два-три человека. Что-то сегодня везёт нам на знаменитости. Хотя он, наверное, здесь не из-за комиссии, а чтобы составить так, сказать компанию Диину.

  - Ну, показывай, что умеешь!- уже серьёзно предложил Граф.

  Похоже, слова графа были сигналом к действию совсем не мне. Мнимое спокойствие экзамена резко закончилось. Секретарь, который был сброшен со счётов, оказался магом, да ещё каким, чёрт меня дери! В то время как всё моё внимание сосредоточилось на Динне и представителе герцога, этот гад кинул иглу льда.

  - А-а-а-а-а-а.....

  Время замедлилось:лёд или иллюзия? Нет, настоящий лёд. Вон, разбился об колонну, осколок смачно врезал по ноге. Смазал секретарь, скорее всего, всё же начинающий маг, хотя дури много, а вот опыта нет. Может в поддавки играет? Вроде как время даёт подготовиться. Угу, подготовиться, как лучше помереть от иглы льда в голову или в убегающую филейную часть? Значит играют конфликт.

  Вот гад, вторая игла! Кто эти ледяные оглобли иглами назвал? Это же экзамен, а не убийство, кто эту макаку поставил работать с детьми? У-у-у-у..

  Судорожно выпускаю два шара огня подряд и закрываю глаза. Надежда одна: фаеры немного заострят конец иглы, и смерть будет быстрой и не мучительной, а то не хочется ждать, когда огромная глыба льда с тупым концом размозжит мои мозги об противоположенную стену.

  - Откройте глаза, молодой человек - Это Диин.- У вас четвёртый уровень, хотя есть некоторые странности, но не будем о них. Вы хотите быть магом?

  - Нет, мастер Динн!- И, предупреждая вопросы, поясню: Знаю, что четвёртый уровень, а это и есть первая причина, по которой не хочу быть магом. Ближайшие сто лет вся мана будет уходить на продление жизни. А значит перспектив, нет никаких, а потом даже вы, наверное, не знаете, что будет. А сотню лет прозябать? Нет, это не по мне. Вторая причина - нечем платить за обучение.

  - Ну, что ж Ваше решение господа?

  - Не достоин!

  - Не достоин!

  Уф, от карьеры мага откосил.

  ххх

  - Пап, чуть не развели! Если бы не дядя Вилот, то точно купился бы. Представляешь, с самого начала настроился не правильно! Решил, что играть будут на иллюзиях, ведь сами говорили, что Динн слывёт на это мастером, а потому реально испугался, когда полетели иглы льда. Секретарь ведь точно неопытный маг. Всё логично, корифеи устали и решили дать помощнику возможность поиздеваться над молодёжью, а тот, не рассчитав сил, стал метать свои ледяные оглобли. Конфликт с Динном был бы более понятен, от него ожидаешь, что может остановить своё заклятие в паре дюймов, а вот секретарь... Его испугался до коликов. Да ещё тут, когда уже решил, что это иллюзия - ну не могут же шестьдесят с лишним магов наблюдать, как убивают подростка! -эта игла прилетела, воткнулась в столб с неслабым грохотом, а следом кусок льда в ногу прилетел, о-очень настоящий, о-о-очень больно так прилетел. Думал, этот придурок зашибёт от усердия. Но вовремя взял себя в руки, да и тренировки дяди Вилота помогли, влил в ответный фаер ровно половину того, что в резерве было. Так что моё умение вливать больше половины запаса в одно плетение никто не раскрыл. Ну, второго близнеца отправил уже спокойно, без чехарды и паники.

  -Хорошо, чем думаешь заниматься сын?

  - Деньги буду делать пап, а там видно будет

  - Как твоя торговля?

  - Неплохо, уже семь золотых

  - Ого, ты там никуда не влез???

  - Пап, с гильдией воров, пока не работаю.

  - -Ха-ха-ха, пока ... Ну ты и сорванец, как был в детстве шалопаем, таким видно и останешься. Удачи сынок, если понадобиться помощь спрашивай.

  Глава 2. Мой маленький бизнес

  Ну, вот и всё, основная проблема решена: в маги теперь никто без моего желания не заберёт. Пора плотно заняться делами. Идея с посещением распродаж здорово себя оправдала, надо теперь поставить работу на поток.

  Первое: помимо Дарена надо договориться с таверной, наверное, лучше с Хроном из Трёх Кружек. На распродажах часто продают окорока, домашнее вино и пиво, колбасы, сыр, вяленую рыбу и прочую снедь. Кузнец Гром, например, в прошлый раз бочонок мёда выставил. С ним, наверное, бортник за что-то рассчитался. Мёд не взял, некому сбыть, да, вроде, в тот день и не смог он его продать. Если продуктов много, то соседи могут и не купить - ведь, как правило, товар свой меняют на то же самое, а заказчики из сёл вместо денег несут больше еду. Помимо Хрона надо поискать ещё таверны, да не мешало бы свести знакомство с кем-нибудь из прислуги благородных, туда тоже можно сбывать продукты.

  Сразу вырисовывается вторая проблема: нужен помощник, толкать тележку одному нереально, тем более если буду брать продукты. Есть на примете паренёк - сын пекаря, у которого мать покупает хлеб и сдобу. Пересекались пару раз, когда ждал маму у пекарни. Вроде сообразительный парень, да и третий он в семье, пекарня ему по наследству точно не достанется - там и так двое старших вкалывают.



  Ну, и третья проблема - образно назовём её "Огл и Фатт". Хотя понятно, что это все хулиганы ремесленного квартала. А ещё надо помнить про гильдию воров, ведь попадись я им в прошлый раз, фаербол мой их только бы разозлил. Да и потрошить бы они начали не тачку, а пояс и сапоги. Так можно и все свои капиталы потерять.

  Нужно решать проблему радикально. Вариантов несколько. Дорогой - нанять воина профессионала, но он стоит, где-то четыре золотых в месяц, а это многовато, жаба душит. Второй - вооружить простого увальня: дешевле, где-то два золотых получится, но тут как попадётся, может лучше вообще без охраны, чем с увальнем. Третий вариант - договориться с какой-нибудь бандой, но пока нет той, которая бы обеспечила безопасность на всех улицах, поэтому этот вариант отпадает. Ну, ещё один - гильдия, но с ними рано связываться, там такие акулы - моргнуть не успею, как последнее потеряю. И самый последний вариант - Волчонок-Рэнди.

  Личность в нашем городе легендарная, по крайней мере среди таких молокососов, как я. Парню всего пятнадцать лет, но два месяца назад он получил пояс воина и меч лично из рук герцога. В гильдии воинов пояс вручают лет этак после тридцати, зрелым мужчинам, за плечами которых две - три битвы, десяток столкновений и несчётное множество участий в охране караванов и охоте на разбойничьи шайки. В армии герцога едва ли наберётся пара десятков солдат, получивших пояс раньше, чем им исполнилось двадцать пять, но и среди них самый молодой получил пояс в двадцать два. Все эти ребята, как правило, выпускники школ меча, копья, лука или борьбы без оружия, в которых с детства натаскивают на убийство себе подобных, поэтому неудивительна их карьера в армии. При таком фундаменте, ребята должны были поучаствовать, как минимум, в героическом мероприятии. Но Волчонок?!

  Рэнди сын простого стражника. У всей семьи едва ли наберётся денег на месяц обучения в одной из школ боя. Самая дешёвая в Клонеле школа копейщика Сэ Ла Грана обойдётся в три золотых в месяц. Так что особых навыков с оружием у парня нет, но никто не сомневается в том, что он свой пояс заслужил.

  А произошло это так. Малец частенько ходил на смену с отцом - слушал байки старых солдат, бегал по их поручению в таверну за пивом, чистил солдатский доспех. В общем, парень бредил оружием и армейской жизнью. В ту ночь отец дежурил на Южной Башне, самом спокойном участке городской стены, прикрывавшем город со стороны заболоченного луга, где по идее не могли пройти двуногие враги. Твари, которым одолеть болото было по силам, если и приходили, то атаковали тупо с востока и только изредка пробовали на прочность южную, северную или западную стены. А так как прорывов тварей на территорию Клонеля не происходилоуже лет двадцать пят, то на Южной Башне по единодушному мнению стражников стоило лишь пить пиво и играть в кости. Собственно так стражники и поступали, каждый раз, когда им выпадала счастливая возможность дежурить на южной стороне. Причём командир поста - отец Рэнди - с пониманием относился к этим слабостям, зачастую присоединяясь к игре и выпивке.

  В ту злополучную ночь по болоту прошли наёмники Гиорда. Непреодолимое болото они пересекли никому неизвестным способом. Судя по рассказам, использовали что-то типа плоскодонок на водных участках и широченных заступов в относительно сухих местах. Бог знает, сколько на это они потратили времени, но гиордцы явно вышли загодя, а потом уж ожидали назначенного часа близ стен города. Как позже выяснилось,гиордских головорезов нанял вольный барон Рокон, выложив за этих элитных солдат, а главное за ту самоубийственную миссию, на которую они согласились, толи половину своего состояния толи редкостный магический артефакт, преподнесённый главе гиордских наёмников. Гиордцы должны были прорваться в город и открыть северные ворота, напротив которых ждал барон со всеми своими дружинами и наёмниками. Последний - давний враг ал Клонелей. Герцог вроде как являлся виновником смерти его единственного сына и наследника, потому-то на старость лет, барон, поставив на кон независимость своего баронства и кучу денег, решил достать своего давнего врага.

  План барона был прост - правда, при условии наличия огромных денег и полного безумия полководца. К слову сказать, и деньги, и протекающая со всех сторон голова у барона имелись, даже с избытком. А в тот год герцога собирался посетить король Таленгара Гин седьмой. При этом все знали о любви Арина к неожиданным визитам, поэтому колонну из пятисот разодетых дам и кавалеров и трёх рот мечников приняли за короля и его кортеж. Никому в голову не пришло, что враг может идти так нагло в логово Герцога, да ещё имея всего тысячу мечей.

  Ведь гарнизон Клонеля с учётом стражи и охраны герцога насчитывал до тысячи пехоты и пяти сотен конницы. Всего же герцогство могло выставить до двух тысяч мечей. Так что любой враг с таким жалким воинством был обречён на смерть.

  Посему решив, что колонну эту возглавляет король, все стали спешно готовится к празднеству. Надо отметить, что Арин всегда гневался, если его сюрприз не удавался, и потому встречать короля на границе герцогства никто не стал. Все ждали гонца от короля, который обыкновенно посылался за пару часов до прибытия Его Величества. В общем весёлый у нас король, с огромной кучей странностей.

  Ночью колонна Барона, принятая за кортеж Арина, сняла наряды и марш-броском достигла северных ворот. В полной тишине захватчики стали ждать.

  Тем временем гиордцы благополучно пересекли болота, и передовая группа из десяти человек забралась на стену. Патрули, по большей части, спали, а те, кто не уснул, были в считанные секунды зарезаны. Гиордцы двинулись к южной башне. Пьяные стражники, несмогли организовать никакого сопротивления. Маг гиордцев выбил двери, ведущие в башню, следом с кинжалами ворвались наёмники и стали резать не успевших прийти в себя стражников. Захват стены занял не больше двух минут. Гиордцы стали поднимать оставшуюся часть отряда - всего около пятидесяти бойцов.

  Не замеченным остался лишь Рэнди. Паренёк спал на крыше башни, куда даже не вела лестница: друг отца обычно подкидывал мальчишку, а тот, схватившись за пару вбитых в балки колец, проскальзывал на чердак. Там он любил поспать остаток ночи, завернувшись в солдатское одеяло.

  Рэнди проснулся, когда всё уже кончилось. Внизу ходили люди гиордцев, одни собирали трофеи, другие пробовали клонельское пиво. Отец был мёртв. Дядя Карл, весельчак Бренд, Оли, Мангор... все лежали здесь. Вместо паники его сознание было захвачено холодной, расчётливой яростью, злостью на себя, на отца, за то, что проспали и ненавистью к гиордцам. Первым делом подросток поджёг сигнальный костёр, запалив солому, которую ранее в изобилии натаскали любители поспать. Пламя взметнулось над башней, и ответ не заставил себя долго ждать. Зазвонили колокола, послышался лязг оружия, к стене поспешили патрули. Несмотря на разгильдяйство стражи, в целом дружинники герцога свой хлеб ели не зря.

  Весь гениальный план барона, сыгранный как по нотам был сорван. Гиордцы поняли всё сразу. Уходить по болотам бессмысленно. В темноте почти все утонут, а утром егеря герцога и лучники добьют остальных. Наёмники решили драться, но первым делом достать наглеца, разрушившего весь план.

  - Эй, там - выходи, благодаря тебе, нам нечего терять, но тебя всё равно достанем, лучше умри как мужчина, а то ведь сгоришь!

  - Не сгорю, огонь не скоро подберётся, а вот вас через пять минут будут резать гвардейцы герцога;

  - Эй! Это вроде молокосос?

  - Сам такой, ещё посмотрим, кто у нас молокосос!

  - Всё, сейчас сделаю сопляка!

  Молодой наёмник, пружинисто оттолкнувшись, ухватился за балки, и одним плавным движением оказался на чердаке. И тут же получил удар чурбаном. Но гиордец был не прост, удар вместо головы лишь вскользь пришёлся по плечу, а опытный вояка, качнувшись, развернулся. Вот тут то Волчонку страшно повезло: на чердаке двигаться можно было, только полусидя, а вокруг торчали балки. Наёмник не рассчитав скорости разворота, споткнулся и упал, Рэнди получив второй шанс, опустил со всей силой полено на голову врагу..

  Как он убил первого наёмника, так до сих пор и не вспомнил - очнулся только с кинжалом в окровавленных руках. Зато смерть второго Волчонок видел отчётливо. Копия первого, такой же молодой и самоуверенный гиорданец схватился за балки, качнулся вперёд, раз... два... А на второй его встретил летящий в живот кинжал первого неудачника. Захрипев, парень сполз на пол. Минус два! Наёмники снизу опешили: подросток завалил двоих гиордцев? Ведь в столкновениях в анклаве людей размен обычно шёл один к трём: один профи к трём элитным бойцам любого королевства. А тут молокосос, походя, убивает двоих?!

  Рэнди повезло ещё раз: в тот день в патруле стояла гвардия, Ал Далан наказал проштрафившуюся на учениях роту. Потому помощь пришла быстро - на стене послышались крики борьбы. Гиордцы выскочили из здания навстречу многочисленным противникам, понимая, что сидение в башне ничего не даст, а так имелся шанс затеряться в городских улицах и, может быть, спастись. Да и участи пленных наёмников не позавидуешь: гиордцев, как правило, не брали в плен, а немногих, выживших в бою, почти всегда предавали мучительной смерти. Такое отношение к себе они заслужили давно, так как собранные из разного отребья отряды, получив в руки оружие и умение воевать, творили страшные вещи. Они первые в анклаве людей применили тактику выжженной земли, зачищая всех, включая мирное население. А пытки пленных ради спрятанной добычи были поводом для ненависти любого горожанина или добропорядочного бюргера.

  Всё закончилось быстро. Гиордцы, пересекая болота, вынуждены были оставить тяжёлое вооружение, а потому не смогли оказать должного сопротивления гвардии герцога, закованной в сталь. Но самое главное, барон замешкался с решением об отходе, до последнего надеясь, что ворота откроются, но в ту ночь всё сложилось по-другому. Вылетевшие из Клонеля всадники герцога с ходу атаковали ряды барона, превратив его планы в бойню его же людей. Сам барон Рокон погиб в ночной схватке и навсегда перестал быть помехой герцогу. Герцог попытался наложить лапу на баронство,но вольные бароны при поддержке Судаха, соседнего с Таленгером королевства, отстояли территорию своего соратника, ну а уж потом дружно поделили его владения.

  Рэнди остался жив. На следующий день, когда чествовали героев, он сидел по правую руку от герцога. Немногие выжившие честно рассказали о роли мальчишки и о его храбрости. Герцог подарил герою меч и назначил пенсию в два золотых в месяц семье, что было очень кстати, поскольку теперь кормить мать, братишку и двух сестрёнок стало некому.

  В принципе понятно, что Волчонок в столкновении будет не более полезен, чем увалень, которого я думал нанять изначально, но, сказать начистоту, даже бывалый воин может спасовать, если в подворотне на него неожиданно нападут несколько подростков, умело орудующих ножами. Но Рэнди нужен был из-за своей славы: уважая его роль в защите города, многие просто не пойдут на конфликт, ну а безмозглых и беспринципных, напугает меч и покровительство герцога. Для моего скромного бизнеса это идеальный защитник.

  Был и ещё один довод: в будущем потребуется команда. Мой напарник по снам, уже двадцатипятилетний парень, несмотря на свою молодость,в своей работе стал уже нуждаться в поддержке друзей. Да и мои наблюдения за торговлей отца говорят о пользе подбора людей для дела. Папа не стал бы успешным торговцем, если бы его в путешествиях не прикрывал Вилот сосвоей магией и отставной капитан Гролег с парой ветеранов.

  М-м-м-м... какой запах, наверное, мама приготовила на завтрак блинчики. Ух, как представлю: горка тонких, кружевных блинчиков, в жёлтом масле на белом подносе. Мёд, сметана, чашка творога и кувшин запотевшего с ледника молока. Пора спускаться, отец, наверное, уже на складе с Леером - это его помощник, - готовится к ярмарке.

  Мне тоже надо сегодня много успеть - вчера наметился неплохой план, придётся пропустить распродажи в квартале плотников и гончаров. Лучше перебдеть и начинать бизнес, как говориться, во всеоружии. Второй раз сталкиваться с Фаттом или ему подобными не собираюсь. Да и вначале нужно полностью застолбить проблему сбыта: Дарен, конечно, хорош, но если он будет один, то рано или поздно у нас начнутся конфликты. Да и не всё Дарен может продать -надо искать новых людей.

  С Хроном переговорил вчера. Теперь в "Три кружки" можно смело везти пиво, окорока, мёд, орехи и прочее. Многие путешествующие набирают продукты в дорогу у него. И ему часто приходиться срочно покупать товар втридорога, правда он тут же его продаёт с выгодой. Поэтому мой товар он согласился брать, если будет дешевле, чем у других. Но на Хроне не надо останавливаться, на случай если он откажет, надо иметь ещё пару-тройку надёжных покупателей. Конечно, буду брать продукты, которые можно хранить, но нет, ни склада, ни условий, поэтому самое лучшее скидывать, и, чем быстрее, тем лучше. Позже можно будет арендовать склад, но это уже серьёзная торговля, думаю, таких объёмов пока не предвидится.

  Сегодня зайду в лавку пекаря, поговорю с его сыном на предмет найма, а потом и с самим пекарем на предмет сбыта муки, орехов, ягод, мёда и кленового сиропа. Потом надо навестить матушку Риновию, она держит на рынке три лавки, снабжая продуктами четверть ремесленного квартала.

  Так, по Дарену. С ним у нас схема сотрудничества очень понятная и куда как взаимовыгодная. Дарен приказчик, по сути, наёмный работник у хозяина, причём одну лавку купца Надла он контролирует полностью. Его проверяют раз в месяц на предмет цен в магазине, чтобы не завышал, остатков товара и кассы. Мы с ним зарабатываем следующим образом: вечером Дарен встречается со мной и говорит, что он продал за день. Лавка их работает по мелочи: гвозди, замки, ткани, мыло, свечи.... В общем, всё, до чего дотягиваются руки закупщиков Надла. Я, если есть в наличии, закидываю ему в лавку товар идентичный тому, который он продал днём раньше. Дарен снимает с кассы излишки. Как результат у него всё в порядке по кассе, и с остатками товара, и карманы полны. Товар покупается по цене в среднем на процентов тридцать ниже обычной, а продаётся по розничной. Прибыль составляет семьдесят-восемьдесят процентов. Дарен из этих денег получает треть, но он доволен: по сути, для него никакого риска и труда, а прибыль идёт.

  Думаю, по этой схеме смогу привлечь ещё трёх-четырёх приказчиков, есть такие на примете, сегодня их и обработаю. Так что если, тьфу-тьфу, всё пойдёт, как задумано, прибыль обещает быть не плохой. Изначально я думал, что Дарен никак не прельстится моим делом, а теперь понимая, что тут есть, на чём сделать деньги, как бы не вырастить себе конкурента. Деля же продажи на пять-шесть приказчиков я, во-первых, закрываю риски связанные со сложностью продажи товара, а, во-вторых, мои партнёры будут думать, что работают с подростком, который в лучшем случае имеет один золотой в месяц.

  - Мам, привет, а... на завтрак блины?

  - Конечно, дорогуша! Что-то мой лежебока сегодня рано, Марион ещё спит. А ты, куда сегодня собрался? Вроде, отец сказал, что к учителю Трентону ты ходить не будешь?

  - Не, мам, не на уроки. Хотя теперь с Вилотом буду заниматься, но ему удобнее вечером, поэтому на ужин буду поздно. И, мам, сегодня куча дел. Наверное, на рынке пообедаю с отцом или Леером, ты не волнуйся.

  - Будь осторожен, родной

  - Х-м-м... мам, вроде в Клонеле живём, а не на границе, всё будет хорошо.

  Умял тарелку творога, десяток блинчиков с мёдом и сметаной, запил всё двумя кружками молока и ринулся в город. Уф.. слава богам, с Трентоном покончено. Отец, понимает, что знания, которые получены от напарника, -эх, привязалось это слово, его там, на земле Виктором зовут, - лучше и обширней тех, которые даёт Трентон. Но мои успехи в арифметике, геометрии, естествознании надо было легализовать, для этого и потребовался Трентон, высокомерный, дорогой преподаватель, за которым закрепилась слава, на мой взгляд, дутая, умнейшего преподавателя если не королевства, то уж точно герцогства. Отмучавшись с ним год, можно было с полным правом считаться умником, и уже никого не удивляли мой быстрый счёт или некоторые нетривиальные идеи. Всё приписывалось гению Трентона, ну так оно и спокойней.

  С Вилотом отдельная история. Из-за своих отличий с перезарядкой манозапаса, несмотря на мой четвёртый уровень, хватало энергии не только на комплекс по долголетию, но и на практику. Вилот обещал отцу, что научит паре фокусов, как раз для такого маленького резерва. Ну, и теорию по магии подтянет, всяко пригодится, спас же однажды мой дутый фаербол. Дутый, потому что был просто комком сырой не организованной энергии, а для того чтобы сделать реальный фаер, надо вначале структурировать его потоки, стабилизировать его в нашей реальности, а уж потом метать. Это не мой лексикон такой богатый и уж точно не дяди Вилота. Просто для себя пространные лекции по магии перевожу на язык Виктора, он гораздо понятнее и точнее для описания тех вещей, которые пытается рассказать учитель. Он, конечно, окончил школу магии, но в душе всегда был боевиком, для которого легче наглядный подход, нежели сложные описания. Поэтому чувствую, что скоро Вилот с теорией покончит и возьмётся за обучение всерьёз.

  Так, кто у нас первый? Пекарь! Точнее его третий сын Расти. Повезло, Расти в пекарне и сейчас, видимо, не особо занят, так как стоит с булочкой в руках перед лавкой и что-то разглядывает. Расти крепкий, немного полноватый пацан, что не удивительно при таком-то семенном деле. Светловолосый, голубоглазый он на первый взгляд показался очень мягким, но позже оказалось, что в парне есть стержень. А то, что он не злобный рвач, это к лучшему - мне ведь помощник нужен, а не конкурент.

  - Расти, привет!

  - О, Алекс, рад тебя видеть. Ты за хлебом?

  - Не, к тебе деловой разговор.

  - Да... интересно, правда сейчас заставят муку таскать, но время ещё есть. Давай выкладывай.

  - Расти, есть возможность неплохо заработать, но нужен помощник. Один не справляюсь. Ты идеальный вариант.

  - Отец не отпустит, хотя, что за дело?

  - Твоего отца беру на себя, а дело по торговой части. Сразу скажу: сейчас ты нужен, чтобы толкать тележку, но позже думаю, для тебя найдётся что-нибудь получше. Платить буду ползолотого в месяц.

  - Ого, нормальные деньги. Если решишь с отцом, то я в деле - тележку толкать всяко веселее, чем в жару хлеб печь, тем более тут денег не вижу.

  - А где твой отец сейчас?

  - Да там, у печки.

  - Хорошо - пойду, поговорю с ним.

  Так, торговый зал, коридор налево, а вот и пекарня. Отец Расти седоватый полный, но не обрюзгший мужчина, колдует у печи. У него вкуснейший хлеб в городе, а булочки... Говорят, они частенько появляются даже на столе герцога, и это, несмотря на немалый штат поваров.

  - Дядя Фалди, можно с вами поговорить?

  - Привет, Алекс. Давно тебя не видел. Что-то перестал бегать за булочками?

  - Так мама или Марион каждый день их у вас берут! Ну, а дома... Ем, очень много ем, отменные у вас булочки, особенно со сливочным маслом внутри, м-м-м-... Дядя Фалди, нужна помощь вашего сына.

  - Это к Рогину в лавку?

  - Нет, у меня своё дело.

  - Ну, хорошо коли так. Чем занимаешься?

  - Торгую продуктами, мелочёвкой, но платить вашему сыну буду ползолотого в месяц.

  - Что ж, ты парень серьёзный, да и твоёго отца знаю хорошо, попробуйте, может, и выйдет толк, а то ведь пекарня всё равно Расти не достанется, а смотреть братьям в рот всю жизнь он не должен. Только условие: если вдруг что-то пойдёт не так, сына заберу, а ты не обижайся, Если согласен то по рукам? - Фалди протянул свою мягкую, но в тоже время сильную руку.

  - По рукам, только есть ещё один вопрос:станете брать у нас с Расти орехи, мёд, сироп?

  - Ну, надо смотреть - не думай, что у сына возьму лежалый или дорогой товар.

  - Товар будет нормальный, всё же мама у вас булочки покупает.

  - Тогда договорились, надеюсь, теперь будешь чаще заходить?

  - Конечно, извините, что отвлёк, побегу.

  - Давай, сынок, удачи.

  - До свидания!- Ну вот, помощник и покупатель уже есть, неплохо день начался. Надеюсь, в квартале купцов всё сложится не менее удачно.

  Так оно и случилось: трое приказчиков, продавщицы матушки Риновии, идею поддержали сразу, тем более что она была обкатана на Дарене, а многие стали подмечать, что он тратит больше, чем получает. Даже стали ходить слухи, что он морочит голову своему хозяину, но все проверки-то показывают, что Дарен чист. Теперь надо обкатать тех с кем договорился, кто-то отсеется, а с кем-то, работа пойдёт. Потом поищу ещё партнёров.

  Пора решать вопрос с защитой. Где искать Рэнди, точно не знаю, но парень он у нас знаменитый, думаю, легко найду его дом в квартале стражников. А там отыщется и наш герой.

  Так и получилось: первый попавшийся мальчишка показал на симпатичный домик в конце улицы. Правда, тут мой план дал сбой - героя дома не оказалось, а где его искать, ни братишка, ни две сестрёнки, игравшие во дворе, не знали. Матери их тоже не было дома, за младшими присматривала старшая из сестёр, ей уже исполнилось десять. Пухленькая девчушка с чёрной как смоль косой. Она, ехидно улыбнувшись, посоветовала вообще не попадаться на глаза брату, так как тот больше свой меч всяким незнакомцам не показывает.

  Вот такие дела. Видно Рэнди, устав от поклонников из числа подростков города, строго настрого приказал младшим не говорить, где он. А это коза, его сестрёнка, явно довольна тем, что может вот так отказать, тем более никто в квартале теперь их и пальцем не трогает. Где его искать или прийти завтра? Нет, откладывать нельзя, но и бегать по улицам тоже бессмысленно - сейчас уже вроде шесть,через час начнёт темнеть, а возвращаться тёмными улицам как-то не хочется. Но завтра распродажа, на этот раз у кожевенников, а там большая вероятность встретить Огла и компанию. Кровь из носу, сегодня договариваться надо, а то итак много чего интересного пропустил. Время,как говориться, деньги.

  О, вот и наш герой. Спору нет, смотрится неплохо. Для моих погодков Рэнди выглядит полубогом: короткий меч, подаренный герцогом, ножны, кинжал - это потом кузнецы подарили. Богатая одежда, даже для сына купца. А как же, парень - герой, ему на празднике помимо герцога почти все общины города по подарку сделали, да и трофеи он получил не маленькие. Как бы ни отказался парень, если нос кверху станет задирать, работа не сладится.

  - Привет!

  - Так, тебя не знаю, и знать не хочу, вали....

  - Тебя, что - сегодня оса укусила?

  - Причём тут осы... тебе сказано - отстань!

  - Ты бы чуть-чуть успокоился, ведь даже не выслушал

  - Знаешь, тут вас таких десятками выслушиваю, не будет тебе героического рассказа, не будет... Вы, козлы, не понимаете, там отца убили, это не подвиг, а горе, не хрен напоминать о нём каждый день!!!

  - Заткнись, и послушай: твой подвиг мне как-то побоку, и меч герцога туда же, интересен только ты сам. Был. Но после такой истерики моё мнение резко начинает меняться.

  -Ты что-то щенок перепутал, сбавь тон, а то навешаю шпинделей, и свали с дороги, меня дома ждут.

  - Рэнди, хочу предложить тебе работу.

  - Что???.... Ух-ха-ха... Ну, ты умора... Ещё скажи что собрался в Пустошь и тебе вроде как в охрану герой понадобился. Только ты чуть-чуть ошибся, здесь такого нет, да и таких купчиков пока за ворота без взрослого дяденьки не выпустят. Ух-ха-ха, насмешил...

  - Нет, ты всё ещё не слушаешь. Месяц назад у меня появилось дело, и ему нужна защита здесь, в городе. Ни от тварей пустоши или стражи герцога. Всё проще: городские подростки и малолетние члены гильдии воров, вот от кого нужна защита. Платить тебе собираюсь один золотой в месяц, думай.

  - Ты серьёзно?

  - Угу.

  - Х-м-м... пошли в дом.

  Дом оказался очень уютным. Малышня уже умытая ждала старшего брата. Тот раздул угли в печке и что-то поставил греться. Потом вытащил из сумки круг хлеба, кусок сыра, зелёный лук и пучок моркови.

  - Лайза, почисти морковь себе и малышам, потом лук помой к ужину, и нарежь хлеба с сыром.

  - А маму ждать будем? - оказывается наглую девчонку, по милости которой пришлось тут два часа в подворотне торчать, зовут Лайза.

  - Нет, она будет поздно, у них сегодня опять много работы. Да, и потом пива нацеди.

  - А мама говорит, что...

  - Лайза, сделай, как велено! - Волчонок хмуро посмотрел на сестрёнку.

  Мать Рэнди работала посудомойкой и по совместительству прачкой в одной из гостиниц. Семья жила небогато, несмотря на неплохой заработок десятника стражи, отец оставил немало долгов, да и дом был в аренде. Причиной всему являлся азарт покойного и его неумеренная любовь к выпивке. Трофеи Рэнди и большая часть подарков ушли на покрытие долгов. Сейчас семье жилось легче, исправно получали пенсию назначенную герцогом, но дети подрастали, а их в семье было четверо. Поэтому мать Рэнди не стала сидеть дома, а к удивлению соседей и подружек пошла, работать.

  - Ну, давай знакомиться. Как меня зовут, ты знаешь.

  - Я Алекс, сын купца Рогина.

  - Видел оружейную лавку твоего отца. Ты по его части работать зовёшь? - Рэнди аж задержал дыхание: конечно, иметь дело с теми железяками, что возит отец, мечта любого свихнувшегося на оружии Клонельского подроста.

  - Нет, отдельное дело, - пришлось разочаровать героя, - покупаю товар, мелочь всякую, продукты, иногда оружие... ну и перепродаю дороже. Но появились проблемы - мальчишки из кварталов. Тележка, как правило, полна, вот и находится куча желающих обчистить. В перспективе, думаю, нарвусь и на деток из гильдии, вот. Тебе предлагаю роль охранника. Нанимать взрослого дорого, подростка - бесполезно: навалятся и всё равно отнимут товар.

  - Так ведь и я подросток.

  - Ты у нас не простой подросток. Тебя как героя первое время будут бояться, и меч опять же при тебе. Да к тому же у меня есть магические способности. Слабенькие, и владею я ими не так уж, но, думаю, к тому времени, когда на нас осмелятся напасть, будем готовы работать в паре.

  - Так ты же с тележкой занят? - толково подметил Рэнди.

  - Того, кто будет тележку толкать, уже нанял. Так ты со мной?

  - Алекс, я почти в деле, но надо с мамой поговорить, решить всё точно, сам понимаешь - малышня сейчас на мне.

  - За малышей не переживай, у тебя будет золотой в месяц, за пару серебрушек наймёшь соседскую девчонку постарше, она и приглядит. Да и Лайза у вас более чем самостоятельная уже. Тем более будет много свободных дней, когда нет распродаж, и покупки, как правило, будут у нас отнимать всего два-три часа в день. Ну, ещё занятия у друзей отца. Они покажут, с какой стороны к железякам подходить. Ты, правда, многого не жди, нас учить никто не обязан, будем урывать то, что дадут. Но ответ нужен завтра. Если согласен, то после полудня встретимся около булочной мистера Фалди.

  - Согласен! - Кажется, намёк на возможность научиться работать с мечом перевесил все сомнения Рэнди. - Оставайся, поужинаем?

  - Спасибо, но мне пора, мама будет волноваться.

  - Ну, давай удачи!

  Домой добрался поздновато, за что получил заслуженный нагоняй от мамы. Но это нисколько не огорчало. Завтра, думаю, будет результативный день.

  Как и ожидалось, Рэнди присоединился к нам. Дни полетели один за другим. Мы поделили квартал ремесленников на три части и каждое утро искали новые объявления о распродажах. Параллельно пришлось учить ребят грамоте - писать и читать они не умели. Слава богам большинство дававших объявления так же были безграмотны, поэтому, как правило, на доске рисовалось что-то типа стола, что издавна было знаком распродажи, и под этим знаком - несколько палочек, указывающих день недели и время. А попав в нужное время на нужную улицу можно было легко найти переезжающих ремесленников.

  После, к часам одиннадцати, встречались, обменивались новостями и шли ко мне. Отец разрешил использовать старый сарай во дворе дома, там устроили склад. Переделали дверь, кое-где укрепил стены, и самое главное повесил на дверь замок оставшийся ещё после злосчастной распродажи кузнеца Горма. В сарае имелось несколько стеллажейчтобы пристроить скромные запасы, тем более старались продавать всё очень быстро.

  Схема работала, как часы. Мелочь уходила по приказчикам крупных магазинов города, ведь брали именно то, что эти магазины обычно продавали каждый день, поэтому товар, никогда не простаивал долго. Немного больше головной боли принесла торговля едой и выпивкой, но в конце концов остановились на тех продуктах, которые долго не портятся: мёд, лесные орехи, сушёные грибы, ягоды и фрукты, окорока и колбасы, пиво, бражка из ягод и очень редко вино.

  Очень богатые ремесленники держали вино, и уж совсем немногие продавали его на распродаже. В среднем в месяц случалось порядка 10 распродаж. В летний сезон зашивались, так как на пик переездов могло случиться двадцать-тридцать распродаж, иногда три-пять в один день и, чтобы не упустить свой шанс, приходилось просто разрываться. Зимой так же было немало переезжающих, а вот ранней весной и поздней осенью происходили от силы дветри распродажи в месяц.

  На второй или третий день нашей совместной работы нас встретили мои старые знакомцы. Огл, Фатт и компания ещё раз решили попытать счастья на ниве отъёма чужого имущества.

  - Кто это тут у нас? Маг? А ведь Огл нам сказал, что экзамен наш маг не сдал, значит он у нас просто везучий фокусник. Но на сегодня твоё везение закончилось. Щас ты за всё ответишь!- Фатт двинулся вперёд, сжав огромные кулачищи.- А вы,ребята, чего застыли, давайте валите отсюда пока целы, у нас к вам претензий нет.

  Свой меч Рэнди положил в тележку поверх товара, чтобы не привлекать излишнего внимания, а то каждый сопляк, по клинку признав героя,мчался бы за нами добрый квартал, моля остановиться и поговорить. Хулиганов ожидал неприятный сюрприз: Волчонок не спеша вытащил меч из тачки, картинно его обнажил и, полюбовавшись на глянцевую сталь, рыкнул:

  - Я Рэнди, Рэнди-волк!

  Вид у него был, обхохочешься - этакий тупой рубака, который сейчас начнёт кромсать мясо направо и налево. Глаза налиты кровью, видимо, пришлось для нужного эффекта раздуть щёки и выпятить вперёд грудь, да так сильно, что глаза покраснели, или, может, они красные от сдерживаемого хохота? Но это, наверное, только мне так показалось. Все разинув рты смотрели на меч, потом на Рэнди, потом опять на меч и на ... А как же - герой, убийца двух гиордцев, воин награждённый герцогом!.. В глазах хулиганов прорезался неподдельный испуг, смешанный с немым восхищением и преклонением. О Волчонке по городу ходило немало слухов, вроде он и мастер меча, и копьеносец, и кольчуга у него зачарованная, и бла-бла-бла. В общем, парней можно было понять.

  - Слушайте сюда, если хоть раз увижу вас на своём пути или услышу что вы обидели моих друзей, вас на куски....гр-р-р-рр-!..... А теперь - брысь!

  Под наш хохот вся честная команда сделала ноги. Позже ребята попросили извинения, дескать, не знали и всё такое. Парни удивили, пересилить стыд и попытаться исправить ситуацию. Молодцы. Голова на плечах есть, да и то, что они возглавляют банду, пусть всего лишь городских хулиганов о многом говорит. Надо присмотреться к ним. Правда, вначале нужно определиться, на что всех содержать и, главное, как привязать к себе, когда они вырастут и захотят самостоятельной работы.

  Сейчас дело приносит десять золотых в месяц, это в среднем, полтора уходит на зарплату ребятам, ещё ползолотого в месяц на текущие расходы - ну, перекусываем вместе, сарай ремонтируем и т.д. Итого в сухом остатке восемь золотых, что очень неплохо, зарплата стражника, например, составляет четыре золотых в месяц. Моих доходов на хлеб с маслом хватает. Но, чтобы собрать серьёзную команду для большого дела, денег маловато, надо думать. Есть куча идей, но пока ничего путного по их реализации в голову не приходит. Ведь ещё нужно чтобы идея не была слишком уж новой для этого мира, а то - бах, возьмут как пособника дьявола. В общем, напрягает дамоклов меч в виде возможности быть разоблачённым, уж сильно не хочется попасть на костёр в качестве Живущего в Двух Мирах.

  Глава 3. Как отвадить кролика от грядки с капустой?

  О конфликте с хулиганами и о том, как он разрешился, в красках рассказал отцу. Папа, вместо ожидаемого веселья, стал наоборот более серьёзным.

  - Сынок, твой ход с наймом Рэнди - отличная идея. Решение ты нашёл изящное, но Фатт и его друзья - просто хулиганы. Поражение для них ничего не значит, так как спасовать перед таким героем за честь любому мальчишке в городе. Но есть люди, для которых, то, что не смог сделать Фатт - работа. Они не будут уступать или делать исключения. Для них не снять дань с тебя или Рэнди - значит создать прецедент, завтра ещё кто-нибудь, потом ещё... так они и хлеба лишаться.

  - Это гильдия пап?

  - Да сынок, она самая.

  - Но ведь твоя лавка не платит им?

  - Это не повод недооценивать их, сынок. Ты, наверное, по опыту своего напарника из другого мира знаешь кое-что о преступном мире, поэтому постараюсь тебе объяснить ситуацию применительно к нашему городу. Если ты заметил, крупные купцы гильдии не платят вообще. Не потому что они такие смелые, нет, они платят герцогу, и герцог их защищает.

  - Но ведь лавка того же Надла платит гильдии. А он точно не мелкий купец.

  - Это мелочь, они платят добровольно, чтобы гильдия отвадила карманников и нищих от их магазинов, дабы респектабельные покупатели спокойно клали деньги в карман Надла. Он нанимает людей гильдии, а не гильдия доит его, чувствуешь разницу? Попробуй гильдия иметь процент с операций, её тут же сотрут с лица города: Надл и ему подобные делают деньги для герцога, и герцог заботится об их безопасности, а главное о том, чтобы к пирогу не присосался ещё кто-то третий. Помимо этого есть купцы, оберегаемые графом Ал Даланом, графом Тайфером.

  - В мире Виктора это называется "крыша". Пап, а кто наша "крыша"?

  - У нас сынок покровителей нет. Просто есть команда, ты её знаешь: старик Вилот, Гролег с ребятами, ну ещё пара надёжных товарищей. Мы давно поставили своё дело так, что забрать нашу лавку или контролировать её со стороны будет дороже, чем прибыль, получаемая от неё. Все знают, что для того чтобы забрать наше дело, нужна небольшая война, которая будет стоить гораздо больше ожидаемой прибыли. Нас можно победить, но потенциальному противнику проще оставить всё как есть. В команде есть члены гильдии и небезызвестный тебе лейтенант стражи, а сбытом очень дорогих находок занимается один из благородных - лод Гор, ты с ним знаком.

  - Понятно, пап, но мы, с нашими распродажами вряд ли кому нужны.

  - Ошибаешься сынок. Для многих твои деньги - лакомый кусок. Многие знают о тебе и твоих друзьях: приказчики, продавщицы, держатели таверн. Рано или поздно тобой начнут интересоваться.

  - Н-да.. И что же, платить?

  - Зависит от тебя, сынок, но учти: однажды заплатив, будешь платить всегда. Но и палку перегибать нельзя, можно получить нож в спину. Давай, попробую договориться?

  - Нет, отец, пока не надо. Столкновения ещё не было, да и есть пару намёток. Только лучше помоги по-другому. Могут Вилот с Гролегом уделить ребятам, скажем часиков десять в неделю? Я готов платить.

  - Правильный путь сынок. Это никогда не помешает. А тариф за учёбу будет божеский. По-свойски, ха-ха-ха!

  - Спасибо, пап.

  - Спокойной ночи, сынок.

  - Спокойной ночи, пап.

  Через неделю Вилот и Гролеег занялись нами всерьёз. Гролег не был мастером меча или копья, но он и его ребята имели огромный опыт реальных сражений. Из редких рассказов стало понятно, что капитан со своим отрядом поучаствовал в трёх локальных войнах и бесчисленном множестве конфликтов между благородными. Учитель нам достался ещё тот. Вилот был из той же команды. С теорией, которая так сильно интересовала, он ничем помочь не мог, зато пара заклинаний для скромных запасов маны у него имелась. Гролег и компания стали для нас идеальными учителями - мастера скоротечных схваток, опыт которых как раз понадобится нам для защиты себя и товара на улицах города.

  Отец с друзьями имели дом на окраине квартала ремесленников, почти у самой городской стены. Высокие глухие заборы надёжно скрывали от постороннего взгляда всё, что творилось во дворе. Занятия решили проводить по будням, когда было меньше дел по торговле, поэтому могли без ущерба для бизнеса выделить время на учёбу. На меня легла двойная нагрузка: Рэнди и Расти за полным отсутствием магических способностей требовалось осваивать только обычное оружие, мне же ещё нещадно полоскали мозги магическими вывертами.

  Первым, кто нас встретил во дворе, оказался отставной капитан Гролег, или просто Кэп. Это был высокий, немного полноватый мужчина, чем-то напоминающий медведя. Крупные черты лица, большие сильные руки, крепкие как корни дуба ноги. Несмотря на свою грузность, двигался Кэп плавно, успокаивающе, но позже мы узнали, что спокойствие это обманчиво: Гролег мог неожиданно взорваться серией выпадов мечом, ножом, всем, что оказывалось под рукой. За минуту неуклюжий фермер превращался в свирепого ловкого хищника. Гролег одинаково владел как правой, так и левой рукой. В бою он предпочитал меч, но умел виртуозно пользоваться всем, чем можно нанести вред противнику - от меча до походной вилки. В Клонеле Гролег жил с рождения. Правда, в семнадцать лет ушёл наёмником в соседнее герцогство, а вернулся лишь тридцать лет спустя. Отставной капитан, весь покрытый шрамами и боевой славой, неожиданно оказался хорошо знаком с моим отцом и плавно влился в компанию по торговле оружием и ценностями Империи. Позже когда папе понадобилась дополнительная помощь, к Гролегу присоединился оружейник-кузнец Дорн, лучник Херен и пара отличных копейщиков Вилаг и Долин.

  - Так, ребята, не ожидайте, что вас будут готовить на мастера меча или что-то в этом роде. Во-первых, поздно, а во-вторых, бесполезно. Да Рэнди? - зычным голосом прорычал Гролег.

  - Кэп, а почему бесполезно? В кордегардию однажды приходил один благородный, он такое показывал...

  Гролег усмехнулся и прочитал нам небольшую лекцию:

  - Мастер меча - очень дорогой солдат, причём при всей крутости его относительно легко убить. Обучение занимает пятнадцать-двадцать лет, при этом восемь из десяти будут отсеяны, покалечатся или погибнут. Школа меча требует одного мага шестого уровня на каждых трёх учеников, и маг этот выжимает себя полностью. В результате повышается скорость восприятия и соответственно реакция, перестраивается мозг и мышцы. Поэтому-то мечники ловят арбалетные болты и могут на равных рубиться с десятком профессионалов.

  Но есть одно "но":в ходе перестройки маг чего-то там ломает, в итоге -туповаты эти мечники. Не сказать, что идиоты, но нечто вроде. Спору нет, в стандартной схватке с мечами, арбалетами и копьями, мечник крут, при удачном раскладе может и два десятка положить, но слаженная команда средненького мага и трёх-четырёх воинов с головой на раз уделает мастера. А такую команду прощеи, главное, дешевле подготовить. Ну, не говорю о магах, начиная с седьмоговосьмого уровня, те их на завтрак едят, а стоят не намного дороже, да и отдача побольше.

  Такие дорогие умения - удел богатых и бестолковых, которым денег девать некуда. Примером тому недавняя война в западных королевствах. Был там один герцог, деньги тратил щедро на армию, но бездарно. Собрал пять сотен мастеров меча и думал, что соседи теперь в пояс ему будут кланяться. С детства, видимо, солдатиками увлекался. Но не тут-то было! Его армию разделали под орех три барона. Они за гораздо меньшие деньги собрали три тысячи профессионалов с магами и походя уделали мастеров. Всё понятно?

  - Да.

  - Не слышу.

  - Да, кэп!

  - Теперь к нашим баранам, то есть к вам. Самое главное, ребята, для вас - научится работать в команде. Слаженная команда всегда лучше кучки отличных, но не сработанных бойцов. Поэтому не удивляйтесь, тому, чем будете заниматься. Так что, первое - это занятия на слаженность. Второе - ваша физическая подготовка, хило выглядите особенно ты, Алекс. Третье, оружие, ну там посмотрим, кому что под руку. Но самое главное: вы должны думать! Весь трёп мечников, копейщиков о том, что надо действовать чуть ли не полусознательно, на инстинктах - это бред. Вон люди драконьи шкуры на пол стелют, а ведь дракон куда как умная тварь, мощно вооружённая и дерётся на инстинктах, говорят даже некоторые удары противника, наперёд предвидит и уходит, однако с завидной регулярностью расстаётся со своей шкурой.

  - Понятно, а как будем учиться слаженности.

  - Играть.

  - ?????

  - Всё позже. Сейчас дуйте к Горну, он подберёт вам оружие. Алекс, оружие не бесплатное.

  - Угу, папа предупредил.

  Горн - кузнец, стоял у наковальни. В команде отца он занимался починкой трофеев, переделкой доспеха под клиента и прочими подобными работами. В отличие от Гролега, Горн был лишён всякой грации - кузнечное ремесло сделало его огромной горой мышц. Хотя, говорят, раньше кузнец здорово махал секирой, да и сейчас, наверное, мог. Но последние годы в Пустошь он не ходил, дома работы хватало. Надо сказать, ни Гролег, ни его солдаты так и не обзавелись семьями. Может, понимали, что их профессия не располагает к семейному очагу, кто его знает? Поэтому-то у мужчин нашлось время обучать нас.

  - Привет, мальцы! Что, воевать собрались?

  - Не, дядя Горн, защищаться.

  - Так вам и поверил. Давайте подумаем, чем вас снарядить. Думаю, основное оружие для вас будет короткая дубинка. Что у вас так лица вытянулись? А вы думали по городу шастать с мечами, копьями и прочими делами? Или собрались своим врагам кишки выпускать? Чего молчите?

  - Да нет, только защищаться, но если нас ножиком?

  - А вот вы дубинкой и ответите. Работать с ней уметь надо. Сейчас подберу под руку. Смотрите, дубинки из грана: дерево мало уступает стали по прочности, да и вес приличный. Длинна - полтора локтя, как раз для вас. Тебе, Расти, наверное длинновата немного, ну да подгоним. В верхней части есть отверстия в них свинец, значит удар будет сильный, да и тяжесть в руке будете чувствовать реальную, чтобы потом легче было привыкать к стальному оружию. Поверх дубинки пойдёт слой пробки, чтобы ненароком череп никому не проломили. Так с главным оружием определились. Кто у нас в основном с тачкой?

  - Я,- поднял руку Расти.

  - Хорошо, как у тебя со зрением, парень?

  - Нормально, - при этом Расти почему-то потёр глаза, словнопроверяя, всё ли в порядке.

  - К тачке с двух боков приделаем ящики для арбалетов, потом покажу, как сделать, чтобы было незаметно и в то же время легко вынимать оружие. Если Алекс раскошелится на тетивы из усов биарда, то будете всегда держать их заряженными.

  - Согласен, дядя Горн, только если цена нормальная.

  Про тетивы из усов этого животного я был наслышан. Биард - изменённая тварь, живущая в той части материка, где раньше находилась Империя моего предшественника, Живущего В Двух Мирах. После разгрома легионов ада, территория так и осталась загрязнённой эманациями потустороннего мира, часто случались прорывы, вот и появились монстры типа биарда. Судя по рассказам - тварь та ещё. Чем-то смахивает на домашнего быка, но покрытого прочным панцирем. Животина явно не травоядная, да ещё и оснащена острыми как мечи рогами. В основном встречались они в степях, хотя иногда забредали в леса. Охотится в Пустошь на него не ходили - не так ценён, как велик риск, связанный с такой охотой. Люди довольствовались экземплярами, забредающими на территорию королевств. Там уж сам бог велел убивать биардов, ну чтобы свою шкуру спасти.

  Как и многие твари Пустоши, биарды в виде трупов были очень полезны. Из лёгкого, но прочного его панциря получались неплохие поделки. Из него частенько делали щиты или части доспехов. Но самое главное - это усы. Собственно,почему усы? Эти тонкие жилы располагались в аккурат под панцирем зверя с двух сторон, служа как бы дополнительной защитой, так как были очень прочны и в тоже время эластичны. Настоящий природный подшлемник. В общем, применение им нашли быстро. Тетива из таких "усов" не мокнет под дождём, не рассыхается, а по прочности - ну, тут слов нет! В Империи и сейчас часто снаряжают арбалеты тонкими стальными тросиками, так вот профессионалы у нас всё же предпочитают усы биарда. Цена - что-то около золотого за одну тетиву.

  А Горн тем временем продолжал:

  - Болты будут, настоящие, только стальные наконечники поменяем на болванки. Два арбалета у Расти. Ещё по одному пружиннику у тебя, Алекс, и у Рэнди

  - Горн....

  - Не бойся, Алекс, пружинники будут не имперские, свои поделки тебе продам, не разоришься.

  - Уф-ф-ф, - яоблегчённо выпустил воздух из лёгких, который, собственно, набирал, чтобы остановить этот грабёж. Купить две тетивы биарда, а потом два пружинника - значит спустить всю прибыль от дела за полгода вперёд. Во-первых, денег таких не было, да и стоило ли затевать всё при таких расходах? Хотя умом я понимал: с хорошей командой придумаю ещё, на чём заработать.

  Пружинники сконструировали в Империи, Устройство было не сложным - ложе со стволом, в который вставлялся болт и собственно пружина со спусковым механизмом. Механизм предельно простой, но для эффективного боя требовалась чертовски сильная пружина, а делали их только в Империи, сейчас же секрет материала утерян. Потому сохранившиеся рабочие экземпляры стоят невероятно дорого. Только искатели вроде моего отца до сих пор находили их и продавали за бешеные деньги. Пружинник, конечно, не поможет против доспехов, но он компактен, а потому удобен убийцам, городским преступникам и всем остальным, кто хотел скрыть оружие, и спрос на них был о-го-го. Горн давно пытается сделать, что-то похожее, но его поделки бьют в разы хуже и менее точно. И то это скорее не полностью изготовленное своими руками оружие, а попытка собрать что-то из имперского хлама. Но для нас как раз то, что нужно.

  - Пружинники будете использовать только как средство ошеломления. Стрелять из них надо с близкого расстояния, это даст фору в рукопашной, а может и отпугнёт кого. Болты так же увенчаны болванками. Дальше пяти метров не вздумайте пулять, а то насмешите нападавших. Теперь сюрпризы. Алекс, времени освоить что-то полноценное маловато, ты ведь всё же маг, поэтому возьмёшь ту свинчатку. Как с ней работать, а главное, никого не убить, покажет Кэп. Для Рэнди подберём кинжал, ты самый старший,сам поймёшь, если его нужно будет использовать. Ну, а Расти достаточно двух арбалетов. Вроде всё. И последнее, отец сделал тебе подарок, Алекс - три кольчуги. Тонкие, но прочные, сделаны вроде как для каких-то благородных, но так как те за товаром не пришли, вам повезло. Конечно не эльфийская или гномья работа, но, совсем неплохие. Сегодня и займёмся подгонкой, надо чтобы было менее заметно, это тоже будет сюрпризом для тех, кто вздумает на вас нападать.

   Учились воевать, мы не сказать что очень прилежно: всё же основное, что нас объединяло - торговля. Часто урывками, между распродажами, но худо-бедно освоили дубинки. Рэнди, правда, фанатично работал и с кинжалом и с пружинником, но он - отдельная история. Фанат, чёрт побери. Расти тоже особых успехов не имел, но арбалеты всегда держал в тачке. А для их использования ума много не надо, так какпредполагалось, что стрелять ему придётся в упор по противнику, который будет переть на нас буром.

  В магии пока осваивалась теория, и, так сказать, на ощупь понимание методов влияния на реальность при помощи силы. По началу практик Вилот попытался сходу заставить сделать меня фаербол. Он вообще был против всяких учений, считая, что магия это практика, практика и ещё раз практика. Но тут мой тупизм и полное отсутствие таланта к магии проявились в полную силу. Потому учителю пришлось пойти традиционным путём: теория и практика. В общем, со мной книжки пропустить не удалось, хотя и они пока не помогали. Правда, пару фокусов дались легко.

  Во-первых, вспышка. Причём Вилот изначально упомянул это плетение лишь как недоступное мне. Но, не в последнюю очередь из-за своих снов, получилось освоить этот трюк, который, к слову сказать, не воспринимался как серьёзный в бою. Но Вилот - опытный вояка - знал, что если вспышка и не нужна магам, то может сильно помочь простым смертным. Только в нашем мире для вспышки пытались зажечь чуть ли не сверхновую звезду, я же поступил проще. Освоил простенькое и безобидное плетение -зеркала из школы воздуха, и объединил его с вспышкой. Причём саму вспышку делал не из комка чистой энергии, а из упакованной в лист бумаги смеси марганца и серы.

  Надо сказать, маги нашего мира редко использовали горючие смеси, так как всегда сохранялся риск, что её подожгут в твоих руках, но в моём случае стоило рискнуть, правда, с собой носил всего один пакет. Логика была простая: первого никто не ждёт, а второго нет, с этим согласился даже сверх осторожный Вилот. В общем, в моём исполнении вспышка выглядела как земная фотовспышка конца девятнадцатого - начала двадцатого века. Подкидывался пакет, автоматически создавались вокруг него зеркала, и следом поджигалась смесь. Энергии уходило всего где-то на четверть манозапаса. Воздушные же зеркала, давали направление.

  Во-вторых, воздушный кулак. У серьёзных магов это даже за магию не считается, ну зачем, спросите вы, заниматься мордобоем при помощи магии, когда можно просто испепелить противника?

  Но магия в нашем мире лишь рычаг управления молекулами и атомами, причём разницы нет - воды, воздуха или чего-то ещё. Поэтому изыски вроде "кулаков воздуха" не сильно приветствовались: слишком неэффективно создавать аркан воздуха, чтобы собрать молекулы, уплотнить их, а потом вмазать в лицо человека. Эффект так себе, а возни много. Да, были отдельные маги-любители воздушных прессов и копий воздуха, но это, как правило, из-за отсутствия необходимых знаний в других аспектах применения силы. Так, скажем, вели себя бедолаги из школы воздуха - ну вбили им в головы, что у них прирождённые способности работы с воздухом, хотя маг в первую очередь работает с маной, а ей всё равно, что станет объектом приложения сил: воздух, или земля, или вода, или что-то ещё. Просто известные маги, как правило, успевали придумывать плетения лишь для одной стихии, а там и появились стереотипы о разных стихийных магах. Хотя сейчас эти стереотипы будто бы развеяны суровой магической наукой.

  Тем не менее, мне воздух дался легче всего, так что я теперь ярый сторонник стереотипов, и из моего манозапаса получались даже даже целых три кулака воздуха. Причём конфигурацию плетения никак не удавалось поменять - сделать кулак сильнее или слабее не получалось. Наверное, позже дойду, как варьировать собственные заклятия. Кулачок, надо сказать, выходил маленький, хиленький, но в любом случае сильнее моего родного. И наносить удар мог на расстоянии двух-трёх метров от себя, тоже не плохой результат.

  Торговля пошла хорошо. Лето пролетело в суматохе,каждый месяц было по пятнадцать - двадцать распродаж. Ребята просто зашивались, пришлось временно нанять двоюродного братишку Расти и купить ещё одну тачку. За четыре месяца заработали около пятидесяти золотых. Правда, на зарплату ребятам, траты на оружие, покупку тачек, оборудование склада и прочие мелочи ушло больше половины из этих денег. Львиную долю потраченного занимали расходы на покупку оружия и оплата обучения, но как показала жизнь, сделаны они были не зря.

  В тот день работали вчетвером. Усталые и голодные, с двумя тачками товара, тащились по кварталу гончаров. В тачках лежали покупки с трёх распродаж: две на улице кожевенников и одна у гончаров. У кожевенников набрали много интересного, а вот в квартале гончаров особо ничего не нашлось - тарелки, сервизы, горшки, кувшины ничем не заинтересовали. Взяли только продукты: гончар оказался хлебосольным и распродавал свой богатый погреб. Нам достался небольшой бочонок пива, десяток колбас, один окорок, и мешок солёных лесных орешков. Нагруженные сверх всякой меры, ребята вяло перебирали ногами. Мы с Расти толкали самую тяжёлую тележку с товаром от кожевенника и бочонком пива, его кузен, четырнадцатилетний сын молочника Девин, толкал вторую тележку наполненную продуктами. Рэнди шёл налегке, ему подолгу службы так положено:Опасная улица напрямую примыкала к нищим кварталам, сюда частенько заглядывали банды беспризорников. Да и время вечернее, как раз, когда воришки и хулиганы возвращаются с рынка домой.

  Насторожены были не зря - пару раз нас уже проверяли на прочность: подходили ребята, смотрели издали товар. Но всегда имелось либо наше численное преимущество, либо рядом оказывались взрослые. Но всем было понятно, что долго ждать столкновения с гильдейскими оборванцами не стоит. Так оно и случилось: в конце концов, из переулка гурьбой вышла группа босяков, все примерно нашего возраста.

  Ар уже был близок к закату. Последние ласковые лучи задевали крыши, но здесь, среди домов, царил сумрак. Глухие заборы и ставни на окнах лишали нас даже невольных свидетелей - едва ли кто-нибудь рискнёт выйти на шум схватки. Сегодня мы предоставлены сами себе.

  - Привет, Алекс, как торговля? -начал беседу самый крупный в группе ребят подросток, видимо, главарь. Хотя, на мой взгляд, тот, что стоял левее его, казался гораздо опасней.

  - Мы вроде не знакомы! - - Чтобы не отвечать дрожащим голосом, пришлось сделать усилие, но всё, же мой ответ прозвучал не так уверенно, как хотелось бы. Конечно, мы готовились к драке, но прошло всего четыре месяца с тех пор, как начали заниматься, а перед нами стояли опытные уличные драчуны, закалённые в многочисленных боях и явно поднаторевшие в воровском ремесле. Это была стая голодных шакалов, которая могла перегрызть горло любому за кусок хлеба.

  - А тебе и не обязательно знать моё имя,- ухмыльнулся главарь, - просто мы знаем, что ты занимаешься торговлей на нашей земле, и поэтому должен делиться, ха-ха-ха!

  Да, парень круто берёт, к делу перешёл сразу и без всяких вступлений. На занятиях у Гролеега решили, что хоть Рэнди и главный по военной части, но решение начинать конфликт или нет, должно оставаться за мной. Поэтому необходимо было прикинуть шансы. Нас четверо, но Девин без оружия, а, самое главное, без навыков. Противников семеро, ичто у них в хламидах, не понятно. Там можно спрятать всё - от ножа до дубинки. Арбалетов или уж, тем более пружинников, быть не должно - дорогое удовольствие. Надо попробовать выяснить, насколько далеко заходят запросы гильдии, да и гильдия ли это, может просто беспризорники.

  - А за что делится, и с кем?- Я решил сыграть наивного парня.

  - Парень, не юли - будешь должен вдвое. Ты ведь давно шустришь а до сих пор ничем не поделился с Гильдией, а у нас пап, мам нет, кормить не кому.

  - Харн, колбасой пахнет, а в животе кошки скребут,- пискнул кто-то и толпы.

  - Крыса, заткнись. Алекс, тебе ещё раз повторю, если поймёшь - будешь работать. Нет - не обессудь. Ребята голодные, поэтому, сегодня с тебя три золотых и всё, что есть в тачке с продуктами. И считай, что дёшево отделался.

  - Что-то много, обычно Гильдии платят меньше, да и нет столько денег - видишь товар взял.

  - О, сразу видно делового человека, - расслабился главарь, рассудив, что раз я начал торговаться, значит готов платить. Вслед за ним и отмерли и остальные.- Давай думать, как быть. Я буду брать всего десяток монет в месяц, на нужды общины, зато тебя станут охранять в лучшем виде. Да и за прошлые месяцы ты нам задолжал.

  - Ух ты, вкусная колбаса!- Это Крыса, воспользовавшись моментом,выхватил из тачки круг колбасы, и уже откусил, гад, порядочный кусок. Остальные тоже потянулись к тележке Девина.

  Расти со своей тележкой стоял немного позади, перед инцидентом мы отстали от Девина, так как пытались закрепить бочонок пива. Хорошо хоть бочонок не увидели, а то сейчас бы такой товар испортили. Во время разговора с главарём, я вышел немного вперёд, Рэнди стоял справа, Девин с тележкой слева.

  - Ну, так возьми свой долг!- крикнул я, зажигая вспышку перед бандой беспризорников.

  Слава богам мы приблизительно представляли, что и как нужно делать в такой ситуации. Рэнди вскинул пружинник и выстрели почти в упор в главаря банды, тот упал, схватившись за лицо. Чёрт, как бы до увечий не дошло. Следом я разрядил пружинник в ослепшую толпу бандитов. Девин сцепился с Крысой, мы, отбросив пружинники, стали методично обрабатывать дубинками всех, кто оказывался рядом. Нападавшие очухались, и ещё четверо из семи стояли на ногах. Раненый главарь так и не встал, мой клиент, получивший болт из пружинника, в довесок получил дубинкой и тоже выключился. Ещё одного свалил Волчонок, удачно попав дубинкой по затылку, правда, здесь, скорее,помогла не удача: Рэнди дал бедолаге в живот, а когда тот согнулся, безжалостно добил оппонента. Маньяк,понимаю теперь почему его кличка - Волчонок.

  Девина оседлал Крыса и уже собирался бить его булыжником, поднятым с мостовой. Тут заговорили арбалеты Расти - он замешкался вытаскивая их из чехлов, но поспел как раз вовремя. Крыса, получив болтом в корпус, свалился с Девина, жадно глотая воздух, чем последний не преминул воспользоваться и стал молотить противника со злостью человека, недавно получавшего от него те же самые тумаки. Расти, держа второй арбалет в правой руке, и дубинку в левой подошёл ближе. Против нас осталось трое, но они были напуганные нашей скорой расправой, и явно только страх перед общиной держал их на этой улице, иначе беспризорники давно бы сделали ноги. Но малолетние бандиты вытащили ножи и решили, похоже, драться насмерть.

  - Ребята всё кончено, забирайте своих и уходите!- Это Рэнди решил закончить конфликт.

  - Да пошёл ты, герой, вас и ваших мам иметь будем...У-у-у-у...- Парень заткнулся, получив болт в живот от Расти, думаю изначально он хотел попасть в пах, но плохо у нас со стрельбой. Одновременно я метнул попавшийся под руку кувшин в ближайшего парня, который замахнулся ножом, собираясь, бросить его в Рэнди.После этого, сократив дистанцию, мы стали молотить дубинками тех, кто сопротивлялся.

  В общем, поле боя осталось за нашей командой. Не обращая внимания на стоны противников, мы собрали своё имущество. Расти и Девин обшарили беспризорников, забрав три плохеньких ножа. Дубинок или кистеней при ребятах не оказалось, рассчитывали они явно на свою численность и физическую силу. Выпотрошили кошельки, на удивление, найдя 5 золотых и десятка два серебряных монет. Скорее всего, сегодня беспризорники собирали дань с лавочников на рынке или удачно ограбили какого-нибудь зазевавшегося богача - ну, нас они этим только порадовали.

  - Всё, закругляемся и уходим, а то не хватало нарваться на стражу или друзей этих,- сказал Рэнди, берясь помогать Девину, так как тот после драки не мог сам справиться с тележкой.

  - Ур-ра, мы их сделали, сделали!- Расти не мог сдержать эмоций, парень рос всегда в тени братьев и считался тихоней, а тут такой подвиг- семь членов Гильдии против четверых.

  - Да, ребята, ну вы дали, правда, я большую часть времени провалялся на земле,- печально заявил Девин.

  Мыдружно рассмеялись, хотя радость портила мысль о том, что это только начало.

  Сегодня смеёмся, снимая нервное напряжение, а завтра придётся решать создавшуюся проблему. Гильдия - это не хулиганы из ремесленных кварталов, так просто они поражение не примут. То, что мы оказались сильнее в сегодняшней ситуации, лишь результат того, что противник нас недооценил. В следующий раз малолетних разбойников будет больше, они лучше вооружатся или просто застанут нас врасплох. В любом случае, в силах этих ребят сделать так, чтобы в мы валялись в песке, вот тогда нам надо будет проявить характер и раз и навсегда решить разногласия с Гильдией. Но есть одно но, войну нам не выдержать. А если кто-то из взрослых членов Гильдии подключится? А если вступится отец? Нет, оно того не стоит.

  - Ребята, может, по пиву, тут и колбаски, а? - просительно протянул Девин.

  - А что, сегодня наша первая совместная победа, надо достойно отметить, достойное дело. Алекс, ты как? - спросил Рэнди.

  - Давайте к Дорну, - кивнул я: ребятам, да и мне в любом случае надо расслабиться. Думать и переживать о том, как поступить дальше, будем завтра.

  Отца, как назло, дома не оказалось - он, ушёл с очередным караваном. В городе остался только Горн, но помощи просить не у кого не хотели, пока попробуем разобраться сами, тем более шансы были неплохие.

  Мы загодя собирали информацию по Гильдии у отца, его друзей, случайных знакомыхи сержанта стражи Вирина, который приходился Рэнди дядей по матери. Естественно, интересовали нас в первую очередь руководители и маги. Узнать удалось немного - в основном, рассказы о жутких, но малоправдоподобных преступлениях или истории о том, кто и как поймал и отправил в каменоломни того или иного бандита. Первое было бесполезно из-за того, что состояло в основном из вранья, а второе говорило о людях, которые уже в городе ничего решить не могли.

  Из того немногого, что было похоже на правду, получился следующий расклад по гильдии. Первое, руководил гильдией старый вор по кличке Сапог. Жёсткий дяденька, лет пятнадцать назад он, ещё будучи относительно молодым сорокапятилетним громилой, перерезал весь тогдашний руководящий состав Гильдии. Но не это примечательно, мало ли кто кого прирезал, уж тем более в такой среде - вон, бароны силами меряются, целые полки на смерть отправляют, и всё ничего. А странным в этом деле казалось то, что Сапог смог наладить жёсткий порядок, по сути, в новой Гильдии и угодить всем, начиная от служб герцога и заканчивая мелкими купцами, которых, собственно, он обложил данью. Гильдию давно могли стереть с лица Клонеля, и стража, и благородные, и маги, и даже воины храма Ксеркеша - бога войны могли, походя, уничтожить воров. Личности эти более или менее известные. Спрятаться в городе ворам особо некуда, тем более с учётом того, что он обнесён высокой стеной, а все выходы можно контролировать, имея всего тридцать-сорок человек. Пожелай кто из сильных мира сего уничтожить отдельно взятую Гильдию, то он это сделает.

  Но уничтожить Гильдию и преступность - две разные вещи. Преступность, к сожалению, не искоренить, поэтому в городе существовала гильдия воров, понятная всем, известная, не в смысле героическая или популярная, а в смысле знакомая страже и прочим заинтересованным лицам. Та, что была до Сапога - многих не устраивала, но с ней мирились как с неизбежным, злом. Городским низам негласно разрешалось существовать, а они со своей стороны наводили порядок в среде воров, убийц, проституток и малолетних хулиганов.

  В этом свете кровавое восшествие на престол Сапога выглядело странноватым, тем более что предыдущий глава оплошностей перед властью не допускал и воров держал в жёсткой узде, а уж ещё более странным показалось, то, что никто и пальцем не шевельнул, чтобы урезонить воришку, пролившему море крови. По всему,нынешний глава Гильдии был фруктом очень странным, и с ним надо требовалось держать ухо востро, но бог даст до этого волчары дело не дойдёт, а, то мы ему на один зуб. Правда, если всё же придётся с ним иметь дело, успокаивает то, что отец смог в своё время договориться, а значит человек этот вполне вменяемый.

  Второе. Расклад по магам гильдии дал Вилот. Ну, тут всё понятно, магам неплохо работалось у благородных, да и сами они имели много возможностей заработать легальные деньги, особенно, продлевая жизнь благородным и купцам из тех, кто мог себе это позволить. А спрос на данную услугу во все времена превышал предложение. Многие маги только тем и заняты, что поддерживают жизнь нескольких заказчиков: прибыльно и не требует особых усилий. Потому в преступной среде хорошие маги - редкость. Наш город не являлся исключением. В команде Сапога имелся один маг шестого уровня, возраста почтенного уже, и сколько ему лет, наверное, забыл и он сам. Что делал старик в такой среде, непонятно, со своими, пусть не выдающимися, но способностями, он мог неплохо зарабатывать и не нарушая закон. Мага этого так и звали в городе - Старик, он пришёл вместе с Сапогом и был его левой рукой.Вы спросите, почему не правой, да потому, что ему на деятельность Гильдии, судя по всему, было глубоко начхать.

  У Старика был ученик, мутный парень о котором знали только то, что парень учился уже года два, правда, чего достиг - непонятно, но с моими куцыми знаниями лучше с ним не сталкиваться.

  Но самой интересной для нас фигурой в преступном сообществе Клонеля был Лиин Красавчик - правая рука Сапога, вор, специализировавшийся на кражах драгоценностей. Сама по себе специализация говорила о многом: это специалист высочайшей категории, работающий в домах благородных или купцов. Соответствующий куш камней или золота всегда имел приложение в виде стражников, сторожевых псов, железных замков и прочих премудростей. Человек с таким ремеслом обязан был быть прекрасным воиноми мастером скрытного проникновения. Но, самое главное, на такие дела шли или глупцы или очень умные воры, а глупым Лиина никто бы не назвал.

  Способности Красавчика явно не заурядны. Более того, он получил свою кличку не зря: почти двухметровый гигант обладал грацией танцора и смазливым лицом. Поговаривали, что многие его кражи проходили успешнопотмоу, что он предварительно обрабатывал служанок в доме, а иногда и молоденьких хозяек. Но нас интересовала лишь сторона деятельности правой руки Сапога, состоявшая в наборе новых членов банды из числа беспризорников. По сути, Лиин курировал все группы беспризорников города, время от времени отбирая ребят чем-то себя проявивших. Выслужиться перед Красавчиком было основной целью хулиганов города, решивших сделать карьеру в криминальном мире. Скорее всего, если нас дёрнули планомерно, то это дело рук Лиина, хотя больше склоняюсь к версии энтузиастов-переростков, задумавших перед ним выслужиться или, что более вероятно, просто заработать на нас.

  Следующий после драки день мы провели в огромной спешке. Собравшись у склада, взяли тележки, ещё не разгруженные вчера, и вихрем прошлись по своим точкам, отдавая товар с большим дисконтом. За день пришлось сделать три рейса, изрядно однако, скопилось барахла. Давно хотел избавиться от остатков: в плохие времена лучше иметь немного денег, чем кучу хлама в сарае. Деньги прикопали в тайнике, оставив на всякий случай пару золотых и десяток серебряных монет.

  После окончания всех дел, прихватив пару непроданных колбас из вчерашней партии и купив хлеба в лавке отца Расти, я помчались к Дорну. Аппетит проснулся волчий, завтракали по домам, обед пропустили из-за огромного количества дел, ауже настало время ужина. Дорн как раз чистил картошку. Мы дружно стали ему помогать, быстро наполнив полувёдерную глиняную посуду. Нарезали колбасу, хлеб, вытащили из бочки солёных грибочков и огурцов. Перемигнувшись, притащили небольшой, литров на пять бочонок пива, неделю ждавший своего часа на складе.

  Пиво хранили как раз для такого случая - это был отменный продукт мастера Рознеля, покинувшего Клонель неделю назад. Тогда удалось перехватить десять таких бочонков, девять из которых ушли в "Три кружки" за тройную цену. Хотя Хрон в накладке не остался: думаю, в таверне пиво ушло уже по пятикратной цене. С молчаливого согласия Дорна пиво было разлито по кружкам, и пир начался. Ребята наконец-то расслабились в спокойном месте, где нам ничего не угрожало.

  Утром Дорн нас не будил, пожалел после вчерашнего рассказа. Мы потихоньку собрали на стол остатки вчерашнего ужина и стали завтракать. Всё-таки пиво у Рознеля отличное: никакого похмелья и в помине нет, все встали бодрыми и свежими. Жаль, что мастер переехал в столицу, можно было бы подумать о небольшой пивоварне в Клонеле, отличное бы дело могло получиться. Но нужен талант к этому занятию.

  - Алекс, что будем делать? - Рэнди на правах старшего озвучил то, что хотел знать каждый из присутствующих.

  - План простой: дождёмся, когда на нас нападут ещё раз, аккуратно положим всех, кто за нами придёт, а потом напросимся на разговор к Сапогу или Красавчику.

  - Ты спятил?!?!-прозвучало почти хором.

  - Спятил - по поводу чего? Схватки или встречи с Сапогом?

  - По обоим поводам! Пойми, Алекс, нас только четверо, и то Девина можно сбросить со счётов. Вчера мы были на волоске, только твоя магия и то, что застали врага врасплох, помогло нам. Следующая встреча однозначно будет не в нашу пользу. Гильдейские босяки уже нас застанут врасплох. Их будет больше, и они обязательно будут лучше вооружены.

  - Рэнди, безусловно, Гильдия сильней. И прими мы их правила игры, проиграем. Но надо заставить их играть там, где нам удобно, и так, как мы того захотим.

  - ???

  - Объясняю!Прошлое столкновение выиграно потому, что у нас было полно сюрпризов. Теперь их для противника нет. Поэтому предлагаю следующее...-На столе появился стальной предмет с деревянной рукояткой, длинной в локоть.

  - Что это? - спросил Девин, единственный из нас, видевший такое оружие впервые.

  - Пороховик. Стреляет стальными шарами, что-то вроде арбалета.

  - Но ведь ими давно не пользуются из-за магов - они же могут взорвать его у тебя в руках!

  - Знаю. Но расчёт на то, что пороховиков от нас никто не ожидает, да и их всего два, выстрелить, думаю, успеем.Самое главное, эти штуки на раз пробивают магический щит в отличие от арбалетов и луков. В прошлом столкновении основным оружием были арбалеты и пружинники. Нам либо должны противопоставить то же оружие, либо нейтрализовать его действие, или как вариант привести ещё больше людей. Но так как у Гильдии есть ученик Старика, думаю, нас попытаются удивить щитом. Подождут, когда мы выстрелим, а потом спокойно изобьют. Ну, а теперь давайте обсудим детали...- И я жестом подозвал ребят кящичку с глиной, на нарисовал план предстоящего сражения.

  Помимо пороховиков у меня имелась ещё пара козырей в рукаве. Один из них - артефакт щита. Я со своими способностями поставить удобоваримый щит не мог, а вот подзарядить артефакт... Артефакты в нашем мире были очень редкой штукой, и не всегда из-за их дороговизны. Дело в том, что держать ману могли лишь определённые камушки, по большей части добываемые гномами, и изделия эльфов из дерева, которое они растили несколько десятилетий. Но это - не самое большая проблема.

  Камни ману держали слабо, большая часть разряжалась в течении пары часов - редкий артефакт держал заряд сутки, и стоила такая игрушка немалых денег. Учитывая, что девяносто девять магов из ста восстанавливали свой запас за неделю, а оставшийся один, за моим скромным исключением, за ещё больший срок, артефакты для магов были бесполезны. Зарядил, восстановил свой запас маны, а штуковина уже и разрядилась.

  Поэтому артефакты использовали редко, при этом платя бешеные деньги магу, который его заряжал. Маг ведь отдавал манну сам, оставаясь пустым, причёмсама передача заряда также была процессом затратным, терялась почти половина энергии. То есть, маг, скажем, шестого уровня, заряжая артефакт всем своим запасом, получал в лучшем случае плетение силой пятого уровня, которое теряло силу часа за два. Причём разрядка проходила линейно, то есть, через час плетение становилось уже в два раза слабее, чем изначально. Это могло пригодиться только человеку, не обладающему магическими способностями, как краткосрочная помощь.

  Существовал ещё один минус у камней: они при обработке магией имели свойство взрываться. Сложность состояла в том, что при работе с камнем часто происходили ошибки, так как универсальных способов обработки этого природного и всегда разного по составу материала не было. Поэтому, нанося структуру плетения в камень, маг мог получить неэффективное заклятие, которое, используя, скажем, силу мага пятого уровня, на выходе выдавало заклятие четвёртого или даже всего лишь третьего уровня.

  Говорят, что одной из причин прошлой Великой Войны стали артефакты Императора и его совета магов. В Империи смогли найти или произвести, никто точно не знает, искусственные камни, не теряющие заряд, и даже есть легенды, что там открыли секрет производства самозаряжающегося артефакта. Но последнее никак не подтверждено. А вот первое - точно реально. Некоторые архимаги такие камни имеют, но их осталось всего десятка два или три в человеческом анклаве. И повторить подвиг по производству подобных чудес магической науки никто так и не смог.

  Эльфийские артефакты вроде бы энергию держат подольше, но они уж совсем специфичны. Дерево, из которого их делают, растёт с эльфом всю жизнь, и они как бы делятся, что ли, энергией друг с другом. Но знания об эльфах скудны, а в части магии так вообще больше на сказку походят. Поэтому, что там у них за деревья, точно не знает никто. Людям и гномам известно только, что луки и стрелы эльфов как раз и являются такими артефактами. Но в силу их возможности быть использованными только данным конкретным остроухим их полезность для гномов и людей никакая.

  В общем, магическое сообщество почти единогласно решило, что артефакты бесполезны. Но для меня, же с моими вывертами в перезарядке маны они куда как подходят. Поэтому я давно стал копать лавки города на предмет камушка для себя. При моих скромных финансовых возможностях купить что-то стоящее не представлялось реальным, но в конце концов нашёлся дефектный камушек по сносной цене. Находка служила щитом - очень популярная вещь. Вмещал она заряд седьмого уровня, и держала его невообразимые семнадцать часов, что являлось почти пределом для таких камней. Ну, конечно, за исключением камней из Империи. При этом стоил камень подозрительно мало, не больше, чем обычный двухчасовик, а должен был стоить столько, сколько не смог бы собрать мой отец вместе со своими друзьями.

  Объяснялось всё просто: при передаче энергии в камень терялось не половина маны, а семьдесят процентов. То есть, чтобы зарядить щит, требовались усилия, как минимум, мага девятого уровня или архимага. Ну, куда ни шло, не такие уж и большие потери на фоне того, что средняя величина потерь энергии для арктефактов - пятьдесят процентов. Но это был самый маленький из двух недостатков этого камня. Узнав про второй, пришлось гадать, какой гад вообще его делал. Подозревать в бездарности мага, сработавшего артефакт, нельзя - такие камушки доверялись только опытным, талантливым мастерам, но как тогда объяснить то, что на выходе мы получали щит всего лишь пятого уровня? То есть, при эксплуатации теряется семьдесят пять процентов энергии маны, сохранённой в нём.

  Камень был испорчен просто чудовищно, мана почти архимага превращалась в нём в жалкий щит пятого уровня, при зарядке и использовании в итоге терялось девять десятых энергии. Чтобы натворить такое, надо было или работать мертвецки пьяным, или всей душой ненавидеть того, кому предназначался камень. Хотя, может, просто случилась ошибка -чего только в жизни ни бывает?

  Самое главное мне камень подходил, заряд он терял достаточно медленно и за десять-двенадцать часов вполне можно наполнить артефакт энергией. С моей быстрой перезарядкой и главным достоинством камня - умением аккумулировать энергию целых семнадцать часов - артефакт из бесполезной игрушки превращался во вполне удобоваримую вещь. Тем более у камня было на данный момент самое лучшее достоинство - обошёлся он всего лишь в одну золотую монету. Торговец на моё предложение снизить цену с пяти до одного золотого отреагировал резким согласием - видимо, попытки всучить кому-нибудь это недоразумение оканчивались неудачами уже многие годы. Возможно, камушек красовался ещё и в лавке у дедушки продавца. А потому спихнули ег, так быстро, что я просто не успел пожалеть о том, что предложил целый золотой. Теперь при мне имелся магический щит пятого уровня.

  Щит, в зависимости от пожеланий владельца, мог остановить магическую атаку и, скажем, физические предметы вроде стрел и прочего. Можно было пробовать остановить удар дубинки, но в этом случае расход маны оказывался велик. Площадь, которую прикрывал щит, могла теоретически достигать радиуса метров пять, но по факту стрелы с большой вероятностью отклонялись куполом с радиусом два метра. И то маны хватало максимум на десяток стрел или арбалетных болтов. Но думалось, что этого нам хватит, ведь половина успеха планируемой операции зависела от надёжности щита.

  Для исполнения плана, было нужно, чтобы напали на нас в определённом месте. Для этого пришлось предпринять ряд манёвров. В день распродаж дружной толпой с двумя тачками мы выходили из двора Дорна, в обычном порядке участвовали в торгах и возвращались домой. Но если дом Дорна покидали разными дорогами, навещая родных или дома ребят, или сразу двигаясь в квартал ремесленников, то возвращались всегда по одной дороге. В принципе, тому имелось логическое объяснение: после торгов с тележками, полными товаров, выбирают обычно кратчайший путь. В общем, заподозрить нас в том, что готовим ловушку, было сложно, тем паче мы всячески демонстрировались эйфорию от пережитой победы. Если раньше при виде шпаны наша компания настораживалась, то сейчас демонстрировала явное пренебрежение и нарочитое превосходство.

  У Гильдии было одно самое подходящее для засады место - это отрезок улицы в сотне шагов от дома Дорна - тёмный даже по меркам квартала ремесленников переулок, ни одно окно, ни дверной проём не смотрели сюда. Более того, высокие заборы стояли столь плотно, что проскочить куда-либо и уйти дворами не представлялось возможным. Поэтому чтобы заблокировать нас здесь хватало всего двух групп.

  Прошло пять дней, а нас никто не грабил и не спешил отомстить. Мы с маниакальной настойчивостью возвращались к Дорну, беспечно проходя, опасный участок пути. Сарай уже заполнился товарами,пора было их продавать, но рисковать нарваться на нападение в другом месте не хотелось. На шестой день, когда уже все потеряли надежду на то, что затея удастся, на нас напали. Как и ожидалось, нас взяли в клещи с двух сторон. Впереди показалась группа из пятерых подростков, ещё четверо бесшумно возникли за нашими спинами. Учитывая прошлый опыт, ребята несли дубинки, трое имели неуклюжие арбалеты, самоделки, сделанные на скорую руку. Хотя нет - у одного здоровенный армейский арбалет, оснащённый грозного вида болтом. Разглядеть в сгущающейся темноте, боевые ли наконечники у стрел, было невозможно. Но, судя по виду оружия, нас решили если не убить, то серьёзно покалечить, а может испугать до икоты, кто их поймёт?

  - Привет, Алекс, я пришёл за долгом! Ттолько теперь он вырос в десять раз.

  Наша группа изначально двигалась по переулку, придерживаясь левой стороны. Причём во главе нас шёл Девин, толкая тачку перед собой, а Расти в хвосте. Немного поменяв положение, мы встали спиной к ближайшему забору. После этих манёвров тачка Расти прикрывала нас от врагов, находившихся сзади, а тачка Девина - от тех, кто впереди. У противника, чтобы добраться до нас, оставался один проход, прикрытый Рэнди.

  - Угу, тебе, что, Харн, в прошлый раз мало показалось? - Я резко оборвал главаря беспризорников. - Так могу добавить!

  - Что-то ты полон оптимизма, дурачок - думаешь, пара магических фокусов и арбалеты спасут вас снова? Мы ведь люди серьёзные и обид не прощаем, не договоримся - вы тут все ляжете, разве вам ребята хочется подыхать за золото?

  Я помедлил с ответом, лихорадочно прокачивая в голове ситуацию. Харн сегодня уверен в себе больше, чем в прошлый раз. Наших арбалетов он не боится, а ведь должен после первой стычки. Значит, есть щит и маг, который его поставил. Старик, конечно, по наши души не явился, следовательно - ученик? Тёмная лошадка. Во время короткого разговора группы противников сомкнулись полукругом вокруг нас. Поэтому крайние слева и справа, скорее всего, не защищены магически, иначе Ученику пришлось бы растянуть свой щит, а ведь у него маны тоже немного, максимум на пятый уровень.

  - Да пошёл ты, урод!

  Мой ответ являлся сигналом к действию.

  Раз! Мы с Рэнди, вытащив пороховики, направили их на стоящих впереди нас. Прозвучало два слитных выстрела. Это магией был подожжён порох, идва свинцовых шарика понеслись навстречу беспризорникам. Щит мага сдох, не задержав пули. Стреляли мы в упор, Рэнди в главаря, а я - в того, кто стоял левее, надеясь что это маг. Оба со стонами упали на землю.

  Два! Расти и Девин вскинули арбалеты, лежавшие в тачках поверх товара, и выстрелили тоже практически в упор. Те, в кого они целили, как и ожидалось, были уже без щита, а потому, получив по болту, выбыли из строя. Выжили или нет, не знаю, сегодня решили работать жёстко, чтобы в следующий раз люди подумали трижды, перед тем как пытаться нас убить.

  Три! В нас тоже полетели болты. Щит из камушка показал себя отлично: болты, пройдя его, потеряли скорость, и бессильно ударили по нашим кольчугам, не причинив никакого вреда, хотя теперь мы тоже остались почти без щита. Армейский арбалет выпустил что-то убойное и это повлекло разрядку щита, не иначе как маг пытался привязаться к стреле и пробить щит - о таком даже не слышал, надо Вилота допросить.Так, значит тот, кого подстрелили первым, не маг.

  Четыре! Девин и Расти повторили выстрелы уже пружинниками, попали, но жертвы резко вскочили и продолжали двигаться: пружинники - не арбалеты и, похоже, сегодня наши противники в кольчугах, или, скорее всего, в кафтанах с подкладкой из конского волоса (популярная в Гильдии вещь, не стесняет движений и спасает от ножа или пружинника). Мы с Рэнди выхватили дубинки и маленькие круглые щиты с тачек - ещё один наш сюрприз. Пора руками работать. Осталось пятеро, правда, один из врагов маг. Чёрт, нет шестеро - Харн встаёт. Как же так, ведь в него стреляли в упор?! Пороховик Рэнди выстрелил первым, так как был воспламенён вначале его заряд, а потом мой. Видимо, щит частично погасил инерцию первой пули, а кафтан атамана окончательно остановил её.

  - Ученик, убери их щит, хочу отбить этим козлам яйца!- взревел разозлённый болью атаман, наверное, пуля сломала ему пару рёбер.

  Ударила волна - всё, нет щита. Но, судя по всему, маг противников должен был исчерпать себя. Даже если Ученик - маг пятого уровня, он сегодня держал свой щит, пытался пройти с арбалетным болтом и в завершение обезвредил мой артефакт. А мой резерв, благодаря артефакту, цел. О чём противник наверняка не знает. Поэтому два кулака воздуха отправили в нокаут парня с армейским арбалетом, а ещё один, последний, свалил атамана банды. Мы застыли друг против друга. Пятеро против четверых, но противник явно растерян, ребята готовились к лёгкой победе, а вместо этого основательно получили по зубам.

  - Алекс, может, достаточно на сегодня, давай поговорим,- мягко прозвучал голос невзрачного парня, который всё время держался позади атакующих.

  - Нет, Ученик, вы сами напросились, - сказав это, я громко свистнул.

  Следом прозвучало два едва заметных щелчка, и двое беспризорников получили по болту в спину. В заборе напротив нас скрипнула доска и в образовавшийся проход протиснулись Огл и Фатт. Ученик и двое оставшихся с ним были неприятно удивлены, но надо было видеть как отвисли челюсти Рэнди и Расти при виде старых недругов, спешащих к нам на помощь.

  Эти двое сталипоследним козырем. После принесённых извинений втайне от всех, я нанял ребят, и они с энтузиазмом принялись тренироваться у Гролега, но в часы, когда Рэнди, Расти и Девин толкали тележку. Требовался резерв, который не могли бы вычислить и связать с нами. Так оно и случилось.

  Место, куда так старательно заманивалась груда Харна, я выбрал неслучайно. На первый взгляд, оно было очень удобно для наших оппонентов, но понимая, что враг, имея численный перевес, не озаботится тщательной проверкой, мой резерв смог надёжно укрыться неподалёку. Именно в этом переулке стоял заброшенный дом. За его забором Огл и Фатт прятались несколько вечеров подряд, ожидая, когда мы пройдём переулок, а потом по моей инструкции ждали ещё немного времени и уходили. За день до атаки они через Дорна дали знать, что за нами был хвост. А потом несколько парней бегло осмотрели место будущего сражения, но к счастью не заметили наш секрет.

  Последний аргумент полностью перевесил часу весов на нашу сторону. Противник теперь уступал в числе. Да и, судя по всему, морально оказался не готов продолжать, так что победа осталась полностью за нами.

  Нам досталось три арбалета, девять кафтанов, - неплохую цену можно получить, - пять дубинок, кистень, кучка ножей. Похоже, после предыдущего поражения Харн надавил на своих кураторов в Гильдии,дескать, прибыль приношу, а ребята от лавочников страдают, которые, к слову сказать, и с арбалетами пуляют, и кольчуги носят. В общем, экипировкой беспризорники пользовались шикарной, но не очень долго. Денег, правда, в этот раз не нашлось - видимо, банда сегодня ничем не промышляла и шла пустой. К счастью, все нападавшие остались живы. Даже тот, кто схлопотал пулю, когда щит Ученика приказал долго жить, оказался лишь легко ранен. Кафтаны на конском волосе, которые на удивление носили все члены банды, сослужили им хорошую службу, да и мои ребята стреляли или по защищённому корпусу или по ногам и рукам. Двое, которых арбалетами свалили Расти и Девин, отделались синяками. Ну, а последние получили болты в мягкое место- ущерб не велик, но обиден.

  Мы с Учеником побеседовали. Парень оказался не злым и не очень расстроился из-за поражения, хотя, судя по всему, его ждал неплохой нагоняй от Старика. С Учеником договорились, что он устроит встречу с Красавчиком или Сапогом, хотя по его совету лучше было идти к Красавчику: тот, во-первых, в курсе событий, а, во-вторых, не так нередсказуем, как глава Гильдии. Расстались, если не дружески, то без взаимной неприязни - между нами не имелось особых обид, а сегодняшний инцидент оба были склонны воспринимать как деловое, нежели личное событие. Такая здравая позиция Ученика очень импонировала: хотелось бы, чтобы ребята вроде Харна, прошли стажировку у Старика. Оно ведь и для головы, и для здоровья полезно. А то вон Харн, со своими эмоциями в первый раз шишек получил, а во второй ему рёбра переломали и по уху так надавали, что, наверное, до сих пор звенит.

  Буквально на следующий день в ворота Дорна вежливо постучали. За забором ждал Ученик.

  - Привет Алекс, есть дело: тебя хотел бы увидеть Старик. Ты как?

  - Старик? Хм-м... - Я на секунду задумался.

  Что надо старику. Наши детские войнушки его не интересуют. Магия? Скорее всего. Вчера ведь был продемонстрирован пятый уровень, а об артефакте старик не знает: какменькуплен месяца три назад и ни разу не применялся. Теперь, наверное, сопоставив информацию об экзамене, хочет понять, что тут не так. А может просто в ученики пригласить желает. Ну, что будем отвечать? Конечно, использовал артефакт. Только вот показывать его не стоит -старик может понять, насколько эта вещь бракованная. Сразу же возникнет вопрос, а кто же её зарядил и за какие деньги? В городе магов подобного уровня не наблюдается, по крайней мере заявивших о себе. Есть, наверное, пара тёмных лошадок в совете магов, но они, как правило, ходят скромно, храня свои никому неведомые секреты, и всяким пацанам артефакты заряжать не станут, уж, тем более такие никчёмные. Не, точно камушек не показываю, а то Старик сложит одно к одному и вычислит мои странности.

  - Когда и где надо быть? - спросил я.

  - Да можно прямо сейчас, Алекс. Меня, кстати, зовут Лианг.

  - Приятно познакомиться!Хорошо, только дядю Дорна и ребят предупрежу, ты проходи в дом.

  - Не, здесь подожду.

  Я кратко рассказал всё ребятам и вышел к Лиангу. Давно решили, что навстречу пойду один, так как если захотят нас продавить, ребята ничем не смогут помочь, только зря под раздачу попадут. Поэтому все молча, наблюдали за моими сборами. Надел кольчугу, взял кинжал и пружинник- дай бог, чтобы они не пригодились. Выложил артефакт щита, дубинку тоже не стал брать.

  Старик жил в самом сердце квартала нищих. Резиденцию Сапога и его приближённых мало кто видел, но все слышали о ней много жутких рассказов и историй. В таверне однорукого Крэка, имелся второй этаж, на котором постоянно и проживала верхушка воровской гильдии. Нижний зал таверны всегда был полон народа -здесь совершались незаконные сделки по торговле оружиеми контрабандными товарами. Люди, желавшие чужими руками убить, похитить, наказатьили ограбить, приходили сюда с целью нанять профессионалов преступного мира. Вместе с тем, несмотря на мрачную славу, заведение это было опрятным и даже тихим. За порядком смотрела пара громил Сапога, постоянно находившихся в обеденном зале. Парни тихонько пили пиво и смотрели за происходящим. Зал освещался, но не из-за экономии свечей или факелов: просто полумрак помогал скрыть личности тех, кто здесь толкался. Вместе с тем в таверне всегда подавалось отличное пиво и вино и, самое главное, превосходная еда. Это, надо сказать, только способствовало делу. Солидные клиенты, не боясь быть ограбленными, заключали сделки о найме убийц, покупке чёрного лотоса или просто партии незаконно ввезённого клирийского вина.

  Лианг и я незамеченными миновали зал, да и кто обратит внимание на двух пацанов, один из которых Ученик, постоянно здесь проживающий в апартаментах Старика? Поднявшись на второй этаж, мы прошли длинным коридором и очутились перед массивной дубовой дверью. Ученик дважды постучал.

  - Проходите!- прозвучала из-за двери короткая команда.

  Я и Ученик оказались в просторной, светлой комнате. Мебели немного - парп диванов, книжные полки вдоль стен - вот, собственно, и всё. В середине комнаты в комфортабельном кресле сидел Старик. Высушенное временем лицо, худой, но, вместе с тем, крепкий мужчина. Несмотря на возраст, глаза Старика были молоды, а жесты спокойны - уверенный в себе и своей силе маг. До нашего прихода Старик читал какую-то книгу, которая сейчас, раскрытая, лежала перед ним. Хозяин апартаментов, молча, изучал вошедших.

  - Здравствуйте! - Я поприветствовал Старика, отвесив глубокий поклон - всё же маг был где-то на два-три века старше.

  - Проходите, ребята, присаживайтесь - Старик доброжелательно показал на диванчик рядом с собой.

  - Учитель, выйти? - робко предложил Лианг.

  - Останься, и послушай, как умный человек будет говорить. Ведь Алекс, несомненно, умён, раз смог вчера утереть нос тебе и Харну.

  - Никто и не спорит, - печально пожал плечами Лианг.

  - Ну что, молодой человек, вы ничего не хотите рассказать? - Старый маг лукаво взглянул, немного улыбаясь уголками глаз.

  - Если вы про вчерашний инцидент, то нападали не мои ребята, если про магические способности, то это, всего лишь, артефакт,- незамедлительно прозвучал мой короткий ответ.

  - Неплохо, Алекс. Лианг, смотри, парень с первого раза озвучил, то о чём хотелось узнать. Ты же - бестолочь - ещё раза три бы спрашивал, прежде чем понять, в чём соль вопроса. А ведь он, если не ошибаюсь моложе тебя, на два года.

  - А что сразу я?- насупился Ученик, который рядом со своим учителем совсем не походил на грозного мага, который противостоял нам вчера.

  - Стыдись, Лианг, - сказал Старик, укоризненно качая головой. - Ну, что же, молодой человек, понимаю, что ваша затея с засадами и прочими военными делами нужна была, чтобы избавить своё дело от опеки Гильдии. И мы пойдём тебе навстречу, даже больше: хочу, чтобы ты подружился с Лиангом. Это мой пра-правнук. Что-то подсказывает, что когда-нибудь вы друг другу пригодитесь. Молодец, что обошёлся без крови, это говорит в твою пользу. Сапог уже дал своё согласие:ни тебя, ни твоих друзей больше не побеспокоят.

  - Спасибо.

  - Не за что, Алекс, заходи к нам в гости.Если будут вопросы по магии - задавай, не стесняясь. Да, и меня зовут Зеролд.

  - Ещё раз спасибо, мастер Зерлод, с удовольствием буду заходить.

  - Лианг, проводи гостя.

  Уф-ф-ф..., я мысленно выдохнул с облегчением. Сегодня закатим грандиозный праздник. Эх, как жаль, что пивовар Рознель переехал в столицу.

  Глава 4. Мой маленький бизнес часть вторая

  Первый год закончили с прибылью около пятидесяти коинов. В целом торговля принесла нашей маленькой компании порядка ста золотых монет, но за вычетом расходов на оружие, заработную плату и прочего осталась половина этой суммы. Самым ценным приобретением стали люди: Рэнди и Огл, проявившие себя как бойцы, Расти и Девин - помощники в торговле, Фатт - любящий кузницу и всё, что хоть как-то связано с изготовлением механизмов. После пережитых приключений наша дружба стала крепче и сильнее. Все продолжали заниматься у Гролега, мне же ещё ко всему приходилось посещать занятия Вилота.

  Рэнди стал несомненным лидером в вопросах, касающихся оружия и любого силового решения вопросов. Расти, как более склонному к торговому делу, теперь можно было доверить самому ездить на распродажи и закупать товар, оставив себе лишь его реализацию. Огл был незаменим в сборе информации - парень, казалось, знал всех, и все знали его. Проблем с Гильдией больше не возникало, но история нашей победы так и осталась в тайне, а потому изредка находились болваны, которые пытались нас ограбить, но случаи эти были редки и, как правило, заканчивались после демонстрации меча и пружинника, которую Рэнди выполнял с артистизмом, достойным театральной сцены.

  Ещё я стал общаться с двумя прежними врагами. Лианг оказался общительным и интересным парнем, более того,мы оба были начинающими магами. В наши редкие дни отдыха мы иногда встречались у Дорна или у Старика, показывая друг другу, кто чего достиг. А иногда к нашей компании присоединялся, кто бы мог подумать, Харн. Встретились мы примерно через месяц в одном из кварталов нищих, куда я зашёл вместе с Лиангом. Встреча, начавшаяся довольно холодно, окончилась взаимными уверениями в дружбе и уважении друг к другу. Харн показа себя не злопамятным человеком. Умный, хитрый, а иногда жёсткий, он всё же не потерял человеческое в той среде, в которой жил. Парню было не чуждо чувство благородства - он вполне мог добить лежачего, избить одного вдесятером, но, в тоже время, не был подлой крысой, как один из его подчинённых. С Харном мы стали, если не друзьями, то хорошими приятелями.

  Уже прошёл почти год, как началось наше дело. Требовалось вводить что-то новое, бизнес стал тесноватым, сегодня спокойно можно было переложить его на Расти, и заниматься чем-то другим. Но идей, реализация которых не привлекла бы внимания инквизиции, не имелось. Живущий в Двух Мирах до меня ввёл в обиход водяные колёса на мельницах и кузницах. Можно было сделать несколько логичных изобретений в этой области, например, поставить лесопилку, вроде её ещё не изобрели. Но лес и вода у нас принадлежали благородным, а зависеть от капризов какого-нибудь барончика не хотелось. Были идеи с прядильными и ткацкими станками, тем более что какието не сильно производительные модели уже работали в Риттене. Но из жизни Виктора имелись знания только об их роли в промышленности в Средние века на Земле, но никак не об устройстве самих станков.

  Хотя, если поразмыслить, то можно было бы что-нибудь придумать: всё же Виктору там у себя сейчас уже около 30 лет,и он успел получить техническое образование. Я же, автоматом получающий его знания, мог дать фору местным механикам, правда, не в практической области, а только в теоретической. Но всё это, несомненно, вызовет подозрения о том, что явился очередной эмиссар Скаринга. Хотя, возможно, мои страхи перед разоблачением слишком преувеличены, ведь со времён Империи Живущего в Двух Мирах прошло почти пятьсот лет, и в Риттене уже вовсю поддерживают технические новинки. Но всё же потрясение от вторжения нечисти в своё время было столь велико, что и сейчас иногда в таких глухих уголках, как наше герцогство, пылают костры, на которых придают огню тех, кто имел неосторожность попасть под подозрение как человек, имеющий связь с параллельными мирами. В общем, с новыми техническими идеями благоразумнее подождать.

   Хотя это отнюдь не значило, что опыт, который дали сны о мире Виктора, не помог для того, чтобы заработать денег.

  Первая идея была навеяна информацией из снов о том, как как функционируют таверны, пекарни и продуктовые магазины на Земле, точнее - кто их снабжает продуктами. У нас трактирщики, не сильно доверяя работникам, как правило, отправляли своих домочадцев на ярмарки, более или менее регулярно работавшие только летом. Кто-то имел поставщиков из села, но крестьяне очень редко поставляли продукты на постоянной основе: занятые то сбором грибов, то заготовкой сена они постоянно ломали график поставок. От того приходилось делать огромные запасы, которые зачастую или портились или потихоньку разворовывались работниками. Закупать же собственный транспорт и нанимать людей ради поездок в сёла было не очень выгодным занятием.

  Мы предложили свой вариант решения проблемы. Вначале, наняв телегу с лошадью, а потом и купив её, стали поставлять в город продукты - сеть продаж сложилась ещё по прежнему опыту. Первым клиентом и первым нашим маршрутом стала пекарня отца Расти. На реке за городской стеной ещё ранее была поставлена водяная мельница. Тогда нововведение мало кого заинтересовало,но я предполагал, что скоро на мельницу потянуться телеги с зерном, а мельник получит в качестве платы за помол огромное количество муки. В общем, мы стали одними из первых, кто предложил помощь в её реализации.

  Говорят, мельницы Двуживущий изобрёл пять сотен лет назад, а риттенцы переняли и с тех пор пользуются. Они-то, взяв в аренду землю у герцога, и поставили это чудо техники. Помол пошёл на ура - кому охота целый день перетирать зерно для хлеба? Отец Расти раз в неделю нанимал телегу и сам отправлялся к реке, но мы избавили его от этой работы за один серебряный. Вроде мелочь и совсем не окупала овса, съеденного лошадью, но к концу первого месяца наша лошадка обслуживала пять пекарен в городе и, в том числе, пекарню гарнизона, для которой муку требовалось возить дважды в неделю.

  Следом пошли таверны. Нашли несколько поставщиков не далее, чем в полудне пути от Клонеля, и исправно везли в город овощи, фрукты, ягоды, грибы, мёд, орехи, дичь, в общем, всё, что сельчане обычно продавали на ярмарке. Покупалось всё даже со скидкой, многие просто не имели времени или желания ехать на рынок, а заезжим покупателям сбывали по деревенским ценам, то есть, существенно ниже ярмарочных. Так постепенно график поездок оказался заполнен. В деревни ездили те из нас, кто был свободен от дел в городе. Прибыль получалась небольшой, но стабильной, продукты брали только на заказ, получая деньги за транспортировку.

  Имя ещё одной идеи, удивлявшей своей простотой, но сделавшей богатыми большинство самых богатых людей в мире Виктора, было "недвижимость". На скопившиеся за год пятьдесят коинов я приобрёл ничем не примечательный дом в квартале ремесленников. Примечателен был район, в котором он находился: онрасполагался в непосредственной близости от рынка. Нашёл его, собственно, не я, а папа, который, не имея опыта Виктора, интуитивно правильно распоряжался своими деньгами. Папа начал скупать дома в этом квартале ещё три года назад, когда цена на них составлялачуть более двадцати золотых монет. Нашей семье принадлежало более двадцати домов в этом районе, и большую часть из них отец сдавал под склады, таверны, гостиницы и прочее.

  Дело в том, что городской рынок уже давно перерос территорию, изначально определенную под негоа. Клонель - столица герцогства, а рынок - центр его экономики. Сюда стекались купцы со всего королевства, да и иностранные гости заглядывали не редко. Крестьяне везли на продажу мясо, птицу, рыбу, овощи, фрукты, зерно. Местные купцы выставляли кожу, металл, ткани - всё, чем был богат Клонель. Гости привозили товар из разных уголков человеческого анклава, а иногда и дорогие изделия эльфов гномов и орков. Поэтому рынок рос, поглощая близлежащие дома, но с одной стороны он упирался в кварталы кожевенников и кузнецов, за которыми следовали трущобы нищих. Покупать дома для торговли в квартале кожевенников и кузнецов никто не хотел, во-первых, из-за опасного соседства, а, во-вторых, из-за шума, копоти и вони, которые эти две части города постоянно источали. С двух других сторон рынок упирался в городскую стену. Поэтому наиболее перспективным с точки зрения расширения являлся квартал ткачей, узкой полосой протянувшийся между улицами купцов и городским рынком. Там и был приобретён первый дом.

  Узнал о продаже дома Расти. На одной из распродаж кто-то из зевак упомянул, что соседка переезжающих, тётушка Бри, также собирается продавать дом, но просит за него несусветные шестьдесят коинов. Мы с Расти посетили тётушку на следующий день.Участок, принадлежащий ей, находился в пятидесяти шагах от шумного рынка,и она, давно отошедшая от дел, мечтала переехать в местечко поспокойней. Женщина, измученная шумом базара, сопротивлялась недолго, на предложенные пятьдесят коинов - тётушка Бри согласилась спустя три дня.

  Но это было не всё, нам, по молодости лет, требовалось всё и сразу. Поэтому мы взяли деньги взаймы. Под залог дома тётушки Бри и гарантию отца ростовщики дали сто пятьдесят золотых под бешенные двадцать пять процентов в год. Так что требовалось платить около сорока золотых в год только одних процентов,хорошо хоть основной долг возвращался через пять лет. На полученные деньги мы куптли ещё три дома, для их бывших хозяев сумма в пятьдесят золотых была нереально огромной, и они с удовольствие переезжали в более дешёвые кварталы, где дома в среднем стоили тридцать-тридцать пять золотых. Не имея денег на ремонт вновь приобретённой собственности, домамы просто сдали в аренду в том виде, в котором они были куплены. Пока аренда приносила один золотой в месяц, но имелись надежды на скорый рост.

  На этом не остановились. Дальше, откровенно говоря, последовала самая настоящая авантюра: заложив три новых дома, взяли ещё около ста монет ина эти деньги купили следующие два. С документами на собственность двух новых домов я опять пошёл к ростовщикам и взял ещё пятьдесят золотых, на которые вновь приобрёл жильё в квартале ткачей. К слову сказать, жители были изрядно удивлены напором, тем более что сам квартал насчитывал всего лишь около сотни домов. Поползли разные слухи, и цены начали расти.

  Мой отец занимался покупками осторожно, особо никого не принуждая, и скупил дома, хозяевам которых действительно мешали шум, вонь и грязь, сопутствующие рынку. Делал он это терпеливо, в течении последних десяти лет. Мной же агрессивно была выкуплена половина улицы, которая, в общем-то, пока от рынка не страдала. Крупно повезло в том, что инвестиции делались зимой и весной, пока ещё не начался сезон ярмарок на рынке. Летом же, когда пошёл наплыв купцов и оказалось, что близлежащие дома проданы, люди кинулись осаждать жителей квартала ткачей, и цены неуклонно поползли вверх.

  Я же начал побаиваться, что проглотил кусок, который не смогу переварить. Семь домов должны принести около восьмидесяти коинов ренты в год, но долг перед ростовщиками составлял триста коинов, которые необходимо было вернуть через пять лет. По ним набегало семьдесят пять коинов в год одних только процентов. Конечно, у нас имелась ещё торговля - вроде бы всё сходилось, и шансы погасит долг имелись неплохие.Но всё было достаточно шатким: случись что в одном из трёх направлений бизнеса и всё рухнет, как карточный домик.

  Но случилось то, что резко повысило наш кредитный рейтинг среди городских ростовщиков:цены на дома в квартале ткачей за неполное лето взлетели до семидесяти пяти коинов, аренда поднялась ещё быстрее, и один дом уже можно было сдать за два золотых. В домах преимущественно гости города организовывали штаб-квартиры, размещали своих людей, охрану и пристраивали небольшие лавки, в которых начинали вести торговлю.

  Вместо восьмидесяти коинов ренты компания за следующий год получила сто двадцать, торговля за вычетом расходов принесла рекордные сто монет, после оплаты процентов оставалось полтораста монет. Дальше пошло по накатанной: действуя по старому алгоритму, были куплены ещё три дома, правда, мой долг перед ростовщиками увеличился до сумасшедших четырёхсот золотых, а проценты, которые требовалось выплачивать ежегодно, выросли до ста коинов. Но в активе имелся десяток домов, сдача в наём которых приносила двести сорок коинов ренты, поэтому имелись все шансы быстро рассчитаться с долгами.

  На этом покупку домов пришлось прекратить, так как цены выросли до ста, а в отдельных случаях ста пятидесяти золотых. В квартале остались лишь зажиточные ткачи, которые с насиженных мест сходить не хотели или требовали реальную стоимость за своё жильё,да и рынок прекратил свой резкий рост, проглотив больше половины домов в квартале ткачей. К нашей семейной гордости сорок процентов из домов, которые отошли к рынку, были в нашей собственности:десять домов у меня и двадцать пять - тридцать (точно не знаю) принадлежали отцу.

  Я стал заниматься только рентой. Дело это на первый взгляд казалось не хлопотным, но на самом деле оказалось не столь лёгким. Купцы тянули с арендной платой, некоторые гости могли уехать, не оплатив последний месяц, кто-то требовал починить забор или вывезти мусор, в общем, трудностей хватало. Расти полностью взял на себя торговлю, функции Рэнди по охране перешли Оглу. В компанию наняли ещё пару парней для помощи Расти. Недостаток людей был катастрофическим - сказывалось решение, о том, что Рэнди и Фатт на некоторое время покинут дело.

  За два прошедших года Рэнди стал прекрасно подготовленным восемнадцатилетним воином. Наша импровизированная школа, в которой друзья отца обучали владению мечом, арбалетом, магией, а, главное, работе в команде, дала прекрасные результаты - пора было обкатать эти навыки в реальной жизни. Рэнди нанялся в караван, постоянно курсирующий до столицы, а потом на запад вглубь человеческого анклава. Фатт присоединился к Дорну в кузнеце -у него был старший брат, так что в наследство кузницу ему не получить. А тут имелась прекрасная возможность стать мастером своего семейного дела, да ещё и самостоятельно от старших. Раньше Фатти стоял у старшего брата на подхвате, теперь же, занимаясь с Дорном, он уже немногим уступал ему в ремесле. Одним словом, задачей ребят было набраться опыта.

  Фатт успел сдать что-то вроде экзамена на старшего подмастерья, дававший ему право впоследствии стать мастером гильдии кузнецов, правда, только при наличии своей кузницы, а Рэнди как раз вернулся из своего затянувшегося путешествия по западным странам, когда случилась беда.

  Глава 5. Смерть отца

  Мой отец, Гролег, Вилот и вся их команда за исключением Дорна, который, как обычно, остался в своей кузнице, погибли.

  Я впервые почувствовал себя тем подростком, которым должен быть. Опыт Виктора, его жизнь на Земле,казалось, дали возможность считать себя зрелым тридцатилетним мужчиной. Часто я ловил себя на мысли, что интересы моих сверстников резко рознятся с тем, что делаю. Отец и его друзья говорили со мной не как с мальчишкой, а как с соратником. Всё это создало ощущение, что я взрослее, выдержаннее чем того требовал мой возраст. Но на деле всё обстояло не так. Во снах это были эмоции Виктора, не мои, это были сны, а не жизнь. И только в это страшное время, стало понятно что, несмотря на все знания, хорошо поставленное дело и верных друзей, я всё ещё чувствую себя маленьким ребёнком, которому нужны поддержка отца, его одобрение, участие и защита. Я скучал по его улыбке, по его молчаливому участию во всех делах, затевавшихся мной.

  Семья в одночасье осиротела. Мама, сражённая страшным горем, слегла. Мы с Марион не отходили от неё ни на час, но и сами нуждались в поддержке. Слишком много значил для нас отец. Слишком сильно все любили его. Его опека и каждодневная забота о нас стали привычными за многие годы, отец являлсянеотъемлемой частью нашего мира, частью мира Марион и мамы, он был нашей семьёй, и без этой части казалось, что всё рухнуло. Осознавать, что он больше не зайдёт в дом, не встретит нас тёплой улыбкой, не даст так необходимого именно сейчас совета... Эти дни позже вспоминались лишь одним комком боли и горя.

  В реальность меня вернули спустя неделю после того, как узнал о смерти отца. К нам пришёл поверенный от торговой гильдии, в которой состоял отец. Лод Гор был встречен в кабинете отца. Пришлось слушать, стиснув зубыи не понимая значения произносимых им слов. Человек этот заслуживал внимания, лода Гора смело можно было считать членом команды отца. Он решал все вопросы, связанные с взаимоотношениями с гильдией, городской стражей, герцогским судом и другими службами. В моей голове машинально прокручивалась информация о Горе, когда неожиданно я стал понимать, ЧТО он пытается растолковать последние пятнадцать минут.

  - Алекс, сынок, понимаю, что не ко времени, но на правах старого друга семьи должен кое о чём тебя предупредить. В наследство ты вступаешь через шестьдесят дней после официального объявления о смерти отца. Срок этот обусловлен тем, что тело так и не найдено, но есть достаточно свидетелей, готовых подтвердить, что он не выжил. Данное объявление было сделано консулом в Судахе десять дней назад.

  - Лод Гор а причём тут консул? - я удивлённо вскинул брови.

  Мой отец конечно не последний купец в городе, но интерес консула, да ещё в Судахе? Консул ведь присылался из столицы Таленгара и никоим образом не мог знать купцов из провинциального Клонеля.

  - Дай пять минут, всё объясню - успокаивающе поднял руки лод Гор.

  Я молча кивнул.

  - Твой отец хороший купец. Но перед смертью он влез в огромный долг, что-то около двух тысяч золотых. Чем это было вызвано, не знаю, но получив деньги, сразу отправился с командой в Судах, где и произошли печальные события. Не скрою, что это могла быть ловушка тех, кто что-то знал об этой огромной сумме. Но не в этом суть. Для тебя как главы семьи теперь важнее сохранить то благополучие, которое у вас есть. Через шестьдесят, нет уже пятьдесят, дней кредиторы предъявят тебе долг, как наследнику и будут требовать его досрочного погашения в связи со смертью твоего отца. То, что кто-то побеспокоил консула, говорит о том, что о долге помнят. И кто-то довольно влиятельный контролирует этот вопрос. Сынок, у тебя осталось немного времени, чтобы решить, как быть. И мой тебе совет, послушай старика: беги из города!Мать и сестру пересели к Дорну, отдай им всю наличность, до которой дотянешься, и не возвращайся лет пять. Всё. Если нужна помощь, обращайся в любое время.Теперь подумай, а я зайду к Лизе и Марион.

  - Хорошо, дядя Гор, - медленно пробормотал я.

  Мозг заработал как часы. Нет, поразила не новость о долге - да, конечно неприятно и надо искать выход, но не это главное. Основное: у отца были враги и случившееся - их работа. Боль, мучившая мою душу до сих пор, нашла выход, она уступила место холодной ярости на людей, лишивгих меня отца.

   Весть о смерти папы пришла в город с первым караваном, который пришёл из Судаха, но мне стало известно об этом на день раньше. В этом путешествии отец подстраховался, и теперь я понимал, почему. Он ушёл с усиленной охранной,но сверх того один человек, которого никогда не связывали с Гролегом или отцом, тайно сопровождал их. Этого человека лично знали только отец, его ближайшие друзья и я. Гарен, пришёл ночью и рассказал всё что видел.

  Обычно он играл ту роль, которую сыграли для меня Фатт и Огл в последнем столкновении с Харном:вооружённый мощным арбалетом и пружинником имперской работы, он был последним аргументом, случись что на встречах, в которых участвовал отец.

  В тот злополучный день казалось, что проводится обычная сделка:близ Пустоши старые партнёры отца, проверенные искатели, должны были передать ему партию оружия и несколько артефактов. . На всякий случай они и отец встречались вот в таких малодоступных местах. Собственно Пустошь со всеми её опасностями начиналась в километрах двадцати от места встречи, но и последние патрули королевства оставались в двадцати километрах позади. Это была нейтральная территория. Твари Пустоши не получая поддержки из Хэлларена, медленно, каждые сто, сто пятьдесят лет отступали на тридцать-сорок километров, оставляя за собой землю ранее захваченной ими Империи Живущего в Двух Мирах. Освоение территорий, на которых активность тварей снизилась, являлось делом хлопотным и затратным, частые прорывы требовали охраны каждого клочка земли, поэтому всегда между владениями людей и тварей оставались такие вот относительно безопасные нейтральные полосы. И искатели очень часто сбывали здесь свой товар, пользуясь тем, что земля это относительно безопасна как от тварей ада, так и от патрулей Судаха. Многие команды имели никому неподконтрольные тренировочные лагеря и базы. Незаконные сделки с оружием Империи почти всегда проводились здесь, но даже появись стражники, за деньги в нейтральной территории можно было решить почти любые недоразумения. Но не в этот раз:на месте сделки оказалась организована засада.

  Искателей было пятеро, отец приехал с Гролегом, Вилотом и ещё четырьмя охранниками. Перед встречей папа выделил двух своих людей в охранение, искатели - одного. Где-то через пятнадцать минут после начала встречи, когда оружие только начали перекидывать из седельных сумок искателей на лошадей отца, прискакали дозорные с вестью о стражниках. Охотников стражи насчитывалось пять десятков, да ещё как выяснилось позднее, с ними были два мага седьмого-восьмого уровня. Сопротивляться не имело смысла, да и никто не хотел этого делать. Группа отца и искатели решили не дёргаться - они стали молча ждать.

  Стражники не спеша двигались к месту встречи. Один из отрядов численностью десять человек шёл со стороны холмов, отрезая путь на север, с юга приближался такой же отряд. С запада подходили три десятка во главе с капитаном, по крайней мере его штандарт болтался на копье одного из всадников. В принципе, обычная тактика пограничников:два меньших отряда выступали гончими, которые как клещами охватывали искателей пустоши, не давая вырваться и уйти в сторону, третий отряд,ударный, должен был гнать преступников к границам Пустоши. У тех, кто оказывался в полукольце, имелось два выхода: уйти в Пустошь с охотниками на плечах или сдаться.

  Первый вариант очень заманчив, но опытные искатели знали, что это верная смерть: в Пустошь надо заходить медленно и двигаться, размеряя каждый свой шаг,а шум десятков лошадей, несущихся галопом, в девяноста девяти случае из ста привлекали тварей. Стражники же, заходя в Пустошь на плечах преследуемых, имели все шансы не только выжить, но и, используя искателей как приманку, поймать, или убить пару-тройку изменённых животных, которые почти всегда оказывались ценной добычей. Потому попавшиеся на сделке, как правило, выбирали второй вариант и отстёгивали страже законные комиссионные.

  К слову сказать, столь жёсткое ограничение торговли имперским оружием и останками тварей действовали только в Судахе - правительство пыталось монополизировать торговлю. Девяносто процентов оружия покупал богатый Риттен, но купцы из Клонеля и Фируза старались забрать товар без оплаты огромной пошлины правителям Судаха.

  Стражники в этот раз повели себя иначе. Десяток арбалетчиков, которые не спеша шли впереди ударной группы, неожиданно начали стрелять. Искатели, которые были без мага, получили в упор несколько болтов, из четверых в живых остался только один, носивший имперский панцирь, но и он, получив болт почти в упор, скатился с лошади. Группу отца прикрыл Вилот, Гролег дал команду уходить, бросив заводных лошадей, и все дружно помчались к границе Пустоши. Слава богам, арбалетчики не перезарядили оружие, и Гролег имел шансы увести отряд, вот только куда? Впереди Пустошь, по бокам и позади враг. Но за Гролега и отца всё решили маги противника:всчитанные секунды был сломлен щит Вилота, следом кулаки воздуха и иглы льда стали убивать одного за другим друзей отца. Первым пал Гролег, замыкавший отряд, потом охранники, старавшиеся до последнего прикрыть отца и Вилота.

  Но папа погиб не от магов врага и не от их болтов. Неожиданно из небольшого оврага выметнулись твари. Их было всего три, и, несмотря на то, что территория Пустоши начиналась километрах в двадцати, твари оказались полны сил. Вилота и отца разорвали в считанные секунды, потом твари рванули к пограничникам. Маги стражников изрядно истощились, ломая щит Вилота, и не смогли дать достойный ответ. Тем более это были варлоги, изменённые волки, выросшие до размеров бычка и весящие порядка ста паундов. В общем, отряд потерял около десяти воинов убитыми. Ещё два десятка имели множественные раны. В месиве мяса и крови, которое сотворили варлоги, идентифицировать тела не представлялось возможным. Собрав трофеи, стражники ушли.

  Гарен всё это время просидел в укрытии, оборудованном на небольшом холме. Схрон представлял собой углубление, которое было накрыто тканью и сверху присыпано землёй. Вмешиваться в конфликт он со своими двумя арбалетами не стал, так как понимал, что шансы как-то изменить ситуацию равны нулю. Поэтому, стиснув зубы, Гарен дождался, когда стражники, собрав всё, что их интересовало, убрались восвояси. Потом внимательно осмотрел всё, нашёл всё-таки тела отца, Гролега и Вилота и там же их похоронил.

  Теперь кусочки мозаики для меня стали складываться в единую картину. Странное поведение стражников, которые обычно удовлетворялись платой, ранее мы с Гареном приписали бы какой-нибудь проверке или наличию в рейде благородного из Налии. Зная же, что отец мог иметь при себе две тысячи золотых, становилось понятно жестокость стражников:им требовалось не только отнять деньги, но и уничтожить всех свидетелей, благо имелся неплохой повод для этого. Думаю, в официальном отчёте офицер написал, что было пресечена незаконная сделка, в ходе которой все бандиты уничтожены, ну и так далее, и тому подобное. Но оставалась ещё масса вопросов, которые нужно было решить.

  Во-первых, кто одолжил деньги отцу, по сути, подставив его? Во-вторых, как стражники узнали о месте встречи? В-третьих, почему искатели оказались без щита мага и имперских кольчуг, ведь они в первую очередь вооружались сами, а уж потом продавали найденное в Пустоши. Люди эти были всегда настороже, а тут проявили непонятную расхлябанность, придя на встречу почти без оружия. В-четвёртых, судя по реакции капитана стражников, деньги они так и не нашли. Потому что даже после сбора трофеев все, кто мог двигаться, продолжали прочёсывать местность от начала схватки до места, где на отца напали варлоги. Странностей и нестыковок в этой истории было более чем достаточно. Но, самое главное: теперь можно с уверенностью сказать, что есть какой-то паук, который сплёл эту сеть и заманил в неё моего отца.

  Имелось несколько зацепок, как найти своего врага. Первая была проверена в буквальном смысле дома. Отец после того, как мне исполнилось шестнадцать, показал секрет в своём кабинете, там хранились самые важные закладные, документы на собственность, записи и немногие наличные и драгоценности, что держались в доме. Секрет представлял собой нишу, скрытую за деревянной панелью. Тщательно запершись в кабинете и закрыв ставни на окнах, я разобрал панель и при свете свечи просмотрел папку с документами. То, что интересовало, нашлось сразу:на самом верхуне слишком толстой пачки документов обнаружились двенадцать закладных.

  Я разочарованно смотрел на бумаги перед собой. Конечно, предполагалось, что заёмщиков окажется несколько, так как сумма в две тысячи золотых была немаленькой. Но двенадцать! Эти двенадцать ростовщиков, по сути, давали в долг девять из каждых десяти, занимаемых в Клонеле, золотых. Круг подозреваемых, вместо того, чтобы сузиться, только расширился. Кроме того, сложно себе представить, чтобы все денежные мешки города ополчились на моего отца,уж тем более не представлялся человек, который мог бы надавить на ростовщиков с целью подставить моего отца. Человек с такими возможностями в Клонеле конечно имелся, но его титул был герцог. И у него было куда как больше возможностей разобраться с торговцем оружием, причём проживающим в его собственном городе. Первая зацепка на поверку оказалась ещё одним клубком вопросов. Можно было бы, наверное, что-то выудить отсюда, но получить аудиенцию у двенадцати городских денежных мешков нереально, а уж осуществить моё желание допросить каждого из них...

  Вторая зацепка- отряд капитана в Судахе. Его служебное рвение явно попахивало подкупом. Хотя возможно ему просто слили информацию, о том, что отец везёт две тысячи золотых. Так или иначе, какие-то ниточки от капитана к неизвестному заказчику должны вести.

  Ну, и третьей зацепкой мог стать тайник отца в пустоши. О нём я знал давно - папа упоминал, что особо ценные или громоздкие находки, на которые пока не найден покупатель, они с Гролегом прячут в пустоши. Границу пустоши от пещеры, в которой находился тайник, отделял примерно один день пути, к счастью дорогу к этому месту знал Гарен, пару раз, сопровождавший туда отца. Место это было достаточно безопасным с точки зрения сохранности ценностей -искатели так близко от границы уже давно всё перерыли ив этих местах поиски они не проводили. Случайные гости в Пустоши встречались ещё реже, и если такое всё же случалось то гости эти, как правило, не рыскали по пещерам, а судорожно искали дорогу домой. При этом активность тварей там была не великой и в девяти случаях из десяти отец добирался до тайника без особых приключений.

  Глава 6. В Судах

  Обе живые зацепки находились в Судахе. Посоветовавшись с друзьями, я решил двигаться в Судах - в распоряжении оставалось всего пятьдесят дней.

  Судах и Таленгар разделяла горная гряда, почти везде неприступная. Можно было двигаться всего тремя путями. Первый - через владения кочевников айвов, отбросили сразу. Айвы воинственны и имеют нескольких военных вождей, дорога через их кочевья опасна, более того, нас со степями айвов соединяет лишь один узкий горный перевал. В Судах же из Степи можно попасть только по границе Пустоши, и то в паре мест необходимо сделать крюк, чтобы обойти горные кряжи. Второй путь - наиболее безопасный, в обход горной цепи через южное королевство Фируз- пришлось с сожалением отбросить. Путь этот, проторённая дорога торговцев, занимал месяц. Так что вернулись бы в аккурат к тому времени, когда компанию отца и наш дом начнут растаскивать кредиторы. Оставалась одна дорога - Вольные баронства, контролировавшие единственную горную дорогу между Таленгаром и Судахом. Несмотря на все опасности, дорога эта занимала всего десять дней и давала неплохие шансы успеть найти ответы на накопившиеся вопросы.

  Баронства были давней проблемой Судаха и Таленгара. Альянс баронов существовал с незапамятных времён, горные перевалы и крепости в неприступных скалах сделали их крепким орешком тем более что в случае конфликта с Таленгаром бароны получали помощь от Судаха, боявшегося усиления северного соседа, и, наоборот, таленгарцы бок о бок с баронами воевали против Судаха. Так, балансируя между южным тигром и северным зубром, Великие баронства существовали уже более двухсот лет. Сегодня они находилисьна пике своего могущества - в долинах неплохо росли виноград и пшеница, на горных лугах паслилосьмножество овец и коров.

  Но основным источником дохода баронов была торговля между Судахом и Таленгаром:мзда, а иногда и просто грабёж приносили горцам баснословные прибыли. Купцы, конечно, предпочитали ходить через Фируз, но двойная таможня и потерянное время заставляли людей рисковать, проходя через владения баронов. Пять Великих баронов контролировали шестьдесят процентов долин между Таленгаром и Судахом. Эти люди были более или менее вменяемы и потому давали караванам за определённую плату пересекать свои земли, понимая, что корову лучше доить, чем резать. Но оставшиеся сорок процентов земель находились под властью банд, гордо именовавших себя баронскими дружинами. Они-то и создавали огромные проблемы путникам, следующим из Таленгара в Судах.

  Для дороги мы решили собрать маленькую армию. Причина состояла не только в том, что вооружённые люди всегда пригодятся в баронствах, а уж тем более в предстоящем разговоре с капитаном Судахской стражи. Основным поводом к тому, что судорожно пришлось искать бойцов, было покушение.

  В тот день посетить лавку отца. Как обычно, пересекая квартал ткачей, я посмотрел на свои дома и по узкому переулку вывернул к рынку. Такие узкие и тёмные улицы всегда настораживают,но ничего страшного не произошло. Я, расслабившись, нырнул в рыночную суету. Поочерёдно осмотрел прилавки торговцев по пути к лавке отцаи, насвистывая незамысловатую мелодию, стал проталкиваться к своей цели. Вот тут всё и случилось. Неожиданно парень, шедший навстречу и скрывающий своё лицо под капюшоном, как показалось в первый момент, выкинул навстречу руку. Моё тело машинально ушло вправо от направления удара, и только у меня начал зарождаться возглас возмущения, как пришло осознание того, что в руке незнакомца нож, который повторно целит в живот. Второй раз спас артефакт- щит сработал как надо, замедлив руку убийцы, который лишь оцарапал меня, но пятясь, я споткнулся о прилавок и упал на спину. Секунды эти до сих пор вспоминаются с холодком. Через мгновение, поняв, что никто не собирается меня добивать, я вскочил и увидел, как несостоявшийся убийца катится по земле, силясь остановить кровь, хлещущую из горла. В толпе блестели глаза Лианга, прикрывающего бегство Харна, спасшего меня от верной гибели.

  Как оказалось позже, Харн спас меня случайно. На самом деле Гильдия давно хотела приструнить зарвавшегося конкурента. Залётный специалист уже исполнил несколько заказов в Клонеле, при этом не оплачивая положенный процент. Но так как нигде он особо не светился, то вышли на него совсем недавно. Дело поручили Лиангу и Харну -тут то и подвернулся удобный случай устранить конкурента и спасти товарища.

  Покушение состоялось и, скорее всего, последуютдругие. Поэтому к поездке в Судах, от которой зависело благополучие моей семьи, готовились с тщательностью параноиков. Дело было оставлено на Расти, но Марион и мама получили все права на контроль в случае моей смерти, и, думаю, мальчишки мою семью не оставят. Дома была найдена вся наличность, собрана арендная плата с домов за два месяца и выручка от распродаж. Ко всему пришлось продать часть семейных драгоценностей. В итоге набралось около двухсот золотых. Имея эти деньги, можно было нанять неплохой отряд, но простых наёмников нанимать не хотелось, так каклюбой из них мог оказаться убийцей. Посему, на общем совете решилисделать ставку на людей посторонних, в Клонеле не примелькавшихся.

   Вспомнив засадный отряд в столкновении с Гильдией, решили повторить старый трюк. Лианг, набрав пять бойцов из числа лесных разбойников, с которыми гильдия воров имела контакты, должен был следовать за моим отрядом. Головорезов нашли знатных, их лишь немного довооружили в кузне Дорна. Каждый из бойцов имел по арбалету, остальное кто что предпочитал: секиры, мечи, копья... Магом, естественно,являлся Лианг. К отряду присоединился Гарен, так как человек этот неоднократно выполнял ту же функцию для команды отца, опыт его в скрытном сопровождении и защите был незаменим.

  Рэнди и Фатт оставались в городе - первыйпотому что нельзя было сбрасывать со счётов возможность покушения на маму или Марион, а второй - в кузнице за хозяина. Поэтому в основной отряд вошли я и решивший тряхнуть стариной Дорн. Ещё наняли трёх северян из Датлена, ранее путешествовших вместе с Рэнди. Ребята были как на подбор мрачные, кряжистые, внушающие уважение к их физической силе. Двое старших - Анхел и Тролен - опытные вояки, прошедшие не один конфликт, и третий здоровяк Гролл. Северяне слыли отличными мечниками. Дорн порекомендовал айва Киыса, отличного всадника и лучника, непонятно как занесённого из степей в охрану караванов, а также его неразлучного друга фирузца Хакима, отменного копейщика. Эти люди иногда сопровождали караваны отца в Судах. В общем, собралась неплохая команда, каждый член которой за исключением меня имел опыт дороги.

  Вторым сюрпризом для врагов должен был стать отряд гиордцев. Вообще говоря, наёмники после неудачной попытки штурма города редкопоявлялись в Клонеле,но их продолжали уважать за честность в неукоснительном выполнении контрактов. Для моих целей они являлись идеальным вариантом. Гиордцы пришли с караваном из Фируза и хотели возвращаться домой, но им пришлось задержаться в Клонелев ожиданииоплаты от купца, который в их услугах более не нуждался. По счастливой случайности остановились эти бравые вояки в "Трёх Кружках", куда Расти как раз продавал пиво. Зная, что нужны наёмники, он первым делом узнал у трактирщика, готовы ли его постояльцы к найму.

  Капитан гиордцев лод Томен оказался совершенно не занят, причём по своей вине, а потому был зол, но готов к любой работе. Фирузец при подписании контракта на сопровождение каравана из столицы Фируза до Клонеля не обещал дальнейший наём, а капитан гиордцев посчитал, что далее караван в любом случае пойдёт или на столицу Таленгара или куда-нибудь ещё и уж конечно под охраной его бравого отряда. Ведь Клонель хоть и богатый городок, но всё, же не место для серьёзных фирузских купцов. Поэтому команда, придя в Клонель, с удивлением узнала, что осталась без работы.

  Фирузец, распродав свой товар, собирался не возвращаться домой, а побыть в Клонеле несколько месяцев у партнёра, с дочерью которого у него намечался роман. Винить было не кого, капитан пострадал из-за своей самонадеянности. Будь это не Клонель, гиордцы бы нанялись в другой караван, но Клонельские торговцы гиордцев не нанимали после их злополучного ночного штурма. А караванов из Риттена, Фируза или на худой конец Судаха в городе в это время не находилось. Наёмники с радостью согласились на моё предложение, да и запросили не так много за два месяца работы, учитывая, что в их команде имелся маг седьмого уровня. Их отряд решилиотправить впереди основной группы.

  Все три группы вышли из Клонеля разными дорогами и в разное время. Гиордцы ушли якобы на Фируз, но потом, удостоверившись в отсутствии хвоста, сделали крюк и встали на дорогу, ведущую в Судах. Следом вышли мы. Почти одновременно, но в противоположенном направлении выехал Лианг со своей бандой, которая несколько часов спустя повторила манёвр гиордцев и последовала в Судах. Столь чёткой слаженности удалось добиться благодаря устройствам связи. Эти приборы маги разработали давно. Только вот радиус их действия и потребление маны оставляли желать лучшего. Для общения на расстоянии пять-десять километров в течение минуты необходимо было затратить резерв мага четвёртого уровня. Но всё же переговорниками у нас были снабжены все - бог знает, когда и зачем они могут пригодиться. Мы решили пользоваться ими в экстренных случаях, ежедневно же лишь коротко сообщать друг другу о состоянии дел.

  Первая неприятность случилась на второй день путешествия. Отряд ещё не покинул пределы герцогства, когда маг гиордцев будничным тоном по переговорнику спросил, что делать с двумя арбалетчиками, пойманными за приготовлениями к встрече моей группы. Дорн попросил оставить их для допроса. Через час из леса показался один из гиордцев и подал нам знаки сойти с дороги. За еловой рощицей сидели двое мужиков со связанными руками и ногами. В рот бандитам предусмотрительные гиордцы вставили кляпы. Наёмник, убедившись, что всё нормально, отправился догонять своих, мы же приступили к допросу.

  Несостоявшиеся убийцы были вчерашними крестьянами, неизвестно какими судьбами оказавшимися здесь в лесу, да ещё и с арбалетами. Из их слезливого рассказа выходило, что попутал их, чуть ли не сам дьявол, дав за мою жизнь по два золотых на нос. Землепашцы с истинно крестьянской жадностью- подумать только, можно купить четыре коровы! - ринулись исполнять заказ. Слезам и соплям, конечно, никто не поверили, люди эти с оружием в руках решили заработать, убив человека- это не мирные поселяне, а разбойники. Другое дело, что вывести на заказчика они нас не могли. Дорн молча показал северянам, что несостоявшихся убийц надо убрать. Братья Анхел и Тролен спокойно сделали своё дело, и отправились дальше.

  Впереди, судя по карте, должно было находиться село,последнее село герцога Ал Клонель. По предварительной договорённости гиордцы уже ушли в баронства и ночевали где-то в таверне за пределами Клонеля,благо впереди пока ещё лежали спокойные земли, в которых не грабили всех подряд.

  Мы решили заночевать в селе. Дорн отправился решать со старостой вопрос ужина и ночлега, остальные принялись распрягать лошадей, Староста выделил нам общинный сарай полный душистого свежего сена. На ужин дочки старосты принесли крынки с молоком, варёную картошку, солёное сало, несколько жареных рыбин и пару кувшинов сельского пива. Все с удовольствием поели, и, поблагодарив селянок, стали укладываться спать.

  Пиво вечером вроде пили немного, благо Дорн как старший напомнил о походе,но утром все встали позднее обычного и с головной болью. Первый понял, что что-то не так, Киыс. Его друга Хакима почему-то не было с нами, а снаружи слышался гомон недовольных голосов. Все дружно ринулись из сарая, щурясь от солнца, так как уже стоял полдень. Толпа недовольных крестьян шумела вокруг Хакима.

  - А вот их главный!- староста обратил на меня внимание толпы - Скажи-ка, мил человек, за что вы нас обидели?

  - Не понял?..

  - Да вот мы вас вчера по хорошему встретили, а утром оказывается, что ваш фирузец поганый наших девок бесчестит! - Толпа загомонила, поддерживая старосту.

  Я вопросительно взглянул на Хакима, не находя никаких слов оправдания.

  - Этого не было, ты лжёшь, - к моему облегчению уверенно ответил Хаким.

  - Ах ты, свинья, ты меня лжецом обзываешь?Люди, бейте их! - истерично завопил староста.

  - К бою!-Дорн тут же, собрав вокруг себя северян, врезался в толпу крестьян.

  - Не над...., - хотел остановить Дорна, чтобы не допустить убийства жителей села, но понял, что ребята дерутся вовсе не с крестьянами вооружёнными дрекольем, а с группой наёмников, которые подошли к сборищу во время нашей со старостой перепалки. Дело осложнялось тем, что толпа местных жителей была не на нашей стороне. Мы отступили к сараю, прикрывая спины, но руководимые наёмниками крестьяне обложили нас со всех сторон. Дело запахло кровью. Неожиданно из конюшни, разя плетью направо и налево, выехал всадник - это был Киыс. В общей суматохе кочевник пробрался к своему коню, а потом, лихо выскочил из сарая. Появление айва привело к замешательству среди крестьян и наёмников, чем не преминул воспользоваться Лианг.

  Отряд прикрытия ночевал в лесу в четырёх часах пути от села. Лианг, не сумев утром связаться со мной, поднял Гарена. Тот ушёл вперёд группы и тихонько наблюдал за моей перепалкой со старостой. Ситуация не выглядела опасной, и он остановил лесных братьев, уже готовых вмешаться в конфликт. Как оказалось позже, Гарен поступил правильно: из ближайшего лесочка появились наёмники, ведомые сельским мальчишкой. Всего их оказалось десятеро и они сноровисто стали пробираться сквозь толпу. Но их остановил манёвр Дорна и ребят, да ещё на некоторое время отвлёк Киыс.

  Воспользовавшись моментом Гарен, скомандовал стрелять. Вчерашние разбойники, грамотно распределив цели, в буквальном смысле выкосили отряд незадачливых убийц:их широкие спины в блестящих доспехах стали отличной мишенью. Из десятка, который привёл староста, двое были убиты, ещё трое громко матерясь, пытались избавиться от арбалетных болтов. Пятерым уцелевшим не оставалось ничего, кроме как сдаться. Толпа, видя с какой сноровкой были обезврежены грозные разбойники, сразу потеряла весь пыл и настороженно притихла. Мы, придя в себя, стали собирать трофеи и организовать охранение: предстояло задержаться в селе, чтобы попытаться получить сведения о том, кто так усложнил нашу дорогу в Судах.

  К сожалению среди убитых оказался командир наёмников, адопрос оставшихся в живых не дал никаких определённых сведений о недруге. Правда, был в этом всем один интересный момент:группа бандитов являлась частью какой-то организации. Банда базировалась в таверне неподалёку от села, и помимо основной деятельности - разбоя - время от времени выполняла кое-какие заказы, которые до командира доводили из Клонеля. Такой заказ пришёл и на меня. В общем, разбойнички нам попались с двойным дном.

  Не допрошенным остался только староста, который со страхом наблюдал за всем процессом, стоя в середине толпы. Народ боялся расходиться, но и контролируемый арбалетчиками особо не роптал, особенно после того, как Лианг продемонстрировал иглу холода, которую всадил в ногу самому буйному из собравшихся мужичков.

  Разъярённый Дорн прижал к горлу старосты нож и с улыбкой убийцы на лице попросил при всём честном народе пояснить, что произошло. Со слов старосты ещё пару дней назад его попросили, хорошо заплатив, придержать путников, если среди них кто-то похожий на моё описание,а потом сообщить наёмникам, ожидающим в таверне неподалёку. Описанная старосте личность очень сильно напоминала мою скромную персону. В общем, вечером староста намешал какой-то бурды нам в пиво и послал за наёмниками. Но те или были пьяны или отсутствовали, апотому опоздали и пришли на несколько часов позже, чем рассчитывал староста. Хаким, накануне лишь пригубивший пиво, проснулся раньше всехи, почувствовав что-то неладное, собирался будить остальных. Староста, быстро смекнул, что гости рассчитаются с ним за вчерашнее угощение, и не придумал ничего лучшего, как обвинить Хакима и воспользоваться поддержкой односельчан, чтобы дотянуть время до прихода помощи. Из очередной ловушки нас спасло везение и вовремя подошедшая группа Гарена.

  К счастью никто не пострадал, если не считать пару синяков, полученных ребятами в свалке с крестьянами. Более того,мы обобрали местных разбойников, собрав их недурное, надо сказать, вооружение и часть вознаграждения за мою голову, которое обнаружилось в кошельке убитого нами главаря. В трофеи нам достались кольчуги, мечи, топоры, пять арбалетов, куча кинжалов, кистени и многое другое.

  В качестве компенсации за моральный ущерб я реквизировал в селе продукты и взялсо двора старосты несколько вьючных лошадей,на них погрузили трофейное оружие. Дальше решили идти одной группой, но Лианг задержался в селе, дожидаясь местного барона:оставлять восьмерых врагов за спиной не хотелось, да и старосту следовало наказать. Вздёрнуть их на площади было бы самым правильным в данной ситуации решением,но они являлись вассаламибарона, и тот мог трактовать наши действия совсем иначе, так какзащита при нападении это одно дело, а вот суд на землях лода - совсем другое.А нам ведь ещё предстояло возвращаться обратно.

  Один из арбалетчиков отправился в замок барона, а Лианг и его ребята, усадив старосту и восьмерых несостоявшихся убийц в сарай, комфортно расположились дожидатьсяпредставителя закона. Я же со своей группой пересёк границу герцогства.

  Гарен со своими людьми присоединился к нам в тот же день, как мы вышли из негостеприимного села. Местный барон оказался молодым парнем, но твёрдым, как кремень и скорым на решения. К месту происшествия он во главе трёх десятков всадников прибыл буквально через час после того, как из села ушла моя группа. Судил он не долго: через пятнадцать минут разбойников повесели вдоль дороги, для жадного старосты же выбрали дерево на околице села. Потом барон, коротко поблагодарив, умчался в таверну довершать разгром банды. Гарен, пребывавший в некотором обалдении от энергичных действий местного властителя, выдвинулся вслед нами и нагнал нас уже ближе к вечеру.

  Два дня путешествия по великим баронствам прошли на удивление спокойно. За это время мы пересекли три из пяти баронств и благополучно миновали несколько участковдороги, которые контролировались только разбойниками. Здесь было решено объединить группы Лианга и мою - это давало неплохой шанс избавиться от ненужных стычек с мелкими группами грабителей, так какжелающих напасть на хорошо вооружённый отряд, идущий без какого-либо каравана, находилось совсем немного. Ночевали под открытым небом, благо погода стояла тёплая.

  В первый вечер на территории Вольных баронов как обычно разбили лагерь ипри свете костра перебрали трофеи. Арбалетчики получили по второму арбалету,А мой взгляд с удивлением остановился на громоздком предмете посреди груды железок, напоминавшем ружьё из мира Виктора.

  Как оказалось, старинное оружие нашли в доме старосты и присовокупили к трофеям Киыс и Хаким. Огнестрельным оружием в нашем мире пользовались редко, И тому была простая причина: даже слабенький маг с лёгкостью мог воспламенить порох, используемый в ружьях. Но необученный крестьянин с ружьём мог убить рыцаря в доспехах - соблазн велик. И когда-то пара королей вооружили крестьян мушкетами наподобие того, что нашли у старосты. Опыты эти закончились печально как для крестьянского ополчения, так и для корольков,давших своим людям пороховики: маги противника взрывали все боеприпасы. При этом страдала не только крестьянская пехота, но и все, кто находился вокруг.

  После столь печальных попыток ружья повсеместно признали бесполезными и производить практически перестали. В моём мире их использовали только для охоты или защиты от диких зверей, и то очень редко. Возможно, причиной тому была огромная цена их производства и дорогой порох, который в основном производили маги,а в нашем мире всё, что делали маги, стоило неоправданно дорого. Да и те модели, которые успели сделать, стреляли просто отвратительно- точность стрельбы была низкой, а скорострельность раз в десять ниже, чем у арбалетов.

  Примерно такой экземпляр ружья достался мне. В доме старосты он, по-видимому, хранился как реликвия от предка, принимавшего участие в войне незадачливого короля. Но оружие находилось в прекрасном состоянии, без единого пятнышка ржавчины.

  Ружьё заинтересовало только меня,остальные отнеслись к нему, как к игрушке и беззлобно подкалывали Киыса и Хакима. Более или менее с интересом к оружию отнёсся лишь Лианг - он помнил о роли пороховиков, которые мы когда-то применили. Да и Дорн, всегда любивший в оружии что-то этакое, прекратил насмешки, веско сказав, что оружие оно и есть оружие, и не знаешь, когда пригодиться.

  К слову сказать, Киыс забрал из дома старосты мешочек со свинцовыми шариками, хранившийся вместе с ружьём. Правда, пороха в доме не оказалось,но он был у меня:собираясь в поход, я взял оба памятных пороховика и боеприпасы к ним. Причин взять пороховики имелось две:первая - удачный опыт их использования, вторая - открытие в магии,сделанное на уроках старика Вилота.

  Дело в том, что маги нашего мира зациклились на использовании силы. Самые известные архимаги, как правило, занимались разработкой новых заклятий, позволяющих применить силы, доступные им,но исходили все из нескольких аксиом. Первая - доступен был только один источник сил, свой собственный. Второе - действие на расстоянии требует от мага гораздо больше энергии, нежели вблизи него. Третье - есть определённые колебания сил магии, которые как бы протягивают нити от мага к управляемому предмету, и степень контроля этих колебаний служила мерилом искусства магов, так как при слабом контроле этих нитей терялось больше энергии.

  Следуя эти аксиомам, маги старались увеличить внутренний резерв и усилить контроль над колебаниями управляющих нитей, дабы снизить потери энергии при контроле предметов на расстоянии. Но вторая аксиома осталась без заслуженного внимания. Принималось как данность то, что на расстоянии для контроля заклинания требуется больше сил и, так как изменить природу этого никто не мог, то вторая аксиома в жизни применялась довольно топорно. Например, маг создавал иглу льда около своего тела и тратил, конечно, меньше энергии, нежели бы он создавал её около носа своего противника, но ведь чтобы донести эту иглу до врага требовалось также потратить энергию. Все маги пытались сделать лишь одно - найти самую эффективную точку создания иглы льда между собой и врагом так, чтобы сумма затрат на иглу льда и её транспортировку получалась минимальна.

  Так как математический аппарат моего мира был явно слаб, то решение таких тривиальных задач требовало огромного времени и кучи опытов. В большинстве студенты магических академий лишь заучивали самые эффективные заклятия, просто становясь пользователями того, что придумывалось ранее маститыми специалистами. Я же, имея образование Виктора, не находил сложностей в решении таких задач, но эффективность боя от этого для меня с скромными магическими резервами вырастала столь незначительно, что об этих успехах не стоило и упоминать.

  Но, как мне казалось, существовало более элегантное решение проблемы сохранения маны. Первый мой вопрос был такой: а зачем тащить иглу льда до противника? Не лучше ли попросту её запустить?

  Вилот продемонстрировал, что для запуска надо создать что-то типа кулака воздуха, потом направить иглу в нужную сторону, то есть магически создать направляющие и т.д., что, по его мнению, не оправдывало затрат энергии, а возможность при таком варианте попросту смазать и потратить свой удар зря, была велика. Тогда что-либо возразить не получилось,но неделю спустя, чистя пороховик, меня озарила идея недурственной модели заклятия. Точнее говоря, модель использования подручных средств в магии. Допустим, есть пороховик, есть свинцовый шарик в трубке. Тогда зачем, спрашивается, создавать, скажем, фаербол и тащить его до врага? Может, проще взять ствол как направляющую, свинец вместо иглы льда и попросту выстрелить? Без пороха - взрывом магии! Делиться своей идеей я с Вилотом не стал, а то он итак косо посматривал, особенно когда я задавал нестандартные вопросы во время его лекций. Дядька, конечно, меня ни при каких условиях не продал бы, но, чем меньше людей знают мою тайну, тем спокойней.

  Опыты были проведены, но оказались не слишком успешными. Выстрел получался не столь убийственным, как от порохового заряда, но на безрыбье, как говорится... Да, имеля ещё один плюс: свинец из пороховика посылался практически бесшумно. С тех пор пороховики находились всегда со мной, но я и порох всегда имел- так, на всякий случай. А вдруг подвернётся случай жахнуть по-настоящему, без магии? Ведь мир Виктора всё же заставлял с уважением смотреть на огнестрельное оружие.

  Так что, сидя перед костром, я с вожделением осматривал штуцер, доставшийся как трофей от старосты. Ружьё обладало чудовищного размера стволом и неудобной рукояткой,не было никакого намёка на приклад. Заряжался штуцер через дуло. Для этого монстра потребовалось около двадцати свинцовых шариков и треть всего пороха, который имелся в моей поклаже. Учитывая два пороховика, для которых хотелось оставить немного боеприпаса, из этой ручной пушки можно было сделать максимум два выстрела. И то не получалось предсказать, что случится после первой попытки. Чтобы как-то обезопасить процесс стрельбы и сделать его более или менее точным, я приспособил к ручной артиллерии слегу из дерева, при помощи которой и приделанного к штуцеру подобия приклада надежды произвести выстрел в нужном направлении резко возрастали.

  Глава 7. Засада

  На третий и, как все надеялись, последний день нашего путешествия по вольным баронствам мы дождались настоящих неприятностей. Отряд двигался по дороге, проложенной в широком лесистом ущелье. Тракт этот был, видимо, популярен- об этом свидетельствовало множество следов и некая ухоженность, что выгодно отличало этот участок пути от того, который прошли вчера. Тот запомнился нам тем, что иногда превращался в еле заметную лесную тропу, заваленную сгнившими стволами деревьев и огромными кучами веток и другого лесного мусора. Вчера все были до предела напряжены и ждали засады, тем более местность располагала,но напротив наших ожиданий день прошёл мирно и спокойно. Правда, одна из вьючных лошадей сломала ногу, и её пришлось прирезать, предварительно перераспределив поклажу между другими лошадьми. Сегодня посчитав, что самая опасная часть пути пройдена, мы все расслабились, и даже старина Дорн стал меньше ворчать. Путь представлялся этаким городским проспектом - огромные поляны исолнечные пейзажи настроили нас на мирный лад.

  Кувшином ледяной воды в постель сони послужил вызов от гиордцев. Их маг, выходец из Датлена, носивший грозное имя Акс Холод, обеспокоенно обрисовал ситуацию:примерно в трёх часах пути насждала засада. По прикидкам Томена от двух до четырёх десятков закалённых воинов перекрыли единственный в этой местности путь в Судах.

  Мы начали обсуждать дальнейшие планы. На обход ущелья, в котором засел неизвестный нам противник, требовалось три дня, да и не факт, что на другом пути нас не ждут подобные сюрпризы. Кроме того, фактор времени работал против нас. Но идти в пасть к подготовленному врагу? Все козыри сейчас были не на нашей стороне. Засада организована грамотно, у противника численный перевес. Более того, что у них с магами не известно. Хотя имелась в сложившейся ситуации и пара плюсов: во-первых, засада раскрыта, так что кто кого застанет врасплох - спорный вопрос. Во-вторых, гиордцевпротивник пропустил, и они уже находились у него тылу. Но этого явно не хватало, чтобы гарантировать нам проход через горный перевал. Требовалася некая военная Хитрость.

  Место засады по описанию Акса представляло собой узкий участок ущелья. С одной стороны там шли холмы, слишком крутые, чтобы можно было их использовать, с другой - рощица, в которой, собственно, и засел враг. Лод Томен, командир гиордцев, предположил, что охотники подпилили несколько деревьев, вроде бы даже кто-то из наших мельком заметил пару подозрительных стволов. В общем, нас намеревались убивать со всеми удобствами. По прикидкам противника, наш скромный отряд, попав в ущелье, должен оказаться заперт в нём с двух сторон упавшими деревьями, а потом арбалетчики, как в тире, расстреляют всех при попыткахподняться на крутые склоны холмов с противоположенной стороны от рощицы. Ну, или если жертвы окажутся смелыми, и рванут в рощу, то там их ждут выпущенные в упор арбалетные болты и горячие объятия мечников, которые профессионально прирежут овечек на лоне природы.

  Времени на раздумья имелось не так много. До заката оставалось пять - шесть часов, а нам ещё до рощи три часа переть, поэтому отцы-командиры разрабатывали операцию на ходу. Дорн, Гарен и молодёжь в лице меня и Лианга, посовещавшись, выработали рисковый, но вполне исполнимый план...

  Матерясь и ругая всё на свете, я с арбалетчиками поднялись на проклятые холмы. По плану нам была отведена завидная роль зачинщиков предстоящей баталии - мы должны были, забравшись на ненкотором расстоянии от места засады на холмы, проползти вперёдвдоль дороги и залечь напротив врага. Цель этих альпинистских манёвров заключалась, в том, что стрелы арбалетчиков и моя пушка смогут отвлечь на себя внимание противника, а тем временем Гаррен и лод Томен со своими людьми накинутся на охотников с флангов.

  Хотя поставленная задача на первый взгляд на фоне риска, на который шли остальные, нападая на засевшего в лесу противника казалась достаточно простой, , нам она увеселительной прогулкой не показалась. Гарен передал в подчинение трёх арбалетчиков, а Дорн нагрузил пятью трофейными арбалетами, и ко всему имелось тяжеленное ружьё старосты, два моих ручных пороховика и запасной арбалет Гарена, который хоть и был миниатюрным, но на фоне остального груза даже такой довесок вызывал невольные стоны.

  Со всем этим имуществом карабкались по склонам... Какого дьявола Томен назвал эти скалы холмами? Холмы - это пологие, красиво поросшие зелёной травкой земляные горки, с которой зимой весело скатываются детишки. Здесь же то и дело выпирали каменные глыбы, между которымигусто росли деревья и самый колючий в мире кустарник. Цепляясь за всю эту растительность, нагруженные до предела, вместо запланированных по плану тридцати минут, мы тащились к своей цели добрый час.

  Наконец, после упорных трудов мы подползли к цели и стали осторожно рассматривать позицию противника. Хорошо что Лианг привлёк к делу бывших лесных братьев, иначе попались бы мы со своими хитрыми манёврами. Как оказалось, между дорогой и холмиками находилась небольшая выемка в скалах, скрытая от дороги валунами и кустарником, и на этой полянке залегли семеро охотников. Какого чёрта они тут делали? Планы врага - тёмный лес. Возможно, найдя удачное место, они решили спрятать здесь свой отряд до поры до времени, чтобы неожиданно ударить нам в спину, или опрокинуть, если решим спрятаться здесь? В общем, перед нами как на ладони расположились семеро дремлющих или просто лежащих вояк.

  Наших телодвижений они не заметили в большей степени благодаря предусмотрительности людей Лианга, ну и в меньшей из-за того, что всё их внимание было направлено на облачко пыли, показавшееся вдали на дороге. Это в соответствии с нашим планом двигался наш псевдо отряд.

  В свете новых событий затея с ползанием по скалам оказалась куда как удачной. Теперь не было необходимости пытаться найти врага, засевшего в противоположенной роще. Нас отлично прятали валуны, в то же время давая возможность незаметно палить в лежащих внизу, как на ладони и ничего не подозревающих охотников. Но так как мы долго провозились с подъёмом, то времени до начала атаки оставалось совсем мало.

  Первым делом пришлось искать место для моей ручной пушки. В конце концов я удобно установил этот антиквариат между двух валунов, а пороховики пристроил рядом. Из-за опасения, что маг противника взорвёт порох, пороховики были заранее нацелены в сторону рощицы, так что даже если после выстрела из мушкета порох взорвут, пули всё равно полетят примерно в нужную сторону. Ну и в конце концов на валун лёг арбалет Гарена. Рядом сосредоточенно располагались мои коллеги - на троих лесные братья имели восемь арбалетов и кучу стрел, сюрприз должен был получиться знатный.

  В основном отряде у нас остались только Дорн и Киыс. Они должны были создать у засевших в засаде охотников впечатление, что по дороге двигается весь наш отряд. С этой целью на конях из соломы, и запасной одежды сделали чучела, так что издалека можно отряд вполне смотрелся кавалькадой из пятнадцати всадников. Выбор пал на Киыса как непревзойдённого наездника, а Дорну с его комплекцией было не поспеть ни на гору, ни в лес.

  Тем временем Гарен, Лианг и оставшиеся с ними два арбалетчика, Хаким и трое датлендцев, делая дугу по лесу, заходили в тыл к врагу. С другой стороны тот же самый манёвр совершали гиордцы лода Томена.

  Пора было начинать. Выстрел моей "пушки"прозвучал оглушительно громко, и на несколько мгновений клубы дыма окутали нашу позицию. Рядом сухо защёлкали тетивы арбалетов - это лесные братья занялись отстрелом зазевавшегося противника. Когда дым рассеялся, я с удивлением увидел на прогалине семь корчащихся тел. На такой результат даже не рассчитывал. Двое похоже ранены или убиты арбалетными болтами, но пятеро пострадали от ружья?! Сегодня перед атакой ружьё было тщательно прочищено и заряжено. К двадцати свинцовым шарикам я присовокупил горсть железного хлама, который нашёлся в отряде. Однако результат поразил даже видавших виды лесных братьев. Нет, не зря Киыс отнял этого монстра у старосты. На нашем счету семеро на прогалине, да ещё двое, неосторожно высунувшихся зевак из рощицы поймали по болту.

  Что-то маг противника не суетится. По идее после выстрела он должен был взорвать мои пороховики, чтобы не получить повторения. Но взрыва не последовало. Я аккуратно нацелил оба пороховика на рощицу. Получив два свинцовых подарка в свой адрес, противник стал осторожней, видимо на той стороне задумались, как добраться до нас злобных и опасных.

  В этот день нам крупно повезло. Мой выстрел положил на прогалине единственного мага, который находился в отряде, пытавшемся нас уничтожить. Более того,поскольку маг выбрал для себя и своих подчинённых полянку прямо под нашей позицией, мы в первые секунды боя сумели вывести из строя семерых противников, да потом ещё двоих неосторожно высунувшихся из рощицы. В итоге в самом начале боя противник лишился мага и почти трети своих солдат. Ошеломлённый нападением, а главное его результатами и тем, что применили огнестрельное оружие, противник прохлопал нападение групп Гарена и лода Томена.

  Сборному отряду Гарена достались, что-то около десятков мечников и арбалетчиков. Но к началу схватки арбалетчики уже разрядили своё оружие, в попытке достать нас. А потому стали лёгкой жертвой для датленцев, которые как раз ударили с той стороны, где залегли стрелки. Гарен с лесными братьями перед столкновением аккуратно уменьшили число врагов ещё на три единицы, разрядив почти в упор свои арбалеты. А потом стрелки, засевшие со мной на скале, и я с пороховиками спокойно отстреливали тех, кто, пятясь, неосторожно показывались из рощи.

  Убитые у нас были только со стороны Гиордцев. В отряде, противостоящем им, оказался мечник- очень редкий и дорогой наёмник. Тренировать его дороже, чем мага, а пользы в бою средненький маг приносил гораздо больше.

  Мечников нанимали очень редко, да и сами они, как правило, были людьми совсем не бедными. Для обучения такого воина требовался целый ряд условий.

  Во-первых, физические и психологические кондиции кандидата должны изначально быть несколько выше средних.

  Во-вторых, необходим маг, который раз за разом трансформировал тело бойца. Спору нет, результат получался о-го-го какой:воин обладали невероятной физической силой, реакцией, повышенной скоростью заживания ран, а главное удивительной скоростью движений. Поймать арбалетный болт для этих монстров было делом пустяковым.

  В-третьих, для развития навыков боя требовалось, по меньшей мере, две пары профессиональных воинов, которые бы выступали в качестве спарринг-партнёров. Причём воины должны сами быть если не мечниками, то кем-то, обладающим почти такими же способностями к бою, например, эльфами. Хотя последний вариант вообще самый дорогой. Представляю- эльф обучает смертного! Хотя детей королей и герцогов они берутся обучать, видимо надеясь, стать друзьями будущих наследников.

  И в довершении нужен был учитель. Этакий иерарх. Как правило, маг, который прожил лет двести за счёт магии и, благодаря полученному опыту, может правильно развить способности ученика, сделав его абсолютным воином.

  В общем, все эти мечники, на мой взгляд, были рекламным трюком. Индивидуальное обучение могли позволить себе только наследники очень крупных состояний. Существовал, конечно, более дешёвый вариант - школы. Там приходился один учитель на несколько ребят, но всё же при этом стоило обучение фантастических денег. Тем более весь цикл занимал примерно лет тридцать, а в отдельных случаях - и того больше.

  Люди, всё же ставшие мечниками, чаще оказывались телохранителями королей и прочих благородных, а не наёмниками в отряде убийц, так как навыки эти более применимы в столичных дуэлях, а не в лесах вольных баронств. Для лода Томена и Акса такой противник стал неприятным сюрпризом. Он поднял своих воинов против гиордцев, закрутив смертельную карусель. Слава богам, лес не дал ему возможность показать всё мастерство - среди деревьев с парой длинных мечей особо не напляшешься.

  Будь условия битвы лучше или гиордцы менее опытными, мечник имел все шансы положить в тот день всех. В первом же па своего смертельного танца он изящно наколол на один мечодного гиордца, а вторым вскрыл гортань другому. Лод Томен, моментально среагировав, дал команду рассредоточиться. Арбалетчики по заранее отработанной схеме выстрелили в мечника, отвлекая его внимание. Три болта, конечно, не могли достать мастера, но даже ему пришлось взвинтить темп восприятия, чтобы увернуться от одного и сбить мечами два других. Вот тогда-то включился и Акс Холод. Повинуясь силе, вкруг стали возникать иглы холода, бессистемно, хаотично. Никто в мире не смог бы увернуться от этого сонма, только маг мог противостоять такой атаке, но мага, который бы прикрывал искусника, не было. Великий воин умер быстро и без мучений, будучи пришпилен одной из игл Акса.

  Все события заняли несколько мгновений, и поднятый героем в атаку десяток незадачливых наёмников добрался до гиордцев как раз к финальной части сцены под названием мечник и лёд. Явно растерявшись от столь эффективной расправы над своим кумиром, наёмники кто бросился наутёк, а кто попросту подставился под заклятия Акса или болты арбалетчиков.Остальные были взяты в плен.

  Всего мы убили или взяли в плен более трёх десятков наёмников. Целый табун лошадей, груда оружия, доспехи и прочие мелочи наёмников по праву теперь принадлежали нам, адопрошенных пленных, позже пришлось развесить вдоль дороги - времени возится с ними, откровенно говоря, не оставалось.

  Из рассказа пленных оказалось, что в тот день нам повезло дважды. Мечник был тем самым человеком, кто готовил засады, и его смерть должна хотя бы на время прекратить череду нападений. Правда, оставался один неприятный момент:мы до сих пор так и не смогли вычислить, кто же меня заказал.

  Глава 8 Враг найден

  Наш отряд без особых приключений добрался до Налии. Ни в баронствах, ни в Судахе опасных встреч больше не случилось. Видимо убитый Аксом мечник выступал единственным координатором неизвестного врага, строившего нам козни на дороге. Столицу Судаха опоясывало три ряда стен. Во внешнем круге жили ремесленники, слуги и прочая чернь, во втором - купцы, священники, учёные, подмастерья магов, а в самой цитадели - благородные и маги.

  В Налии отряд задержался всего на два дня. Гарен, имевший здесь знакомых выяснил, что интересующий нас капитан снова в рейде на границе с Пустошью. Звали убийцу моего отца капитан Даго. Судя по рассказам, он бравый вояка, под командой которого в разное время находилось от двух десятков до полутора сотен отменных охотников. Работать на границе всегда было прибыльно, но опасно:искатели Пустоши - люди не обычные, зачастую в их отрядах присутствовали маги, отменные стрелки и лучшие воины человеческого анклава.

  Сокровища разбитой Империии изменённые животные привлекали многих. Ведь те, кому улыбнулась удача, могли в одночасье найти казну какого-нибудь герцога или убить животное, панцирь, которого обменивался в Риттене на вес золота. Так что командир отряда задачей, которого являлось охота на искателей, явно не был ординарным человеком. Искать такого на границе, тем более учитывая, что с ним сотня мечей -занятие бесполезное, более того, опасное. Поэтому разговор по душам пришлось отложить.

  Мы решили незаметно идти к границе с Пустошью и попытаться навестить тайник отца,возможно там найдётся какая-нибудь зацепка, которая выведет на таинственного врага. В Налии продали трофеи, благо Гарен знал основных торговцев оружием и лошадьми,А вырученные деньги в качестве премии разделили между членами отряда. Единственно, что мы оставили,так это трофейные арбалеты. С учётом арбалетов в отряде Лианга и лода Томена, всего у нас стало тридцать семь арбалетов на двадцать четыре воина. Также я купил порох и свинец, правда погрузить его пришлось на отдельную лошадь, которая брела в хвосте отряда, дабы никакой маг врага не мог устроить нам диверсию.

  Помимо этого за два дня вынужденного сидения в Налии был приготовлен кое-какой сюрприз на случай столкновения с врагом. Опыт из мира Виктора вдохновил на производство чего-то вроде гранат:порох плотно трамбовался в полые чугунные цилиндры, сделанные для какого-то алхимика и перекупленные нами на рынке Налии. Сосуд наполнялся порохом и плотно запечатывался. Потом его вкладывали в плотный мешок набитый рублеными, кусочками свинца, гвоздями и прочим металлом. Получалась подобие гранаты. Заряд, конечно, оставлял желать лучшего, но другой альтернативы, к сожалению не было. Всего гранат сделали два десятка, но в походе порох везли отдельно от металлических частей в целях безопасности.

  До границы с Пустошью наша партия добралась без происшествий. Шли теперь скученно, лишь отправляя вперед две пары дозорных и оставляя позади аналогичное охранение. Мы были уже почти у места гибели отца и его друзей, когда идущие позади, принесли новость, о том, что за нами гонится отряд в полсотни всадников. Причём настроения, разбираться, кто мы и откуда, у преследователей видимо не было, так как, завидев ребят, пограничники попытались стрелами снять их с сёдел. К счастью расстояние оказалось велико, и гиордцы, а именно они в этот раз замыкали отряд, не понесли потерь и сообщили о нападении.

  Местность, окружавшая нас, совсем не располагала к бегству. Вокруг простиралась бескрайняя степь, лишь изредка перемежавшаяся небольшими участками леса, спрятаться в которых при всём желании не представлялось возможным. Наши лошади прошли уже длинный путь, а всадники противника были явно свежи, поэтому мы принялирешение сражаться, но для того чтобы имелся хотя бы небольшой шанс на победу,требовалось найти удобное для сражения место. Началась безумная скачка.

  Киыс и Хаким, как лучшие всадники, шли впереди отряда, нонаши лошади стали выдыхаться, и постепенно расстояние между двумя группами сокращалось. Каждый уже отчётливо видел облачко пыли позади. Ещё немного и встречать врага придётся в тех условиях, где нас настигнут, а это грозит неминуемой гибелью.

  Наконец вернулся Киыс. Следуя за ним, мы отвернули с дороги вправо и, проскакав несколько сотен метров, стали готовить засаду. Между двумя довольно крутыми холмами находилось что-то вроде естественной крепости: несколько валунов и упавший ствол дерева образовывали естественное, хотя и невысокое укрытие. Атаковать позицию можно было только в лоб,правда, тут терялась всякая возможность бегства.

  Противник показался в пределах видимости, так что мы спешно принялись укреплять импровизированный бастион. Перед баррикадой были воткнуты редкие колья, которые спешно нарубили в ближайшей роще. Встречать конного противника решили в пешем строю, что, учитывая отсутствие копий, на первый взгляд выглядело сумасшествием. Но такое решение приняли по нескольким причинам. Перваязаключалась в том, что почти все члены небольшого отряда лучше сражались стоя на своих ногах, нежели в седле. Вторая - наличие большогочисла арбалетов, которыми сейчас было грех не воспользоваться. Ну, и третья- это сюрприз, который мы начали готовить ещё в Налии.

  Перед своей позицией на расстоянии ста метров в шахматном порядке разбросали двенадцать гранат, чем перекрыли территорию примерно сто на восемьдесят метров. Учитывая, что мы расположились между двумя довольно крутыми и каменистыми холмами, атаковавшие должны были почти на сто процентовпопасть именно на это импровизированное минное поле. Холм с одной стороны оказался усеян острыми, как ножи, осколками скальной породы, так что пройти по нему явно не получалось. С другой стороны холм имел довольно крутой подъём, но отсутствие скал и растительности давали противнику шанс здесь пройти здесь. Поэтому там мы спрятали ещё восемь гранат.

  Всё тридцать семь арбалетов были заряжены, каждый из отряда, кроме меня и лучника Киыса, получил по арбалету. Лучшие стрелки встали в первый ряд, прикрытые щитами и валунами они были в относительной безопасности. Стрелки похуже остались во втором ряду. Перед первыми стрелками рядом лежали оставшиеся пятнадцать заряженных арбалетов. Я стоял, точнее говоря, лежал со своим монстром в первом ряду, скрывая нашу "пушку" до поры, до времени.

  Противник подходил. Конница судахской стражи растянулась красивым веером. Их было чуть более пяти десятков. Все крепкие, хорошо вооружённые, в доспехах с круглыми шлемами, овальными щитами и длинными копьями. Дойди они до нас, нам хана - у нас нет ни длинных копий, ни тяжёлых доспехов, ни плотного строя, а жалкая баррикада, скорее всего, будет разнесена в клочья. Такие панические мысли посетили, наверное, не только меня.

  По большому счёту, противник на первый взгляд показался когортой рыцарей, каковая сопровождает нашего герцога. Как оказалось позже, всё было не столь страшно, рыцарей в полном доспехе набиралось всего десять-пятнадцать. Остальные - оруженосцы, вооружённые саблями и лёгким, зачастую кожаным доспехом. Судя по первоначальному прощупыванию, нам противостояло два мага. Об их способностях мы судить не могл, но, учитывая Лианга, меня с артефактами, а главное успевшего восстановиться Акса, по этой части можно было на равных играть с противниками.

  Первый ход в начавшейся партии сделали мы. Как только большая часть противников втянулась в пространство, усеянное минами, я подорвал заряды. Результат превзошёл все ожидания. Всадников как будто убрали гигантской косой. На месте боевого отряда осталась стонущая масса, в которой перемешались раненые и убитые. Лишь сравнительно небольшая группа, видимо, прикрытая магом, сумела вырваться из огненного ада и по инерции двигалась в нашу сторону. Но слитный залп арбалетов и штуцера поставил окончательную точку в столкновении.

  Противник ещё вполне мог оказать сопротивление, многие получили лишь лёгкие ранения, доспехи неплохо сдержали удар металлического мусора. Но шок и скорость, с которой произошёл разгром, сыграли свою службу. Уцелевшие вместо того, чтобы собрать силы в кулак предпочли ретироваться.

  Допрос раненых принёс такую долгожданную информацию о таинственном враге, правда, легче от этого не стало. Да что там говорить, откровенно говоря, стало страшновато, как бы гиордцы или лесные братья не надумали порвать контракт со мной. В этом не было бы ничего предосудительного, многие бы поняли страх наёмников, так как врагом отца, а теперь и моим злым гением оказался Чёрный барон.

  В этой схватке капитан судахцев, бек Изим, несмотря, на многочисленные ранения, выжил, и перед смертью не стал пакостить, а выложил всё как есть. Отца, как и предполагали изначально, подставили.

  Стало понятным и то, как папа смог получить огромный заём в две тысячи золотых. Чёрный барон действовал в тесном тандеме с казначеем герцога, лодом Линдстоком, для которого убедить ростовщиков в необходимости выдать кредит не составило особого труда. План был донельзя простой. Отца грузили кредитом, вызывали в пустошь, а там, убив, забирали деньги. Что и получилось в итоге. Сейчас долг отца, думаю, уже выкуплен Линдстоком или его подручными. В счёт него у меня или другого наследника должны будут забрать бизнес по торговле оружием, контракты, лавку, запасы и прочее, ну и всё остальное, чем можно поживиться, а, главное, рентные дома в квартале ткачей.

  Для парочки феодалов идея эта в идеале не стоила ничего, а могла принести прибыль в несколько тысяч, так как имущество, изымаемое по судебной тяжбе, при неплатеже долга оценивала служба контролируемая казначеем герцога. Так что стоимость нажитого отцом при гашении долга оценили бы по заниженномутарифу, чтобы отнять всё, а, не дай бог, имущества окажется меньше чем долга, то меня, маму и сестру вполне могли отправить на рудники, так сказать, отрабатывать долг.

  Я прекрасно представлял, с каким могущественным врагом невольно ввязался в борьбу. В герцогстве существовало два синьора, с силой которых считался сам герцог. Эти люди являлись полными вассалами герцога, преданными душой и телом своему сюзерену, но сфера их интересов, личное богатство ставило их на планку, очень близкую к повелителю. Это были верные и давние соратники герцога, могущество которых и определяло могущество всего Клонеля.

  Первым среди равных шёл граф ал Далан, коннетабль армии герцогства и второй после него землевладелец. Когда-то графы ал Далан были напрямую подчинены короне и часто соревновались с Клонелями за право считаться сильнейшими вассалами на востоке страны. Но лет двести назад Клонели всё же сумели сломать Даланов, а время сделало их верными союзниками. Теперешний глава графов, относительно молодой сорокалетний Торён ал Далан, по праву считался лучшим воином герцогства - маг, воин, умный политик он находился в зените своего могущества. Клан Ал Далан контролировал армию герцога, а это без малого две тысячи пехоты и пять сотен всадников, из которых сотня тяжеловооружённые рыцари. В отличие от многих лодов королевства герцог предпочёл ополчению профессиональную армию. Конечно, это было дорогим и очень обременительным в мирное время удовольствием, но междоусобицы и войны, а главное беспокойные соседи заставили содержать такую внушительную силу.

  Но вернёмся к ал Далану. Коннетабль проводил учения, призывал вассальные дружины баронов и мелких дворян на смотры, которые проводились в герцогстве не реже чем раз в год, а потому каждый дворянин зависел от графа. Контроль над армией - это не только огромное влияние, но и поставки обмундирования, оружия, провианта, посуды, шатров, лошадей и много ещё чего. Все нити потоков этих денег находились в руках графа. Естественно грабить напрямую грозного герцога никто не пытался, но ал Даланы были слишком умны, чтобы не извлекать законную прибыль из своего положения. Расходы на армию составляли в герцогстве порядка ста двадцати тысяч коинов в год, что примерно равнялось половине бюджета герцогства. Графу доверялось определённо многое.

  Третьим лицом в герцогстве выступал граф Лонделень,полная противоположность ал Далана. Чиновник до мозга костей, мягкий, полноватый дворянин, который, казалось бы, не знает с какой стороны подходить к мечу. На самом деле Лонденель - посредственный мечник, без особых магических способностей, но этот человек обладал твёрдой, как кремень волей, особенно когда дело касалось интересов герцога. И, несмотря на свои недостатки, принимал участие во всех сражениях, в которых участвовал Клонель, причём Лонденель проявил себя как грамотныйи холоднокровный командир, с неплохими способностями тактика.

  Лонденели издавна воевали без огонька, предпочитая войнам явным закулисную борьбу - их коньком были торговые и политические баталии. В герцогстве они контролировали службу, выполнявшую что-то вроде функций обеспечения правопорядка, хотя служба эта давно переросла своё основное направление. Теперь граф контролировал сбор налогов, пошлин с купцов, и взаимоотношения герцогства с другими частями королевства. В службе имелось несколько дружин общей численностью около пяти сотен воинов, которые занимались охраной герцога и его семьи, предупреждением и подавлением всяческого рода восстаний, хотя последние лет двадцать бунтующих в герцогстве не наблюдалось. Барончики и прочие сильно прижали хвосты после чистки, которую устроил ещё молодой Лонденель, тогда горели замки, исчезали семьи, в общем, основательно проредив всяких мятежников ещё в начале карьеры, Лонденель попросту не давал шанса восстановить силы каким-либо противникам герцога.

  Таким образом, герцога подпирали два крупных клана. Первый - вояки во главе с ал Даланом, второй сборная солянка, к которой помимо Лонденеля примыкали крупные купцы, ростовщики и часть влиятельных старшин цехов.

  Но помимо графов в системе управления герцогством нарождалась и другая сила. Казначеем герцога вот уже два десятка лет состоял простой и, как говорят, раньше очень бедный дворянин - лод Линдсток. Казначейство, по большому счёту, мало что контролировало, лишь вело учёт поступавших через службы Лонденеля денег и расходы герцога и графа ал Далана. Но, обладая информацией и будучи очень умным человеком, лод Линдсток сумел приобрести огромное влияние. В казну он никогда не лез, иначе не смог бы продержаться двадцать лет. Но, зная кому, зачем и в каких количествах нужны деньги, казначей сумел подмять под себя несколько важных контрактов герцогского двора.

  Сегодня небольшая империя Линдстока контролировала поставку продуктов ко двору герцога, часть сборов с рынков герцогства и регулярно проводимых ярмарок. Умный чиновник подмял под себя несколько мастерских, которые поставляли герцогскому двору, одежду, парфюм и многие другие мелочи. Ещё одним источником богатства служили сделки между герцогом и ростовщиками. Бюджет герцогства несколько лет подряд был профицитным, в итоге в казне скопилось немалая сумма. Коины по предложению Линдстока было решено пустить в дело. Самые крупные ростовщики и несколько наиболее надёжных купцов столицы боролись за право получать процентные займы казны.

  Операции эти принесли не малый доход Клонелю, в целом, и её казначею, в частности. Желающие получить кредит вставали в очередь, а Линдсток принимающий решение о надёжности заёмщиков, получал немалые взятки. Но казначей был умён и никогда не давал деньги заведомо ненадёжному заёмщику, а потому казна росла, а вместе с ней и авторитет Линдстока в глазах правителя. Более того чиновник получил влияние за пределами герцогства. Многие магнаты столицы стремились получить в партнёры такой надёжный источник заёмных средств.

  Но, несмотря на успехи, Линдсток никак не мог считаться фигурой, равной графам ал Далан или ал Лонденель. И, в первую очередь, потому, что за ним не стояло реальной силы. Не силы денег, а именно физической силы, верных ему дружин, готовых обнажить меч за интересы казначея или послужить ему поддержкой. Талантов или какого-то опыта в формировании стального кулака у чиновника попросту не было, а потому, даже просто защищая свои владения, он рассчитывал лишь на воинов своего сюзерена или наёмников, которые не всегда имелись под рукой.

  Но амбиции этого человека были велики, и они привели к созданию тандема, который претендовал на ведущие позиции в управлении герцогством. Линдсток свёл тесную дружбу с Чёрным барононом. Вначале людей этих объединяли общие дела, но сейчас они представляли один клан, который искал возможности расширить сферы влияния на экономическую жизнь герцогства, чтобы уровнять свои силы с двумя ведущими кланами.

   Чёрный барон владел землями, которые контролировали единственный пригодный для торгового каравана путь из Таленгара во владения айвов. Кочевники, запертые между горной грядой и пустошью, были беспокойным соседом, торговля с ними из-за прошлых разногласий практически не велась,а единственное ущелье запирал замок Чёрного барона.

   Он был прямым наследником первого лода которого Король Таленгара наградил этим титулом. Тогда айвы решили несколько облегчить кошельки богатых жителей Таленгараи огромная армия из двадцати тысяч кочевников ринулась в пределы Клонеля. Но на пути у них стояла небольшая тогда крепость предков Чёрного Барона,место для которой было выбрано на редкость удачно:вокруг неприступные скалы, внутри вода и пища на несколько лет. А в распоряжении барона к его счастью в то время имелось не пять десятков воинов, которые он, нещадно обирая немногих своих крестьян, мог содержать, а три сотни бравых вояк.

  Так случилось, что в замке барона в ту ночь остановились воины из Риттена, которые по каким-то делам собирались пересечь степи айвов и заняться исследованиями Пустоши. В этом исследовательском отряде состояло двести профессиональных солдат и пятьдесят магов, двое из которых являлись архимагами. Учитывая, что в человеческом анклаве насчитывались не более сотни архимагов, вообще, два патриарха на один отряд было очень и очень много. Кто и зачем затевал эту экспедицию, история умалчивает, но самое главное, что в момент нашествия этот элитный отряд находился в крепости прадеда Чёрного барона.

  Айвы решили с ходу взять крепость, которая изрядно мешала продвижению армии. Тем более ущелье в месте, где стояла крепость, сужалось настолько, что арбалетчики барона могли спокойно расстреливать проходящие мимо войска. Айвы начали штурм, но вместо лёгкой победы стали терять одну сотню за другой. Более того ночью дерзкий противник сделал вылазку, уничтожив около трёх сотен воинов, и почти не потерял никого из своих. Секрет невероятной успешности барона заключался в солдатах, что пришли из Риттена. Как оказалось, помимо невероятного количества магов миссию под видом простых солдат сопровождала полусотня мечников, да и остальные солдаты были явно не последними вояками. В конце концов, за неделю непрерывного для айвов кошмара риттенцы положили около двух тысяч степняков. Начало похода старейшины посчитали неудачным и айвы ушли назад в свои степи, вернув и передовые отряды, которые, к слову сказать, тогда уже добрались до Клонеля.

  Отряд из Риттена, справедливо решив, что через взбудораженных кочевников им уже не пройти, быстренько свернулся и отправился обратно домой. На том бы история и закончилась, если бы не тогдашний король Таленгара Игар третий.Молодой глуповатый наследник к тому времени правил всего лишь второй месяц- собственно говоря, его восшествие на престол и предшествующая этому междоусобица и подвинули айвов на набег: кочевники, ранее боявшиеся отца Игара, решили попробовать на прочность его наследников. В общем, молодой король, преисполненный романтики и рассказов о героической обороне ущелья, решил лично взглянуть на место битвы.

  Король пришёл в дикий восторг от рассказа прадеда Чёрного барона. Огромная куча трофеев и могил сделали Барона героем в глазах короля, а осторожные напоминания об отряде риттеннцев король воспринимал как наветы завистников. Баронство тогда находилось в вассальной зависимости от Клонеля, но король своим монаршим решением освободил владения Чёрного барона от каких-либо налогов. Баронство было подчинено напрямую королю,абароны, принявшие чёрный как антрацит герб, символизирующий глубину верности короне (кому такая хрень в голову пришла, до сих пор непонятно, скорее всего, самому псевдогерою, он, говорят, сильно любил внешние эффекты) стали вассалами короля, что по статусу равняло их с Клонелями и ещё тремя-четырьмя влиятельнейшими семьями Таленгара.

  Но де-факто бароны, с одной стороны запертые айвами, а с другой стороны Клонелем, так и остались мелкими помещиками, правда с очень крутыми привилегиями, которые, как говорится, мог отнять только король. Торговля с айвами к тому времени явно захирела, да и не было особо большого числа купцов, которые бы рисковали отправиться в степь, тем более кочевники в то время мало что могли предложить. Но всё же кое-какой торговый оборот шёл, и Чёрный барон получал деньги, на которые содержал своё небольшое войско. Отсутствие налогов положительно сказалось на благополучии семьи - сейчас барон был не бедным человеком.Правда, вместо того чтобы развить торговлю с айвами и приумножить капитал, он рассорился с ними насмерть и теперь просто-напросто уничтожал большинство айвов, пересекавших границы баронства. Причины у него на такие действия имелись веские:айвы в один из набегов убили единственную дочь и сопровождавшего её брата барона, так чтосчёт к айвам Чёрный Барон имел огромный.

  Оставшись без детей, феодал сделал смыслом своей жизни месть. Умный от природы барон понимал, что масштабы его мелковаты для айвов, а потому стремился к тому, чтобы усилить своё могущество. На этом пути взаимных амбиций и встретились Чёрный барон и королевский казначей. У первого были верные солдаты и умение воевать, но не хватало денег, а точнее говоря, источников дохода, у второго, наоборот, наблюдался избыток денег и идей, как их приумножить, но не было воинов способных эти ценности защитить, а главное провернуть те планы, которые постоянно крутились в умной голове герцогского казначея. Вместе эта парочка начала искать всё, что "плохо лежит", и прибирать это к рукам.

  Ходили слухи, о том, что тандем подмял под себя несколько разбойничьих шаек, и поставил это дело на профессиональный уровень. Чтобы не дразнить герцога, разбойники совершали акции очень выборочно и грамотно, почти всегда не оставляя свидетелей. Брали в основном небольшие караваны, не принадлежащие крупным купцам,а потому никто особого шума не поднимал. Ну а если находились беспокойные родственники тех бедолаг, кто сгинул по приказу Чёрного барона, то казначей выплачивал положенную компенсацию из герцогской казны. Существовал такой закон: герцог собирал пошлину с купцов, но в обмен обеспечивал их безопасность, а так как какой-то процент разбойных нападений всё же происходил, то пострадавшим выплачивали пособие из казны. Сумма была не велика и никоим образом, не соотносилась со стоимостью товара, но формальности исполнялись, и среди купцов ходили слухи, что Клонель очень безопасен, а герцог слыл справедливым правителем. Потому художества парочки оставались незаметными.

  Тандем проворачивал ещё множество дел, менее громких, но от того не менее прибыльных. Они контролировали несколько крупных строек, которые затевал сам герцог или корона. Герцог строил крепость на пути в вольные баронства, вкладывая не маленькие средства из бюджета, а казначей с товарищем обеспечивал стройку материалами, рабочими руками и прочим. Корона выделила небольшие деньги для самого барона, чтобы укрепить ущелье, соединявшее Клонель и степи айвов, и в проекте было строительство замка на территории айвов по ту сторону Драконьего хребта. Проект естественно пробивался в столице Таленгара казначеем, который заручившись поддержкой герцога, задаривал соратников короля, контролировавших казну, причём свои интересы казначей отстаивал за счёт казны герцога. Деньги обещали прийти солидные, а парочка надеялась нагреть руке на стройке века.

  Казначей, пользуясь силами барона, попытался подмять несколько цехов: плотников, портных, гончаров - тех, кто не защищался непосредственно Лонденелями.Цеха эти были откровенно слабыми и в Клонеле особого развития не получили, но взять их под контроль без шума не получилось. А открытое столкновение с цехом могло привлечь к возне одного из графов или самого герцога, потому попытки монополизировать одну из отраслей благополучия герцогства пока отложили.

  Второй шар был закинут в сторону преступности. Парочка, успешно подмяв под себя разбойничьи шайки, решила захватить власть в преступном мире Клонеля. В первую очередь зашли со стороны главы воровской гильдии - Сапога, но ни устранить его, ни расколоть его банду не получилась. Сапог правил в своей империи железной рукой, а всякие сепаратистские движения пресекал на корню, потому шансов поднять в гильдии мятеж, откровенно говоря, имелось немного. Устранить же маниакально осторожного Сапога, который зачастую сам не знал, где будет ночевать, оказалось нереально трудно. Тем более воровское братство сумело дать кое-какой ответ барону и казначею. Одно за другим были совершены два, правда, неудачных покушения на казначея, следом один из отрядов Чёрного барона начисто вырезали, не оставив следов, лесные братья, которые, как оказалось, были ответвлением гильдии воров. В общем, сейчас гильдия и тандем находились в состоянии позиционной войны. Первая пыталась сохранить свой статус-кво, а второй хотел расширить свою и без того не слабую империю. Вот такой грозный противник угрожал мне.

  Глава 9. Тайник в пустоши

  Уничтожение полусотни судахской стражи не может долго оставаться не замеченным. Выжившие в схватке уже давно скачут во весь опор в сторону ближайшего форпоста, а потому вскоре ожидалась погоня. Конечно, быстро собрать адекватный карательный отряд не смогут, тем более что те, кто принесут весть о гибели полусотни, в которой было десять рыцарей и два мага станут врать безбожно, и, даже разделив это враньё на два, комендант ближайшей крепости не решится преследовать нас, не имея под рукой хотя бы сотню воинов. А снять такое количество солдат - значит оголить вверенный форпост, потому недостающих солдат начнут долго и нудно собирать среди ближайших эмиров и беков. Так что по всем прикидкам у нас имеется от трёх дней до недели форы в зависимости от расторопности и хватки коменданта ближайшей крепости.

  Исходя из этого, мы решили разделить отряд на две части. Уместнее будет сказать, на одну большую и вторую маленькую. Первая, в которую войдут все без исключения воины, кроме меня, Гарена и Дорна под руководством лода Томена пойдёт обратно в Клонель. Партия эта, имея около семидесяти трофейных лошадей, а многие судахцы вели с собой заводных, ускоренным маршем должна была добраться до баронств. Действие внешне вполне логичное: рейд как бы сорван, и преступники вернулись на родину. Располагая практически двумя заводными лошадьми на каждого члена отряда, группа имела все шансы оторваться от любой погони и спастись.

  Большой отряд отвлекал всё внимание на себя, меньшая же группа, состоящая из Дорна, Гарена и меня отправлялась в Пустошь. Гарен и Дорн должны были довести до тайника, а там я, как единственный знающий, где хранятся самые ценные вещи, попытаюсь найти две тысячи золотых.

  Как оказалось, капитан судахцев и вместе с ним барон с казначеем остались ни с чем:отец не принёс на встречу золото, а, видимо, перестраховавшись, спрятал его. Единственное возможным местом схрона была пещера в Пустоши, и проверить, так ли это, на деле предстояло мне. В случае удачи имелись все шансы рассчитаться с ростовщиками, более того, большой отряд, отвлекая погоню, давал нам прекрасный шанс добраться до Клонеля более спокойным путём через Фируз, благо времени до двухмесячного срока отмеренного законом оставалось ещё достаточно.

  Великая Пустошь образовалась на месте Империи Живущего в Двух мирах. Тогда легионы тварей залили кровью огромную территорию. Магия, тёмные ритуалы на века прокляли эту землю. Тёмный властелин имел все шансы уничтожить разумных на нашей планете. Потери, которые тогда понесли эльфы, люди и гномы были столь велики, что никто из рас до сих пор не достиг прежнего могущества. Меня последние годы интересовала история тех событий, всё же я - единственно известный Двуживущий. Потому, используя все доступные источники, я попытался сформировать истинную картину произошедшего.

  По самой распространённой версии тех событий заваруху начал мой предшественник. Империя вроде как настроила всяких крепостей, натренировала огромную кучу солдат и магов, ну и двинулась в бой. Эльфы и гномы стали грудью против врага и естественно начали побеждать, тем более что остальная часть человеческого анклава вместо поддержки Двуживущего ударила тому в спину. Тот, отчаявшись, призвал на помощь демонов, которые, по общему мнению, пришли из родного мира Двуживущего. Ну, демоны и повеселились. Веселье прекратила парочка богов, которая спустившись с небес, возглавила объеденную армию эльфов, гномов и людей, а потом во главе этой армии наваляла демонам. Окончательной победы, к общему сожалению, не получилось, так как силы с обеих сторон были примерно равны. Тем более что боги, изгнав архидемона, удалились, оставив смертных разбираться с легионами. Но у объединённой армии хватило сил лишь изрядно проредить силы демонов и запереть их в пределах огромной территории занимавшей треть материка, которую впоследствии стали называть Великой Пустошью.

  Демоны оказались не очень жизнеспособны в условиях нашего мира. Изменив природу и дав начало тварям, с которыми мы боремся до сих пор, большинство легионеров ада исчезли- видимо, отсутствие подпитки сделало их существование невозможным. Всего наш мир посетило пять из девяти легионов подчинённых архидемону Скарингу. Описания их оставались во всех летописях того времени.

  Два легиона демонов,наиболее зависимых от подпитки ада, исчезли полностью всего после двух сотен лет от начала вторжения. К слову сказать, это были самые опасные твари. Гроги - пехота ада, закованная в панцири, многочисленная, быстро размножающаяся дисциплинированная армия. Вид их вселял первозданный ужас: четыре руки, три ноги, тело, покрытое бугристым, шипастым панцирем, который с трудом мог разрубить лишь отличный клинок, огромная физическая сила, свирепость и многочисленность. Оружием демонамслужила пара верхних рук, оканчивавшихся костяными клинками, не уступавшими по твёрдости лучшей стали, и две нижние руки, одна из которых держала щит, а другая - короткое копьё. Гроги являлись основной ударной силой, легионов ада. Поначалу ихшеренги просто-напросто перемалывали и стройные ряды элитных эльфийских мечников, и железные порядки гномов, и закованные в сталь полки людских копейщиков. Но всех спас уход Скаринга, потеря архидемона превратила дисциплинированное войско в хорошо вооружённую толпу, которую, хоть и с трудом, но можно было победить.

  Вторым канувшим в лету легионом стали бомбардиры. Сильной стороной этих тварей был бой на дистанции:бомбардиры имели на плече уродливый нарост, из которого метали среднего размера снаряды. Снаряд этот состоял из оболочки и чего-то вроде мощной кислоты внутри неё. Попав в ряды врагов, оболочка мгновенно лопалась, а жертвы получали смертельную дозу вещества, которое прожигало доспехи, отравляло воздух и приносило мучительную смерть всем, кто находился рядом с местом попадания снаряда. Помимо этого бомбардиры были неплохи и в рукопашной: имея в своих ручищах молоты, и щиты они могли на равных с грогами взламывать пехотные ряды. Слава богам, их легион также исчез из нашего мира, хотя поначалу они принесли наибольшие разрушения. Ни гномы, ни люди, ни эльфы так и не смогли найти адекватную тактику борьбы со столь грозным противником.

  Представители же трёх оставшихся легионов худо-бедно смогли прижиться в Пустоши. Правда, это были уже не те дисциплинированные когорты, но всё же по-прежнему опасные стаи скорее хищников, нежели солдат.

  Первые среди равных - Рыцари Хэллэриана. Будь они столь же организованы, как и во времена нашествия, территория Пустоши продолжалась бы увеличиваться. Воины эти были не только сильны, но и умны. Рыцари не были живыми в отличие от остальных тварей ада,скорее они представляли собой нежить, а потому имели все преимущества в искусстве умерщвления. Рыцари не нуждались в пище, а остановить их можно было только расчленив и, слава богам, отрубленное не приползало к хозяину и не прирастало вновь, иначе хватило бы легиона хэлларианцев, чтобы покорить наш мир. Выглядели они почти как обычные люди, но их тела скрывали доспехи, то ли вросшими в тело, то ли являющимися его частью, ипо крепости лишь немного уступавшими нерушимым панцирям эльфийской тысячи.

  Вместо лошадей рыцари использовали свирепых,закованных в костяной панцирь рогатых животных.Эти бронированные чудовища своими острыми рогами легко могли взломать строй ощетинившийся копьями. Сами рыцари имели на вооружении копья, арбалеты и мечи. В конном или пешем бою их отличала невероятная сила и скорость. Воинское умение хэлларианцев намного превосходило то, что демонстрировали лучшие бойцы эльфов, прослывшие непревзойдёнными мастерами меча, копья и лука. Более того, животные рыцарей, громоздкие панцирные быки как их окрестили во время войны, могли летать. Конечно, это был не полноценный полёт, но вместе с рыцарем эти твари могли на высоте три-четыре метра пролететь метров пятьдесят.

  Конница хэлларианцев представляла собой кошмар для любого тактика. Её не мог остановить ни копейный строй, ни баррикады, ни ловушки. Легионы всадников просто взмывали в воздух, а потом приземлялись на головы противников, тем более что брюхо панцирных быков так же защищалось мощной бронёй, как и остальное тело. Слабым местом рыцарей была их относительная малочисленность и отсутствие умения работать большим отрядом. Очень редко группы рыцарей воевали числом более десяти-пятнадцати всадников. После исхода Скаринга они разделились на мелкие группы не больше трёх-четырёх воинови бесцельно бродили по просторам Пустоши, а потому их удавалось уничтожать, создав численный перевес.Но и при этом каждая схватка уносила жизни нескольких десятков воинов.

  Вторыми по опасности из оставшихся слыли Псы Хаоса или, как их ещё называли, Гончие Ада. Представляли они собой нечто вроде волка размером с телёнка, закованного в панцирь и имеющего вместо клыкастой пасти совершенно невообразимый аппарат, состоящий из острых как нож зубов, шипов и прочих приспособлений для отсечения конечностей, и разрушения доспехов. В общем, эти милые собачки вскрывали нашу броню, как консервные банки.

  В войске Скареда этот легион играл роль летучего отряда, который уничтожал коммуникации, фуражиров, терроризировал местное население, а, самое главное, контролировал все леса. Бороться с такими тварями в лесу было просто невозможно, а потому тактика партизанской войны, которую пытались применить эльфы против легионов ада, не принесла ничего, кроме огромных потерь. Гончие, проходя по тылам людей, эльфов и гномов резали неподготовленных к бою ополченцев и исчезали, как только чуяли опасность. Только встреча их в тесном строю, на открытом пространстве давала шанс на победу. Псы Хаоса до сих пор контролировали леса Пустоши, поэтому искатели далеко стороной обходили те места, где имелся хоть какой-то намёк на рощицу. При этом псы, в отличие от других легионов,могли пусть ненадолго покидать территорию Пустоши - видимо, они не сильно зависели от эманаций ада, так необходимых остальным тварям. Потому и в пограничье всегда существовала опасность на них напороться.

  Ну, и последним легионом, который привёл в наш мир Скаринг, были Гарпии. Эльфы во всех войнах использовали огромных птиц, способных нести на спине одного-двух лучников эльфов. Благородные птицы представляли грозную силу в любом сражении, особенно при взятии замков, погоне, а главное - в разведывательных миссиях и в обеспечении связи между армиями. Сами по себе, обладая когтями и твёрдым, как сталь клювом, птицы могли наносить немалый урон наземным войскам и своим воздушным противникам. Гномы противопоставляли гигантским орлам драконов, е обитавших в гномьих горах. Огромные древние ящеры на равных бились с орлами, более того, драконы обладали примитивной магией и в бою могли выпустить из пасти пламя, поражая врага на дистанции порядка десяти метров.

  Люди до появления в нашем мире Двуживущего не имели ничего. Попытки заполучить птиц или драконов оканчивались неудачами. Орлы вообще существовали толькоподкармливаемые какими-то специальными растениями, выращиваемыми эльфами. Драконы же просто не могли размножаться в условиях, которые предоставлял людской анклав - видимо, гномы держали тоже какой-то секрет, предпочитая продавать людям драконов в небольших количествах за огромные деньги. Двуживущий для борьбы в воздухе применил дирижабли, причём, судя по рассказам, это были конструкции, которые могли с лёгкостью уничтожать как орлов, так и драконов. Правда, огромным минусом дирижаблей являлась неповоротливость и низкая скорость.:в прямом воздушном бою или обороне эльфы и гномы пасовали перед дирижаблями Империи, а вот там, где требовалась быстрота, верх неизменно брали их орлы и драконы. Скаринг же противопоставил эльфам, гномам и людям легион гарпий.

  Гарпии, возможно, являлись дальними родственниками драконам, но в отличии от грации древних ящеров, они были неуклюжи, уродливы и страшны. Огромная несуразная пасть, перепончатые крылья, когтистые лапы и чешуя, покрывающая всё тело гарпии. Но главная опасность исходила не от их когтей, а от крыльев, которые несли по десять каменно-костяных снарядов. На крыльях и передней части тела имелись стрекательные отверстия, откуда в сторону противника вылетал снаряд. Это пятикилограммовое каменно-костяное копьё, окружённое пламенем, разило наповал и воздушные, и земные цели. Организм этих животных производил копья с огромной скоростью, для этого гарпии поедали несколько видов минералов и кости любых существ прямо на поле боя. Воевать с ними в воздухе было равносильно самоубийству. Эльфы могли лишь стрелять из луков, что не представляло для гарпий опасности, а в ответ же орёл получитьсмертельный каменный кол. Драконы также ничего не могли противопоставить гарпиям, метавшим свои снаряды с завидной скоростью и точностью. Только людские дирижабли со стреломётами на борту, имели кое-какие шансы в воздухе. Но гарпии быстро приноровились расстреливать копьями оболочку с газом и избавляться от опасных противников. Правда, поговаривают, что Двуживущий использовал какие-то неуязвимые для них суда, но, к сожалению, история не сохранилосьни одно из них. Да и простыедирижабли сейчас использовались лишь в Риттене, богатейшем королевстве человеческого анклава.

  Помимо пяти легионов в Пустоши наплодилось огромное количество изменённых зверей, некоторые обладали полезными свойствами, другие были просто опасны третьи как, например, биарды, из усов которых делают прочнейшие тетивы на арбалеты, в равной степени полезны и опасны.

  Вот в таком весёлом зоопарке мой отец устроил тайник. Правда, со слов Гарена, сейчас Пустошь не опасна, тем более мы находимся в той её части, которая изначальна была пустыней и не обладала богатой фауной, а потому изменённые или демоны встречались здесь не так часто, как в других местах.

  Путешествие началось как-то обыденно. Собственно то, что мы находились уже на проклятой территории, объяснил Дорн: какие-то приметы, по его словам, указывали, что граница между нормальным миром и изменённым пройдена. Если честно, по моему мнению, ничего не изменилось -пустыня как пустыня. Правда, колючки какие-то большие, но тем, кто в пустыне впервой, всё в диковинку.

  Колючки оказались с подвохом - по рассказу Гаррена, лучше к ним не подходить:острые шипы смазаны клейкой жидкостью, правильнее сказать - тонким слоем растительного масла, являющегося одним из самых опасных ядов. Лёгкий укол - и смерть наступит через пять шесть часов. Вот такие колючки в Пустоши. Хотя на пути встречались и кактусы, по словам Дорна, вполне обычные и даже съедобные.

  До тайника оставался один день пути, но снарядились мы знатно, взяли двух заводных лошадей, которые несли бурдюки с водой для людей и, собственно, для самих себя. Едой запаслись на несколько недель. Во-первых, кто знает, как оно обернётся, а, во-вторых, нам потом, не останавливаясь, надо двигаться на Фируз, так что запас карман не тянул.

  День прошёл без приключений: напротив моих ожиданий, а, точнее говоря, страхов нас никто не преследовал. Ни гарпий, ни рыцарей, а уж тем более волков, предпочитающих леса не было видно. Изменённые твари тоже отсутствовали. Удачно отец подобрал место для тайника. По Пустоши случайные люди ходят редко:искатели здесь, в дневном переходе от границы, уже давно всё выгребли, а потому шансы обнаружение тайника чужими сводились к нулю. В то же время твари Пустоши, пугающие случайных бродяг, сами так близко границе подходят редко, ну и то, что вокруг пустыня, явно уменьшает вероятность встречи с кем-либо серьёзно опасным.

  Переход совершили быстро. Правда, днём, в самую жару, пришлось спрятаться в тени скального выступа и переждать,благоводы взяли с собой много, а каждую минуту хотелось пить. В общем, к вечеру добрались до гор, где в одной из пещер был оборудован тайник. В сумерках пещеру искать не стали, решили сделать это с утраИ, не разжигая костёр, устроили привал. На следующее утро я должен буду полезть в пещеру и по одному мне известному маршруту добраться до тайника отца.

  Утром Гаррен и Дорн споро нашли пещеру, сами они дальше главного зала никогда ранее не заходили, а вот отец с Гролегом судя по рассказу, знали все переходы наизусть. Год назад отец рассказал мне про пещеру. Как добраться до неё я, конечно, не понял, а вот внутренний план нарисованный отцом, я запомнил намертво. Без этого плана искать тайник в пещере можно было лет десять.

  В главном зале открывались четыре хода. Первый оканчивался пропастью, дна отец и Гролег рассмотреть не смогли. В первом своём исследовании их спасло только то, что шли они с огромной длины канатом, который до сих пор оставался в пещере. Канат крепился к одному из валунов, а отец и Гроолег шли исследовать катакомбы, постепенно разматывая верёвку. Тогда отец чуть не свалился, только Гролег, вовремя среагировавший и дёрнувший на себя канат, спас их обоих. Дальше исследовать этот проход они не стали, рисковать и проверять пропасть никто не хотел. Второй проход оканчивался тупиком, постепенно сужаясь до щели, в которую не представлялось возможности пролезть. Третий проход на первый взгляд также оканчивался сужающимся постепенно проходом, но здесь, пройдя узкое место, можно было попасть в чудесную по красоте комнату, в которой тихонько капала вода и в свете факелов загадочно поблёскивали сталактиты. Четвёртый проход оканчивался целым подземным озером, по которому, имейся здесь лодка, можно было поплавать, но озеро решили отложить на потом, отметив, что здесь есть источник пресной воды.

  Тайник находился в третьем проходе. Гаррен показав главный зал, тактично предложил Дорну вместе с ним подождать на площадке перед пещерой. Площадка располагалась в тени, а в пустыне, как ни странно, были достаточно холодные ночи и прохладные утра. Старые друзья решили развести небольшой костёр и приготовить что-нибудь горячее на обед,я же остался один на один с собой в огромном главном зале. Тут же вспомнился отец, его рассказы, но я отогнал эти мысли подальше, сейчас главное - дело.

  Третью пещеру я нашёл легко - проход, как и рассказывал отец, вначале был широк и удобен, но потом начал сужаться. Сначала пришлось идти согнувшись, спина здорово ныла, но дальше пошло ещё хуже - я был вынужден опуститься на четвереньки и ползти. Чёрт, зачем отец оборудовал тайник здесь? Масляная лампа, которую вручил Гаррен, покопавшись в одном из углов главного зала, реально поднадоела, переставлять её впереди себя было занятием нудным, муторным и иногда даже опасным. Пару раз из-за проклятой лампы я чуть было не плюхнулся лицом в твёрдую скальную породу, а количество ссадин на руках и ногах превысило все разумные пределы.

  Через пятьдесят метров ползания на карачках, пришлось вообще ползти на брюхе. Как здесь ползал отец - огромный вопрос, я и то протискивался с огромным трудом, но папа, видимо, тут реально терял два-три слоя кожи. Наконец, потеряв литров сто пота и истрепав нервы на год вперёд, я с облегчением выполз в просторный зал. И замер... На самом деле в мерцании сталагмитов было что-то магическое. Несколько секунд полюбовавшись открывшейся картиной, я напился из чаши, которую отец сделал на верхушке отломленного сталагмита, и стал возвращаться обратно. Отец в плане конспирации повёл себя как реальный параноик:хранилище находилось в пятидесяти локтях от зала. Поэтому чтобы найти, его нужно было сначала найти зал, а потом проползти обратно пятьдесят локтей, используя для измерения спрятанную верёвку. Понятно, что мерить расстояние, ползая на брюхе довольно трудно, ну, хоть какой-то ориентир.

  В общем, после ещё получаса мучений вожделенная выемка была найдена. Закрытый несколькими тщательно подобранными камнями схрон содержал два мешочка. Золото мерзавца казначея было здесь. Оно принесло толику облегчения, давая надежду на решение моих проблем, но в тоже время вызвало волну ненависти против тех, кто за эти кругляшки убил моего отца и близких людей. Обратный путь оказался намного труднее, мешки весили немало - две тысячи золотых это не только состояние, но, как оказалось, ещё и огромная тяжесть.

  - Я всё нашёл, Гаррен, золото зде... - прозвучала моя победная реляция, но оборвалась, сменившись ступором.

  Гаррен, до этого флегматично вертевший в руках свой заряженный арбалет, выстрелил в упор в сидящего напротив него Дорна. Дорн привалился к скале, оперённый конец болта торчал у него из шеи.

  - Заче-ем-м-м-?

  - Так нужно, мальчик, прости, но другого выхода нет. Пойми, Чёрный барон дожмёт нас, ты не ровня ему, и вся эта возня для него - мелочи. Если он принял решение тебя убить, то дёргаться бесполезно. Твой отец ещё мог подключить связи, друзей, но у тебя, мальчик, шансов нет. А мне надоел постоянный риск, страх за свою жизнь, роль этакого гвардейца в прикрытии. Эти две тысячи, которые сохранил твой отец - это дом в столице, старость обеспеченного рантье, жена, дети - это то, чего у меня никогда не было Алекс, прости, я вынужден это сделать, - во время этой речи второй арбалет Гаррена снаряжённый смертоносным болтом в упор смотрел на меня.

  Надеяться, на то, что Гаррен промахнётся не реально. Артефакт щита не помощник, болт у Гаррена непростой, такой пробьёт и щит архимага. Дело в том, что ещё до рождения Империи Двуживущего был найден металл, который разрушал любые магические плетения. Воин в доспехе из такого материала мог бы спокойно не бояться магической атаки. Правда, маги, сталкиваясь с такими индивидуумами, просто-напросто леветировали кусок камня наголову несчастного, а уж от доброго булыжника чудо-доспех не спасал. Металл назвали клением, по имени его первооткрывателя лода Кления.

  Клений был очень похож на золото, тяжёл, мягок, хорош при ковке, но дороже золота раз в сто, потому как месторождений его раз-два и обчёлся, а вот применение ему нашлось - о-го-го.Доспехи из него никогда не делались как из-за его дороговизны, так и из-за огромной тяжести и непрочности, но выход нашли, мастера покрывали доспех тонкими листками кления, делая что-то вроде позолоты, помогало не так сильно, но многие плетения магов были такому доспеху нипочём. Всё же удовольствие носить такой доспех было очень дорогим, тем более что в сражениях, да и просто при носке слой кления легко стирался, и его приходилось наносить заново. Только знаменитые панцири легионов Двуживущего имели слой кления, который держался веками, поэтому-то и носятся искатели по пустоши, собирая оружие прошлого.

  Но настоящее применение клению нашёл Двуживущий, именно ему приписывают изобретение первого арбалетного болта, наконечник которого был покрыт клением, а внутри таился стальной стержень. Такой снаряд прошивал щиты ничего не ожидающих магов, а потом пробивал кольчуги тех из них, кто таковые имел. Носители таких снарядов сразу стали числиться убийцами магов. Надо сказать, такое военное творчество сильно поменяло тактику боевых действий:если раньше маги ломились впереди строя, закрывая своим щитом лучших воинов от стрел, то теперь стали скромненько ютиться позади широких спин, так какпростой воин получил вполне реальные шансы убить мага. В некоторых государствах вроде Риттена, где собралась самая большая куча человеческих магов, клений вроде даже запретили, государство полностью монополизировало его добычу и производство из кления оружия. Именно такой подарочек и припас для меня Гаррен, не поскупился гад.

  - Гаррен, мама и Марион останутся без куска хлеба, ты же играл с нами в детстве!- Я старался выгадать время, но решения в сложившейся ситуации не было.

  Артефакты остались в кошеле, который снят вместе с поясом перед входом в пещеру. Мои скромные способности мага Гаррену никак не повредят, сам зарядил перед уходом его щит, Гаррен сказал, что нашёл камушек в Пустоши в одном из походов. А если случиться чудо и болт пролетит мимо или лишь ранит, старый ветеран легко расправится со мной - он в доспехе с мечом на поясе, я же перед походом в пещеру избавил себя от всего тяжёлого, вплоть до обеденного ножа. Хотя будь у меня в руках меч, а на теле доспех, они бы мало помогли против такого мастера.

  Но тут я увидел то, что напугало меня гораздо больше, чем Гаррен. Голова огромной рептилии высунулась из-за скального выступа. Это была квинтэссенция ужаса. Огромная треугольная морда, пасть, мерзкая чешуя, но самое главное неживые бегающие глаза. Из пасти с неимоверной скоростью высовывался раздвоенный язык. Я, онемев и забыв про всё, попытался привлечь внимание Гаррена:

  - Тамм.....

  - Хороша попытка, сынок, но уж..... - На этом поучительная речь Гаррена оборвалась, как и его жизнь вообще.

  Сделав невероятный прыжок, ящер вцепился пастью в моего несостоявшегося убийцу. Мои же ноги, выйдя из ступора, понеслись в пещеру со скоростью, которой бы позавидовали гонцы короля, безошибочно выбрав третий проход. Ивсё же позади послышался свистящий шелест - он шёл за мной. В темноте ужас рос, казалось, что сердце бьётся в миллион раз быстрее и громче. Как удалось доползти до убежища, не помню, но забравшись в пещеру, где моё тело с трудом передвигалось ползком, я с облегчением, но страхом услышал, как что-то огромное пытается втиснуться за мной. Голова ящера была поистине огромной, непропорциональной телу, а потому в один прекрасный момент перестала проходить в узкий проход.

  Ящер возился в пещере, но добрать до меня никак не мог. Наконец, я перестал его слышать, но вылезать из своего убежища не спешил. О том сколько прошло времени можно было только догадываться, в пещере с сталагмитами я поспал и и попил воды, но что делать, в голову не приходило. В конце концов, здравый смысл на пару с голодом одержали верх- без еды я тут вообще протяну ноги. Потому, собрав волю в кулак, я полез наружу.

  Было раннее утро, значит, в пещере я провёл сутки или двое? Вокруг стояла тишина, ящера, слава богам, поблизости не наблюдалось, лошадей, и трупов тоже - видимо, прожорливая тварь пировала здесь весь вчерашний день или поучаствовал кто-то ещё. Отсутствовали даже кости. Надо уходить отсюда скорее, рептилия после сытной еды обычно не нуждается в пище несколько дней, но кто их знает, изменённых Пустоши, да и вполне могут появиться какие-нибудь сотоварищи.

  Лошадей нет, а значит, предстоит топать трое суток или больше. Потому нужно было тщательно приготовиться к походу. После осмотра того, что пережило погром, учинённый тварью, нашёл два целых бурдюка с водой, один из мешков с провизией оружие и золото. Провизии было дня на три, воды должно было хватить на пять, если буду расходовать с умом, да только вот груз получался огромный. Вода, золото и еда весили килограммов двадцать, да ещё оружие. Нужно избавляться от лишнего.

  Кольчугу, меч, кинжал, арбалеты и"пушку" сельского старосты пришлось оставить в пещере. А вот один из пороховиков я всё же взял - вдруг нужно будет пальнуть в какого-нибудь зверька, так, для испуга. Если же тут все такие, как вчерашний ящер, то и страшное ружьё окажется лишь фейерверком перед смертью, громким, шумным, но совершенно бесполезным. Нашёлся и мой кошель с артефактом: хоть на большинство тварей пустоши, магия не действует, но всё же на душе стало легче.Никогда теперь камушек снимать не буду, надо, как советовали умные люди, сделать ожерелье на шею и носить, даже в бане. Вот Гаррен так и поступал, правда, ему это не очень помогло.

  Злости к Гаррену я не испытывал. Он был самым умным из соратников отца, а потому, всё верно просчитав, решил свернуть удочки. Мне он был ничем не обязан, а отец, перед которым Гаррен считал себя должником, мёртв. Украденные деньги никто бы не стал искать, их и так уже списали, тем более что о роли Гаррена в отряде никто не знал. Одним словом, у него имелись все шансы осуществить свою мечту о жизни столичного рантье, но судьба распорядилась иначе.

  Перед выходом я ещё раз сползал в пещеру, наполнил бурдюк лишними каплями влаги. Всё, что не влезло, выпил. Подтянув всю поклажу, ещё раз перебрав имущество, отправился домой. Направление вроде выбрано верное, а потому оставалось запастись терпением и идти.

  На шестой день кончилась вода, последний сухарь я дожевал сутки назад, но никаких признаков конца Пустоши видно не было. Ни следов людей, ни животных. Песок и камень, солнце и сухой горячий ветер. Ночью в пустыне терзал холод, а днём жара. К счастью, к концу шестого дня ландшафт немногоизменился,появились кактусы, целые заросли. Их мякоть избавила от уже мучившей меня жажды и, в какой-то мере, от голода. Вся поросль была безжалостно уничтожена, часть плодов заняла освободившийся бурдюк, который болтался на плече, на случай если найдётся источник воды. Воспрянув, двинулся дальше. Возможно, выход из пустоши уже найден, а растительность и замеченное пересохшее русло реки - те ориентиры, которые выведут к людям.

  Фортуна, казалось, улыбнулась. Плоды кактуса дали телу некоторые силы и надежду, а найденная на следующий день вода вселила огромный оптимизм. Воду нашёл случайно - в пересохшем русле реки, по которому решил передвигаться, нашёлся влажный участок ила. Русло делало крюк, образуя заводь под выступом скальной породы. Правда, сейчас на поверхности не было ни капли воды. После получаса копания песок стал заметно мокрее. Набрав его в рубаху, я отжал несколько драгоценных капель. Потом повторил ещё и ещё... С огромным трудом удалось наполнить бурдюк, жаль второй выбросил, когда казалось, что наполнить два бурдюка в этой выжженной солнцем землебудет просто нереально.

  После питья обострился голод. Но так как поблизости ничего не нашлось, а ночь уже вступила в свои права, пришлось спать натощак.

  С утра напившись мутной водой, решил поохотиться. После нескольких часов поисков удалось поймать ящерицу. Хоть и смотрелась она омерзительно, как маленькая копия того ящера,что сожрал Гаррена, но мясо показалось вкусным, даже учитывая, что есть его пришлось сырым, преодолевая омерзение от вида чешуи, кишоки треугольной головы.

  Те моменты показались почти счастьем: грязная вода, мясо ящерицы... Ещё сутки не мог решиться уйти от воды, но выхода не было и, набрав бурдюк, двинулся вперёд.

  На девятый денья брёл, сам не зная, куда и зачем. Солнце словноначисто лишило меня разума. Пока была вода из русла реки, удавалось ловить ящериц и скорпионов - была еда и силы. Но потом всё закончилось -вода иссякла, а вместе с ней и надежда. Больше не встречалосьспасительных кактусов, а русло реки, по которому я всё ещё передвигался, вскапывалось в десятке мест, но без успеха:воды больше нигде не встретилось.

  Днём ранеепопробовал пить мочу, но стало только хуже, хотелось лечь, уснуть вечным сном и прекратить этот ад. Только мысли о семье заставляли брести, таща за собой опостылевшее золото. Оружие, кольчугу, даже заветный бурдюк я выкинул, казалось бы, вечность назад.

  Ни одна тварь пустоши не пришла за мной,никто не хотел облегчить страдания. Мысли текли медленно, вяло, ощущения ваты вокруг прервало падение моего тела - похоже, споткнулся о камень. Но встать вновь и идти уже не получилось...

  Глава 10. Чудесное спасение

  Очнулся я от от струйки воды.Ещё не открылись глаза, а моя глотка жадно заглатывала живительную влагу. Кто мой спаситель?

  Как трудно разлепить обожжённые солнцем веки...Когда это получилось, я тут же закрыл глаза обратно, лучше бы не открывал. Это явно не рай, а существо, поящее меня явно не прекрасная спасительница, которую нарисовало моё богатое воображение.

  -Человек, вы находитесь на территории секретной базы Императора Тина.Согласно уложения номер двести семьдесят девять, прошу вас идентифицировать себя. В случае несоответствия вашего статуса доступу на базу вы будете уничтожены.- Данная тирада была произнесена скрипучим металлическим голосом, но было в нём что-то неуловимо знакомое.

  - За что уничтожать будете, и зачем тогда поил, богомол хренов? - на автомате ответил я и осознал, что и вопрос, и мой ответ были произнесены на русском - родном языке Виктора.

  - Принято!Согласно решению Императора, ваш ответ приравнивается к высшему доступу. - Статуя из металла, произнеся это, застыла надо мной, продолжая поливать меня тонкой струйкой воды.

  - Воду отдайте.

  Механическая, а в этом оставалось всё меньше сомнений, рука протянула кувшин. Так, надо разобраться, что тут происходит, а то, может, это заскок моего обожжённого мозга? Что это?..

  Передо мной стояло, а точнее сидело что-то вроде металлической, увеличенной в тысячу раз копии богомола. Тонкое цилиндрическое тело, четыре длинные тонкие руки-клешни и две чуть более толстых ноги. Всё выполнено из металла. Причём покрыт он был тонким слоем драгоценного кления - значит, на это существо нельзя воздействовать магически. Существо или механизмимело голову, напоминающую шлем рыцаря, а две узкие полосы, похоже, служили глазами.

  Предположений о том, кто мой спаситель,возниклодва. Первое - робот из фантастических книг Виктора, второе - голем, контролируемый очень крутым архимагом. Но у обеих версий имелисьнедостатки. Если это робот, то откуда он здесь взялся вообще, ведь даже в мире Виктора такие машины строить пока не умели, если голем, то где же архимаг? Да и управление такой махиной требует огромного расхода энергии, явно нет смысла заниматься этим ради бесчувственного бродяги. Пора задавать вопросы.

  - Э-э-э... вы не могли бы прояснить, как я здесь оказался, и кто вы?

  - Патруль акрамов совершал ежедневный рейд по прилежащим территориям.Вы были обнаружены и, в соответствии с инструкциями, оставлены до подтверждения вашего статуса. Мы - акрамы, подразделение механизированных машин Императора Тина Первого.

  Так-так, что-то начинает проясняться.Тин -так звали легендарного Императора, хотя имя его не так часто вспоминают, всё больше кличут "предателем разумных"или попросту Двуживущим.

  - Расскажите подробнее, кто вы такие? - потребовал я.

  - Акрамов создал Великий император, для борьбы с эльфийскими Недосягаемыми , а потом - с Легионами ада. Мы представляем собой магические механизмы, оснащённые источниками энергии и разумом бывших воинов Империи. Двуживущий предполагал, что у преемника возникнетмного вопросов, поэтому он оставил свой дневник, можете прочесть- там естьинформация про нас.

  - Понятно. Но то, наверное, займёт время, а поесть у вас найдётся? - осмелев, поинтересовался я.

  После шока от вида спасителя мой оголодавший желудок Дал о себе знать. Данный вопрос как-то сразу выдвинулся на первое место, после того как жажда была утолена - организм требовал своё. И все тайны богомолов, как я их окрестил для себя, явно меркли перед воображаемым куском прожаренного мяса.

  - У нас имеется небольшой запас, мы предвидели эту проблему.

  После скорпионов, предложенные фрукты и какие-то овощи были просто восхитительны, правда, съел немного, опасаясь заворота кишок с голодухи- Терпеливо дождавшись, когда будут удовлетворены насущные потребности, спаситель передал мне дневник Императора Тина.

  Дневник

  Зачем я пишу? Ещё и на русском языке. Наверное, надежда на то, что живы мои дети или жена не умрёт никогда. Отказываюсь верить, что Летиция и сыновья погибли. Тарин отступил с легионами гейстов на юг. Верю, он жив.

  Если ты читаешь мой дневник, то ты либо мой потомок, либо пришелец из мира, который дал мне так много и отнял всё. Не суди меня строго - я хотел, дать в руки человечества знания о прогрессе, о жизни без нужды для всех, о великой науке...

  Возможно, тебе пригодятся мои знания. С чего бы начать?..

  О том, что мне снятся странные сны, знали все, но никто не придавал этому особого значения, до тех пор, пока я не стал архимагом. Быстрее всех сверстников, против всех научных знаний, которыми обладали маги. Более того, состояние моего отца - одного из графов Риттена - удалось удесятерить за несколько лет. Сны принесли идеи, их воплощение дало мельницы, кузницы с водяным приводом, кирпич, стекло... Меня заметили те, кто мнил себя правителями мира. Серые кардиналы, властители земель, человеческих жизней и денег. Тогда анклав людей был полон сил. Население перевалило за двадцать миллионов, а под рукой лежала плодородная, огромная по площади, а главное свободная земля.

  Это были территории между владениями гномов, эльфов, людей и орков. Тогда наш материк, похожий формой на рыбу, заселяло пять рас. Верхний гребень, суровые северные земли были за орками, никто не беспокоил мрачных хозяев севера, и они не воевали ни с кем. Когда-то давно орки схлестнулись со своими соседями гестами и, будучи почти разбитыми, ушли в северные земли.

  Гесты недолго праздновали победу. Уже давно эльфы считали себя первыми среди рас нашего мира, и тут им представился удобный случай показать свою мощь.

  Гесты. Умный, сильный народ. Четырехрукие гиганты, ростом два с половиной метра и весом в три раза превышающим вес взрослого мужчины. Этот народ жил племенами, производил неплохое оружие. В войне гиганты были мастерами. Наверное, мир был бы покорён Гестами, но имелось одно "но" - у них не было магов. Они нанимали магов людей, эльфов и гномов, только вот на существенное магическое прикрытие этого не хватало. На тот период насчитывалось около пять миллионов гестов. Армию они могли выставить тысяч двести пятьдесят-триста. Эльфы же со своими тремя миллионами легко могли собрать пятьсот - семьсот тысяч профессиональных солдат. Отсутствие стариков, и обязательное обучение эльфа владению оружием в течении первых ста лет почти бесконечной жизни делало их страшным противником. В строй мог стать практически любой эльф старше ста лет.

  Геноцид, устроенный эльфами, напугал всех: гесты были почти полностью уничтожены за неполных три года. Магия и луки эльфов не оставили шансов для гигантов. Эльфы, имея численный перевес и отличную выучку, разбирались с гестами по отдельности, методично уничтожая племя за племенем. Увальни просто не успели объединиться и дать отпор. Их наиболее талантливые лидеры были убиты наёмными убийцами, часть племён стравлена между собой. В общем, эльфы показали всему миру, что за тысячелетия междоусобных войн они научились воевать и мечем, и кинжалом. Жалкие остатки некогда могучего племени гестов бежали на юг. А всему миру было заявлено, что неосвоенная территория материка принадлежит эльфам по праву силы.

  Люди, жившие в "голове рыбы" и гномы занимавшие, как и эльфы одно из ответвлений хвоста, оказались в двояком положении. Анклавы уже были перенаселены, а рядом лежали неосвоенные пространства. Но драться с военной машиной эльфов?..

  Тогда эльфы были на пике своего могущества. Где-то тысячи полторы лет назад у остроухих появился первый недосягаемый. Маг, проживший невообразимо долго, сумел перешагнуть порог десятого уровня, считавшегося абсолютным потолком для развития магических способностей. Причём прорыв был не только количественным в плане увеличения манозапаса, но и качественным - маг в силу своего гигантского опыта и из-за вновь открывшихся способностей мог творить чудеса.

  В конце концов, клан Недосягаемого, упирая на божественное благословление в виде такого воина, и активно используя его способности в междоусобных стычках, стал доминировать. Эльфы перестали резать друг друга с той страшной скоростью, которая была до появления Недосягаемого. Численность их перевалила за триста тысяч особей, что для бессмертных было очень даже ничего, а для людей и гномов стало потенциально опасным.

  Но тут появился ещё один недосягаемый, эльфы дружно разделились на два лагеря и с прежним энтузиазмом принялись за междоусобицу. Весь цивилизованный мир облегчённо выдохнул, но не тут-то было. Недосягаемые признали силу друг друга, поделили эльфов на два княжества и стали жить мирно. Но они не только заключили мир между собой, но и составили соглашение для всех недосягаемых, ныне живущих и будущих.

  Спустя сто лет у эльфов появился третий избранник богов. Тут-то и вскрылся весь смысл первого соглашения. Сию писульку эльфы изобразили в виде гигантских панно из цветов, и громадной кучи гобеленов в каждом доме. В общем, это соглашение стало самым главным законом, гарантом исполнения которого стали Недосягаемые. Между эльфами прекращались все войны. В случае появления новых Недосягаемых каждое из княжеств передавало эльфов для образования нового. Так первые двое отдали в подчинение новичку по трети своих подданных. Началась эра экспансии.

  Эльфы могли существовать только в лесу. Причём для особи нужен был именно эльфийский кусок леса, причём совсем не маленький. Наличие такового гарантировало здравый рассудок индивидуума и, наоборот, отсутствие или удаление эльфа от дома на два-три года с гарантией делало его психически больным. Поэтому эльфы контролировали громадную территорию явно несравнимую с их численностью. Мир и возможность архимагов эльфов заняться так, сказать наукой сделали своё дело. В течение тысячи лет появилось ещё девять князей. Эльфы скорыми темпами освоили свою часть хвоста и дошли до владений гестов...

  Год за годом лес поглощал территорию гестов, а люди, гномы и орки лишь молча наблюдали, но продолжаться долго так не могло. Перенаселённые, требующие новых земель королевства людей и гномов нуждались в новых территориях, тем более они лежали перед носом. Первыми запрет эльфов нарушили гномы. Кстати сказать, в их анклаве треть составляли люди. Они занимали равнины, а гномы горы, обмен между группами одного народа был плодотворен, и никто это содружество не думал предавать. Так что экспансию начали совместно. Подгорные королевства стали вгрызаться в срединный хребет, а вассалы из рода людей засеяли плодородные равнины.

  Подстёгнутый этим человеческий анклав спешно решил присоединиться к пиру. Но люди применили несколько другую схему: чтобы обезопасить себя от возможной агрессии, было решено создать буферную зону - Империю, куда стекались отбросы всех пятнадцати человеческих королевств, а также авантюристы из всевозможных вольных баронств, графств и герцогств. Процессом формирования новой силы осторожно управляли тайные правители людей. Финансируя то одного, то другого удачливого пионера, лидеры человеческого анклава создали могучее государство, поглотившее четверть срединных земель, и по размерам ставшее в два раз больше Риттена, самого могучего королевства людей.

  Императором этих земель назначили меня. Тогда я уже чётко понимал игру. Понимал, что Империю подставляют под стрелы эльфов или топоры гномов. Освоение срединных земель закончилось быстро и конфликт стал неизбежен, тем более что эльфы обещали наказать всякого кто покусится на эту территорию, а они своё слово держать умели. Империя представляла собой пёстрое сборище всех, не угодных при дворах человеческих королевств, а потому потерять её кукловодам было не жалко. Компании Риттена, Фируза, Таленгара и многих других королевств лишь сбывали своё оружие, одежду, утварь, забирая металл, золото, серебро, всё то, что могла найти Империя в своих богатых недрах. Марионеточное государство стало полигоном, на котором хотели обкатать предстоящую войну между эльфами, гномами и людьми.

  Но те, кто надеялся, что Империя будет послушно исполнять волю магнатов, сильно ошиблись. Получив в своё распоряжение почти трёхмиллионную нацию, пусть раздроблённую и анархичную, удалось выковать сильное государство, с интересами которого стали считаться все. А нововведения, источником которых были мои сны, дали молодому государству технологии, которых не видел мир.

  Самозаряжающиеся артефакты, нерушимые воздухоплаватели, акрамы - это лишь верхушка айсберга. Нам удалось наладить электролиз кления, теперь легионы Империи были одеты в лучшие в мире доспехи, удалось улучшить выработку стали, новые кузницы и мельницы с водяным приводом, стандартизация оружия... У нас имелись все шансы надавать по зубам и эльфам и гномам и своим благодетелям. Но время уже начало свой отсчёт.

  Эльфы планировали ударить в момент, когда люди и гномы потратят все свои ресурсы на экспансию и станут лёгкой добычей. Но Империя рванула вверх чересчур быстро, а попытки стравить нас с гномами провалились. Почувствовав, что запахло жаренным, гномы предпочли объединиться с людьми, по крайней мере на бумаге.

  Тогда остроухие решились на войну. Никогда бессмертные не воевали на истощение сил. Любая победа в такой войне оборачивалась для них поражением в будущем. Низкая рождаемость не давала шансов восстановиться так же быстро, как это могли люди и гномы. Но недосягаемые понимали, что промедли ещё немного, и Империя, возглавив коалицию людей и гномов, сможет стереть княжества с лица земли.

   Двенадцать княжеств эльфов выставили объединённую армию общей численностью сто пятьдесят тысяч воинов. У меня к тому времени имелось чуть больше семидесяти тысяч профессиональных солдат. Ограбив казну, мы смогли нанять авантюристов из всех уголков человеческого анклава и собрать ещё около сорока тысяч мечей. Гномы прислали лишь десять тысяч, собираясь отсидится за нашими спинами. Хотя мотивировка у них была железной: часть владений гномов непосредственно граничила с эльфами, так что основные силы подгорного королевства защищали границу. Своя рубашка ближе к телу.

  На первый взгляд преимущество эльфов не было подавляющим и можно было побарахтаться. Но на самом деле эти сто пятьдесят тысяч стоили трёхкратного количества людей. Искусство каждого воина в отдельности и отрядов в целом оттачивалось столетиями. Опытные вояки помимо прочего имели сильнейших магов, воздушные войска в виде нескольких тысяч гигантских орлов, конницу, подразделения состоящие из выращенных эльфами волков... Но, самое главное, - это пехота, на семьдесят процентов состоящая из лучников.

  Дело в том, что эльфы все без исключения обладали магическим даром, причём, даже рождаясь с первым уровнем, они за свою длинную жизнь развивались до третьего - четвёртого. И дар этот, несмотря на свою незначительность, активно использовался. Эльфы выращивали специально выведенную породу деревьев. Из гибких веток которых, делались луки. Особенность древесины заключалась в том, что, по сути, она представляла нечто вроде природного артефакта и могла держать магический заряд. Каждый эльф носился со своим деревом всю жизнь. И в руках эльфа, вырастившего это дерево и сделавшего из его веток оружие, лук становился живым. Стрелы пробивали щиты магов пятого шестого уровня с первого раза. Десяток этих стрелков с лёгкостью уничтожал рыцарское копьё. Стрелы эльфов обладали необычной способностью пробивать стальную броню, помимо этого артефакты посылали снаряды точно в смотровые щели.

  В первом сражении столкнулись авангарды армий. Десятитысячный имперский корпус был на голову разбит трёхтысячным подразделением эльфов, ав корпусе состоял цвет рыцарства Империи. Тысяча закованных в броню всадников, две тысячи лёгкой конницы и семь тысяч пехоты. Эльфы, уклоняясь от прямого сражения, нанесли огромный урон. Около двух тысяч воинов погибли от стрел. Попытки завязать рукопашную оканчивались ничем.

  В итоге после двух недель военных действий Империя потеряла треть армии и одну четверть земель. И вдруг наступила передышка. Только позже стало понятно, что эльфы осваивали завоёванные земли. Маги бессмертных поднимали за считанные дни леса вокруг своих священных рощ - лес поглощал Империю.

  Люди использовали эту передышку с толком. Тайная помощь Риттена, а особенно Академии Магии, наёмники, рыцари из западных королевств, остатки гестов и прочие искатели приключений стеклись под замена Империи. Гесты стали бичом эльфов. Многие из них помнили войну на уничтожение, которую практиковали перворождённые, уничтожая женщин, детей и стариков, потому не было воинов, более отчаянных и безрассудно ненавидящих врага.

  Были созданы артефакты, держащие заряд огромный по всем меркам срок - месяц, системы, позволившие черпать природную ману почти в неограниченном количестве.... Над проблемой создания этого чуда почти десять лет бились маги и учёные Империи. Только случай и несколько идей технического мира помогли создать эти камни. Производство их стоило огромных денег, но появление ломало все устоявшиеся каноны магической войны. Маги перестали быть господствующим сословием. Камни силы, черпающие энергию мира, уровняли шансы Недосягаемых и моей армии. Получив источник энергии, маги и учёные принялись за создание акрамов. В воздух поднялись сотни дирижаблей и десяток экспериментальных воздушных судов, построенных на самозаряжающихся артефактах Нерушимых.

  Более того, легионы получили кленивую броню, тонкий слой этого металла посредством технологий чужого мира наносился на доспехи. Этим воинам лучники были не страшны. Мы одели в чудесную броню семь легионов - почти пятьдесят тысяч бойцов, один легион собрали из гестов, гиганты наконец-то смогли биться с эльфами на равных. Клений нейтрализовал преимущество артефактных луков и магии, а в простом бою четырехруким гигантам не было равных.

  Эльфы стали нести чудовищные потери. Их тактика боя, когда стрелами на расстоянии уничтожалась большая часть противников, а остальные добивались элитными воинами, больше не работала. Легионы в кленииевых доспехах сминали ряды лучников. В бою строй на строй индивидуальные умения эльфов теряли значение, и преимущество бессмертных становилось не столь очевидным. Маги Риттена, имея такое прикрытие, стали уничтожать эльфийских магов. В войну на стороне Империи вступили гномы. Эльфы вместо лёгкой победы начали терять полки один за другим. Наши потери были всё ещё страшными, но люди получали шанс на победу в будущем.

  Тогда со стороны остроухих выступили Недосягаемые. Двенадцать князей эльфов причинили страшный урон. В первой битве, в которой они приняли участие, мы потеряли треть армии и всех магов, которые там были. Но ценой невероятных усилий, акрамы сумели добраться до них и уничтожить одного Недосягаемого. Эльфы, потрясённые этим событием, остановили экспансию. Их отряды стали стягиваться к родным лесам, как щупальца гигантского осьминога.

  Мы почти праздновали победу, когда разразилась катастрофа. В месте, где был убит Недосягаемый, открылся портал, из которого хлынули существа. Смерть, ужас и хаос. Без разбора легионы ада стали уничтожать всех разумных у себя на пути. Ведомые своим лордом, они уничтожили две трети территории эльфов, треть территории гномов и к тому времени, как я пишу эти строки, закончили завоевание Империи и хлынули в человеческий анклав.

  Единственное место, к которому не смогли подобраться существа из ада, эта база, моё последнее пристанище...

  Ничего себе дневник, наверное, за него бы голову оторвали дельцы из Риттена или эльфийские князья. Информация полезная, только как ей воспользоваться с умом большой вопрос. За это наследство ведь действительно могут убить, а я пока ещё не настолько умён, чтобы грамотно распорядиться всем этим. Есть, конечно, опыт Виктора, он у себя уже стал владельцам аграрно-промышленного холдинга, но всё же это его опыт, а не мой, да и миры у нас, мягко говоря, разные. Придёт время акрамами и дирижаблем надо воспользоваться, а сегодня решить бы текущие проблемы. Всё это лежало здесь без малого пять сотен лет, подождёт и ещё немного.

  Показывать акрамов нельзя, их ещё немного помнят в мире и связывают с погибшим Тином. Да и найдись такие воины, начнётся драчка за возможность получить эту силу в своё распоряжение. Потому выберусь из Пустоши один. Акрамы доведут до ближайшей территории человеческого анклава, а там - домой. Правда, есть одна сложность. Ближайшая территория - это кочевье айвов, а как перейти в Клонель, не очень представляется, и дело тут не в географических трудностях, а в явном негостеприимстве степного народа. Сразу вырисовывается вторая проблема: единственный путь от айвов в Клонель лежит через владения Чёрного барона. Хотя, возможно, это и не недостаток, уж у себя в баронстве он не станет искать зарвавшегося сыночка торговца оружием.

  Перед тем, как покинуть последнее пристанище Тина, мы с акрамами осмотрели базу. Мощь предков чувствовалась везде - Империя далеко ушла в своём техническом развитии. Откат, который произошёл из-за нашествия нечестии, привёл к тому, что сегодня большинство стран анклава утратили технологии, принесённые в мир Двуживущим. На базе я нашёл множество остатков станков, разбитые детали загадочных механизмов, несколько доспехов, покрытых клением, развалины гигантских лабораторий, производственных цехов ...

  Всего на базе находилось тридцать семь акрамов, все выжившие в битве с легионами ада. Зато имелся огромный запас запчастей, а так как детали были покрыты клением и законсервированы, то находились они в хорошем состоянии.

  Но самое лакомое - Цецилия, последний нерушимый дирижабль воздушной армии Тина. В огромном ангаре, в котором, наверное, в лучшие времена могли разместить пять дирижаблей, в гордом одиночестве плавал на высоте двух-трёх метров от земли воздушный левиафан. Изящные обводы, мощные металлические дуги, просто завораживающий размер. Остов дирижабля был полностью сделан из какого-то лёгкого серебристого металла, снаружи покрытого клением. Оболочка, выполненная из ткани, истлела, но даже сейчас в магическом коконе до сих пор сохранялся летучий газ, который собственно и поднимал эту махину в воздух.

  Цецелия была очень надёжным кораблём. Магический кокон, подпитываемый силовой установкой, держал газ. Но в случае разрушения заклятия оставались шансы сохранить плавучесть за счёт нескольких баллонов, выполненных из плотной ткани, пропитанной чем-то вроде резины. Такая система вполне могла выдержать не одно прямое попадание, то есть, чтобы сбить судно, требовалосьпоразить как минимум половину баллонов.

  Я забрал несколько кусочков полуистлевшей ткани, надо понять, откуда в этом мире резина, возможно, её, как и в мире Виктора привозят откуда-то с юга? Было бы неплохо научиться делать такой материал. Есть куча идей, как его использовать. Ну и чтобы в будущем восстановить Цецелию, обязательно нужна была прорезиненная ткань. Много ткани, очень много ткани.

  Магический движитель, защитное поле, две установки для стрельбы фаерболами, два стационарных стреломета, удобные каюты для двух десятков пассажиров и сверх того грузовой отсек - вот неполный перечень того, что этот летающий монстр имел на своём борту. Несмотря на прошедшие пять сотен лет, дирижабль был в полном порядке и нуждался лишь в незначительном ремонте. возник соблазн поднять машину в воздух, но для неё требовалсял экипаж как минимум из пяти человек, да и узнай, кто о наличии легендарного судна, за его хозяином начнётся такая охота, что телодвижения Чёрного барона покажутся детской забавой. Ну, и отсутствие оболочки напрягало, на одной магии летать было не совсем безопасно, с учётом того что в воздушном океане Пустоши до сих пор встречаются гарпии.

  Удалось рассмотреть вблизи силовую установку. Раньше мне представлялся этакий камень наподобие моего аретфакта. На самом деле это оказалась махина, за корпусом которой скрывалась целая система из тонких клениевых каналов, камней силы и прочих непонятных приборов. Весил такой прибор, должно быть, как пять взрослых мужчин. Теперь понятно, почему его не смогли повторить: уровень технических решений был запредельно высок для нашего времени, чего уж там, кажется и для мира Виктора схема выглядела чересчур сложной.

  Ещё одной неразрешимой загадкой выглядело применение в этом устройстве кления. Как удалось объединить источник маны и инертный к магии клений, больше нейтрализующий её? Тин определённо был гением.

  Установка формировала кокон, магические потоки хорошо просматривались. Судя по всему, заклятие аркана захватывало газ, но из каких-то твёрдых пород. Иначе, зачем в структуре эти буравчики? Ещё одна загадка - газ и твёрдые породы! Возможно, учёные Империи научились посредством магии отделять летучие газы от каменных пород? Определённо работа Тина, только он мог представлять атомарную структуру веществ и хотя бы приблизительно указать, где и что искать. Судя по рассказам о дирижаблях Риттена, они используют более доступный водород, потому и не суются в Пустошь, небесный ужас Скаринга со своими огненными болванками подбивает их на раз.

  Поговаривают, в руки риттенцев попало несколько таких систем, но те, вместо того, чтобы использовать их, попытались разобрать, видимо, с целью повторить подвиг по производству самозаряжающихся артефактов. Последнюю перестройку взорвавшихся корпусов Академии как раз связывают с этой попыткой.

  Я ушёл с Базы спустя три дня после того, как моё бренное тело очнулось в объятиях акрама. По прикидкам в запасе оставалось три недели, чтобы добраться до дому и не допустить продажи имущества с молотка. Вышел я в сопровождении трёх акрамов, нагруженных золотом, водой и провизией. После ужаса, испытанного в пустыне, воды набрал на добрый десяток человек. Пришлось пошарить на складах и забрать всю сохранившуюся посуду, в основном нашлись стеклянные бутыли. Акрамы должны были проводить до безопасных мест и вернуться на базу.

  Через четыре дня мы дошли до границы с айвами. Большую часть пути я проделал верхом на одном из акрамов, хоть их жёсткие корпуса и не приспособлены для такого рода целей. Путешествие совершили с невероятной скоростью и комфортом, а главное безопасно: пара тварей, пытавшаяся атаковать мой эскорт, была изрублена в фарш. Защитники имели на вооружении две верхние конечности оканчивающимися лезвиями мечей, большой щит, называемый башенным, и десяток молотов, которые они метали нижними конечностями с завидной точностью и на огромное расстояние, причём убойная сила таких бросков была такова, что молот на расстоянии ста метров ломал доску в несколько сантиметров толщиной. Так что за своё здоровье я перестал особо переживать после первой же расправы, учинённой телохранителями над грозным биардом. Кстати, получил трофей в виде сотни "усов".

  Сытый и довольный скоростью путешествия, я лежал на одном из холмов. Именно холмов - барханы, слава богам, остались позади, теперь мы находились на территории айвов,. Только вот здесь, в отличие от зелёных долин Клонеля, почву покрывали жёсткие степные колючки и высушенные до коричнево-жёлтого цвета стебли весенней травы. Кое-где наличествовал чахлый кустарник, но был он какой-то забитый солнцем и жарой. Поговаривают, весной эта степь одно из красивейших мест - мириады цветов, нежно зелёная поросль травы и бескрайние просторы, но сейчас это та же печка, что была в пустыне, только вместо песка под ногами сбитая в камень земля.

  Мы ждали, хотя я уже начал корить себя за вначале показавшийся умным план. Пересечь территорию айвов можно было тремя способами. Первый заключался в том, чтобы оставить акрамов на месте и двинуть пешком. Данный вариант больше походил на изощрённый способ самоубийства, к тому же попахивающий мазохистскими наклонностями. Второй - проделать путь до баронства на плечах верных акрамов. Тут возникало две проблемы- во-первых, айвы вполне могли принять нас за тварей пустоши и обстрелять из луков, что совсем не грозило акрамам, но представлялось опасным для меня. Более того, добравшись до владений барона, пришлось бы брать штурмом замок, запиравший единственные путь в Клонель, или рассказывать, кто такие акрамы и откуда они взялись, что в мои планы пока не входило.

  Третий вариант казался идеальной задумкой, советоваться тут было не с кем, а потому, обсудив всё с самим собой, я выдвинул умную идею поймать какую-нибудь изменённую тварь и натравить её на ближайшую группу айвов. Потом, естественно, выступить в роли благодетеля и спасти всех. Первую часть гениальной идеи акрамы выполнили просто отлично - пара из них нашла пустынного ящера. Рептилия оказалась поменьше той, что съела несчастного Гаррена, но, тем не менее, выглядела достаточно опасной.

  Как акрамам удалось поймать её живьём и почти целой - тайна за семью печатями. Но помимо этого требовалось удерживать её до встречи с айвами, а ни верёвок или чего-то ещё у нас просто не было. Потому извивающуюся тварь держали двое акрамов, не обращавших внимания на её попытки высвободиться. Ещё один воин клешнями зажал пасть ящеру, чтобы шипение не вспугнуло потенциальных спасаемых. Правда, все эти процедуры не прибавили здоровья ящеру, он на глазах из грозной пустынной твари превращался в грустную зверушку, которая кажется, начала понимать отведённую ей роль.

  А вот со второй частью плана возникли огромные проблемы: айвы не спешили появляться. Видимо обострённые чувства диких кочевников подсказывали, какая пакость их здесь ждёт. Никто не желал стать жертвой ящера, и, соответственно, потом быть спасённым моими героическими акрамами. Ждали уже второй день, и ящерка изрядно приуныла, попытки вырваться становились всё реже и слабее. Как бы к тому времени, как покажутся долгожданные айвы, она просто-напросто не издохла.

  Глава 11. В гостях у Айвов

  Ранним утром третьего дня удача улыбнулась нам - показался отряд айвов, всадники на небольших лошадках, явно привыкших к длительным переходам по засушливой местности. Их насчитывалось чуть меньше десятка, все вооружены луками и кривыми саблями. Головы покрывали круглые конические шлемы или меховые малахаи. Поверх чапанов часть воинов надела кожаные доспехи; один из них, видимо, командир отряда, блистал стальной кольчугой. Отряд шёл тесно, не выслав вперёд разведчика: воины видимо по привычке были насторожены, но ещё не так как те, кто вступал в пределы Пустоши. До её границ оставалось ещё километров десять, а потому глава искателей давал воинам последние часы отдыха.

  Мы не случайно подобрались к владениям айвов как можно ближе. Воины, вступившие на территорию Пустоши, как правило, столь напряжены, что почувствовали или вычислили бы нас по еле заметным признакам и заставили бы разведчиков трижды перепроверить свои опасения. Но на условно ещё своей территории айвы чувствовали себя более уверенно, а потому пропустили нападение ящера.

   Рептилия, выпущенная акрамами и получившая несколько аккуратных тычков, задавших направление, ринулась в сторону кочевников. Голод, по всей видимости, пересилил пережитый страх, и ящер бросился в атаку.

  Айвы - опытные охотники - сразу рассредоточились. Убегать от ящера было делом бесполезным, тот мог на расстоянии одного-двух километров бежать со скоростью хорошего скакуна, а учитывая песок, лошади в таком забеге явно проигрывали. Потому бегство могло закончиться лишь одним: самый неудачливый из кочевников должен попал бы в желудок монстра. В данном случае умудрённый опытом командир предпочёл не терять никого: воины закрутили карусель вокруг рептилии, посылая в неё со всех сторон стрелы. Но даже пущенные с близкого расстояния отменными составными луками кочевников, они не могли нанести ощутимый вред ящеру, бессильно отскакивая от панциря.

   Смысл карусели остался для меня загадкой. Возможно, айвы пытались поразить глаза или попасть в пасть рептилии, или же ждали удобного случая закончить дело саблями. Но судьба распорядилась иначе: один из всадников замешкался, и ящер, до этого метавшийся то в одну, то в другую сторону, вдруг резким прыжком преодолел разделявшее их расстояние и его челюсти, усеянные огромными зубами, сомкнулись на крупе лошади. Незадачливый айв свалился с коня, ящер же, клацнув зубами, впился в шею его скакуна. Ещё минута и рептилия доберётся до парня - и тут в игру вступили акрамы.

  Два исполинских богомола, свернувшись в кольца, на бешеной скорости помчались к месту событий. Я уже видел пару раз, как воюют акрамы, зрелище, надо сказать, на неподготовленного зрителя производит неизгладимое впечатление. Диски серебристого металла беспрепятственно вкатились в круг кочевников, а потом в доли секунды развернулись в двух гигантских псевдонасекомых с ужасающими четырьями передними конечностями, оканчивающиеся чем-то вроде лезвий меча мощными хватательными клешнями. Думаю, будь айвы чуть послабее здоровьем, добрая половина из них скончалась бы от пережитого страха, а вторая, позорно обделавшись, закончила жизнь самоубийством.

  Но кочевники оказались на удивление крепкими ребятами. Не показав виду, они с тем же невозмутимым спокойствие стали постреливать в акрамов, но это было занятием ещё более бесполезным, чем обстрел ящера. Акрамы же резко блокировали ящера, буквально нанизав его на свои страшные мечи. Клешни зафиксировали дёргающееся в судорогах тело. Незадачливый кочевник был спасён - слава богам, план начинает работать!

  Следом на сцене появился я собственной персоной. Выход был обставлен с достойной момента театральностью: я, восседавшая на третьем акраме, предстал перед изумлёнными детьми степи.

  - Приветствую славных айвов! - обратился я к кочевникам на общем, который служил языком не только для людей, но эльфов и гномов.

  - Мир твоему дому! - ответил самый старший из айвов, крепкий мужик лет сорока.

  Острый его взгляд не выражал ни благодарности за спасение, ни немого вопроса. Айв держался, как будто произошло обыденное событие, что несколько выбивало из колеи:. я-то, наивный, надеялся отбиваться от потока благодарности.

  - Меня зовут Алекс. Я немного заблудился в Пустоши.

  - Моё имя Абак и я айв из рода шаунов. Странные существа окружают тебя, Алекс. - Кивок в сторону застывших акрамов. - Ты великий маг или приспешник демонов?

  - Ни то, ни другое, это воины погибшей Империи, они спасли меня в пустыни от жажды и довезли до вас.

  - Удивительно! Айвы ходят в Пустошь с незапамятных времён. Немногие только слышали о чудесных големах погибшей Империи, но никто не видели их.

  - Я в Пустоши первый раз, и это случайная встреча послана богами. Воины спасли меня от ужасной смерти и теперь спасают, помогая выбраться из пустыни.

  - Не верю в случайности, Алекс. Твоё спасение и спасение отряда - это судьба, и, возможно, наша встреча поможет тебе и моему народу. Мы благодарны за избавление от монстра пустыни. Я прошу тебя быть гостем, да осветят наш шанырак узы дружбы и гостеприимства.

  - С радостью приму ваше предложение!

  Воин, спасённый акрамами, поблагодарил нас глубоким поклоном. Потом по команде старшего половина отряда осталась разделывать ящера, который как оказалось, представлял немалую ценность: из панциря делали неплохие доспехи и щиты, железы и внутренние органы служили ингредиентами в некоторых лекарствах и мазях, а мясо шло в пищу. Ну, последним меня теперь, к сожалению, не удивить. Старейшина с тремя воинами, в том числе со спасённым, повели нас к своему жилью. Я привычно устроился на жёстком металле акрамов. Как говориться, лучше плохо ехать, чем передвигаться на своих двоих.

  Через несколько часов показался аул - семь унылых юрт, покрытых серой кошмой. Один из айвов был послан к кочевью заранее, а потому около чадивших белёсым дымом костров из кизяка уже суетились женщины. В суматохе встречи гостя казалось участвовало всё население: туда-сюда бегали стройные подростки, что-то толкли в ступах молодые девушки, сновали дети и весело лаяли аульные псы.

  В юрте нас встретила старая, но ещё крепкая женщина. Акрамы естественно остались снаружи. Меня усадили на почётное место. Пол юрты покрывала кошма, на которой лежали ковры и небольшие подушки, вдоль стен стояли окованные металлом сундуки - вот и вся скромная обстановка. Сидеть пришлолсь не слишком удобно, поджав ноги, так как дастархан (стол) был высотой всего сантиметров двадцать-тридцать, но после металлической болванки акрама и такое сидение представлялось роскошным. Нам подали травяной напиток, густо приправленный жиром и молоком, с высушенным до каменной твёрдости творогом и сладковатой смесью пережаренных толчёных зёрен и каких-то семян. Всё это после пустынной диеты также показалось необычайно вкусным.

  Беседу по обычаю не начинали, пока мужчины ели и пили. Как только опустела моя пиала, женщина, встретившая нас, подливала новую порцию ароматного напитка. В конце концов, когда были соблюдены все приличия, я решил начать разговор.

  - Абак, мне нужна помощь. Своё путешествие я начал в Судахе, а теперь оказался здесь. Мне срочно нужно попасть в Клонель. Так случилось, что осталось совсем немного дней до того часа, как имущество моего рода и, возможно, моя семья будут проданы.

  В Таленгаре отсутствовало рабство, но существовала пожизненная долговая кабала, которая от рабства, по сути, ничем не отличалась.

  - Ты гость нашего дома и спаситель меня и моих людей, мы приложим все усилия, чтобы помочь тебе. Правда есть одно препятствие: люди Таленгара давно не друзья айвам, а потому не знают о том, что у нас происходит. Если ты видел, кочевье стоит вблизи огромного разлома, который появился относительно недавно, тридцать-сорок лет назад. Разлом разделил степи айвов на две неравные части. Одна - огромная степь, в которой ничего не изменилось, вторая наша часть, бедная растительностью пустынная половина. Даже в горах летом не найти травы со всех сторон нас окружают бесплодные скалы и пустыня. От плодородных равнин севера нас разделил разлом.

  - И вы не можете выбраться?

  - Да. На западе путь перекрывает Чёрный барон, он старается уничтожить всех, кто выходит из Пустоши. Есть дорога через разлом, но волей совета племён наша часть превращена в резервацию преступников и изгоев... Не смотри так - я не преступник. Эта печальная страница в истории моего племени. Шауны были всегда одним из сильнейших племён, травы в моих степях могли скрыть всадника. Благословенная Караель несла свои воды от горных хребтов до пустыни, щедро орошая наши земли. Но зависть, раздоры и бесконечные стычки с соседями ослабили нас. То, что существует разлом, и многие племена по единственному висячему мосту отправляют сюда преступников, нам было известно давно, племя само иногда прибегало к помощи Каракуртов, которые следили за землями за разломом. Никто и не думал, что когда-нибудь нас постигнет подобная участь. Вина, возможно, лежит самих шаунах. Старейшины, не уставая, отправляли нукеров к стадам соседей. Воины всегда встречали противника с оружием в руках, не боясь пролить кровь. Но Шауны забыли, что от поступи слабых джейранов во время гона дрожит земля и в страхе разбегаются степные волки. Разрозненные враги однажды выставили против нас объединённое общей ненавистью и завистью войско, И мы были разбиты. Но степь знала, что волк никогда не станет хорошим псом, и что Шаун не будет хорошим рабом и однажды кинется на своего хозяина. Потому совет старейшин решил изгнать остатки моего народа сюда, в земли разлома.

  - Неужели нельзя вернуться?

  - Нет, единственную переправу стерегут Каракурты, и их патрули объезжают разлом каждый день. Легко можно построить переправу на тот берег, но если начнём, нас ждут острые стрелы, а перебравшихся - сабли врагов, таков закон степи. Конечно можно жить и здесь, но тут нельзя растить племя, народ. Слишком мало трав и воды, слишком много камня и песка. Ведь с нами пришли женщины и дети, нам позволено было взять немного инструментов, самые плохонькие юрты и запас еды. Всего нас было около десяти тысяч вместе со стариками, женщинами и детьми. Племени повезло, стояла весна и травы только дали свой сок, а жгучее солнце ещё не иссушило эти бесплодные земли. Но встреча шаек изгоев, которые хотели нашу еду, наших женщин и наше имущество не была тёплой.

  - Вы воевали?

  - Да. К счастью, в отличии от отребья ссылаемого сюда нам позволили взять немного оружия: кинжалы, несколько десятков сабель и луки для охоты. Пять долгих месяцев шла война со зверьми в человеческом облике. Ссылаемые сюда преступники или умирали или превращались в страшных зверей. С таким врагом Шауны столкнулись впервые. Банды, до этого воевавшие друг с другом с неимоверной жестокостью, накинулись на нас. Одиночки, зачастую сошедшие с ума, мало чем отличающиеся от диких зверей нападали под покровом ночи и голыми руками рвали живых людей. В войне уцелела едва ли треть племени. А потом настал голод. Шауны не смогли приумножить стада или сделать достаточный запас пищи из-за постоянных нападений, потому зиму пережило всего пять тысяч человек из некогда пятидесятитысячного племени. Прошло два года, нас по-прежнему немногим чуть более пяти тысяч. Ссылаемых сортируем, убийц и насильников скидываем в разлом, ссыльных и неугодных принимаем в племя. Земли наши хоть и обширны, но бесплодны, слишком мало воды. Племя пробовало торговать, но единственный тракт перекрывают владения Чёрного барона. Изгои убили его брата и дочь, после этого люди барона не разбираясь, вздёргивают любого кочевника, который появляется в его владениях. Да и нам нечего предложить Таленгару - ни шерсти, ни мяса... Лишь одиночки по едва заметным горным тропам ходят в соседние баронства меняя немногочисленные трофеи Пустоши на инструменты и пшеницу.

  - Да, не весело...

  - Алекс, мои люди смогут провести тебя по горным тропам, только вот твои воины слишком тяжелы...

  - Нет, Абак, они вернуться в Пустошь, и прошу тебя, забыть о встречи с ними, иначе возникнет много вопросов.

  - Хорошо, не предлагаю тебе долгого гостеприимства, понимаю - дело твоё не терпит задержки. Отдохни, наберись сил, а завтра мои люди проводят тебя за перевал.

  - Абак, а вам не надо согласовывать свои действия с вождём племени?

  - Хм-м... Я и есть верховный вождь Шаунов.

  - Но почему тогда вы сами пошли в пустошь?

  - Пустошь опасна, и так получилось, что изначально я был искателем ещё на берегах Караеля, тут же, за разломом остался единственным потомком правителей племени и не по заслугам, а по праву рождения стал вождём. Но кто-то должен обучать молодёжь воевать с тварями и добывать так нужные нам товары для обмена.

  - Понятно, высокочтимый.

  - Давай без церемоний, Алекс: мы друзья, и двери моего дома всегда открыты для тебя. А теперь отбрось все переживания. Нас ждёт пир.

  Отодвинув полог, в юрту зашли несколько девушек. Они водрузили на стол огромное блюдо с варёным по-особенному мясом какого-то животного. Аппетитно выглядевшие куски были пересыпаны мелко порубленным диким луком и тонкими колечками овощей. Сразу запахло пряностями. Девушки разложили пиалы с кисловатым напитком, который я по незнанию принял за простоквашу. Напиток оказался немного хмельным и на удивление холодным для такой жары. Вкус его, поначалу непривычный, всё же понравился.

  Абак и его ближайшие соратники один за другим поднимали тосты. Как оказалось, в основном это были отцы тех кого, по мнению айвов, сегодня спасли акрамы. Мне даже стало немного стыдно за утренний спектакль, так каквсе неприятности и ложное спасение устроены мной. Но отбросив все переживания, я предался отдыху. Ведь если бы сегодняшняя афера не удалась, вполне возможно, что эти же степняки праздновали бы так удачно снятые с моего тела пояса с золотом. Увы, такова жизнь.

  Я не знал, как вести себя с айвами. Мне до жути понравилась девушка, нет женщина. Стройная как тал, с иссине чёрными, густыми волосами. Она задорно улыбалась, сидящим за столом атамикинерам и изредка, смущаясь, одаривала меня тёплой улыбкой. Украдкой я узнал, точнее, услышал, что зовут её Алия. В свои восемнадцать, я уже считался взрослым мужчиной. В Клонеле частенько обзаводились семьёй и в пятнадцать - шестнадцать лет. Но у меня самого как-то не сложилось, хотя в снах про Виктора насмотрелся - ого-го. Но особо никто не привлекал, да и дамоклов меч насильственной женитьбы довлел. Конечно с ребятами посетили пару домов терпимости, благо были и деньги, и проводники в лице Харна с Лиангом. Но не-то всё это было. А вот Алия заставляла сердце стучать чаще или, может, просто гормоны разыгрались? Надо бы взять себя в руки, а то испорчу так удачно начавшийся день.

  Ночью она сама пришла в отведённую мне юрту. Нежная и страстная, скромная и распутная, казалось, в этой женщине есть всё. Алия... её карие глаза всегда будут со мной. В ту ночь мы забыли обо всём.

  Только рано утром, перед уходом смогли в нескольких словах рассказать друг другу о себе. Я лениво перебирал шёлк её роскошных чёрных волос, пахнувших горьковатой полынью и свежим степным ветром. И слушал, нет, вбирал её рассказ.

  Она была вдовой, мужа убили ещё там, на берегах Караеля. И ещё дочерью Абака. Единственной. Все остальные члены семьи -мать, два брата и старшая сестра - погибли в той бойне, отец сберёг лишь Алию. И узнай он о нас, меня бы укоротили на голову. Но я готов был рисковать ещё и ещё раз: в ту ночь решил, что нашёл свою суженную. Дело не в постели, и не в красоте, просто мы оба почувствовали себя такими близкими, такими родными, как будто провели всю жизнь вместе. Но сейчас не время давать обязательства - доберусь ли я вообще живым до дома? Но если всё закончится удачно, пришлю сватов к Абаку, а там будь что будет.

  Я уходил из гостеприимного аула, постоянно оглядываясь и ища ту, что подарила любовь. Владения Чёрного барона лежали впереди на западе. К югу в скалах имелось несколько еле заметных тропинок, которые были доступны только летом. Зимой же скользкие, заснеженные камни послужили причиной смерти немалого количества людей. Сказать, что горы удалось преодолеть без усилий нельзя, но тропа была обихожена, так как айвам приходилось ходить по ней тяжелогружёными. В некоторых местах оказались вырублены выемки для того, чтобы удобнее держаться, Где-то натянуты верёвочные переправы, пропитанные жиром и оттого скользкие, но не боящиеся дождя.

  Путь моих провожатых закончился во владения одного из вассалов Герцога, Где, тепло, расставшись с айвами, я отправился в Клонель. Дорога оставалась не длинная, а котомка набита сушёным мясом и творогом, которые щедро дал Абак. Ещё степняк сделал царский подарок - доспех из хитина Рыцаря Хэлариана. С этими легионерами уже давно никто не встречался, а те, кому всё же не повезло, никому и ничего уже не могли рассказать. Чаще хитин убитого рыцаря доставался изрубленным на куски, так как нежить можно было считать мёртвой только после расчленения. Переданный же мне в подарок экземпляр оказался на удивление хорош. По рассказу Абака, тело рыцаря нашли придавленным огромным валуном. Видимо нежить, захваченная каменными тисками, не смогла двигаться, а когда границы Пустоши отодвинулись, прекратила своё существование.

  Такие доспехи были сродни имперским, их почти не брала магия, по прочности они мало уступали гномьей стали, Но пПри этом весили в несколько раз меньше. Подобрать пластины под конкретного бойца было сложно, хитин с трудом подвергался обработке, и чтобы собрать цельный доспех с панцирем, наплечниками, сборной юбкой и поножами, требовались останки нескольких разных тварей. Ко всему прочему, мастера чуть ли не годами работали над такими вещами, ведь хитин нельзя проковать, сварить или исправить там, где допустил ошибку. Панцирь скрупулёзно, медленно, шаг за шагом обрабатывали мастера степняков, пока не добились идеальной формы. Изначально материал гораздо толще и тяжелее, его стачивали, убирая лишние наросты и сглаживая бугры. Работа тонкая, требующая терпения и навыков, так что подарок Абака был не только дорогим, но и очень редким.

  Вооружение моё дополнялось шлемом из шести хитиновых пластин, соединённых кожей, круглым щитом, также выполненным из хитина и чем-то вроде кольчуги. Сделана она была из добытых мной струн биарда, подкладка эта получалась необычайно мягкой и эластичной, но при этом попытки повредить её ножом оканчивались ничем. По словам Абака, кольчуга из струн легко держала стрелу, выпущенную с пятидесяти шагов.

  Но самым экзотичным в этом вооружении был шип - наче то оружие, что я получил в подарок, не назвать, трёхгранный, невероятно острый в гранях и на конце, костяной клинок в полтора локтя. Лезвие, рукоять, гарда - всё было когда-то одним наростом на теле исчезнувшей твари из Пустоши, которую звали Грог. Сейчас из него получился необычайно лёгкий, тонкий, но очень прочный клинок. Однако самой главной особенностью клинка являлась его способность выступать чем-то вроде проводника маны. Об этом свойстве кочевники, наверное, даже не думали. Нормальные маги используют ману на заклятия, в крайнем случае, для зарядки артефактов. Здесь же всё происходило проще: видимо, Гроги, выплёскивали из себя первородную силу через этот шип и так проламывали стальные панцири врагов. Я же со своим куцым запасом получал возможность синхронизировать момент удара мечем и выплеск маны через него, что должно было увеличить силу удара, и теоретически выходило, что такой вот почти шпагой можно пробить даже гномий доспех.

  Шипы Грога после нашествия часто использовались как мечи, но были они редки, и, насколько знаю, о свойствах шипов как проводников магии никто не знал. С течением времени их становилось всё меньше и меньше - Кость, даже такая прочная, сгнивала, ломалась и исчезала в земле. Шауны нашли этот шип в слое жирной, как масло, породы, обнажившейся после горного камнепада. Шип сохранился на удивление хорошо, мастера лишь придали удобную форму для рукоятки.

  Но ещё больше удивил доспех. Чтобы увеличить запас маны, требовалось каждый раз наполнять свой резерв, а потом расходовать. Нормальные маги делали это раз в неделю. В моём случае приходилось повторять эту операцию каждый час. В основном я скидывал излишки в артефакт щита, но тот и без того был почти постоянно полным. После экспериментов с мечом очередь дошла и до доспеха. Видимых результатов сначала не наблюдалось, но после нескольких дней вливания маны, заметил, что доспех задышал. Твёрдый и прочный он к тому же стал более эластичен, что ли. В нём теплилась псевдо жизнь, поддерживаемая магией. Видимо из-за этого свойства тела живых Рыцарей Хэлариана не могли пробить копья, выпущенные баллистой, тогда как щиты, сделанные из их панциря, худо-бедно можно было разбить топором. Получалось, что мой доспех мало чем уступал по прочности вооружению тяжёлого имперского пехотинца, но по весу был не намного тяжелей, грубых кожаных курток, которые кочевники использовали для защиты от случайных ударов и стрел, летящих по касательной. Воин в тяжёлом доспехе больше стоял, ожидая конной и атаки, поскольку пробежка до рядов противника в такой куче метала грозила носившему её ьыстрым упадком сил. Одним словом, консервная банка, называемая имперским панцирем, была надёжной, но ужасно громоздкой защитой.

  Сейчас панцирь, щит, жилетка и шлем, упакованные в мешок, болтались за спиной - привлекать внимание столь редкой и, безусловно, дорогой амуницией явно не стоило. Шип, благо ножны и обмотка рукояти делали его похожим на обычный меч, висел на поясе, сильно мешая при ходьбе, всё же я купец, а не вояка вроде Рэнди. Золото, тщательно спрятанное в поясе на теле и в мешочек на дне котомки кочевников, грело мою надежду, так как у меня ещё оставалось несколько дней в запасе до оглашения завещания.

  Глава 12. Дома

  В нескольких часах пути от Клонеля я остановился, чтобы прикинуть, как мне действовать. Если явиться в город сейчас товполне может статься, что Чёрный барон оставил на такой случай своих людей у ворот. Меня, конечно, могли уже и списать, посчитав трупом, но, думаю, что такие люди действуют наверняка. Скорее всего, все шпики, несомненно, следящие за моей семьёй и друзьями, будут отозваны только после оглашения завещания и проведения торгов.

  Просидев несколько часов на опушке леса, я так ничего и не придумал. Пока думад, сжевал пару кусков вяленой конины. Вкус показался мне неплохим, и неожиданно подумалось, что если сюда добавить той острой пряностьи, что везут купцы из Фируза, то получится хорошая закуска к пиву, которую трактирщики оторвут с руками. А конина в Таленгаре не в цене, не особо жалуют её и простолюдины и уж тем более мастера и купцы - значит, цены будут минимальные. Так, не вовремя меня понесло на торговые размышления, сейчас надо думать, как быть с оглашением завещания...Стоп, а зачем ждать завещания?! Заёмщиками отца выступили ростовщики, по закону им я и должен вернуть долг. То, что они перепродали закладные - это их проблемы. Продажа осуществлена без согласия отца, срок возврата ещё не истёк, так что я в своём праве!

  Предположим, как организовали ту сделку с займом? Ничего особого тут явно никто не придумывал. Ростовщики, скорее всего, отказали бы отцу: заём, несмотря на неплохие залоги, всё же велик. Но на сцене появляется всемогущий финансист герцога и предлагает покрыть долги отца распиской, правда - в обмен на право претендовать на закладную. Ну и, естественно, ростовщики прописали всяческие непредвиденные обстоятельства вроде смерти отца и досрочного гашения. Так что погаси я долг сейчас, ростовщики спокойно закроют сделку, а бумаги Линдстока потеряют всякую силу!

  Начинал вырисовываться неплохой план. Как только будет погашен долг, то охота по логике должна прекратиться. И что же мы имеем? Моя семья должна двенадцати ростовщикам. В городе они живут довольно кучно, и навестить всех в один день не составит труда. Но есть одно "но": скорее всего, приказ убивать меня отдан ещё полтора месяца назад, когда отряд выехал из Клонеля, и пару-тройку убийц держат наготове в городе. Трое ворот Клонеля стерегут мальчишки, а душегубы попивают дешёвое винцо, и как бы не в кабаке Сапога. Так что, как только мои ноги переступят гостеприимные ворота города, меня пырнут ножиком или попотчуют арбалетным болтом. Конечно, лучший вариант убрать меня на лоне природы, но ждать под солнцем и дождём пару месяцев никто бы не стал, а все таверны я обходил стороной.

  Пока я сидел и размышлял, я заметил обоз с сеном, двигавшийся к городу, и прикинул, что сейчас уже поздно, и в город их никто не впустит. Но они на то, похоже, и не рассчитывали - явно собирались переночевать под стенами, зато завтра утром окажутся первыми, а значит, и продадут подороже, и времени меньше потеряют в толчее пред воротами.

  Мужики к ночёвке готовились основательно: пристроили свои возы поближе к городским воротам, развели костры и начали готовить кулеш. Это был неплохой вариантю

  Я подошёл к мужикам, свёл знакомство, рассказал, что припозднился и теперь жду утра, чтобы вернуться в город. Люди это оказались простые и доверчивые - к костру пригласили, угостили печёной брюквой, салом, солёными огурцами, а тут и кулеш поспел. Для того чтобы ещё более расположить крестьян к себе, я дал немного серебряных монет, на которые у ночевавших неподалёку долинских пивоваров был куплен бочонок пива, так что гуляли долго.

  В конце концов, я притворился пьяным и попросил предводителя своих новых знакомых дать мне выспаться в сене и не будить меня утром, а со стражниками договориться, на что выделил ещё некоторое количество серебра.

  Притвориться пьяным особо труда не составило, да и спать на сене я залёг отнюдь не притворно, правда, к моменту, когда тронулись, уже бодрствовал. Крестьянин попался хваткий - за деньги споро решил все проблемы. Стражникам объяснил, что это его перепивший племчянник дрыхнет на возу, и как-то буднично всё прошло. Доехали до рынка, а там, попрощавшись, я нырнул в толчею людей.

  Квартал ростовщиков был совсем рядом, и я решил начать прямо сейчас. Правда, как я подсчитал, до полной суммы не хватало набежавших процентов, так как прошло где-то четыре месяца. Это пять процентов - в общем, требовалось ещё сто золотых.

  Я был уверен, что деньги есть дома, только дома в любом случае должны ждать. Пойду гасить долги по всем ростовщикам. Самих, уважаемых заимодавцев, помню, это известные в городе люди. Будем гасить до последнего, на которого денег не хватит, а там посмотрим..

  И я постучался в контору первого ростовщика

  - Добрый день, лод Гин.

  - Добрый. Чем обязан молодой человек?

  - Я Алекс, сын Рогина, оружейника. Пришёл вернуть деньги, ссуженные вашим торговым домом моему отцу.

  - Хельт, принеси книгу закладных! - зычно крикнул владелец конторы приказчику. - Так... чтобы погасить всю задолженность, необходимо 453 коина.

  - Сейчас. - Я вывалил мешок с золотом и принялся пересчитывать монеты.

  Господин владелец споро проверял переданное - настоящий профессионал.

  - Хельт, свидетельство готово?

  - Да, господин.

  - Господин, вот свидетельство о гашении долга, и свидетельство на владение семью домами в квартале ткачей.

  - Долги уплачены, и претендовать на заклад думаю, никто не будет?

  - Да, конечно, молодой человек. Для нас клиент - приоритет. Если он вовремя платит по счетам, никто не замарает себя бесчестным судом.

  - Лод Дин, окажите услугу. Мне осталось оплатить последний долг, но недостаёт части денег.

  - Новый заём займёт время... - Лицо Гина несколько поморщилось в ответ на просьбу одолжить деньги от клиента, которому строит козни сам казначей герцога.

  - Вы не правильно меня поняли, - поспешил успокить его я. - Не могли бы вы послать человека с моим письмом к моей матушке за деньгами?. И дать охрану нам на это время. Естественно, все услуги будут оплачены. И ещё одно. Буду предельно с вами откровенен: косвенно из-за сделки, в которой участвовали вы и ещё одиннадцать известных вам торговых домов города, убит мой отец. Более того, последние два месяца не прекращаются попытки убить и меня. Но думаю, как только сделка закроется, заказчики потеряют интерес к моей скромной персоне. Потому прошу вас, не могли бы вы уведомить покупателя закладной о том, что расторгаете сделку? Хочется, как бы это сказать, снять напряжение.

  Ростовщик кивнул и приказа своему помощнику:

  - Хельт, отправь Альда и Роди к супруге Рогина-оружейника. Пусть передадут письмо и скажут женщине, что они в её распоряжении. И возьми уведомление от меня, передай адресату! - Старый волк марку конторы держал, хоть и понимал, что я знаю, кто заказчик, но имя не сдал! Тайна вклада, чёрт его дери.

  Уф-ф, удачно поговорили, думаю, теперь тандем потеряет финансовую поддержку. После такой подставы и явного участия в ней уважаемого казначея, доверять ему станут меньше.

  Мама примчалась буквально через полчаса, а с ней ещё и сестра. Вот женщины, тут же стали причитать и охать, но времени на подобное не было, нужно закончить дело. Погасив последний долг, я со спокойным сердцем отправился домой - пока семье ничего не угрожает.

  Вроде отсутствовал всего полтора месяца, а повеяло таким теплом от вида нашей тихой улочки. Тут знаком каждый камешек, каждый дом. Как же хочется развалиться на перине, поесть маминых блинов...

  Что-то с силой ударило в плечо и меня опрокинуло на мостовую. Дьявол, как как больно... надо было придурку надеть кольчугу.

  Надо мной склонились мама и сестра:

  - Алекс.. Алекс ... не умирай, родной, Марион беги к целителю...

  Последних слов я уже не слышао и потерял сознание...

  Когда я пришёл в себя, то первое, что почувствовал - боль в плече. Да, ничего не скажешь, первая серьёзная рана. В детстве мечтал стать воином, покрытым шрамами, но к годам семи эта дурь прошла: порезавшись однажды или просто засадив занозу, понимаешь, что раны совсем не красят мужчин, а приносят боль и неудобства.

  Что же со мной произошло? Скорее всего, убийцам просто не успели сообщить, что моя смерть уже никому особой выгоды не принесёт, либо, что менее вероятно, сладкая парочка решила наказать строптивого торговца оружием - всё же и барон и Линдсток люди трезвые, просто так трупы направо и налево разбрасывать не станут. Но как стрела пробила щит? Или она покрыта клением? Скорее всего, так, но почему убийца промахнулся? Возможно щит всё же отклонил стрелу? Эх, расслабился я, чёрт побери, что стоило надеть доспех, тем более такой? Поскромничал... Ох-х, а как же мама и Марион?!

  - Ма-а-м-м-м!!!- Очнулся!!! - послышался радостный вопль сестрёнки, и следом в комнату ворвался вихрь объятий и поцелуев.

  - Жив, жив ... никогда больше нас с мамой так не пугай. Знаешь, как мы боялись? Всю твою поездку боялись. Потом как сумасшедшие, обрадовались, что ты приехал целый и невредимый, а тут такое!.. Знаешь, ведь тебя спас Киыс: он заметил арбалетчика и, как только тот высунулся, пригвоздил его стрелой, насмерть. А ещё мама рассказала, что как только я помчалась за целителем, в нашу сторону побежал какой-то тип из подворотни, но увидав Хакима, развернулся и сбежал. Мы думаем, это был ещё один убийца. Хаким хотел догнать его, но мама остановила, мог быть кто-то ещё. Ужас! Сейчас вокруг дома полно ребят. Рэнди, Расти и Огл с Фаттом заходят по очереди. Хаким и Киыс не покидают флигель, а ещё пару раз заходили мерзкие типы, эти, как их - Харн и Лианг, и зачем ты только с ними связался! - Новости сестрёнка вывалила секунд за десять, да и дальше продолжала болтать, но я уже не слушал, что-то снова замутило.

  Две недели я ел и спал, спал и ел, благо вкуснотищу таскали неимоверными порциями. В периоды бодрствования заходили ребята. Улыбались, рассказывали как рады, что всё хорошо закончилось. Я же только мрачнел, понимая. Что в будущем мы ещё не раз столкнёмся с казначеем и бароном.

  Я ещё не совсем поправился, но решил устроить пирушку для друзей, а заодно и обсудить, что у нас и как. Тем более нерешённых проблем накопилось воз и маленькая тележка. Праздновать, конечно, решили дома, - наше жилище охраняли Киыс с Хакимом, с которыми по возвращению из Судаха продлили контракт, а в таверну мне пока рановато, да и поостеречься определённо стоит.

  На пирушку пришли не все лод Томен с ребятами и лесные братья Харна покинули город. Первые направились в столицу с обозом пшеницы, вторые, наверное, опять вернулись к своему ремеслу.

  Мама накрыла богатый стол: жареные гуси и куры; запечённая под нежным соусом свинина; Варёная картошка; тушёные овощи; солёные огурчики, грибы, помидоры... После скорпионов, ящериц и конины это был настоящий пир. М-м-м-м... как вкусно быть дома!

  С Харном и Лиангом мы тепло попрощались поздно вечером, обсудив новости Гильдии, которые нам можно было слышать. Сапог, к удивлению всех, передал мне привет и пожелал выздоравливать. Хоть и бандюга, но такое внимание льстит. Он не какой-нибудь мелкий преступник, чувствуется цельный человек. Киыс пошёл спать, чтобы позже сменить Хакима, который уже занял привычный пост.

  До того вкратце рассказал друзьям о том что произошло, но теперь, когда вокруг меня остались самые близкие, настало время думать как жить дальше.

  - Наша компания явно не тянет на борьбу с Линндстоком и Чёрным бароном. Без сомнения, эти двое попытаются придумать что-то ещё, чтобы отжать у нас дело. Точно не знал, сколько и чего успел скупить папа, но, оказывается, в наследство достанется двадцать восемь домов. Причём без кредитов и уже сданных в аренду. Сейчас рента приносит по самым скромным меркам шестьсот золотых в год. Когда же Герцогу протолкнут решение о расширении рынка, цены на аренду могут взлететь в полтора-два раза, а цена одного дома вполне может достигнуть двухсот пятидесяти - трёхсот золотых.

  - Алекс, откуда такие сумасшедшие цифры? Вспомни, мы брали первый дом за 50 коинов!

  - Расти, таких домов, а точнее, участков земли, больше не будет. Клонель растёт как торговый центр, а внешнюю стену город начнут переносить ой как не скоро. Потому каждая пядь земли внутри стен наснёт стремительно дорожать, особенно там, где можно зарабатывать деньги. А у нас самое хлебное место - рынок.

  - Понятно, а с чего вдруг, ведь раньше всё было спокойнее?

  - Дело в нашем герцоге! Он на вершине могущества, ещё не старик, но уже умудрённый опытом воин и политик. Пока он был молод, делал ошибки, и деньги уходили мимо герцогства. Но сейчас Клонель - самый удобный путь на северо-восток. Королевская дорога в Лагор проходит по Клонелю, дальше по этому тракту караваны уходят в земли орков, а потом и эльфов. Так что товары в столицу с севера идут именно через нас. Думаю, герцог отвалил немало золота, чтобы дорогу строили через его владения. Более того, через нас проходит пусть и опасный, но зато короткий путь в Судах. Конечно, большинство столичных купцов идут через Фируз - и безопаснее, и расторговаться есть чем по пути, но всё же самая короткая дорога есть самая короткая: и расходы поменьше, и удобнее как-то. Тем более что Южные бароны Таленгара ничем не лучше Вольных баронств. Разве что смертоубийств не творят, а дерут с караванов, дай боже! Баронов там тьма-тьмущая,а тут всё под железной рукой герцога, одна пошлина за товары, один лорд. Да и великие бароны, думаю, не без влияния Клонелей, также берут в руки караванные дороги в Судах. Скоро мелкие баронства-разбойники исчезнут, по крайней мере там, где лежит путь купцов, и дорога станет безопасной. Тогда через Клонель хлынет поток пшеницы, сукна и оружия из столицы и с Запада в Судах и дальше - в южные земли. А обратно повезут краски, пряности, шелка... Ну, а мы ещё больше разбогатеем!

  - Угу, если тебя, такого гениального не прибьют за эти домики, - заметил Волчёнок.

  - О чём речь, Рэнди! Хоть и тяжеловато, но надо ложиться под кого-то.

  - Ты о Сапоге? - напрямую спросил Огл. Они с Фаттом всегда были в паре, но за двоих чаще говорил сын кожевенника.

  - Нет, надо брать выше. Сапог, как я понял, сам с трудом отбивается от этой парочки. Им и Гильдию захотелось прибрать к рукам. Я думаю о Лонденеле или ал Далане. Но вот не могу решить, к кому из них податься. Надеюсь, Сапог подскажет.

  - Да, Сапог - голова! - медленно произнёс Фатт; уже сейчас гигант начал формироваться в огромного, но, вместе с тем, ни капельки не грозного тугодума.

  - Он, несомненно, умён, но, самое главное, должен сам находиться под кем-то.

  - Да ну тебя! Кто возьмётся мараться с Сапогом и его братией?

  - Э, нет! Ты посмотри, какой гильдия стала при Сапоге: убийств почти нет, а те, что есть, чуть ли ни во благо короны происходят. Грабёж опять же прекратили.

  - Не скажи, Алекс, недавно дом купца Ротина обнесли. Говорят, пять сотен золотых вынесли, - блеснул знанием рыночных новостей Расти.

  - Расти, а ты припомни - Ротин ведь вор. Наживается на поставках продуктов в гарнизоны, только доказать, что дело там нечисто не очень-то получалось. Кто-то его покрывал. А тут воры, и денег заработали и, скорее всего, доказательство нечистоплотности купца нашли и представили в канцелярию герцога.

  - Скажешь тоже! Знай герцог, что почём, Ротина бы вздёрнули.

  - Не скажи! Герцог не дурак и вздёрни он без видимой и доказанной причины одного мерзавца, остальные сто честных купцов начнут бояться за себя и свои семьи, а те, кто побогаче, и вовсе подадутся к другому покровителю. Герцог соблюдает свои законы и законы короны и это привлекает в город всё больше и больше торгового люда и ремесленников. Так что канцелярия свой хлеб ест не зря! Если кто достоин плахи, то надо это народу просто и понятно объяснить. Но, видимо, не всякого хитреца можно вывести, на чистую воду без помощи Сапога.

  - О, как ты завернул! - восхищённо улыбнулся Расти.

  Вроде бы логично, что граф Лонденель должен быть высоким покровителем Гильдии - у него и канцелярия, и все рычаги. Но трудно поверить, что этот добродушный пузан держит в кулаке Клонельское отребье. Может, всё-таки, ал Далан? Они бы с Сапогом пришлись друг другу в пору: оба старые вояки с повадками вепря, всегда держащего нос по ветру и готового впиться клыками в любого незадачливого противника, который оплошает рядом с ними. Ладно, это потом...

  - Ребят, есть куча работы. Расти, на тебе все дома, и присмотри за магазином отца, скоро я думаю, сумеем пополнить его товаром. Идея с распродажами уже мелковата для тебя. Поставь своего двоюродного брата. Пусть наймёт пару пацанов и берёт дело на себя.

  - Мне опять в поход? - спросил Рэнди.

  - Нет, пока так далеко ты не пойдёшь. Помнишь свою идею с охраной караванов? Думаю, этот план пора претворять в жизнь. Я уже рассказывал, что обсудил со степняками кучу дел. Так вот, одно из них - наём воинов. Их там что-то около тысячи, и все без дела! Для начала сформируем отряд вроде того, что у лода Томена. Возьмём десяток айвов. Но с ними наши купцы не пойдут, побоятся быть ограбленными, а вот если поездку возглавим мы, то проблем не будет. Правда, помимо кочевников надо нанять ещё пару-тройку опытных в этом деле, а, самое главное, знающих дороги людей.

  - Может, Лианг согласится?

  - Не исключено, но у вас будет ещё полмага в моём лице.

  - Алекс, ты же раньше говорил, что на рынок там, где много купцов, лучше не лезть? - удивился Расти.

  Я кивнул:

  - Да, на самом деле охранников караванов хватает, даже у нас в захолустье есть постоянные наёмники, которые давно застолбили караваны в Фируз, Риттен и Ларог. Но они дорого обходятся купцам, а мы можем обходиться дешевле всех. Кочевникам плата в золоте не нужна, они будут работать за инструменты, оружие и пшеницу. Сейчас эти товары достаются Шаунам очень дорого, а мы цены снизим, но всё же будем иметь немаленькую прибыль. То есть, деньги от найма, торговля продуктами и железом, заметь - бесконкурентная. Да ещё и трофеи из Пустоши получим от тех же кочевников. Сплошь одни выгоды! Но есть мысль пойти дальше: пшеницу можно выращивать самим, и кузнецу построить, и мельницу, только вот нужна земля,а над этим нам надо крепко подумать. Так что, Рэнди, на тебе направление по охране караванов, уже в этом году нужно собрать нормальную команду.

  - Я уже подумывал о найме людей, - подтвердил Рэнди.

  - А нам что делать? - задвигались остальные.

  - Для вас особая задача. Ты, Огл, должен сформировать что-то вроде разведки: нам нужна информация, отовсюду, куда сможем дотянуться. Столкновение с бароном и казначеем не закончено. Люди эти по своей сути злопамятны, иначе их давно бы съели. Так что они постараются создать намнеприятности. В прошлый раз мы действовали наобум, и только удача помогла выжить. Больше допускать подобные вещи нельзя. Так что твоя работа - собрать людей, которые постоянно на платной основе будут делиться с нами информацией. Во-первых, это, прежде всего, Лианг и Харн из Гильдии. Во-вторых, нам нужны чиновники, стражники, дознаватели, но с этими надо действовать аккуратно - а то неизвестно, кто кого информировать будет. Поэтому надо поискать опытного в этом деле человека, чтобы мог вас обучить, но при этом чтобы он подчинялся Оглу, доверять мы можем только друг другу. В-третьих, трактирщики, подмастерья, юристы, служки ростовщиков и т.д. - тут информация нужна не сколько об угрозах, которые нависают над нами, но, в первую очередь о том, где и какие крутятся деньги и идеи, где нам можно заработать. Вот что главное! Если мы сможем зарабатывать достаточно, то, и будет на что, воевать хоть с самими демонами.

  - А что мне делать? - Тугодум Фатт почесал затылок

  - На тебе, дружище, кузница, есть очень большие планы. Как только появятся деньги, у тебя появится и много работы. А пока присмотрись, кого наймёшь в помощники. И пора становится мастером!

  Глава 13. Дела торговые

  Как только я поправился, то собрались в поход. Десять дней назад в Клонель вернулся Рэнди после первой поездки к кочевникам - те прислали первый десяток воинов. Шаунов разметили в доме Дорна, который, как оказалось, добряк оставил мне в наследство. Рэнди подобрал кочевникам добротные кожаные доспехи, заказал у кузнецов сабли, и наконечники для стрел. Луки айвы привезли свои.

  Расти купил десяток небольших бочонков с наконечниками для стрел у местных кузнецов. Удалось перехватить партию топоров из Риттена - эта страна была самой богатой в человеческом анклаве. И не потому что туда стремились самые успешные купцы человеческого анклава, как думали многие, а, скорее, из-за того, что Риттен извлекал выгоду из любого конфликта. После гибели Империи, несмотря на гонения, связанный с замаранным именем Тина, риттенцы не побоялись воспользоваться его техническими достижениями. Водяные мельницы, кузни, примитивное производство бумаги (кстати, её скупает весь мир, даже заносчивые эльфы) и тканей широко распространились в государстве купцов. У меня даже возникают подозрения, что гонение на память об Императоре - дело рук самих риттенцев дабы уменьшить в какой-то мере конкуренцию и занизить роль имени основного изобретателя этих новшеств. Так вот, топоры из Риттена были гораздо дешевле и не в пример лучшего качества, поэтому долгая и дорогая дорога, проделанная до Клонеля, себя окупала. Ну, это я по миру Виктора знал: машинный труд всегда дешевле, чем ручной. Ко всему прочему, по дороге закупили муку, ткани, гвозди, пилы, ножи и другую мелочёвку.

  Караван получился не маленький. В охрану вошли девять айвов (одного оставили с Хакимом охранять дом), Рэнди, и нанятый специалист по оружию Империи. Дорога до Драконьего хребта занимала пять дней пути для всадника, так что мы с караваном рассчитывали уложиться в полторы-две недели. Хозяевами земель, где решили проводить обмен товарами, были вольные крестьяне. Надо сказать в Клонеле, да и в Таленгаре в целом таких земель без сеньоров имелось немало: Пустошь, отступавшая пять сотен лет, освобождала плодородную, но первое время опасную землю, жить на которую шли в основном бывшие солдаты, мятежники, авантюристы и прочие искатели приключений. Выжили только самые удачливые и сильные, а потому превратить их в вассалов было не так-то просто. Десятки сёл, окружённые крепкими частоколами, тут и там перемежали земли баронов и графов. Люди эти относились к вассалам короны, налоги платили тому, кто ближе, а свобод имели гораздо больше, чем обычные крестьяне. Вот в землях, принадлежащих таким вольным мужикам, было решено проводить торговлю с айвами, Благо, рядом имелась тропа через Драконий хребет. Лошадь, конечно, там пройти не могла, но выбора не оставалось, и айвы отправили своих носильщиков.

  Деревенского главу обо всём предупредили и дали в подарок несколько мешков с мукой. Тот вначале пытался качать права, но увидев, сколько айвов пришло за товаром, прекратил всякие споры. Будь у деревеньки сеньор барон, он, безусловно, предоставил бы тому решать проблемы с нами.

  Позже выяснилось что, сосед - Чёрный барон - вёл с селом нешуточную войну, пытаясь расширить свои и без того значительно увеличивающиеся владения. Попытка подмять селян наскоком окончилась неудачей - крестьяне дали неожиданно мощный отпор. Так случилось, что в деревеньке гостил у своего сослуживца по риттенской армии неслабый маг, и он с товарищами организовали партизанскую войну. Потеряв в лесах десяток солдат, барон решил сделать паузу, тем более что в это же время он воевал с двумя другими соседями. В общем, деревенька активно готовилась к следующему визиту воинов барона. Это было нам на руку - вот и союзники нарисовались, надо помощь предложить в совместной, так сказать, борьбе.

  Обмен прошёл более чем удачно. Раньше айвы много чего не могли сбыть, скопилось порядочно и имперского оружия, и различных поделок из кожи и костей тварей Пустоши. Цельных доспехов, конечно, больше не нашлось, это товар редкий и стоимость его в Тире - столице Таленгара - могла достигнуть пятисот золотых, а в Риттене можно было получить уже двойную цену. Зато имелись нагрудные пластины, щиты, небольшие костяные кинжалы, плащи из кожи ящера, непромокаемые дорожные мешки и многое другое. Я решил, что надо бы проверить свойства всех этих вещиц - если они такие же, как у моего шипа, то некоторые, а, возможно, и все, стоит оставить себе.

  Среди вещей, доставленных айвами, нашлось также несколько десятков склянок с вытяжками из внутренних органов изменённых существ. В столице и в Академии Магии Риттена из них делали дорогущие лекарства, но товар, несмотря на свою ценность, айвам некому было сбыть в этой глуши а наша компания могла получить неплохую прибыль. Я взял этот факт на заметку, чтобы в следующий раз привезти побольше стеклянных сосудов.

  Во главе айвов приехал Барак, в прошлый раз он входил в отряд, спасённый от рептилии. Мужик вроде серьёзный, с ним я передал товар, письмо с расчётами по деньгам (нашу оценку товаров айвой и цену привезённого товара) и в конце попросил передать письмо Алие.

  Айвы, тяжело гружённые, в тот же день отправились через перевал. Если торговля расширится, у нас явно возникнут проблемы, так как большой объём грузов невозможно носить по этим горным кручам: время, в течении которого можно доставлять товары, слишком коротко в связи с погодными условиями. Через владение того же Чёрного барона можно было начинать поставки весной как только подсохнут дороги и продолжать до осенних дождей, да и зима с сухим морозцем и твёрдым снежным настом давала возможность провозить грузы. Но через перевал нечего было думать переправлять пшеницу и оружие под дождём и уж, тем более, в зимнее время. Так что все дороги ведут к барону и его соратнику казначею, как ни крути. И счёт претензий к ним растёт.

  Вечером решили теснее сойтись с местными мужиками. Деревенька по меркам боннов, так называли себя крестьяне, не имевшие сюзерена, была не мальнейкой: три десятка взрослых мужиков, из которых пятеро - закалённые в боях ветераны, явно имевшие припрятанное оружие. Остальные в большинстве молодёжь, но крепкая, умеющая не только ходить за сохой. Молодые зимой явно охотятся и получают свою порцию муштры от стариков. Сам деревенский голова, неуклюжий добродушный мужик, не был ветераном, но сельские дела, похоже, решал неплохо.

  - Дядюшка Мозен, у нас пиво с собой, хотели бы отметить удачную сделку и поговорить.

  - Об чём речь, мы только рады. Ребята скоро с охоты вернуться, и поговорим!

  Нас зазвали в просторную избу старосты. Айвы из охраны разместились рядом с сараем, куда загнали часть телег с товаром.

  В избе за широким столом собралась сельская знать: хозяин дома дядюшка Мозен, Агель - невысокий, но кряжистый мужик, явно бывший вояка, и ещё трое угрюмых бородачей. Стол накрыли по-деревенски простой, но от того не менее вкусный: печёная целиком рыба, отварная картошка, перья зелёного лука, сметана и караваи серого хлеба.

  Первое время все молча утоляли голод, а когда активное чавканье закончилось, я взял быка за рога.

  - Мужики, к вам предложение. Смотрите: айвами нам пока торговать больше негде - Чёрный барон перекрыл единственную нормальную дорогу. Вас мы не побеспокоим, за постой будем исправно платить. Порядок со стороны айвов, думаю, также обеспечим. Ну и вам на заказ станем товары привозить, если что понадобится.

  - Хорошо, коли так - как и ожидалось, разговор с чужаками повёл Агель.

  Видимо, староста рулил бытовые проблемы, всё, что касается посевов и скотины, а вот, так сказать, внешнюю политику и военные действия брал на себя этот основательный вояка.

  - Гостям, а уж, тем более торговым, мы всегда рады, далековато нам до Клонеля за товаром ездить. А покупки-то делать надо.

  - А что у вас тын такой потрёпанный, шалит кто? - Мы все давно заметили обгоревший местами частокол, многие брёвна были аккуратно заменены, но следы всё равно остались.

  Агель поморщился от вопроса Рэнди как от зубной боли.

  - Да есть тут у нас проблема! Оно и верно: раз хотите серьёзную торговлю наладить, должны знать. Может статься лучше и не затевать этого дела. Нас хотят к вассальной присяге насильно притянуть, как раз тот самый Чёрный барон. Раньше сосед у нас был поспокойнее, вроде из благородных, но без титулов особых. Деревенька у него была, как наша, да замок - не замок, скорее, дом крепкий бревенчатый, так и жили. От нас до них почти два дня пути по лесам да буеракам. Так что друг другу мы особо не мешали. Но в прошлом году, их на меч Чёрный барон взял, дворянина с семьёй убили, дом его сожгли, а соседей наших обложили данью. Теперь вот и наш черёд настал. Приходили уж его люди, вели себя, прямо сказать, не по-людски. Увещевали добром присягу принять. А жаловаться нам некому, всё одно кто-нибудь да заставит дань платить.

  - Брось ты, Агель, лучше расскажи, какой вы знатный укорот дали Барону! Его псы сюда после того и сунуться боятся.

  - Эх, Мозен, дурная твоя башка, сколько твержу тебе, сиволапый: если бы не мой друг - маг, да пара его сотоварищей, раскатали бы бароновы люди наш частокол по брёвнышку!

  - Расскажите, как это было? - Рэнди от нетерпения аж заёрзал на лавке.

  - Вот ведь, Алекс, ты где такого вояку нашёл? - ухмыльнулся Агель. - Смотри, аж слюна побежала, как хочется про драку услышать, хе-хе-хе... Что тут рассказывать? В первый раз людей барона было раз-два - и обчёлся, а гонору... Стали парней наших задирать, но мы терпели, всё твердили, что несподручно нам под руку барона. Но когда олухи их стали за девками бегать, да подолы поднимать, парни не стерпели, да намяли бока пришлым. Слава богам, резни не случилось - не ждали те такого оборота от деревенских увальней. А ребята у нас не простые, сам по три пота с них сгоняю, почитай, уже пять лет, как воинскую науку осваивают. Только этим, конечно, не кончилось. Через месяц десятка три всадников пришло, все с оружием, брони хорошие, луки. Ну, пару наших парней они врасплох застали и посекли. Хотя могло быть и хуже. Но, в общем, готовы мы были: дозоры после первого раза стояли. Все успели за тыном спрятаться, А те двое с охоты шли, так и получилось.

  - Да, жаль ребят, - вздохнул староста, - знатные были добытчики...

  - Цыц, Мозен, всё тебе о брюхе, - сверкнул глазами старый вояка. - В общем, начали лиходеи осаду. Чин по чину расставили они посты вокруг тына, да давай стрелами баловаться. Вреда не много, людишки у нас привычные - кто по домам, а парни все со щитами за тыном. Да вот навредили всё же: у кого скотину ранили, ну мало ли. А потом их старшой вообще закричал, дескать, сейчас спалим вас. Я-то поначалу подумал, будут стрелы зажжённые метать, с паклей да маслом земляным. Ан нет, у бароновых людей маг с собой оказался, он то и жахнул по частоколу. Часть брёвен фаерболом выбило, пару домов загорелось. Мы-то, кто с войны пришёл, привычные, и не такое видали, а ребят помоложе проняло. Ну всё, думаю, конец нам. Да к счастью друг мой старый в гостях тут был, не последний маг нынче среди гиордских наёмников, если понимаешь, о чём речь,.

  - Наслышаны, - кивнул я.

  - Ну, мы с ним не одну войну прошли и выручали друг друга не раз. Но возраст мой подоспел, а у мага, сам знаешь, век долгий - товарищ мой только в силу входить стал. Вот я и ушёл на покой, а он в Гиорд, значит, нанялся. Но меня не забывает, в этот раз заглянул не один, пару ребят с ним было. Воины не последние, хоть и телом невелики, а оказалось скорые, куда нам, старикам. Мага они втроём в два счёта уделали. Те двое стрелу за стрелой пускать стали в мага, да так ловко, что лучники барона сделать ничего не поспевали. Маг раззадорился, стал метать в ребят то лёд, то камни, дури много, а сноровки нет. Его-то щит прикрывал, как он думал, надёжно. Тут-то товарищ мой и жахнул. От вражины кучка пепла только и осталась. Люди барона наутёк бросились, тогда те двое за ними и погнались - вдвоём, за тремя десятками. Что там у них в лесу, было, не знаю, только когда вернулись, указали нам, где трупы обобрать. Собрали мы трофеи с доброго десятка. Золото и ценности конечно спасителям отдали, а вот оружие они нам оставили, теперь хоть десяток молодых оборужили, да в брони одели. Только вот друг-то мой погостил, да уехал. А барон всё равно вернётся.

  - Да, весёлая история... Агель, к вам предложение. Барон тот нам тоже, как кость в горле, потому помочь вам в наших интересах. Только нужно и ваше содействие.

  - Зачем дело стало, нам всё едино ратиться, так уж лучше с дружеской помощью.

  - Когда ожидаете барона?

  - Недолго осталось, через месяц приедет барон подати снимать с соседей, вот тогда, думаю, и нагрянут. Был у нас курва один - всё убеждал пойти под барона. Сбег. Теперь думаем, барон всё знает про пришлого мага, потому они больше сторожиться не будут, нагрянут числом, да порубают мужиков.

  - Ну что ж, времени немного есть, как раз успеем обернуться. Обоз наш уйдёт в Клонель, там мы возьмём товар ещё раз, придём сюда и немного подождём. Если барон на своё горе заявится, встретим его тут тепло. Не заявится - его счастье.

  - По рукам! Вижу, хоть и молодой ты, но дело своё знаешь. Может, и повоюем бок обок.

  Мы с Агелем пожали друг другу руки, и я повернулся к приятелям:

  - Рэнди, отправь одного из воинов с письмом к Абаку, думаю, шауны не далеко ушли, налегке догонит. Потом путь возвращается в село и ждёт нас со следующим обозом.

  В письме я подробно рассказал Абаку об обстановке в селе и предложил выделить пару десятков воинов, чтобы пощипать барону пёрышки.

  В Клонеле мы особо не задерживались, новая партия товара нас уже ждала. Имперские трофеи скинули в лавку, которой управлял Расти, а вот для продажи эликсиров и поделок из изменённых тварей надо было отправлять человека в столицу. Но это позже - сейчас нужно готовиться к встрече сборщиков податей Чёрного барона.

  Лианг согласился на приключение без колебаний, правда, за неслабую плату в десять золотых, но голова на плечах дороже, так что у нас теперь в отряде маг. Рэнди побегал по тавернам и осторожно, чтобы, не дай бог, не пронюхали наушники казначея, нанял десяток вояк. Часть имперского оружия пришлось выменять на сабли и кожаные доспехи для степняков, так как денег катастрофически не хватало. Я даже подумывал о новом займе, но после истории с отцом местным ростовщикам я как-то не очень доверял.

  К деревне Агеля двигались опять разными группами: Рэнди с Лиангом и нанятыми вояками ушли вперёд, А я с айвами неспешно повели обоз. В этот раз набрали попутно тканей, инструментов, мелочёвки, чтобы поторговать в дороге.

  В село добрались как раз вовремя - люди барона уже чинили расправу над соседями. То ли подати его не устроили, то ли ещё, какие причины возникли, но от соседей прибежало несколько молодых парней и девушек. На пятки им, слава богам, никто не наступал. Дальние дозоры Агель расположил за суточный переход от дома, да ещё и подстраховался вторым на случай, если дозорщиков снимут.

  Айвы запаздывали. Гонец наш уже ждал на месте и сказал, что Абак согласен и пошлёт два десятка воинов в помощь. Утром все с облегчением вздохнули - прибыл караван. Сотня носильщиков привезла новую партию товара, забрала груз пшеницы, инструментов и холстов. Два десятка воинов шаунов остались с нами. К месту пришёлся армейский опыт Агеля, он немного погонял айвов и показал, как и что делать. Воины были опытные, правда, только как всадники, А быть пехотой для них в новинку. Провести же коней через перевал, увы, невозможно.

  Утром второго дня, как мы гостили у Агеля, пришли дозорные И сообщили, что к вечеру нужно ждать противника. Самого барона с этим отрядом не было - видимо, посчитал, что не к лицу воевать с немытыми крестьянами, и отправил своего капитана. Солдат насчитывалось пять десятков, все на конях.

  В целом, численный перевес получался на нашей стороне: с прибывшими айвами, охранниками каравана, десятком наёмников и тремя десятками воинов, которых выставил Агель, у нас получалось человек семьдесят. Магическая поддержка лежала на мне с Лиангом. Правда, сойдись мы в открытом бою, неизвестно что получится, так как дружина барона вооружена не в пример лучше, почти все в кольчугах, и, как говорят дозорные, два десятка в бронях. У нас же айвы, две трети из которых без коней, тридцать деревенских парней и собранный с бору по сосёнке десяток охранников, в который из-за нехватки времени и денег пришлось набрать или неопытных юнцов или ветеранов, чей пик воинского умения прошёл этак лет десять тому назад.

  Вывод направшивался сам собой: требовалось не допустить прямого столкновения.

  Посовещавшись, мы решили застать вояк барона врасплох. Сельчане подобрали девчушку и парня, накрыли столы и очень правдоподобно разыграли деревенскую свадьбу, когда гуляют всем селом до поздней ночи с песнями и пляской. Молодые отчаянно смущались. Кряжистые отцы семейств и дородные мамаши громко распевали под аккомпанемент дудок и бубенцов. Только вместо пенистого пива в кувшинах была вода, да и не всё село сидело за столами. Десяток парней из тех, кто были лучшими охотниками, да два десятка айвов с луками ждали своего часа на подмостках за частоколом. Роль дозорных выполняли мальчишки якобы игравшие на башенке и около широко распахнутых ворот. Сегодня у сельских пацанов важная роль: именно они должны предупредить всех о нападении.

  Два десятка воинов - айвы-охранники, десяток, нанятый Рэнди, и с ними Лианг до поры до времени скрывались в лесу. Конечно, логичнее было, чтобы оба мага остались встретить мага барона, но для успеха засады нашу импровизированную конницу не должны заметить раньше времени. Поэтому воинов отвели подальше в лес, а оповестить их планировали посредством магической связи, которую с успехом использовали в прошлом походе.

  Выбор пал на мою скромную персону не потому, что способностей больше, чем у Лианга, а главным образом, из-за артефакта щита, дававшим возможность продержаться до того, как подоспеет помощь. Если же маг окажется достаточно силён, чтобы быстро развалить щит пятого уровня, то мы с Лиангом и вдвоём его не очень-то остановим. Но магов вроде Акса или того умельца, что подпалил шкурки прихвостней барона, мы не ждали - или ничего, или твёрдый середнячок, а с таким и мой щит может побороться минут пять-десять.

  Напряжение нарастало, все ждали врага. Так что когда пять десятков конников, картинно развернувшись, выехали из леса, многие вздохнули, чуть ли не с облегчением.

  - А-а-а!!! - закричал мальчишка на башне и ему вторили те, кто был у ворот.

  - Лианг, гости здесь, - оповестив я наш резерв, активировал щит.

  Как оказалось, сделал я это вовремя - маг барона особо ресурсы не экономил и, сделав несколько фаерболов, метнул их в сторону села, видимо так, для красоты. Тем не менее, один чуть не попал в бегущих от стола мужиков. Я прикрыл их щитом, и отклонённый шар, сея искры, треснул в ближайшую избу. Благо, мужики заранее облили часть домов водой - надеюсь, в этот раз серьёзных пожаров не случится.

  И тут сработала наша военная хитрость: картинно идущая группа всадников стала ломаться. Ноги коней проваливались в накрытые ветками и дёрном ямы - наездники с криками падали, остановиться успели немногие. Причиной столь бесславной езды оказалось наше основное оружие - ловушки. В прямом столкновении мы имели все шансы проиграть или потерять слишком много людей, что было равносильно поражению, поэтому все усилия направили на то, чтобы сражения не допустить.

  Ямы копало всё село. Землю вывозили к полям, а небольшие квадратные ямки примерно в локоть глубиной и шириной покрывали ветками и дёрном. Теперь к воротам села можно было проехать, лишь сделав полукруг вдоль стены - остальное пространство оказалось усеяно ловушками. Лошади противника, провалившись, гарантировано ломали ноги, а вылетевшие из сёдел всадники вставали далеко не сразу если вставали вообще.

  К побоищу присоединились таившиеся до того лучники. Срезни охотников и калёные стальные жала кочевников собрали богатую жатву, а пирующие на маскарадной свадьбе, по большей части ветераны, и те, кому достались трофеи с прошлого столкновения, должны были стать нашим стальным кулаком, который добьёт лишившееся коней воинство Чёрного барона. Под широкими рубахами у них скрывались кольчуги, а мечи и щиты ждали своего часа под столами. Вся эта толпа бросилась перекрывать распахнутые ворота и встретить противника.

  Осыпаемые стрелами, люди барона, надо отдать им должное, продолжали рваться вперёд. Часть невероятно удачливых всадников сумела преодолеть ловушки и летящий в упор дождь из стрел. Им оставалось совсем чуть-чуть до раскрытых настежь ворот, но здесь их ждал последний сюрприз - три ряда сплошных окопов, таких же в локоть глубиной, но полностью опоясывающих вход в деревню. Это препятствие не сумел преодолеть никто, и свалихшився всадников стали расстреливать почти в упор. А выскочившие мужики довершили разгром, так как оглушённые после падения люди стали лёгкой добычей.

  Те немногие, что успели отвернуть в самом начале сражения, бросились в лес и наскочили на вовремя подоспевший отряд Рэнди. Но из пятидесяти человек всё же кто-то успел уйти. Посланные по следам айвы и наёмники вернулись ни с чем, но, думается, барон после такой плюхи сразу сунуться побоится, а там осень наступит, и дороги сюда станут непролазными.

  Пленных разъярённые жители попытались убить. Всего выжило семеро нападавших, пятеро из них были ранены, в том числе, и маг противника. Я сильно рассчитывал через него получить дополнительную информацию о Чёрном бароне, но маг, к сожалению, к утру скончался от потери крови, равно как и трое других. У нас в руках осталось трое живых бандитов. Их после тщательного допроса я попросил переправить к айвам и держать в плену: имелась одна далеко идущая мысль.

  За постой вынужденных гостей я подарил шаунам часть причитающихся трофеев. Думаю, Абак будет не против.

  Глава 14. Первый караван

  В Клонель мы вернулись отягощённые трофеями и товаром, присланным Абаком. В этот раз помимо обычного оружия я получили огромный по размерам доспех. Комплект ничем не отличался от брони имперского легионера, кроме гигантских размеров и четырёх отверстий для рук. Сталь также оказалась покрыта клением, мельчайшие детали повторяли работу имперских мастеров. Покумекав, мы пришли к выводу, что предназначалось это чудо легионеру гестов.

  Имперского оружия обычно было мало. Молоты, копья и мечи редко покрывали клением, а потому за прошедшее время они проржавели. В бою драгоценное покрытие быстро стиралось, а вот в армии императора Тина на доспехи и оружие защитного покрытия не жалели, потому они дожили до наших времён. По всей видимости, технология не позволяла покрывать брони клением только с одной стороны, поэтому они были полностью защищены тонким слоем драгоценного металла от влияния влаги, воздуха и времени.

  В куче трофеев лежали также четыре метательных молота гестов. Для человека они не годилисмь, но для гигантов служили оружием средней дистанции. Древки, конечно, истлели, но сталь под защитой кления осталась в отличном состоянии - такой снаряд легко мог пройти сквозь магический щит. Но, как правило, против магов делали всё же наконечники для стрел - это дешевле и эффективней. Молоты, несмотря на свой устрашающий вид, являлись, скорее регалиями какого-нибудь племенного вождя. Их густо покрывала вязь странных символов, такие же знаки нашлись и на панцире.

  Я решил попробовать продать оружие как есть, в Ритене сохранилась колония гестов, так что имелись шансы получить неплохую прибыль.

  Два десятка воинов айвов так же вернулись домой с причитающимся им оружием и имуществом противника. Один из деревенских стариков порывался продать доставшиеся мужикам мечи, брони и прочие железяки, но Агель сурово тому воспрепятствовал, резонно заметив, что с такими беспокойными соседями надо быть всегда начеку. Сам Агель, получив оружие, принялся за муштру молодёжи, но понимая, что одним не выстоять, направил в соседние сёла и одинокие хутора гонцов. Мы же решили собрать караван в столицу Таленгара, благословенный город Тир. Резонов было несколько. Во-первых, с прошлого раза скопилась немало поделок из останков тварей Пустоши, имперского оружия и вытяжек, в лавке продавали только имперское оружие старым клиентам отца. Выгодно продать всё это в Клонеле было не кому, а ловить проходящие караваны, сбывая по мелочи, слишком долго и не прибыльно. Нужна наличность, так как большая часть денег вложена в товары, переданные айвам, а отдача заморожена тоже в товаре. Существовала и ещё одна причина похода: сборный десяток моих вояк пока нельзя выпускать в Клонель. Начнутся неизбежные обмывания, хвастовство удачей и прочее, а там, сопоставивондо с другим, барон с казначеем быстро поймут, откуда ветер дует.

  Так что Рэнди повёл отряд в обход Клонеля, чтобы ждать нас в дневном переходе, А я с айвами занялся формированием каравана. В этот раз идти с несколькими повозками смысла не было, а потому требовались профессиональные возчики для телегам, которыми раньше управляли айвы, и количество их зависело от того, как мы снарядим караван. Поначалу думали взять пшеницы, но на носу осень, сейчас прошлогодний хлеб тяжело сбыть, ведь все ждут нового урожая.

  В конце концов, пять повозок набили трофейным оружием, изделиями айвов, драгоценными вытяжками, доспехами и щитами из панцирей изменённых тварей. Ещё шесть заняли партия мёда в бочонках, мешки с лесными орехами, сушёными грибами и вяленой рыбой, которую в изобилии ловили в реках и озёрах Клонеля.

  Вышли в поход рано утром, а к вечеру остановились на ночлег в таверне, где уже ждал Рэнди со своими вояками. Таверна была не маленькой, но так как там помимо нас сегодня заночевал караван, идущий в Судах, разместиться пришлось в огромном сарае, где для удобства проезжающих лежали кучи сена. Я сразу подумал, что если расширить это место и всё наладить правильно, то хорошим мог бы быть бизнес. А то здесь и мест мало, и из еды только какое-то пережаренное жаркое, да недельной давности хлеб. В достатке только пиво, и то качество оставляло желать лучшего.

  На следующий день караван без особых помех преодолел десять лиг. За дисциплиной в караване следил Рэнди. Вперёд было отправлено два разъезда, а я предался мечтам о Алие. С мамой уже всё решено, Абак, думаю, тоже не будет против нашего союза. Мысли омрачала только зудящая проблема злобной парочки. По странному стечению обстоятельств судьба сталкивала нас раз за разом. Смерть отца, битва в селе Агеля. А сейчас барон держал единственный путь в земли шаунов, который мог бы дать возможный шанс изгоям. Получив товары из Таленгара, айвы могли бы наладить свою жизнь, а через ущелье можно отправлять конных воинов наёмниками в армию короля. Но крепость барона не оставляла нам никаких шансов на мирную торговлю.

  Внезапно тишину взорвало жужжание летящих стрел. Закричал кто-то раненый.

  - В кру-у-г, щиты! - скомандовал Рэнди.

  С лёгким хлопком нас накрыл купол щита. Передышку щит даст небольшую, пришлось максимально растянуть его, чтобы накрыть как можно больше людей. Следом я сформировал огнешар, зачерпнув всё что было: фаербол мало чем поможет, но, возможно, ошеломит неведомого врага.

  Молодец Рэнди за полученную в несколько десятков ударов сердца передышку сумел организовать из нескольких айвов и ветеранов боевой кулак. И как только щит схлопнулся, воины помчались в сторону стрелков. Схватка вышла скоротечной. Как оказалось, враг рассчитывал на десяток арбалетов, которыми надеялся с ходу выбить самых хорошо вооружённых воинов. Но большая часть зарядов попала в щит, который никто не ожидал обнаружить в таком маленьком караване, ведь мага обычно нанимали обозы в пятьдесят-сто повозок. Так что пока две трети бандитов спешно перезаряжали арбалеты, всадники ворвались в ряды стрелков, раздавая удары саблями направо и налево.

  Надрывая горло я заорал Рэнди, чтобы тот с бойцами возвращался и не преследовал убегающего врага, чтобы не напороться за ещё одну устроенную засаду. Ведь самое главное было сохранить товар.Волчонок вернулся, ведя двоих пленных.

  Я приказал собрать отряд и перераспределить товар и трофеи на свободных лошадей, чтобы уложить раненых в повозки. Так же мы отправили пару айвов осторожно посмотреть, не оставили ли налётчики в лесу стреноженных лошадей И, если да, то пригнать их к нам. Мы усилил охрану и послали гонца вернуть дозорные разъезды, так как люди требовались здесь.

  Нападавших оказалось около полутора десятков, нас немногим больше. В первые минуты боя мы потеряли троих, потом в лесной стычке ещё двоих. Трое были ранены, и одни из них очень тяжело, вряд ли выживет. Половина отряда потеряна в самом начале пути, а спасла нас дилетантская магия и неопытность противника. Любой мало-мальски бывалый вояка мог понять, что против них слабенький или истощённый маг, И если бы разбойники не растерялись и дали отпор, всё могло обернуться по-другому. Рэнди с айвами и ветеранами обратив врага в бегство, перебили пятерых, ещё троих достали наши стрелы. Двоих раненых взяли в плен.

  Быстро похоронив убитых, двинулись в путь - разбойники могли попробовать взять реванш, так что мешкать было нельзя. Нам досталось немало луков, топоров, пара мечей, куча кинжалов и, самое главное, тринадцать лошадей, так как айвы всё же нашли на поляне неподалёку разбойничий табун. Охраны и след простыл, так что лошади стали законным трофеем.

  На первой же стоянке отвели разбойников в сторону и учинили допрос. Люди эти оказались членами банды, связанной с другими такими же, численностью обычно в семь-десять человек. Для более серьёзных дел бандиты объединялись и в более крупные отряды. Работали они на протяжении всей дороги от Клонеля до Тира, и общая численность команд чуть ли не переваливала за сотню бойцов. Ничего себе банда: лод, имевший возможность поставить сотню бойцов, считался очень богатым человеком, а тут бандиты. Понятно, это не профессиональные воины и большую часть времени, скорее всего, они живут среди добропорядочных крестьян, но всё же сносно вооружить такую армию было делом неподъёмным для простого разбойника.

  И тут меня озарило! Конечно - это и есть пресловутые бандиты парочки. Слухи о том, что Чёрный барон и казначей контролируют каких-то преступников, ходили давно, но мало кто мог заподозрить казначея, приближённого герцога, и барон, крупного землевладельца и вассала короны, в банальном разбое! Но сейчас в руках у меня имелись неопровержимые доказательства.

  Первое - стычка отряда на пути в Судах. Тогда в селе нам показалась немного странной банда, пришедшая на зов старосты. Это точно были люди барона, но как-то уж очень просто получилось у последнего так легко и быстро собрать воинов на нашем пути.

  Второе - пленные, взятые в селе дядюшки Мозена и отправленные к айвам.. Тогда особого значения мы не придали тому, что со слов пленных, два десятка воинов являлись дружинниками барона, а трое - какими-то новичками. Получается, что это были будущие члены банды, набираемые из сёл или наёмные бродяги. Их муштровали сержанты барона, а потом распределяли по торговым путям. Скорее всего, банда оседлала и путь из Клонеля в Ларог. Получалась сеть из ста-ста пятидесяти воинов, кормящаяся за счёт грабежей, и контролировавшая наиболее важные торговые пути герцогства. Этакие оборотни, которые, в нужный момент могут быть собраны своим господином для более крупных задач. Пленных решено было сохранить у Абака, чтобы доказать участие барона в нападении на село Агеля, но выходило, что это ещё и ниточка от тандема к многочисленным бандам на трёх главных торговых путях Клонеля.

  Ну, и, наконец, сегодняшние нападавшие. Как же все эти банды никто не заметил раньше? Куда смотрит Лонденель и Ал Далан? Скорее всего, отлично вооружённые и вымуштрованные разбойники очистили леса от конкурентов, тем самым невольно снизив количество разбоев на дороге и прикрыв свою активность. Банды получили опыт реальных сражений и оружие. Разбой особых денег не приносил, зато под рукой парочки всегда имелось огромное по меркам герцогства, закалённое в боях войско, содержание которого не стоило ровным счётом ничего. Ход, надо сказать, просто гениальный.

  Судя по всему, Чёрный барон вовсю использовал выгоды такой армии. Несколько соседних с его владениями замков были взяты штурмом, а осиротевшие земли плавно присоединились к баронству. Казначей утрясал бумаги в Клонеле и Тире и способствовал тому, чтобы, по сути, разбойничий захват не рассмотривался как таковой герцогом. Последнему при дворе верили, да и казначей подмазал там, где надо, деньгами и подарками, чтобы создать нужное впечатление. Все довольны и рады.

  Так, но как же они вышли на нас, или дежурят на дороге? Нет, наиболее вероятно, что таверны тоже контролируют люди барона, а там есть смышлёные ребята, которые и наводят бандитов на мелкие караваны. Что у нас получается в итоге? Тандем подмял под себя таверны, сделав их опорными пунктами для банд. Выборочно он стрижёт небольшие караваны, как правило, из Судаха, Ларога или с Запада, тех, кого искать будут с меньшей вероятностью. Ну, сгинул купец на чужбине, кто искать его станет? Ну а нас, наверное, просто нерадивый исполнитель взять решил. Караван выглядит богато, а охрана хлипкая - старики, молодёжь, да кочевники.

  Требовалось разложить всё по полочкам и извлечь полезную информацию из этих событий.

  Посовещавшись с Рэнди, мы решили, что остановимся в Гароле, до него полдня ходу, и будем ждать подходящий попутный караван, так как ожни до Тира в такой ситуации не доберёмся. Рэнди должен был взять одного из айвов и нашего пленного, , вернуться в Клонель и спрятать "языка" в укромном месте с помощью Лианга. Про пленного не должна была узнать ни одна живая душа, для этого я ещё написал записку Оглу, чтобы и тот подключился к этому делу. - А что делать с остальными? - поинтересовался Рэнди.

  - Они нам больше не понадобятся! ответил я; это было жестоко, но, как говорится, на войне как на войне.

  В Гароле мы прождали два дня, дожидаясь шедшего за нами следом большого каравана из Ларога. Дождись его в Клонеле, мы избежали бы нескольких смертей.

  В караван нас приняли охотно. Охранников каждый купец в отдельности взял не больше, чем осталось у меня, но так как их было шестеро, то внушительный отряд из семи десятков мечей отбивал охоту преследовать нас у любых грабителей. Увеличение каравана не мешало никому, а только увеличивало его боеспособность.

  В дороге завязались отношения с купцами. Трое из них оказались из Ларога, дое риттенцы, а одни из западных королевств. Почти все бывали в землях орков, а ритенцы добиралсьдаже до гномов, проходя через земли эльфов. Всех, естественно, интересовал мой товар, ведь друг с другом они уже успели наторговаться за длительный путь. А вот я был новичком, и имелась возможность, если не нагреть на какой-то диковинке, которую можно неплохо продать, скажем, в Риттене, то хотя бы удовлетворить любопытство. Связи требовалось налаживать, так что я, как новичок, преподнёс всем подарки. Кому имперский кинжал, кому нагрудник из хитина ящера, в общем, всем понравилось. И наш отряд плавно и доброжелательно влился в караван.

  До Тира добрались без особых приключений. Имея рекомендации новых попутчиков, и партнёров отца, оказалось нетрудно распродать товар. Но, оценив перспективы, мы с Рэнди решили идти в Риттен - в Торговой столице за эликсиры, панцири изменённых тварей Пустоши и имперское оружие вполне могли предложить тройную цену.

  Мёд, орехи, грибы и рыбу распродали, равно как трофейное оружие и лошадей. В Тире нагрузили освободившиеся телеги шерстью, кожами, солёным сливочным маслом, которое по примеру айвов помещали в прозрачный пузырь из кишок животных, и так оно могло храниться годами. Ещё по совету попутчиков взяли сушёные ягоды, кружева, которыми, как оказалась, был славен Тир, и чего к стыду своему, я даже не знал, десяток бочонков с солёной икрой и целый воз с балыками, которые привозили с берегов солёного озера лежащего между Таленгаром и Фирузом.

  Четыре телеги оставались порожними. Мы бродили по рынкам в поисках товара, который можно было бы быстро продать, но в итоге нашлось неожиданное решение. К северу от Тира находилась знаменитый город железа Штир. Металл плавили в доменных печах, а потом крицы расходились по всему миру. Пожалуй, это было единственное место в человеческом анклаве, где железо добывали в таких объёмах. Причин на то имелось несколько. Первая - богатые залежи руды в двух неделях пути от Штира. Вторая - деньги Риттена. По большому счёту, девять из десяти возов железа уходили в соседнее государство, а уже там ковались стальные доспехи, плуги, наконечники для стрел и прочее. Большинство печей так же принадлежало денежным воротилам Риттена. Третья причина заключалась в том, что в Штире протекала река, вдоль которой и строились печи, оснащённые мехами на водяном ходу. Высокие трубы здесь дымили круглый год.

  Договариваться о транспортировке мы приехали к приказчику, его хозяин, ритеннский купец, поставил три печи и получал в месяц десять-двенадцать возов сырого железа, из которого в его же мастерских в Балхе, столице Риттена, производили панцири для тяжёлой пехоты. Договорились мы быстро, цена доставки была стандартной - четыре золотых за воз, всего хозяин сходу брался загрузить три телеги.

  Пока мы загружались в Штире, я заметил одну интересную деталь: работники выносили шлак с кусками металла и грузили их для вывоза из города.

  - Любезный, зачем вы выбрасываете железо? - поинтересовался я.

  - Господин купец, это не железо, - ответил за мастерового находившийся рядом приказчик - Его ещё плавильщики отрыжкой Скаринга кличут. Ну, или просто отрыжка. Это наша беда, почитай на две крицы с железом приходится вот одна такая болванка. Ковать её не получается, приходиться выкидывать.

  - Понятно, а куда вывозите?

  - Раньше-то мы особо не морочились, бросали всё прямо здесь, но теперь здесь такая прорва печей, что спасу нет. Это, знаете ли земли, короны, и его наместник определил, куда нам всем мусор ссыпать, здесь совсем недалеко.

  - Спасибо. Извините, что отнял у вас время.

  - Не беспокойтесь, всегда рад помочь!

  Это открытие поразило меня. Получается, здесь ещё не додумались переделывать чугун в железо! Были у нас планы по кузне Дорна, но знания Виктора в металлургии применительно к сегодняшнему дню просто-напросто никакие. Но, оказывается, и здесь можно извлечь пользу. В прошлом Земли точно делали из чугуна железо, и процесс этот ничем не должен отличаться от плавки руды. Так Штир у нас со слов приказчика работает лет пятьдесят, такие огромные объёмы появились лет тридцать назад. Что получается? Чугуна выходит двадцать-тридцать процентов, за эти годы на свалку свезли сорок тысяч возов? Круто!

  На обратном пути мы с Рэнди сделали крюк и посмотрели свалку. Чугуна среди огромных куч мусора было действительно много. Золотая жила, однако.

   Последнюю телегу нагрузили канатами для воздушного флота Ритена и поморов с севера, которым они требовались нужны для флота морского. В Риттене, по рассказам попутчиков, дирижабли, придуманные пятьсот лет назад Двуживущим, использовались довольно широко. Там не возникало угроз появления гарпий из Пустоши, столкновение с которой неминуемо грозило гибелью воздушного судна, а потому его скорость, безопасность от разбойников и комфорт ритеннцы использовали на все сто. Конечно, услуги были доступны только для очень состоятельных господ, но оно того стоило.

  Из столицы в несколько крупных городов Риттена ходили пассажирские и почтовые дирижабли. Были даже постоянные международные рейсы из Риттена в Датлен и ещё одно королевство на Западе. Использовали дирижабли и для транспортировки ценностей, серебра, золота, кления и драгоценных камней. Вообще страна по уровню своего развития и богатству была самой сильной в человеческом анклаве. Этому способствовало две главные причины.

  Во-первых, магия. Риттенцы ещё до Империи были самой развитой в этом плане страной. Именно в Балхе расположилась магическая Академия и именно сюда стекались наиболее талантливые маги человеческого анклава. Архимаги Риттена тайно поддерживая Империю Двуживущего и перенимали у того нововведения, сделанные Императором в магической науке. Тот же дирижабль, например, и многое другое.

  Вторая причина заключалась в технологиях. В отличие от государств, граничащих непосредственно с Пустошью и ощутивших всю ненависть демонов, в Риттене не так строго преследовали тех, кого могли посчитать двуживущими или одержимыми. А сейчас, по прошествии почти пяти сотен лет, к этому вообще относились чисто формально.

  Потому здесь получили развитие многие новшества, введённые Императором. Широко использовались водяные и кузнечные мельницы. Риттенцы выпускали даже примитивные жатки на конном ходу и плуги с колёсами. Ещё здесь производили, пожалуй, самый дорогой товар человеческого анклава - бумагу, секрет изготовления которой сохранился только здесь, в Риттене. Все виды мастерских в Риттене было не перечислить, но технический прогресс здесь, тем не менее, не получил должного развития.Вся основная научная мысль оказалась сосредоточенной на магии, потому техника оставалась без должного внимания. По большому счёту, технологии медленно умирали. После ряда неудачных экспериментов с мельницами и жатками, вносить изменения в проекты, полученные из Империи, вообще перестали. Мастера знали, как построить ту или иную машину, но не совсем понимали, как и на каких принципах она работает. Но и перенятого было достаточно, чтобы сделать Риттен самой экономически развитой страной. Дешёвые ножи, топоры, мечи, и другие изделия из металла расходились по всему миру. Зерно, мука, ткани, стекло бумага... негоциантам Риттена определённо имелось, чем торговать.

  Караван наш в Тире значительно увеличился, к нему примкнули несколько купцов из Фируза. Так что по дороге двигалась целая армия из почти двух сотен телег и полутора сотен охранников. Ночевали, как правило, в поле, разбив палаточный лагерь. Из-за узости дороги и большого количества транспорта шли, медленно делая десять - пятнадцать лиг в день. Если показывалась кавалькада путешествующих благородных, приходилось стаскивать в сторону телеги и ждать. На четырнадцатый день достигли границ Риттена. Здесь, оплатив положенную мзду, остановились на ночлег.

  Охрану каравана возглавлял капитан Терен, нанятый купцом из Риттена. Ребята возвращались домой почти после двухгодичного путешествия. Вечерами послушать их рассказы о заснеженных равнинах орков, чудесных чертогах эльфов и гномьих королевствах собирались все, кто был свободен от вахты.

  Сегодня купцы из Фируза уговорили Терена рассказать о гномах. После нашествия демонов морское сообщение прекратилось раз и навсегда, южные моря попали в область аномалии, вызванной Архидемоном. После этого на суда там стали нападать изменённые. Из ста кораблей до земель гномов добирался только один, шансов же доплыть обратно, просто не было. Лишь немногие экипажи возвращались домой сухопутным путём вдоль земель эльфов и орков. Северный путь был свободен от тварей, но от этого не более проходим - большую часть года море оставалось покрыто льдами. Летом, когда немного теплело, любой корабль ждали бессистемно дрейфующие ледяные глыбы, которые топили самые прочные суда. Только орки решались выходить в северное море за рыбой и нерпой на утлых судёнышках из кожи китов.

  Потому все хотели знать, что делается по ту сторону Пустоши. Для многих леса эльфов казались недостижимой страной, а подземные пещеры гномов вообще сказкой.

  - Все знают, что гномы - великие кузнецы, - рассказывал Терен, - но вот уже пять сотен лет мало кто видел их воинов. Хотя Подгорные короли не дураки повоевать. Закованные в стальные панцири полки устраивают страшные битвы под землёй. В семьях гномов доспех передают от отца к сыну, и сталь его не ржавеет сотни лет, потому гномьи рати не чета нашим, простые мастеровые вооружены как рыцари, а оружие знати - вообще, с ума сойти можно... - Терен аж глаза щакатывал, похоже, что он фанат военного дела почище нашего Рэнди.

  - Ай, Терен, гномы не воюют верхом, конница беков разметает хвалёные полки коротышек, - презрительно скривился фирузец, толстыми губами подъедая нанизанные на ветку хорошо прожаренные, сочные куски мяса, только что снятого с костра расторопным слугой.

  - Не знаю, не знаю. Конечно, догнать конницу гномам будет невозможно, а, значит, и причинить вред они ей вряд ли смогут. Но и беков, решившихся ринуться на строй гномов, ждёт бесславная смерть. Да и гномы показали, что в борьбе с человеком они сильнее. В королевствах живёт немало людей, сейчас там мир и покой. Люди снабжают гномов хлебом, овощами и мясом, те продают инструмент. Но раньше была война и победителями безоговорочно остались гномы.

  - Терен лучше расскажи, какой товар вы везёте?

  - Это больше к хозяину. Мы с ребятами набрали, конечно, оружия, оно в Риттене шесть-семь цен стоит. Ещё самоцветов, бус разных, браслетов медных, да украшений золотых. Оно там дешевле, если серебром платить.

  - Как так, объясни? - Фирузец недоуменно оторвался от бурдюка с вином.

  - Монета золотая у них стоит десять серебряных, а у нас шестнадцать.

  - Да, у нас в Фирузе она стоит всё восемнадцать. Эх, а привезти бы серебра туда, да накупить золота.

  - Так на деньги проще оружия взять или камней, и получить шесть цен.

  - Твоя, правда, Терен.

  - А какие они, пещеры гномов?

  - Спускались мы по высочайшему разрешению в позёмную столицу Тарнии. Это гномье королевство. Куча пещер, в них дома, а то и дворцы, кузни и мельницы на водяных колёсах. Много чего. Освещено всё какими-то хитрыми зеркалами. Да чуть не забыл - мастера гномы зеркала делать, не то что наши бронзовые. Делают из стекла как-то. Мы тоже набрали, только сохранить их тяжело. Лин, вон, ходил за водой и упал. Теперь осколки домой везёт.

  - А какие опасности были в пути? - Рэнди аж слюну пустил, ждёт рассказа о кровавых побоищах.

  - Путь длинный - в землях орках надо задаривать клановых вождей, иначе не пройти. Из-за конфликтов кланов шли зигзагом, иногда возвращались назад или уходили далеко на север, чтобы пройти территории, где идёт война. У эльфов порядок, но людей они не любят, мзду дерут страшную и препоны торговли чинят. Только послы Риттена и защищают людей в этих негостеприимных землях. У гномов как у нас: разбойники, бароны...

  - К оружию!!! - в ночной тишине голос дозорного раздался необычайно громко.

  Никто особо не ждал нападения в землях Риттена, да ещё на такой крупный караван. Тем не менее, располагаясь на ночь, купцы по заведённому обычаю поставили телеги в круг, защищая шатры и палатки. Как выяснилось позже это нас и спасло.

  - Алекс, в тень! - приказал Рэнди.

  Совет Рэнди последовал вовремя, я сам не сразу сообразил, что яркий костёр - ориентир для лучников. Мы вовремя откатились - из темноты прилетели стрелы.

  - А-а-, шакалы! - закричал раненый стрелой фирузец.

  Мы доползли до палатки. Расслабились, дьявол, броню и оружие оставили здесь. Около наших повозок пока было тихо. Рэнди, вооружившись, пошёл руководить айвами и наёмниками. Я ещё копался, в темноте и без должной сноровки надеть весь панцирь получалось с трудом, несмотря на то, что айвы постарались выполнить костяной доспех максимально простым. Из оружия в этот раз у меня с собой имелся небольшой арбалет, щип, кинжал и щит.

  Неизвестные нападавшие пришли со стороны, где расположились шатры риттенцев и купцов из Ларога. Там уже шёл ожесточённый бой, звенели сабли и слышались стоны раненых. Темень, сражающихся было не различить. Кто и с кем воюет?

  - Алекс, у нас всё спокойно, что будем делать? - спросил Рэнди.

  - Оставь половину ребят у телег, с остальными пойдём помогать, а то сейчас и за нас примутся. Так, стоп - шауны пусть луки возьмут.

  - Зачем они в темноте?!

  - Потом, Рэнди, всё потом. Ты тоже арбалеты возьми.

  Скрываясь за палатками, мы подобрались к месту сражения. Судя по звукам, охрана ещё сдерживала нападавших у телег.

  - Так, ребята, я сейчас зажгу две вспышки, - объявил я, - не зевайте: светло будет двадцать - тридцать ударов сердца.

  Воспользоваться пришлось старым трюком, который мы применили в детстве против Харна, только вот пакетиков с горючей смесью с собой, к сожалению, не было. Но нам требовалось хотя бы просто осветить, а не ослепить противника, так что сочетания зеркал и небольшого фаербола в воздухе могло хватить.

  Как только над поляной перед баррикадой из телег зажглись импровизированные прожекторы, айвы принялись обстреливать из луков растерявшихся нападающих. Что явно стало для последних неприятным сюрпризом, и наши стрелы собрали богатую жатву. Как только мой магический резерв кончился, айвы, ведомые Рэнди, ринулись в битву. Мне ничего не оставалось, как двинуться за ними.

  Глаза уже привыкли к темноте, и к моему удивлению стали вполне различимы сражавшиеся. То тут, то там в отблесках костров и поднимающейся на небе Сины, луны нашего мира, блестели клинки и доспехи воинов. Только вот отличить своих от чужих сначала казалось не просто. Хотя, стало понятно, что ночные гости загодя пометили себя тускло светящимися полосами. Вдруг круг бешено рубящихся между собой людей резко расширился, освобождая место для легко перемахнувшего телеги исполина. Доспехи его были отчётливо видны даже в темноте. Рельефное чудо, гномьей стали, казалось, оплетало могучий торс воина, наделяя его движение тяжёлой силой, но, вместе с тем, не стесняя движений.

  Воин тремя короткими выпадами уничтожил двоих охранников ритенского купца, а остальные, видя столь скорую расправу, невольно подались назад. Исполин, воспользовавшись замешательством, буквально развалил на части следующего охранника, стоявшего между ним и купцом Анхелем, хозяином Терена. Манёвры эти привели к тому, что нападавший оказался по левую руку от меня.

  Анхель приготовился защищаться, но шансов у грузного купца, давно перешагнувшего пятидесятилетний рубеж, было откровенно мало. Я же, рефлекторно развернувшись, попросту ударил шипом в сторону противника. Великан, который по неведомым причинам, видимо, поставил целью убить Анхеля, потому даже не стал защищаться, обосновано считая, что пластинам его доспеха, зубочистка, вроде моей, вреда не причинит.

  Судя по всему, это был профессионал, которые не только может рефлекторно отбивать удары, но и осознано принимать их на доспех, если явной угрозы нет, а этот приём позволяет эффективнее сделать работу. Огромный меч врага должен был, начав вращательное движение, снести голову Анхелю и закончить свой путь где-нибудь в моём бренном теле. Но шип, с направленной сквозь него маной, сделав буквально иголочное отверстие, нашёл плоть. Гигант, не ждавший такого, попытался отмахнуться, но тут выпавший из ступора Анхель обрушил на врага свой боевой молот, и всё было кончено.

  С гибелью предводителя темп ночных гостей несколько снизился. Душ из стрел и поддержка почти десятка бойцов переломили ход сражения. Кроме этого, успели вооружиться и подойти к месту схватки отряды других купцов, и противники, которых, по-видимому, было даже меньше, чем нас, отступили.

  Остаток ночи мы провели без сна в тревожном ожидании повторного нападения, но всё обошлось. Утром риттенцы отправили гонцов к ближайшей заставе, и людей в ближайшее село за телегами для раненых. Наибольшие потери понесли они и купцы из Ларога.

  Как только пришли телеги, караван тронулся в путь, И дальше всё прошло без особых приключений. К нам неожиданно присоединилась рота рейтаров, элитной тяжёлой конницы Риттена, три десятка рыцарей, что, учитывая оруженосцев, слуг, пажей, составило без малого полторы сотни солдат. Так что до Балха - столицы Риттена - добрались с охраной, достойной иного герцога.

  Тайна ночного происшествия открылась совершенно случайно. Вечером третьего дня к стыду своему невольно подслушал разговор между капитаном рейтаров и Анхелем. В тот день мы в который раз принимали благодарность от купца - он накрыл шикарный стол. Отказаться не было никакой возможности. Разошлись все довольно рано, завтра с утра опять предстояла изматывающая дорога. Но уже у своей палатки я вспомнил о забытом в шатре Анхеля плаще. Плащ не хотелось оставлять - стало заметно прохладнее, и начались дожди. Да и получался неплохой повод поговорить наедине, мне требовалась кое-какая помощь купца. Но, не доходя до шатра, я услышал два приглушённых голоса.

  - Анхель, почему не дождались охраны? - спросил капитан рейтар купца

  - Да, глупо получилось, но кто знал, такой путь проделали. Столько опасностей пройдено. Все посчитали, что после пересечения границы опасность миновала.

  - Кто, думаете, организатор?

  - А тут и думать нечего - эльфы, ублюдки перворождённые. Скинули на грифонах шесть-семь десятков свои воспитанников. У них всё могло получиться, если бы не этот мальчишка Алекс.

  - Откуда он?

  - Вроде Клонельский, со слов, первый раз в пути. Но парню лет восемнадцать, да и попутчики у него под стать. А что, есть подозрения?

  - Да уж больно легко он наколол этого здоровяка. Доспех-то от коротышек, да не простой, работа сразу видно мастера. Посмотреть бы поближе на его шпагу.

  - Да видел я, меч это костяной, искатели частенько таким балуются, но кость она и есть кость, куда ей до стальных клинков. Просто мальчишке повезло, клинок такой тонкий, что вошёл в зазор между пластин. Он ему в бок попал, а там как раз стык.

  - Может быть, Анхель, а насчёт костей бывают иногда такие штучки, вроде тех, что с адских рыцарей снимают.

  - Твоя, правда, Айвен. А кости эти из Пустоши, он же Клонельский, да и купцы из Ларога знали его покойного отца. Знатный был искатель. Думаю, мальчишка ние при чём, и зачем ему было спасать меня? Только из-за него и его кочевников мы сегодня с тобой разговариваем.

  - Вот, вот, а кочевники, откуда такие? Знаешь ли, немного разбираюсь в них. Всё же в Лароге прожил пять лет.

  - А что с кочевниками не так?

  - Судя по орнаменту - это шауны, но они как-то странно исчезли после последней войны между каганами. А тут всплыли.

  - Паранойя у тебя, Айвен. Мало ли кочевников разбрелось по анклаву?

  - Убедил, убедил, но всё же, не выпускай его из виду. Может и пригодится чем.

  - Я парнишке жизнью обязан, так что ты, Айвен, и не думай пасти его. Хорошо?

  - Ладно, старина, лучше расскажи, как всё прошло.

  - Гномы с нами, за решение они проголосуют. Орки, ты заешь, согласились давно. Теперь конец преследованию тех, кто придумывает машины, с Императором их более никто связывать не имеет право.

  Голоса стали удаляться, а невольный слушатель с облегчением решил, что плащ может подождать и до завтра. Большая политика нам ни к чему, не надо нам её. Даст бог, Айвен послушает просьбу Анхеля и оставит меня в покое. Так, так, а что сказал Анхель? Получается, теперь за технические придумки ничего не грозит? Наконец-то!

  Давно пора было это сделать - человеческий анклав силён именно техническими новинками. Хотя какие они новинки - их Тин пятьсот лет назад придумал. Любому было понятно, что всякие там механизмы не могли способствовать призыву тварей. Вот магические новшества Тина сколько угодно можно ставить под запрет, и то выборочно. А технические изобретения сделали Риттен самой богатой страной человеческого Анклава, так что преследование изобретателей выгодно только эльфам, которые кроме магии ничем больше заниматься не хотят. Хорошие, однако, новости. Надо завтра с Анхелем о жатках поговорить.

  В Риттене шла уборка пшеницы, но в отличие от Таленгера люди на полях повсеместно применяли машины. О жатках, которые также придумал Император, слышали многие, но здесь я их увидел первый раз в работе. В один из дней, проезжая вдоль полей созревшей пшеницы, заметил лошадь, тащившую странный механизм. Управлял лошадью дюжий крестьянин, другой, помоложе, энергично махал длинной палкой с вставками - как оказалось, он сбивал срезанные колосья в короб механизма и пригибал не срезанные стебли к ножам.

  Уборка урожая всегда была самым проблемным местом у крестьян. Если злаки пересыхали, зерно осыпалось, дожди и непогода и так сокращали короткое время уборки. На всё про всё у крестьян имелось максимум две-три недели. Потому сеяли в человеческом анклаве зерна ровно столько, сколько успевали убрать. В поле с серпами выходило всё взрослое население, да и детям находилась работа. Труд это был тяжёлый, изнуряющий, но от него зависело, голодным получится год или сытым.

  Урожаи, как правило, созревали хорошие. Маги людей давно переняли у эльфов заклинания, повышавшие урожайность. В сухие годы школы магов, не бесплатно вызывали дождь. Более того, существовало заклятие прогрева земли перед севом. Такое внимание к земледелию было понятным: наш мир на девяносто процентов существовал за счёт крестьян. Богатство самых крупных магнатов определялось количеством зерна, которое он мог продать осенью. Ремесленные цеха и купцы пока не могли соревноваться с земледельцами. Земля и пшеница являлись основой экономики человеческого анклава. Орочьи кланы меняли свои товары на зерно, даже высокомерные эльфы вынуждены были покупать злаки, так как не могли вырастить их в своих лесах. Потому маги людей, эльфов, гномов и орков немало внимания уделяли тому, как получить больший урожай. Эльфы продавали высокоурожайные сорта пшеницы, орки создали виды, которые худо-бедно могли расти даже в их холодных краях.

  Так что, казалось бы, магия решила большинство проблем крестьян. Но уборка, во время которой даже не получалось задействовать тягловую силу лошади, сводила на нет все усилия магов. Один человек в среднем мог убрать один хорх земли (мера эта как раз таки и пошла от площади поля, которую взрослый мужчина мог убрать за день). Можно было засеять больше полей, благо, земли и возможности её обработать, хватало. В плуг впрягали лошадей или волов и могли вспахивать огромные, плодородные равнины, но всё было бесполезно, так как как раз на уборке мощностей и не хватало, и урожай неубранным погибал осенью.

  Решение проблемы предложил Двуживущий: его жатки позволяли убирать четыре хорха за день. В жатку впрягали лошадь, и два человека, один из которых, вполне мог быть подростом, убирали столько, сколько четверо взрослых мужчин. После катастрофы механизм этот предали забвению, но позже про него вспомнили и построили жатки по старым чертежам. Сейчас в Риттене они используются повсеместн, принося этой стране огромный доход.

  Вообще Риттен гораздо более лояльно относился к наследию Империи, здесь кажется, лишь для отвода глаз говорили о потусторонних тварях, якобы вызванных Тином. Больше же упоминали машины, им созданные, начиная от ткацких станков, водяных мельниц и заканчивая жатками.

  Мне проект был интересен. Тем более, что имелась масса идей, как на нём заработать. Секрета из конструкции жатки никто не делал, потому в Таленгере легко могли их производить. Кстати, в западных провинциях они редко, но тоже встречаются. Однако изготовление стоило кучу денег, и не всякий кузнец был готов строить жатку. Выгода, конечно, присутствовала налицо - производительность увеличивалась вдвое, но трудности с изготовлением и стоимость тормозили процесс. Только отдельные продвинутые лорды что-то пытались сделать. Но большая часть из них слишком часто была занята военными походами, турнирами и балами. Купечество же, как правило, земель не имело. Потому в Таленгаре, да и во всём человеческом анклаве жатки почти не применялись. Только продвинутый и богатый Риттен мог позволить себе такую технику.

   Мир Виктора, вполне мог помочь решить эту проблему. Есть такая штука у них - лизинг. Купцы, имеющие деньги, но не имеющие земли, вполне могли профинансировать изготовление жаток, а потом сдать их в аренду крестьянам. Тем более, была идея, как поднять их производительность до десяти, а то и сорока хорхов в день. А в свете подслушанного разговора Анхеля с командиром рейтаров, она выглядела ещёзаманчивее. Решено: надо купить одну из жаток, а потом поразмыслить над её проектом с Фаттом.

  Глава 15. Балх

  С высокого холма, на который выаела нас дорога, открывалась потрясающая панорама. Балх - столица Риттена - поражал всех, кто видел его впервые. Экономический центр всего человеческого анклава, альма-матер почти всех архимагов. Самый крупный город мира, с которым могли соревноваться лишь Лесные Чертоги Обладающих эльфов или подземный город Семи Королей гномов. Тир Таленгара - увеличенная в несколько раз копия Клонеля - показался бы в сравнении с Балхом жалкой деревушкой.

   Город окружали, невероятные по высоте и, как позже оказалось, толщине стены. Построенная из молочно-белого камня крепость возвышалась на -почти на сто локтей. Стяги на башнях парили так высоко в небе, что казалось, соревновались с пролетающими мимо птицами. Но ещё более грандиозной выглядела цитадель - город в городе. Холм самых богатых людей мира. Доступ туда простым смертным был заказан. Только высшая знать, талантливейшие маги, главы жрецов и богатейшие купцы могли позволить себе купить здесь клочок земли. Внутри цитадели располагались дворцы Короля, приближённых сановников и архимагов, а, самое главное, почти четверть пространства занимала единственная в мире Академия Магии, шпили её башен возвышались даже над стенами цитадели.

  Балх разрастался с неимоверной скоростью, а потому внешнему периметру стен грозили всё увеличивающиеся аршаимы ремесленников. Тогда лет двести назад, чтобы обезопасить крепость, кварталы простолюдинов вывели из внутренних стен города и разместили в трёх километрах от них. Отныне внутри оставались только торговые лавки купцов и дома дворян. Лишь немногие главы цехов могли позволить себе дом в пределах крепостной стены. Ремесленный люд селился в аршаимах - они по правильному кругу располагались вдоль белокаменной крепости. Каждый тоже являлся отдельным укреплением, охрана которого лежала на плечах стражников и ополчения из мастеровых.

  Потенциальные враги для захвата столицы, прежде всего, должны были взять одиннадцать аршаимов, в которых проживало около пятисот тысяч жителей. Ополчение и стража только этой части города вполне могли сравниться с армией всего Таленгара. Потом атакующим потребовалось бы пройти три километра под обстрелом магов, которых, если учесть что внутри цитадели располагалась Академия, имелось неимоверное количество, а также под огнём из баллист и тысяч арбалетов. Далее пришлось бы переправиться чсерез ров шириной тридцать и глубиной шестьдесят локтей, заполненный водой. В нём говорят, водилось пару десятков тварей, привезённых учёными Академии из морей близ южного побережья Пустоши. Доподлинно никто тварей не видел, но проверять слухи никто и не рисковал. Одним словом, Балх не зря имел славу неприступного города.

  Ещё одна достопримечательность столицы - причальная станция для дирижаблей. Это единственный объект, расположенный между аршаимами и городской крепостью. Со слов Анеля, огромные ангары дирижаблей располагались за чертой города, но на этой причальной станции производилась высадка пассажиров, чтобы тем удобнее добираться до города. От причальной станции и до цитадели ходили роскошные кареты, стоимость езды на которых включалась в цену билета на дирижабль . Особенное удобным это являлось для иностранцев, не имевших экипажи в Балхе, хотя большую часть путешествующих на сверхдорогом транспорте встречали собственные люди. Стоимость билета была единой для всех и составляла невероятные по меркам Таленгара пятьдесят коинов. На борт эти огромные монстры брали всего четыре десятка человек, но выходило что за рейс король Риттена - владелец дирижаблей - выручал две тысячи монет. Какими-то играми в песочнице показалась наша возня с Чёрным бароном и казначеем.

  Мы преодолели половину пути по широкой дороге между кварталами кузнецов и кожевников. С двух сторон на проходящие караваны давили высокие каменные стены. За гребнем зубцов мелькали шлемы арбалетчиков, несущих дозор.

  - Смотри, Алекс - Анхель показывал рукой в небо - на посадку плавно заходил дирижабль.

  .

  Туша рукотворного кита на время закрыла солнце.

  - Это Справедливый Король - судно ходит от нас до столицы Датлена. Представь себе: гонец, загнав десяток лошадей, доберётся туда, в лучшем случае, за десять дней, но на этом корабле путешествие займёт всего один день, а при попутном ветре и того меньше.

  - А, почему же вы не ходите на восток, в Тир, например? Было бы удобно хотя бы обмениваться письмами.

  - Пустошь. Точнее слуги проклинаемого Скаринга - гарпии. Дело в том, что та огромная сосиска, которая, собственно, и поднимает в воздух корабль, загорается от самой малой искры. Как только гарпии выстреливают своими раскалёнными адским пламенем жалами, оболочка горит, а корабль падает. Так что рядом с бестиями жить ему ровно столько, сколько продержится маг, создающий щит. А из-за того, что размеры огромны, щит держится считанные мгновения. Была одна экспедиция в Пустошь, возглавлял её Архимаг Академии, да с ним отправился добрый десяток его учеников. Так вот, они продержались час. К слову, из Пустоши только он и вернулся.

  - Но как же, говорят, что корабли Империи воевали и с драконами, и с орлами, и гарпиями!

  - Видишь ли, мой юный друг, те воздушные суда - плод техники и магии. Мы же утеряли многие секреты Империи и теперь лишь воспроизводим то, что осталось. Всё-таки делаем что-то не так. Наши корабли двигаются только с магами, летописцы же описывают, что имперские дирижабли могли делать это и без них. Щиты их не могли пробить объединённые усилия нескольких архимагов эльфов! А если и рушились, то жала гарпий и огненные стрелы эльфов лишь дырявили обшивку. Пожаров не происходило. У нас же, потеряй маг контроль, корабль рухнет вниз, и есть считанные минуты, чтобы предотвратить это. Потому на дирижабле всегда присутствую минимум две команды из трёх магов не ниже седьмого уровня и ещё капитан, зачастую почти архимаг. Вот так! Конечно, может, корабли Двуживущего - только легенда, но я верю, что такие были.

  -Так значит путешествие на дирижабле ещё и опасно?

  - Несомненно. Путники берут еду с собой, и сколь длинным бы ни был полёт, вынуждены питаться холодной пищей. В зимние перелёты пассажирам дают шерстяные одеяла, но это не спасает от жуткого холода. Там на высоте гораздо холодней. Только недавно для обогрева стали использовать масляные лампы, огонь в них заключён в стекло, но и то многие считают, что риск слишком велик. - Анхель замолчал, похоже, наш разговор что-то ему напомнил. Я же переваривал услышанное.

  Если сопоставить, то, что я видел в последнем убежище императора, получается, что та махина, непрерывно качающая энергию, и служила самозаряжающимся артефактом. Она обеспечивала маной щиты и двигатель дирижабля. Часть энергии, видимо, можно было распределить на орудия. То, что оболочка не взрывалось, скорее всего, зависело от газа. Местные маги имели идеальный инструмент - свои магические способности - для манипуляции с веществами, но, не понимая структуры атомарного строения веществ, способности эти использовались едва ли на десять процентов.

  Тин, по-видимому, сделав дирижабль на водороде, бросил как кость, магическую схему своим покровителя - Риттенну и другим. Для себя же он приберёг дирижабль на гелии, да ещё и с единой автономной энергосистемой. Кроме того, оболочка судна Императора явно хранила следы резины и была очень плотной, поэтому даже без магической поддержки корабли Империи свободно держались в воздухе. У Риттенцев же водород в оболочке сохранялся только с помощью магии, и с падением щитов быстро улетучивался сквозь неплотную ткань. Значит, если удастся восстановить дирижабль Тина, появится возможность путешествовать по Пустоши. Перспективы очень заманчивые, но тут лучше всё основательно выверить, а то голову за такое сокровище оторвут.

  От размышлений я очнулся лишь около громадных ворот. Мы уже прошли предварительный досмотр на въезде в арщаимы, а далее ждал другой пост. Вместо добродушных увальней кузнецов здесь стояли дюжие бойцы вышколенной стражи города. В полных доспехах, подтянутые, знающие свою работу профессионалы. За право торговать на внутреннем рынке брали два золотых с повозки, так что в город мы ввозили только оружие и эликсиры, покупателей на эти товары можно найти только внутри. Рэнди с частью айвов и наёмников остался за стенами, они должны распродать товар, взятый из Тирена, на продовольственном рынке в одном из аршаимов. Торговать этими товарами за стеной было себе дороже. В центральном городе имело смысл продать только бочонки с икрой, их и перекинули к оружию.

  Товар мы сгрузили в рекомендованный Анхелем склад, прямо отсюда его можно и продавать. Купец также подсказал несколько торговых домов, которые могли бы оценить и приобрести оружие. Сам Анхель соглашался взять почти половину товара, и в назначенной им цене не стоило сомневаться - человек он был благородный и спасителя грабить бы не стал. Более того, мы договорились о долгосрочных отношениях, и, если поставки оружия станут стабильными, Анхель планировал взять ссуду у ростовщиков и покупать весь мой товар. Сейчас у него имелась лишь половина необходимо суммы.

  В Тире за всё оружие мы могли получить не более пятисот золотых, из них что-то около четырёхсот уже было потрачено на продукты и инструменты для айвов. В Балхе, по оценке Анхеля, цена только за оружие, плащи, ножны из кожи тварей, палатки и прочее составляла около полутора тысяч золотых. Эликсиры мне посоветовали сразу нести в Академию, только там можно получить настоящую цену. Учитывая, что затраты по охране каравана покрывались операциями с продуктами и прочими товарами, которые мы брали в нагрузку, прибыль обещала получиться очень высокой.

  Айвы пока не видели все возможности акрамов, но стоило подумать о том, чтобы искатели Абака ходили в Пустошь под их охраной. Это могло принести ещё большие результаты. Акрамы могли провести отряды в такие места, где люди вообще пока не ходили, а добыча органов тварей вообще становилась детской задачей.

  Разгрузив товар, мы отправились в порекомендованный Анхелем гостевой двор. Цены, мягко говоря, оказались недешёвыми - золотой в день за не слишком большую комнату. Это при том, что воин-профессионал получал четыре золотых в месяц. Но здесь можно было завести полезные знакомства и найти потенциальных покупателей. В общем, плюсы перевесили минусы. В гостинице разместились мы с Рэнди, а наёмники и айвы с повозками и лошадьми остановились в аршаимах. Там цены были гораздо демократичнее.

  На следующей неделе мы с Рэнди в буквальном смысле сбились с ног: требовалось посетить множество мест, встретиться с покупателями, Академия магии, рынок... Предстояло ещё закупить товар на обратную дорогу.

  Первым делом мы распродали оружие и доспехи. Получили больше, чем ожидалось: у местной знати лёгкие костяные латы и кинжалы входили в моду, а платить эти люди готовы любые деньги. Потому торговцы, имеющие доступ в Цитадель, скупили товар по цене даже превышавшей оценку Анхеля.

  Имперское оружие разобрали профессиональные воины - гиордские наёмники, местные солдаты из Дикого легиона, который набирался из иностранцев, уголовников и прочей подобной братии Этим людям разрешалось воевать чем угодно, потому каждый из них старался подобрать оружие по своему вкусу. Дикий легион давал право гражданства и прощение многих грехов, так что ряды его всегда были полны, несмотря на то, что Риттен использовал легионеров во всех самых кровавых стычках. В общем, всё удалось распродать за два дня.

  Остался только доспех гестов. Отчаявшись продать его, мы вернулись в гостинцу, где в обеденном зале на свою удачу встретили самого настоящего геста. Угрюмый великан меланхолично поедал гигантских размеров бычью ляжку.

  - Алекс, давай подойдём к нему! - предложил Волчонок

  - Рэнди, невежливо отрывать кого-либо от такого куска мяса, - усмехнулся я.

  - Да, тут ты прав, давай тоже поедим?

  Мы расположились за ближайшим столом. Официант появился сразу, как только определились с местом - сервис был явно на уровне цен.

  - - Что угодно господам?

  Мы заказали жареного мяса и вина. Официант порекомендовал оленину в ягодном соусе и красное фирузское с северных склонов Аруны.

  - Давай оленины и кувшин вина! - Рэнди, наверное, предпочёл бы жареную свинину, но под напором официанта немного стушевался.

  Когда заказ был сделан, я поинтересовался у официанта:

  -Мы бы хотели побеседовать с тем угрюмым господином за соседним столиком, не подскажете, как это лучше сделать?

  -Рекомендую Вам презентовать кувшин фирузкого за его столик, так здесь принято. Думаю, это его сильно расположит к вам, - подмигнул официант.

  Через несколько минут он поставил кувшин на наш столик, а потом и на соседний. Великан не спеша отпил вина из устрашающего размера кружки и, не торопясь, заел всё несколькими кусками говядины, которые аккуратно отрезал от ляжки. Потом также неспешно направился к нам.

  - Что угодно господам?

  - Уважаемый меня зовут Алекс сын Рогина, я купец из Клонеля, а это глава моей охраны Рэнди-Волк. - Мы привстали, приветствуя незнакомца.

  - Я Тарин, сын Омаха, глава клана серебряных молотов.

  - У нас к вам дело. Вы бы не хотели приобрести полный доспех Имперского легиона гестов, а к нему вот такие четыре молота? Рэнди, покажи! - Волчонок таскал один молот с собой, остальное дожидалось своего часа на складе.

   Здоровяк аж затаил дыхание. Его пальцы с такой силой сомкнулись на куске железа, что окажись в этих тисках моя рука, перелом был бы обеспечен.

  - Сколько вы хотите за всё?

  - Мы впервые в столице, если вы готовы покупать, у нас есть посредник, лод Анхель. Вас удовлетворит названная им цена?

  - Человек, я не пользуюсь посредниками, и немногие из них поистине смогут по достоинству оценить эту реликвию. Это доспехи Тролха Серебряного Молота, основателя клана и моего предка. Цена полного людского имперского доспеха - пятьдесят-сто золотых, в зависимости от состояния и комплектности, для гестов - две сотни. Но если эти символы есть на вашем доспехе, я готов заплатить в десять раз больше.

  - Да уж... - Я почесал затылок: тут было, над чем подумать.

  - Есть только одна просьба, человек, - вздохнул гест У клана нет таких денег сейчас. Я готов заплатить две сотни сразу, и остальное в течение года. Тебе никто не предложит больше.

  Требовалось быстрее шевелить мозгами. Гесты сейчас набирают силу. Риттен в своё время поддержал остатки кланов, и они сослужили неплохую службу в войне с эльфами. Раса эта патологически честна и всегда платит по долгам. Сейчас с севера Балх прикрывает огромная по теперешним временам колония гестов, численностью что-то около трёхсот тысяч. Учитывая, что на одну женскую особь у гигантов рождается четыре-пять мужских - это страшная военная сила. Гесты ещё и отменные кузнецы. Так, по всему видно, что надо налаживать отношения с вождём.

  - У меня к вам встречное предложение, - сказал я. - Мне нужны хорошие кузнецы и воины. Дайте мне возможность нанять желающих, а их оплату зачтём в счёт стоимости доспехов.

  - По рукам! - после недолгой паузы ответил Тарин.

  На третий день мы попробовали пройти в Академию. К сожалению, в саму альма-матер попасть не удалось - чего уж там, нас и в верхний город не пустили, что было очень обидно. Тут, в среднем городе, имелись нововведения вроде водопровода, канализации, общественных карет, ходящих по определённому маршруту, освещения улиц в ночное время, театров, цирков, проходили уличные представления... Но что же тогда творится в Цитадели?! По слухам, эта часть города больше походит на небесные чертоги.

  Тем не менее, из Академии нам ответили и вместо допуска туда назначили встречу в таверне. На встречу явился сухонький старичок в сопровождении двух громил, которые, мало того, что выглядели неплохими мастерами боя, так ещё носили браслеты Академии магов, судя по символике - боевики.

  Старикан сначала держался весьма чопорно, но его надменность и сухость как ветром сдуло при виде принесённых нами склянок.

  - Молодые люди, откуда у вас это?!

  Что так удивило дедушку, было не понятно, ведь в пустошь помимо приграничных Лагора, Судаха и айвов ходит куча искателей приключений со всего континента, так что вытяжки - не такая уж большая редкость.

  - Вас что-то конкретно заинтересовало?

  - Да вот эта синяя жидкость. Если не ошибаюсь, это экстракт из ядовитых желёз Афибио Трециса.

  - Досточтимый, мы не очень разбираемся в тварях, скажу больше: вообще не разбираемся.

  - А как же...?!?!

  - Я это купил! - коротко прервал я не высказанный до конца вопрос.

  - Понятно... Старичок несколько поник. - Сколько вы хотите за всё?

  Нужно было наладить отношения со стариком, похоже, товар придётся сбывать только ему. Предварительно приценившись в местных лавках, мы рассчитывали получить около семи сотен монет. Но удивление старика по поводу какой-то там афибио резко повысило мои ожидания. При этом видно, что старик явно не торговец, да и к деньгам кажется равнодушен.

  - А сколько дадите вы? - Я решил его проверить

  - Ну, наверное, вы могли бы получить полторы тысячи золотом, продавая всё не спеша, - поскрёб подбородок старик, - но так как Академия возьмёт всё и сразу то предлагаю тысячу четыреста.

  Я был вынужден буквально рукой придержать отваливающуюся челюсть - ничего себе!

  - По рукам! - Я не стал торговаться, очень уж сумма была неожиданной, но тут же добавил: - Правда, есть одна просьба: не дадите ли сверху какой-нибудь классификатор тварей, чтобы, так сказать, знати, что в следующий раз привезти.

  - Конечно, конечно молодые люди, - заверил старик, - будет самый обширный фолиант, и ещё книга с указаниями, как делать вытяжки максимально сохраняя их ценные свойства.

  Расстались мы тепло. Старик предложил всё, что касается вытяжек продавать ему и даже оставил свой амулет связи.

  Следующим по плану значилась покупка жатки. Стало понятно, почему их так мало в Таленгаре: за агрегат запросили семьдесят золотых. На эту сумму крестьянин вполне сносно мог прожить два года, а пользы от гипертрофированной грабли было не столь много. Если учесть, что жатка заменит труд двух человек, то за эту цену можно было нанять тех самых двоих работников на пятнадцать лет. За такой срок железяка эта развалится от старости. В конечном итоге я удовлетворился покупкой подержаной жатки за нереальные тридцать золотых. Так-то, если подумать, металла в этой псевдо технике было, в лучшем случае, на пять монет, но, скрепя сердце, пришлось брать - Фатту явно потребуется прототип.

  Потом мы осмотрели бумагоделательные мастерские, кузни и мельницы на речной тяге, да и много ещё чего. Всё это, конечно, делалось под видом покупок, иначе мастеровые вполне могли накостылять таленгарским шпионам. С образованием Виктора хватало нескольких взглядов и зарисовок вечером, чтобы воспроизвести принцип, заложенный во всех механизмах. Через Анхеля нашли несколько строителей, которые могли поставить нам кузницу и мельницу на следующий год, как только растают снега.

  - Алекс, ну где ты будешь ставить мельницы и кузницы? - удивлялся Рэнди.

  - Не переживай! Раз есть мастера, то и земля найдётся, - заверил я. - Лучше давай съездим на стоянку дирижаблей.

  - Давай, - обречённо вздохнул мой измотанный покупками и встречами друг.

  Как я и считал раньше, дирижабль держался лишь на магии. Оболочка представляла собой скверно сшитый мешок из дурного качества ткани. Видимо экономили, искренне не понимая, зачем расходовать такую уйму материи. На стоянке купол сдувался, чуть ли ни на треть. А на следующий день маги вновь совершали ритуал восстановления подъёмной силы дирижабля. Двигателя или чего-то похожего не было и в помине. Судя по всему, силовым агрегатом выступала тройка магов.

  Как мне ни хотелось посмотреть на все чудеса Балха, но пришло время отправляться домой: скоро начинался сезон дождей, и тогда мы рисковали застрять здесь до зимы.

  В обратную дорогу накупили всё то, что было нужно айвам. Продавать в Клонеле или Тире товар, который уже давно к нам возят риттенцы, не имело смысла: пришлось бы сильно спускать цены, раздражая конкурентов. Тем более что спрос айвов ещё далеко не был удовлетворён. Поэтому мы взяли привычный уже набор топоров, ножей, наконечников для стрел, холста, различных инструментов, стеклянные склянки и тому подобные вещи.

  На самом богатом после гномьего рынке украшений я подобрал безумно красивые самоцветы, кучу заколок, гребешков, тонких эльфийских и фирузских тканей для мамы, сестры, и, конечно, любимой. Все дела в Балхе были завершены, пора домой.

  Глава 16. Новые идеи

  Поездка в Балх получилась более чем удачной. Помимо огромной прибыли в три тысячи золотых, появилось немало новых идей. За осень и зиму, и весну, пока барон с казначеем не начали активно осваивать земли Агеля и соседних сёл, требовалось сделать массу вещей.

  По прибытию в Клонель нас ждало письмо от Агеля - айвы переправили новую партию товара. Время ещё было, и Рэнди отправился с грузом к Агелю. Возможно успеем перекинуть привезённые инструменты и ткани шаунам до того, как перевал станет непроходимым.

  Отряд Рэнди всё успел: обмен совершился, кочевники, чтобы не ходить впустую, принесли ещё одну партию оружия, так что мы имели почти столько же товара, сколько везли в прошлый раз в Балх.

  В доме Дорна собралась вся моя дружная компания. В "Трёх Кружках" заказали роскошный обед. Рэнди принёс бочонок отличного вина - решили отметить удачную поездку в Балх.

  - Фатти слышал, что кто-то собирается жениться на дочери одного кожевенника? - подколол я приятеля.

  - Угу, а я слышал, что кто-то сохнет по дочери одного кочевника, - не остался в долгу последний.

  - Н-да... один - один, Фат, - усмехнулся я.

  - Давайте, рассказывайте, как всё прошло - потребовали друзья, которые оставались в Клонеле.

  - Ребята, съездили отлично. Мы привезли около двух с половиной тысяч золотом, и ещё товара для айвов на пятьсот монет. По клонельским ценам, так вообще семьсот - восьмьсот коинов получается.

  - Ничего себе! Алекс, почему только для айвов, давай, и здесь развернём торговлю.

  - Многовато конкурентов, и спрос не велик. Чтобы продать всё быстро, придётся снижать цены. А это война с торговыми домами, которые на этом рынке давно.

  - Уже слухи о нашем караване по рынку ходят. Многие говорят, что лезем не в своё дело. И купеческая гильдия может спросить.

  - Огл, надо аккуратно дать понять людям, что в городе риттенский товар сбывать мф не будем.

  - Сделаем. Но, возникнут вопросы - а куда будем сбывать?

  - Запусти слух, что есть идея сходить в Ларог или даже к оркам. Наверное, орки лучше, где-то я слышал, что, чем больше ложь, тем легче в неё верят.

  - А что будем делать с такой кучей денег?

  - Ну, зимой ещё раз смотаемся в Балх. А потом надо решать основную проблему.

  - То есть?

  - Сладкая парочка.

  - Думаешь, хватит сил?

  - Нет, конечно, поэтому пора поговорить с Лонденелем.

  - Понятно.

  - Огл, как у тебя дела?

  - Всё по-прежнему, Киыс и Хаким наблюдают за домом. Наладил контакты кое с кем из стражи. Есть пара сборщиков налогов, один из казначейства. Список представлю.

  - Не скупись на деньги, эти люди могут быть не нужны нам сейчас, но кто знает, может, понадобятся в будущем. Присмотри людей в ремесленных гильдиях, нам скоро будет нужна поддержка кузнецов и каменщиков. Фатти, смотрел жатку?

  - Да, посмотрели. Можем сработать и дешевле.

  - Строить будем немного по-другому, нужно поставить вот такую штуку, я её нарисовал, и короб больше сделать. Подумай, к весне нам нужна рабочая жатка. И ещё: чтобы сделать всё действительно дёшево, нужно устроить мастерские вдоль речки около села Агеля, как её там - Весновка?

  - Ага, точно - Весновка. А зачем нам в эту глухомань лезть? И опасно же там!

  - Во-первых, нам там в любом случае нужна база, селом Агеля не обойтись. Во-вторых, будем строить кузни по проекту риттенских, а для них нужна речка. Весновка как раз подходит. С мастерами из Балха и даже с гестами уже договорились, весной начнём стройку. Ещё печи потребуются - будем плавить железо, из Штира также приедут люди нас обучать. Так что, Фатти, подбирай людей, желательно из вольных поселенцев, гильдию к плавке мешать не стоит. Не хотелось бы, чтобы информация разошлась.

  - Там же одна зелень, кузнецов почти нет!

  - Специалисты из Штира и Балха обучат, так что подбирай молодых и смышлёных. Да, Огл, секретность на тебе, попробуй внедрить пару ребят, пусть докладывают обстановку изнутри. И даже Фатт не должен их знать.

  - Попробую.

  - А на чьей земле строить будем?

  - На своей конечно.

  - Это как так?!

  - А для этого нам нужен граф, выкупим у казны всё, что ещё не оформлено. Там сельчане неплохо к нам относятся, так что жатки там и будем внедрять.

  - Там же леса непролазные.

  - Это только в сторону Драконьего хребта, ближе к дороге на Ларог, где наш барон орудует, полно свободных земель для вспашки, и кстати, свободных от лодов.

  - Огл, тебе особое поручение: нам нужно перехватить двести-триста семей из числа переселенцев. Они должны пойти не в земли баронов, а к нам. Обещай деньги на обустройство. Расти, а ты найди грамотного крестьянина и начинай закупать всё, что нужно, чтобы организовать три-четыре поселения. Инструмент, запасы семян, провизию, оборудование для кузниц, и так далее.

  - Это же огромные деньги. Трёх тысяч нам не хватит!

  - Да, Расти, придётся занять деньги. Ну, и до весны ещё тысячу коинов принесёт аренда домов, и за то, что прислали айвы можно выручить пару тысяч.

  - Почему делаем ставку на жатки?

  - Не только на них. Прежде всего, нужны кузни. То, что покупаем дорого, можно делать дешевле. Плавить железо тоже дешевле. Лес у Штира уже чуть ли не дороже руды. Углежоги вынуждены поднимать цены, и приходится ездить за подходящей древесиной всё дальше и дальше. А бароны, почуяв выгоду, просят всё больше и больше. Мы же за бросовые деньги выкупим леса, вдоль Драконьего хребта. Они пока никому не нужны - корчевать дорого, а переселенцы там выжить не могут: нужен год, чтобы подготовить поля, а год их кто-то должен кормить. Агель говорит, что они выжили только из-за того, что захватили подходящие прогалины, а потом стали потихоньку корчевать лес в округе. И всё же в первый год голодали, спасая семена.

  - И чего тогда эти переселенцы к нам идут?! - поинтересовался наш тугодум-кузнец.

  - Фатти, в Риттене крестьянин платит двадцать пять - тридцать коинов налога в год. Не деньгами, но пшеницей, мёдом, вином.... У нас всего десять, а если селишься вдоль Драконьего хребта, вообще получаешь огромные льготы. Вроде пять лет без оброка, а потом ещё десять всего половину от нормы. Делают это, чтобы заселить земли, освобождающиеся от Пустоши. Льготы эти были сделаны, когда в центральных королевствах думали, что у нас Рыцари Хэллариана на каждом углу, тогда только так людей можно было заманить. Шли в основном бедняки с запада, с которых тамошние лоды по три шкуры сдирали. А сейчас здесь спокойно, и твари Пустоши давно не появляются. Потому переселенцев будет всё больше и больше, надо захватывать земли, пока не поздно.

  - Ну, не так уж и спокойно, Агель говорит, в лесах полно изменённых.

  - На налоги, что герцог не берёт со своих вассалов, можно нанять пару охотников - они и разберутся с изменёнными. Ещё и вытяжками поторгуют. Поэтому, когда выкупим земли, нам помимо кузнецов, углежогов и пахарей будут нужны охотники.

  - Алекс, всё равно не понял, при чём тут жатки? - продолжал недоумевать уже Волчонок.

  - Расти, я исходил из того, что просят айвы, а им нужны зерно и инструменты. Возить зерно из центральных провинций Таленгера дорого, можно покупать его на месте. Но переселенцы сами еле-еле сводят концы с концами. И знаешь, почему? Думаешь, земли не достаёт? Нет, просто не могут собрать урожай, не хватает рук. Полно земли, но сеют ровно столько, сколько могут зерна собрать. А с жаткой посеют в три-четыре раза больше, , если у Фатти всё получится, то в десять раз! Излишки продадут нам, часть возьмём как расчёт за использование наших жаток. Надо больше плугов закупить, риттенских с ними будет не проблема увеличить пашни. Ну, а кузни здесь как раз. Жатки будем делать, а потом и плуги. А то в Риттене запросили пятьдесят коинов за одну.

  - Алекс, нам ведь всё равно руду придётся возить, так что не дешевле ли в Балхе всё заказать.

  - Дешевле возить руду, чем уголь. И работники обойдутся дешевле, чем в Штире. Ну, и есть одна идея, только о ней пока ничего не скажу, нужно всё проверить.

  - Огл, Рэнди нужно подыскивать людей. Казначей и барон сейчас сильны своими бандами на дороге, как только получу одобрение от Лонденеля, будем их уничтожать. Нам нужно где-то восемьдесят-девяносто бойцов. Человек пятьдесят наймём из айвов, но необходимо разбавить их бойцами, привычных к пешему бою в тяжёлых доспехах. Людей подбирайте аккуратно, нужно их пару месяцев потренировать, и так, чтобы ни одна душа не знала, к чему готовимся. Поэтому предлагаю арендовать у Агеля пару общинных домов, он упоминал, что они пустые стоят, там и размещать людей. Рэнди, отряды на тебе. Огл - на тебе безопасность, даже воины не должны знать тему контракта, до того, как мы начнём дело. И попробуй выявить "крысу" - она обязательно будет. В Клонеле никого не нанимать, только чужих. Наверное, придётся кому-то из вас в Тире пожить.

  - Уф-ф, ну ты, Алекс, и выдал! Нельзя вас больше в Балх отпускать - столько работы сразу навалил!

  - Давайте праздновать, а то вино выдохнется.

  - Ага, оно из твоей кружки испарилось?..

  Тремя днями позже при содействии лода Гора и Сапога удалось попасть на приём к Лонденелю. Размышляя о том, что давно пора свести Огла с лодом Гором, я по длинному, мрачному коридору добрался до кабинета графа. У дверей стоял охранник в полном доспехеи с устрашающего вида алебардой в руках. Что, интересно, он с этой дурой будет в коридоре делать?

  - Меня зовут Алекс, граф Лонденель назначил встречу.

  - Проходите! - Громила отодвинулся от двери, за которой в комнате ожидания расположились пять человек -п Парочка благородных, двое купцов и маг. Народ особо не жаждал попасть в эту приёмную: сюда намного чаще приводили провинившихся перед герцогом людей, чем приходили те, кто о чём-то просил.

  После двух часов ожидания я замер в поклоне перед сидящим в кресле дородным мужчиной. Граф Лонденель, несмотря на свой простоватый и добродушный вид, являлся, фактически, хозяином всех ищеек герцога, крупнейшим землевладельцам, доверенным лицом по сбору налогов, таможенных пошлин и очень жёстким дельцом.

  - Доброго вам здравия, ваше сиятельство!

  - Ну и вам, молодой человек, не хворать. - На меня с икоркой смеха глянули прищуренные глаза добродушного толстяка, ну совсем как отец Расти. - Не стесняетесь, излагайте.

  - Меня зовут Алекс, я сын Рогина - оружейника. Несколько месяцев назад мой отец был убит на границе Судаха.

  - Он был искателем?

  - Да, ваше сиятельство. Но я бы не стал обращаться к вам, если бы не было причин считать, что в смерти отца замешаны влиятельные сановники герцогства.

  - Хм-м.. продолжайте!

  - Появились доказательства, что в смерти отца прямо повинны граф Линдсток, казначей герцога, и вассал короны Таленгера Чёрный барон.

  - Знаете ли, Алекс, для таких серьёзных обвинений столь серьёзных людей надо иметь очень веские доказательства.

  - Они со мной, ваше сиятельство. Здесь признание, написанное со слов капитана Судахской стражи Тари эль Хакана, и подписанное им. К сожалению, капитан мёртв. Но пред смертным одром он раскрыл весь преступный замысел. Моему отцу были ссужены две тысячи золотых двенадцатью ростовщиками Клонеля, все они продали закладные казначею. Предполагаю, что выкуп был из денег Казны с переводом права покупки на Линдстока. Далее, со слов судахца, он получил распоряжение убить отца и забрать деньги. При этом Линндсток должен был выкупить заложенные здания рынка города Клонель по цене в четыре раза меньшей, чем они стоят сегодня, а капитан передать ему искомые две тысячи золотых.

  - Звучит очень правдоподобно, но этого явно маловато, молодой человек. Слова погибшего и его показания могли быть получены под пыткой, проверить, истина это или нет, невозможно.

  - Понимая это, ваше сиятельство, я за прошедшие месяцы собрал информацию о деятельности этой группы. Нами раскрыта целая сеть банд, которые располагаются вдоль дорог из Клонеля в Тир, Ларог и Вольные баронства. Все события задокументированы. Есть отчёт барона ал Лодзеля, который казнил восьмерых из пятнадцати напавших на меня людей по дороге в Судах. Там, правда, есть лишь упоминания о сети банд без какой либо привязки к казначею и барону. Но существуют два живых свидетеля, в настоящее время содержащихся у айвов за Драконьим хребтом. Эти люди в составе сводного отряда численностью пятьдесят мечей совершили нападение на село Малые Разлоги два месяца назад. Из этих пятидесяти человек два десятка были воинами дружины Чёрного барона, остальные же - членами различных банд, которые, со слов пленников, перенимали воинское искусство у солдат барона. Здесь свидетельские показания, подтверждённые старостой села и свободным поселенцем Агелем.

  Я выпалил всё это и почувствовал, что лоб мой покрылся испариной. Граф внимательно посмотрел на меня..

  - Попей воды, - предложил он.

  - Спасибо, ваше сиятельство, - искренне поблагодарил я и продолжал: - Кроме того, месяц назад на мой караван, следовавший из Клонеля в Тир, было совершено нападение. Пленённый член банды также признался в том, что состоит в тайной сети, связанной с бароном. Он также жив и может дать показания. Ну, и в завершение: есть несколько задокументированных городской стражей свидетельств о покушении на меня, правда, нападавшие были убиты, но факты эти смело можно связать с попыткой отнять наследство моего отца. Опять же, покушения прекратились, как только был выплачен кредит, и я вступил в законное право наследования.

  - Убедительно, очень убедительно. Дай-ка материалы, подумаю на досуге. Неплохо проделанная работа. На службу не думал идти?

  - Нет, ваше сиятельство, но я бы хотел получить вашу поддержку.

  - Вот как? - прищурился граф. - И какую же?

  - Мне нужно содействие в выкупе земель вдоль Драконьего хребта и участка рядом с городом Штир. Ну, и содействие в получении трёх герольдов его величества сроком на месяц за мой счёт. И креди....

  - Стоп, стоп! перебил меня Лонденель, хлопнув ладонью по столу. - Давай помедленнее и подробнее.

  - Хорошо, извините, ваше виятельство. Первое. Земли вдоль Драконьего хребта, акты о расположении за подписью комиссии по землям герцога я приложил. Они не заселены никем, это территории сравнительно недавно отторгнутые Пустошью. У меня есть план их освоения - там неплохая речка, на которой можно поставить кузницы и плавильные печи на водяном приводе по образцу Риттена и Штира. Дешёвый древесный уголь сделает наши изделия из железа более дешёвым, чем привозные.

  - Понятно, а оплатить по стандартной цене сможешь?

  - Да, при условии если вы выполните мою четвёртую просьбу.

  - Наглец, однако! - хохотнул граф и милостиво махнул рукой: - Продолжай!

  - Второе. Рядом со Штиром есть свалка, куда свозят отвалы из плавильных печей, я нашёл им применение и хочу купить. Можно было бы просто вывезти отвалы, но когда поймут их ценность, то могут возникнуть ненужные споры.

  - Этот вопрос легко решить: владелец отвалов, барон ал Крук, давно сетует на указание короны о выделении этих земель под отвалы. Участок там небольшой, но это оскорбляет барона, дескать в душу ему нагадили. Так что он с радостью тебе всё отдаст, и, наверное, даже задаром. Но решение короны об отвалах ты должен будешь исполнять, и не препятствовать штирцам вываливать мусор уже на твою землю.

  - Я только рад буду!

  - Ну что ж, посмотрим.

  - Третье, ваше вятельство. Я хочу собственными силами уничтожить банды разбойников Чёрного барона. Для этого мне нужны свидетельства законности действий произведённых на землях короны - не хочется завтра оказаться под судом.

  - Лукавишь!

  - Никак нет! Согласно уложения Рикара Великого, торговые дороги проходящие по землям вассалов, являются владением короны, и отчуждение земель короны проходит в присутствии герольдов его величества.

  - Ты, никак, хочешь разбойников ограбить?

  - Да, - я позволил себе улыбнуться. - Полагаю, что часть таверн является базами, а их хозяева - осведомителями разбойников. Потому в качестве компенсации хочу перевести эту собственность на себя. Кстати, в моих документах приложено несколько фактов, когда старые таверны сжигались, а их хозяева исчезали. Прямых свидетельств, что это действия казначея и барона нет, но косвенно можно утверждать, что честных трактирщиков заменили на наушников разбойничьих банд.

  - Складно излагаешь! Ну, давай, выкладывай последнюю просьбу.

  - Мне не хватает денег на всё это. Нужно что-то около семи тысяч золотых кредита.

  - В чём же дело? - картинно поднял брови Лонденель. - Обратись к роставщикам.

  - После случая с отцом есть опасения, что если возьму такой заём, то меня убьют, и, наоборот, выдача кредита из казны герцога под вашим патронажем продемонстрирует моим недоброжелателям, что я под вашей защитой. В залог я предложу тридцать восемь домов и оружейную лавку, стоимость которых сейчас где-то десять тысяч коинов. Документы на закладную в этой папке! - Я протянул документы графу.

  Граф кивнул:

  - Хорошо, если всё, как ты говоришь, то я тебя поддержу. Но мои люди посмотрят бумаги. Условия такие: за земли вдоль Драконьего хребта заплатишь тридцать процентов от казённой стоимости. За кредит - десять процентов казне, пять мне, и вперёд, за весь срок кредита. Участок в Штире, считай, мой подарок, письмо к ал Круку ты получишь. Касательно таверн, тысячу коинов отдашь как только получишь кредит. Устраивают такие условия? - усмехнулся Лонденель.

  - Спасибо, ваше сиятельство. Более чем устраивают!

  - Надеюсь, мы сработаемся.

   "Ну уже нет, не надо такой чести!" - подумал я. Надо будет быстрее с этим волчарой рассчитаться и реже напоминать о себе, а то сожрёт, не заметив.

  Земель я по картам насобирал всё, что свободно от благородных и вольных поселенцев - там тремя кусками получается по территории что-то примерно равное владениям Чёрного барона, можно спокойно пару тысяч семей расселить, и ещё останется два таких же участка с лесом. Вначале хотел прихватить горы, но сейчас на них денег нет, а вероятность того, что там какие-то полезные руды есть, мала, маги это место просканировали вдоль и поперёк ещё во времена Императора. У нас, кстати, в отличие от мира Виктора, ископаемы ищут не в пример проще. Маги земли делают несколько проходов - и всё. В общем, от бесполезных скал пришлось отказаться, зато на одном из участков по соседству с Весновкой есть огромное месторождение угля. Судя по описанию, его там можно просто выкапывать. Но уголь у нас используют слабо - в основном, в городах вроде Тира или Балха, где отопление стоит диких денег. Но транспортировка угля в Тир сделает его продажу абсолютно невыгодной, однако земли эти я всё же прихватил, запас лишним не бывает.

  Я прикинул, что получается. Тысячу коинов за таверны, за землю цена минимальная, но территория-то громадная, придётся где-то три тысячи отдать в казну и тысячу графу, и проценты за заём - триста пятьдесят золотых сразу. В общем, в пять тысяч уложусь. С учётом кредита остаётся около пяти тысяч на содержание небольшой армии, постройку кузниц, плавильных печей, жаток, домов поселения и прочее. Должно хватить, но с большим натягом. А жизнь показывает, что денег не хватает всегда.

  Сделка по выкупу земель прошла на удивление гладко, причём деньги пришлось брать прямо в логове Линдстока. Бумаги оформили за пару недель - граф оказался тем инструментом, который заставляет работать механизм бюрократии с точностью имперских часов.

  Осенью с ребятами безвылазно сидели в Клонеле - по дешёвке скупали местные продукты. Урожай в этом году был неплох, и в арендованные склады непрерывно поступали запасы зерна, мёда, сушёных ягод, фруктов и овощей, сушёная рыба, солёное и копчёное мясо, вяленая конина, глиняные кувшины с растительным маслом и многое другое.

  Как только установился снег, Расти с лодом Гором, направились с письмом графа в Штир, где за смешные пятьдесят золотых получили право владения на отвалы штирских кузнецов и земли на лигу вокруг - именно они подпадали под приснопамятный указ короны. На обратном пути в Тире вручили мзду человеку, указанному графом, по двадцать пять золотых на инспектора, и ещё в два раза большую сумму чинуши запросили по окончанию дел. Также подтвердились договорённости с кузнецами и плавильщиками руды о постройке завода вдоль Весновки.

  Огл тем временем отправился в дальнее путешествие. В Тире, Риттене и дальше на Западе он нанимал людей, которые ориентировали многочисленных переселенцев идти в наши владения. Мы предлагали подъёмные, чего не делал ни один землевладелец. Но и предъявляли жёсткие условия отбора:. нам были нужны молодые семьи и мужчины - преимущественно земледельцы, кузнецы, каменщики и плотники. Переселенцев ждали к концу весны. Расти снял в аренду несколько складов в Клонеле и продолжал закупать инструменты и провизию, договорился с несколькими фермерами о продаже скота весной.

  Агель и его лига ещё летом получили заказ на заготовку брёвен. Их складировали в штабеля и накрывали соломенной крышей. Так же под руководством нескольких опытных углежогов начали производство древесного угля. Цена с учётом достаточно дешёвой рабочей силы и бесплатного леса получалась в несколько раз ниже, чем в Штире. Также село Агеля и его ближайшие соседи согласились вспахать и засеять в три раза больше земли, чем обычно. Нам пришлось закупить несколько десятков лошадей для вспашки, но уборку, как предполагалось, будут уже проводить переселенцы с новыми жатками, так что затраты должны себя оправдать.

  Фатти работал над новой жаткой, плугами и прочим. Дополнительно он заведовал огромным быстрорастущим складом инструментов. Я и Рэнди с попутным караваном совершили ещё одно путешествие в Риттен. Там мы продали оружие, добытое айвами, выручили около двух тысяч золотом, но эти деньги были тут же потрачены: планировалось строительство завода с тремя кузнечными молотами на водяном колесе, а к нему требовалось разнооразное оборудование - меха, наковальни, молоты, щипцы и масса инвентаря. Часть денег отдали строителям кузнец в качестве предоплаты за их работу летом.

  Помимо оборудования для плавильных печей и кузниц было заказано огромное количество пил, стальных балок, металлических деталей, из которых с помощью незначительной доводки Фатти мог собрать лесопилку по моим чертежам. Честно говоря, я голову сломал. От Виктора по данному вопросу имелись только общие знания механики и математики, а вот тонкостей не знает ни один теоретик. Так что будет лесопилка работать или нет - спорный вопрос.

  Ещё требовались чертежи и детали для постройки водяной мельницы. Конечно, хотелось сразу построить мельницу с валками, но пока хватит той, что будет сделана ритеннскими мастерами. Да и объёмов зерна больших нет. Апофеозом трат стал огромный заказ на новые колёсные плуги, топоры, лопаты, грабли, гвозди, молотки, пилы и другие инструменты.

  Глава 17. Наша маленькая война

  Параллельно с торговыми делами компания активно готовилась к войне. В Балхе мы с Рэнди разделились - я повёл караван в Клонель, а наш вояка направился в Гиорд. Там надеялись застать лода Томена с Аксомхолодом и его честной командой. Позарез были нужны надёжные наёмники.

  Сейчас наш отряд состоял из десятка айвов, двух ветеранов и трёх юнцов, нанятых ещё в прошлый раз, но этого было недостаточно для разгрома всех банд Чёрного барона. Планировалось зачистить все три направления от Клонеля в Ларог, Судах и Тир. Для этого требовались три группы численностью пятнадцать-двадцать человек.

  Вообще, несмотря на всю пользу, которую банды приносил тандему, это являлось и самым слабым местом противника. Разбойники были разрознены, управление осуществлялось стихийно, потому, начни кто выбивать бандитов по одному, ни объединится, ни попросить помощи у своих покровителей они не могли.

  Люди Огла нашли почти всех врагов. Семь банд контролировали дорогу от Клонеля до Тира, четыре до Судаха и шесть - до Ларога. Общая численность в них колебалась от пяти до пятнадцати человек. Члены банд иногда уходили жить в сёла, но с началом весны, когда на дорогах появлялись караваны, разбойники должны были собраться полным составом.

  Было заманчиво нанять наёмников на пару месяцев, выполнить операцию, а потом завершить найм, но торговое дело без стального кулака быстро находило нового хозяина. Потому Рэнди ставилась задача обкатать нашу новую армию и нанять подходящих людей на постоянной основе. Постоянно пользоваться наёмниками мы не могли - слишком велик риск нанять не тех людей. Потому в посёлке Агеля развернули тренировочный лагерь. Помимо полутора десятков солдат наняли ещё тридцать айвов, а Рэнди таки нашёл Лода Томена, Акса-холода и с ними пятнадцать бойцов.

  Сформировали три группы, в каждой по равному количеству айвов и наёмников. Первую команду возглавил лод Томен, поддержка за мной. Моё хиленькое магическое прикрытие должен был компенсировать опыт капитана наёмников. Вторая группа - Акс и Огл. По большому счёту, и магическую поддержку, и руководство операцией было за Аксом, а Огл шёл учиться. Последней группой руководил Рэнди, магическую поддержку обеспечивал наш старый друг Лианг.

  Банды имели базы - как правило, простой деревянный сруб с несколькими окнами и никак не укреплённой дверью. Исходя из этого, под руководством лода Томена стали проводить тренировки. За тыном у Агеля находилось несколько отдельно стоящих домов, в которых до того как построили единый посёлок жили первые переселенцы,. На них и отрабатывалась тактика уничтожения банд. Два отряда по два десятка бойцов пытались выбить два других отряда по десять человек. Менялись дома, время атаки, тактика нападений. Но, самое главное, люди притирались друг к другу, гиордцы обучили солдат языку жестов, айвы продемонстрировали свои навыки лучников, в этот раз среди них было несколько неплохих специалистов ближнего боя, вооружённых имперскими мечами, традиционными копьями и костяными щитами. Каждый представлял, чего ждать от мага. Подготовка шла с середины зимы до ранней весны.

  Как только подсохли торговые пути, тысячи караванщиков отправились в путь в дальние страны. С одним из таких караванов пришли три королевских герольда из Тира. Эти чиновники имели право фиксировать совершавшееся на землях короны правосудие. Караванные дороги в соответствии с уложением Рикара Великого, правившего пару сотен лет назад, являлись собственностью короны, вершить закон в части любого имущества, расположенного в ста локтях по обе стороны от дороги могли только чиновники канцелярии монарха.

  В Таленгаре с разбойниками разбирались круто: или отрубленные конечности, или ветви деревьев вдоль дороги, при этом герольды наделялись правом отнимать имущество преступников и их пособников либо в пользу казны, либо охотников уничтоживших банду. Члены семей, знавшие о разбойничьей деятельности отца или брата, как правило, отправлялись доживать свой век на каменоломни.

  Задумывая почистить разбойничьи угодья Чёрного барона, я решил одновременно пополнить свой кошелёк и нанести удар казначею, который в этом тандеме ведал финансами. То, что разбойники нападали именно на маленькие караваны, говорило о наличии сети осведомителей. Это мог быть кто угодно - от жителей деревенек до трактирщиков. На последних-то и решили сосредоточиться. Лод Гор вместе с Оглом, не бесплатно конечно, получили информацию о том, что казначей хлопотал о переоформлении двадцати одной таверны на подставных лиц. Зачем они требовались казначею, было абсолютно понятно.

  Тут безупречный Линндсток явно дал маху. Если нам удастся доказать связь между разбойниками и тавернами, то казначей официально оказывался подозреваемым в организации разбоя. Если раньше все свидетели могли лишь показать на связь с дружиной Чёрного барона, то тут ниточка вела к его непосредственному партнёру, и казначей, которому герцог ал Клонель безоговорочно верил, выкрутиться бы уже не смог.

  Таверны же усилиями герольдов перейдут нашей компании после доказательства в соучастии разбою, которое, безусловно, будет выбито из бандитов,. Прибыль от операции обещала быть неплохой. Несмотря на триста золотых, в которые обходился отряд ежемесячно, и взятки Лонденелю и герольдам, таверны могли в будущем перекрыть эти расходы, а как на них заработать, на то имелась гора идей.

  Начинали от Клонеля. В каждом отряде вместо общей телеги для доспехов и провизии имелись вьючные лошади, по одной на каждую пятёрку воинов. Ещё несколько заводных взяли на всякий случай. В трёх местах на дороге организовали подставы - там нас ждали свежие лошади и можно было оставить на хранение трофеи. Для этого специально наняли нескольких крестьян. За отрядом шёл целый караван будущих трактирщиков с персоналом, которые должны встать на замену тем, кого казнят герольды. Простой персонал, скорее всего ни при чём, но и его, от греха подальше, я планировал заменить. Скорость отряда должна быть выше, чем у возможных беглецов: банды не должны иметь возможность скрыться или оказаться готовыми к нападению.

  Рэнди досталась дорога на Ларог, Оглу - Судах, меня ждал Тир. Уже в дневном переходе от Клонеля мы сидели в засаде вокруг одинокой избушки в глубине леса. По данным Огла здесь находилась база одного из самых больших отрядов - двенадцать бойцов. Правда, могло оказаться и больше - кто знает, может, к весне набрали новых людей. По разработанной ранее схеме дом с четырёх сторон контролировали четыре тройки лучников. Два отряда по четыре человека из гиордцев и айвов ,вооружённых для ближнего боя, должны были контролировать возможные прорывы. Ведь соберись бандиты в кулак у них имелись все шансы смять тройку лучников и уйти, а в нашу задачу входило уничтожение максимального количества разбойников.

  Первым отрядом отбойщиков командовал я, вторым лод Томен. Вокруг хижины не располагалось никаких постов, дисциплина у разбойников аховая, и это позволило спокойно разместиться в зарослях вокруг поляны, на которой находился разбойничий притон. Логово представляло собой четырёхстенный сруб, покрытый соломой. Напротив двери расположился отряд лода Томена с герольдом и две тройки лучников: вероятность того, что бандиты кинуться в дверь, была высока. Другие две тройки лучников охватывали три оставшиеся стены, ну а моя пятёрка расположилась ровно напротив стены с большим окном, из которого легко мог вылезти человек.

  Атака началась по сигналу лода Томена. Десяток стрел с намотанной на них паклей прочертили огненные дорожки. Паклю предварительно пропитали земляным маслом и подожгли. Начался пожар. Четверо разбойников, ещё не понимая, что это нападение, выскочили на улицу и тут же стали лёгкой мишенью для шаунов, которые расстреляли не успевшего надеть броню врага почти в упор.

  Оставшиеся затаились. В окне, видимо распахнутом из-за духоты, несколько раз мелькали чьи-то тени. Айвы реагировали моментально, посылая в проём стрелу за стрелой, но принесло ли это какие-нибудь результаты, было непонятно. Вскоре запылала соломенная крыша, на раздумье у бандитов оставались считанные минуты.

  - Именем короны, сдавайтесь! Выбрасывайте в дверь оружие и выходите по одному! - зычно прозвучал голос герольда. - Я герольд его величества, те из вас, кто не окажет сопротивление, будут отправлены в каменоломни, но сохранят жизнь, непокорных ждёт смерть.

  - Да пошёл ты! - Из небольшого окна рядом с дверью вылетел арбалетный болт; к счастью, стрелок, опасаясь высовываться, выстрелил наугад и никому не причинил вреда.

  Я пропустил момент, когда из открытого окна выпрыгнул первый бандит, следом за ним стали появляться другие. Эту стену сейчас контролировало двое лучников, и они успели убить и ранить только троих рванувших к лесу дюжих мужиков.

  Моя пятёрка ринулась навстречу трём оставшимся на ногах врагам. Бой занял считанные секунды. Вот гиордец отточенным ударом режет руку молодого парня, тот, роняя меч, подставляя незащищённое горло под колющий удар. Другой яростно отмахивается огромным боевым топором от айва с копьём и молодого гиордца с длинным узким мечом. Третий, судя по виду, фирузец, неожиданно уклонившись, бросился прямо на меня. Я, оглянувшись, понял, что перехватить юркого и гибкого фирузца никто не успевает - видимо, бандит выбрал это направление из-за моего явно не очень боевого вида: чтобы не дразнить грабителей мои костяные доспехи, как и щит, были обшиты кожей. Первые выглядели как простой колет, а последний здорово походил на щиты вроде тех, что носили воины, живущие южнее Судаха, такая поделка сносно держала удар каменного топора, но в век железа была скорее издевательством над современным оружием.

  Я вытащил свою зубочистку, чем, похоже, изрядно насмешил подвижного как ртуть бандита. Тот небрежно отмахнулся от моего выпада устрашающего вида мечом и резким колющим ударом длинного в три ладони кинжала ударил в подставленный щит - разбойник рассчитывал пробить кожаное недоразумение и пришпилить его к моей руке. Потом он сразу же кинул своё тело в бок в попытке обтечь меня слева и уйти в лес.

  Но стальной клинок бессильно отскочил от хитинового щита, а моя "зубочистка", которая судя по внешнему виду, уже должна была валяться где-нибудь на земле в виде нескольких обломков, мягко вошла в податливую плоть. Трёхгранное лезвие с выплеском силы пронзило врага почти насквозь. Тот умер, так и не поняв до конца, что случилось.

  Как оказалось, в банде насчитывалось полтора десятка человек. Пятеро из них, бывшие жители соседних деревень, безропотно сдались и сейчас давали показания герольду. Сопротивление оказали настоящие разбойники, часть которых была из Фируза, а остальные - таленгерские лихие люди, собравшиеся на зов главаря. Последнего прикончили, когда он выскакивал окно. Субчик же, доставшийся на мою долю, как выяснилось, являлся его правой рукой, и своим умением пользоваться мечом и кинжалом держал в страхе весь отряд. Соперником я ему был никаким, но противника сгубила излишняя самоуверенность.

  Когда лод Томен подошёл с флягой вина, меня бил озноб - запоздалая реакция на выброс адреналина.

  - С победой!

  - С победой! - Я опрокинул флягу, сделав огромный глоток неплохого вина, принесшего так необходимое расслабляющее спокойствие. Гиордец явно знал толк в психологии, на то он и командир наёмников.

  Первая банда контролировала две дорожные корчмы. Имея показания пяти свидетелей, герольд - лод Свен - безоговорочно выдал свидетельства о владении собственностью. Правда, ещё предстояловыселить недавних хозяев.

  В первой корчме всё прошло без эксцессов. Пара гиордцев под видом посетителей зашла внутрь и, опознав по словесному портрету злодея, скрутили бывшего хозяина, по совместительству наводчика банды. Тип, слёзно умоляя не губить его жизнь, поведал историю о своей женитьбе на молодой красавице, которая жить в корчме отказалась, а снимала роскошный дом в Клонеле и весело кутила день за днём. По уши влюблённому корчмарю пришлось согласиться на предложение людей казначея о работе осведомителем и снабженцем банды, чтобы обеспечивать запросы распутной жены. Корчма не только давала информацию о подходящих караванах, но и обеспечивала банду провизией. Нами был поставлен новый корчмарь, старый присоединён к пленникам, а персонал после допроса посадили в холодную, где им предстояло посидеть до окончания операции, чтобы потом отправиться на все четыре стороны. Люди эти прямого отношения к разбойникам не имели, но о связях хозяина в любом случае должны были догадываться, так что им здесь не место.

  Через три часа мы достигли второго заведения, И здесь я опять нарвался. В этот раз решили сыграть купца и пары телохранителей. В корчме сидело несколько посетителей, неспешно тянувших вино из кружек в ожидании обеда. Я с двумя гиордцами заняли широкий дубовый стол и заказали мяса и вина. Хозяина за стойкой не было, зал обслуживали две девушки.

  - Красавица, а где хозяин?

  - Что угодно, господин?

  - Милая, я спросил, где хозяин?

  - Ему нездоровится, господин купец.

  - Позови его к нам, есть разговор! - потребовал я.

  Неужели корчмаря кто-то предупредил? Но мы никого не упустили, или же был какой-то наблюдатель? Если да, то надо спешить.

  - Хорошо, господин.

  На зов явился хозяин, но он совсем не походил под описание, данное пленными.

  - Что угодно господам?

  - У вас здесь есть работник, такой плотный молодой здоровяк?

  - Нет у нас такого, господин купец. - Трактирщик почти ничем не выдал себя, только стиснул колпак, который до того вертел в руках.

  - Милейший, мне кажется или вы лжёте?

  - Сынок, беги!

  На крик из кухни выбежал громадный парень с устрашающего вида ножом.

  - Папа!!!

  Гиордцы скрутили трактирщика, но тот отчаянно сопротивлялся. Эх, им бы перехватить молодого!

  - Беги, сынок!!!

  Боясь упустить преступника, я выскочил из-за стола и помчался за парнем. Тот, развернувшись, кинулся внутрь тёмного коридора. Через мгновение он исчез за дверью, ведущей во внутренний двор. Я безрассудно бросился следом.

  Повар пытался с ходу преодолеть высокий забор, так как ворота оказались плотно заперты, а отрыть их он явно не успевал. Если бы он знал, что корчма, скорее всего, уже окружена двумя десятками воинов, то не упорствовал бы столь сильно.

  Моя ошибка заключалась в том, что нельзя загонять крысу в угол. Бугай, развернувшись, бросился на меня. Я даже не вытащил меч, щит остался притороченным к лошади. Повар бежал, размахивая своим ножом и, кажется, даже закрыв глаза. Я лихорадочно пытался сообразить, как выйти из сложившейся ситуации, И тут вдруг всё закончилось - бугай упал лицом вниз, из спины торчала стрела.

  Спасибо ребята, мысленно поблагодарил я, вы подоспели вовремя. Оказалось, что один из айвов выстрелил из лука с другой стороны забора, привстав на лошади.

  Безутешно рыдающий папаша был присоединён к пленным. Он и его сынок работали в паре, получая положенную прибыль от грабежа караванов. Учитывая, что разбойники убирали всех свидетелей, руки трактирщиков оказались по локоть в крови. Остальное семейство, мать, сноху, слава богам, маленьких детей не имелось, и персонал по традиции посадили в сарай. Нам же пора было дыигаться дальше, впереди ждали ещё шесть банд и куча трактиров с пособниками.

  Через три недели наши отряды встретились в Клонеле. Были уничтожены более сотни бандитов, на меня переоформили двадцать одну таверну, девятнадцать по указу короны, а две пришлось забрать, отдав по пятьдесят золотых откупных. Жёстких доказательств на трактирщиков не имелось, свидетелей перебили в ходе операции, но уверенность в соучастии была. Тем более трактирщики безоговорочно подписывали невыгодную для себя сделку о продаже, только завидев колонну связанных бандитов.

  Показания пленных, которых в сопровождении солдат направили в королевские каменоломни, в купе с предыдущими свидетельствами ставили крест на парочке. Граф Лонденель, как только получил всю информацию, предоставил её герцогу. Последний хотел тут же расправиться с людьми, совершавшими преступления за его спиной, но Лонденель посоветовал сделать всё в соответствии с решением короны. Если бы армия герцога захватила владения Чёрного барона, куда успел скрыться и казначей, то недоброжелатели и извечные конкуренты могли представить всё как самовольство и нападение на коронного вассала. Ведь юридически Чёрный барон продолжал являться вассалом короля, и судьбу его должен решать король Гин Седьмой.

  Решения и судебного разбирательства нужно было ждать несколько месяцев, бюрократические процедуры взял на себя граф Лонденель. Всех устроило, если бы Чёрный барон с казначеем, воспользовавшись паузой, исчезли из Таленгера навсегда, Так как никто не хотел штурмовать горную крепость, а корона, скорее всего, обязала бы сделать это войско герцога. По самым же скромным подсчётам, требовалось шесть-семь сотен пехоты, чтобы захватить сильно укреплённое разбойничье гнездо.

  Глава 18. Партизаны

  В один из дней пришла весточка от агентов. За прошлый год Огл занимался не только подкупом чиновников канцелярии герцога и короля, но также нанимал крестьян, мелких купцов, бродячих музыкантов, мастеровых всех, чья информация могла нас заинтересовать. Бывший сыщик, служивший раньше, в Западных королевствах и бежавший с семьёй после гибели своего сюзерена, помогал с методикой работы. Нанимать людей Лонденеля или кого-то из таких же служб знати Таленгара было опасно: старые связи у них едва ли утрачены, и информация о нас вполне могла стать товаром для опытного человека. Взяв специалиста со стороны, мы частично эти риски закрывали, не забывая всё же о жёстком контроле. Тем более мужчина был в возрасте и уже не мечтал о новой карьере, а сосредоточился на безопасности своей семьи, которой наша компания обеспечивала достойную жизнь в Клонеле.

  Одна из групп осведомителей - несколько торговцев и крестьян из числа недовольных - была нанята в землях Чёрного барона. Таковых во владения противника имелосьнемало, поскольку жёсткий стиль правления и периодически появляющиеся бандиты резко настроили людей против своего господина. Тем более, две трети земель барон захватил совсем недавно и оказался куда худшим лодом, чем предыдущие владельцы.

  От этих агентов пришла весть о готовящемся карательном походе барона: тот собирался наказать восставшее в прошлом году село, расположенное севернее Весновки. Там крестьяне, жившие раньше под рукой рыцаря Грэга, почти не чувствовали пресса со стороны этого добродушного лода, занятого в основном охотой. Барон же, захвативший селение, первым делом обложил крестьян данью, а на малейшие признаки непокорства спускал свою дружину, которая подобно своре псов, накидывалась на жителей села. В конце концов, доведённые до отчаяния крестьяне, подогреваемые рассказами о героической битве Агеля и его односельчан, побили отряд сборщиков налогов. Одновременно соседи Агеля, также не забывшие прошлогодней расправы, подняли восстание.

  Барон, обуреваемый злобой за все свои неудачи, решил примерно наказать вассалов, а потом и так надоевших ему вольных поселенцев. В сёлах, покорных Чёрному барону, готовили телеги с провизией для дальнего похода, а дружинники болтали о том, как накажут строптивых крестьян.

  На мою просьбу выделить солдат для того чтобы поймать барона вне замка, лод Лонденель только покачал головой:

  - Молодой человек, это дело короны.

  - Но они же уйдут! Сейчас в замке их держит только надежда на то, что Королевский суд их оправдает. Ведь ваши люди перехватили нескольких человек с золотом для судей Тира.

  - Если мы поспешим, нам это может стоить всего. И, Алекс, в тебе говорит месть. Соберись и подожди. Ты сделал достаточно для того, чтобы уничтожить своих врагов. Герцог восхищён твоими действиями. Но теперь время показать ещё и выдержку.

  - Хорошо... - Я вынужден был смириться.

  Но оставить всё, как есть, нельзя. Первая партия поселенцев, привлечённых нами, уже разместилась в бараках, построенных вдоль Весновки, а они находились как раз на пути карательного отряда Чёрного барона. Оставалась последняя надежда на жителей села Агеля и других вольных поселений.

  По всем прикидкам у барона осталось не более ста воинов. В прошлом году, начиная с конфликта с заезжим магом и его реактивными ребятами и заканчивая Войной Ям, как мы стали называть последнее сражение, барон потерял около пятидесяти дружинников. Рассчитывать на разгромленные лесные банды он также уже не мог. Разведка эти выкладки подтверждала, в замке квартировался обычный гарнизон.

  У нас в строю осталось чуть больше пятидесяти воинов. Троих мы потеряли в рейде, остальные оказались небоеспособны из-за ран. Быстро нанять наёмников нереально, но всё же, взвесив всё "за" и "против", мы решили идти к Весновке. Там рассчитывали пополнить маленькую армию односельчанами Агеля и охотниками из других вольных поселений, которым рейд барона угрожал в не меньшей степени. Потом можно было присоединиться к одному из восставших селений и задержать барона, обороняясь за частоколом.

  У Агеля нас встречали как спасителей. Ушлый ветеран уже знал о готовящемся рейде и сидел в тяжёлых раздумьях, когда дозорные примчались в село с радостной вестью. Деревенские расстарались. - для нашней встречи подали, казалось, все запасы крестьян. Хотя весна была самым голодным временем, столы ломились от жаренного, пареного и варёного, пиво тоже имелось, но в умеренном количестве: со дня на день ждали врага.

  - Ух, господин Алекс, мы думали, конец нам. Бежать с детьми, женщинами, скарбом и скотом? Так догонят. А уходить голыми - верная смерть от голода. Надеялись сколотить ватагу из соседних сёл, но те всю зиму нас кормили обещаниями. Пировали у нас, пиво пили, хвалились взять замок штурмом. А к весне едва ли десяток подтвердил, что станет воевать, остальные, дескать, в полях, да в лесу, добытчики, мать их.

  - Да, не понимают люди, что их черёд следующий, - заметил наших командир наёмников.

  - И не говорите, лод Томен, мы им и так, и этак объясняли, они все кивали, а теперь говорят: барону дань малую дадим, он от нас и отстанет, не иначе зимой наушники баронские по сёлам ходили?

  - Всё может быть. Значит, мы можем рассчитывать только на сорок - пятьдесят охотников?

  - Да, но у нас десяток ветеранов с кое-какими железками имеется, да ещё десяток редят вооружили из прошлогодних трофеев Парни правда не опытные, но, может, что из них и получится.

  - Так-тк, у нас четыре десятка мечников, из которых треть на съедение, и шесть десятков лучников. Негусто.

  - А, может, как в прошлый раз, засаду учиним? Тогда и того не было, а как лихо получилось! - предложил Агель.

  - Нет, сейчас номер не пройдёт, - покачал головой лод Томен. - Сейчас с ними барон, да и учёные уже они. Вообще, Алекс, прошлая твоя затея - чистейшая авантюра, будь их капитан умней, раскатали бы вас в тонкий блин. Село это оборонять почти невозможно; стена слишком длинная и невысокая. Разделят наши силы несколькими отвлекающими ударами, а потом штурм.

  Разговор наш прервала возня за дверью.

  Как выяснилось, дозорные поймали человека, заявлявшего, что он хочет видеть Огла.

  Как сообщил осведомитель, барон и его люди Верхние Луковки осадили. Насчитывалось их две сотни мечей и полтораста пеходы.

  У нас раскрылись рты - такого войска у барона мы никак не ожидали.

  - Ты уверен? - спросил Огл своего человека.

  - Как есть, из замка их вышло всего пятьдесят дружинников барона, все на конях, - рассказывал осведомитель. - Десять рыцарей и обслуга ихняя. Кухарка замковая, когда за битой птицей приходила, сказала, что городской важный господин и капитан с половиной воинов в замке остались. А барон с малой дружиной в Верхние Луковки - наказать, значит, мужиков.

  - Ты же сказал их две сотни?! - Огл гневно сдвинул брови.

  - Так и было господин, да только на пути в Луковки они встретились с отрядом пешцев. Мой старший за войском барона шёл, его в обозники взяли. Мы всё думали, зачем к коникам обоз такой, десять телег. Дорога, вроде, не дальняя, да земли свои. А тут наёмники эти. Воины знатные - все в латах.

  - Почему думаешь, что наёмники?

  - Старший мой улучил момент и утёк с обоза. Воины эти с Ларога - пехотный батальон тамошнего герцога. Сотня копейщиков и пятьдесят арбалетчиков.

  - Да уж... - Огл несколько растеряно переглянулся с нами и приказал: - Можешь идти. Тебя, кстати, не хватятся?

  - Так охотник я, дело привычное.

  После того как человек Огла покинул комнату, наступило тяжёлое молчание. Две сотни профессиональных воинов - это не просто двойное преимущество. Каждый воин барона стоил двух-трёх наших за исключением десятка лода Томена, так что шансов победить эту армию, даже сидя за частоколом, просто не было.

  - Может, отправить женщин и детей в соседние сёла?

  - Агель, их никто не примет, да и перехватят быстро, а потом ещё впереди себя на штурм бросят, или просто попросят ворота открыть. Ты откажешь?

  - Что же делать?

  - Сколько отсюда до Верхних Луковок? - спросил я.

  У меня созрел план. Правда, откровенно говоря, дохлый. Проще было собрать своих и уйти в Клонель. Но начинать осваивать эти места с предательства никак нельзя: Тогда в следующий раз никто из местных нас уже ни за что не поддержит.

  - Три дня по степи, с ними пешие. Потом двое суток по нашим лесам.

  - Куда пойдёт барон сперва, как думаете?

  - В Нижние Луковки, они в двух днях юго-западнее Верхних. Дальше пара мелких хуторов, а потом село сэра Грэга и мы. Все, кто в прошлом году не дал подати. Учитывая, что будут грабить и пить, на всё про всё у нас имеется недели две.

  - Рэнди с утра отправь с письмом кого-нибудь в Клонель, надо оповестить Лонденеля, что батальон ларогской пехоты разгуливают по герцогству. Уж его-то они имеют право остановить на любых землях Таленгера. Накидай маршрут движения по дням от сегодняшней даты, там разберутся, как нам помочь.

  План, который начинал формироваться в моей голове, не представлял собой новинку и для нашего мира, но куда более популярен он был на Земле Виктора. Моё предложение заключалось в том, чтобы устроить барону партизанскую войну. Превратить для его воинства две недели пути в сущий ад - а за это время подоспеет или помощь из Клонеля или Агель поднимет местных крестьян.

  Барона мы застали в Нижних Луковках. Пробравшись ползком к вершине холма, покрытого небольшим кустарником, я и лод Томен увидели некогда богатые Нижние Луковки. Судя по всему, село взяли на меч несколько часов назад. Догорали избы, видимо, подожжённые магом во время штурма. Пожар был небрежно потушен, потому солома на многих крышах всё ещё тлела и грозила разгореться вновь. Повсюду разгуливала пьяная солдатня, дорвавшаяся до запасов дармового эля. Воины вели себя как захватчики, хотя для ларогцев так оно и было. Истошно кричали насилуемые женщины. В центре села сооружали виселицу, очевидно, для зачинщиков бунта. На выступающих балках деревянной башенки висели полумёртвые тела: арбалетчики подвесили бедолаг и соревновались в меткости.

  - Сегодня эти вояки дозоры не выставят. Либо будет их немного, Так как пьяны даже офицеры, - заметил лод Томен. - Алекс, начинаю верить в твой план.

  - Что думаете делать?

  - Сюда надо поставить наблюдателя, а мы давай спустимся. Староват я стал на брюхе ползать.

  Под покровом ночи гиордцы пробрались в село. Опытные наёмники заходили в указанные наблюдателем дома и резали спящих ларогцев, освобождая пленённых жителей села. К сожалению, в третьем по счёту доме закричал не вовремя проснувшийся латник, и вскоре в домах началась возня, на улицах замелькали силуэты с факелами, появились патрули. Люди лода Томена спешно ретировались.

  Изначально наш сводный отряд, состоящий из наёмников и мужиков Агеля, разделился на три неравные части. Вся армия, что громила разбойничьи шайки на торговых путях, отправилась к Нижним Луковкам со всеми конными и с вьючными лошадьми. Расти с прошлым караваном отправил для защиты нового поселения баллисты и арбалеты. Из этого запаса коннице досталось два десятка арбалетов и два самых лёгких стреломета, которые в разобранном виде можно было везти на лошадях. Ещё тридцать арбалетов, четыре баллисты и шесть стрелометов везли в Луговое люди Агеля. Два десятка примкнувших к нам охотников устраивали ловушки вдоль лесной дороги до Вольного села.

  Ночью ребята лода Томена освободили десяток крестьян, а днём увели их на несколько лиг от села, где обустроили первую засаду. Мы планировали ставить арбалеты в качестве охотничьего капкана. Но освобождённый десяток резко поменял наши планы. Человек с арбалетом гораздо лучше, чем один арбалет с любой самой хитроумной системой на взводе. Мужики очень хорошо понимали, что стало с их семьями, а потому жаждали рвать и убивать, даже ценой собственной жизни.

  На дороге показалась пыль, а потом и колонна закованных в броню воинов. Ничто не указывало на то, что это воинство вчера являло собой разгульную банду. Сегодня дисциплина была явно на высоте. Двигались ровные шеренги пехоты, обоз, конный отряд в хвосте колонны и разъезды на несколько лиг впереди отряда.

  Разведчики барона, безусловно, заметили десяток айвов, топчущихся на холме, И от колонны отделились три десятка всадников. Как только они приблизились к нам, шауны спустились с холма, как бы увлекая преследователей за собой. Те невольно замедлили бег.

  Этот холм был выбран не случайно. В его ложбине, скрытой густым перелеском, спрятался весь наш отряд. И как только три десятка лёгкой конницы, тревожно озираясь, достигла подножья, а командир всадников отдал приказ проверить, что там, айвы высыпали на холм и дали залп из луков, к которому Акс Холод, Лианг и я присоединили атакующие заклятия. Открытые, как на ладони, лёгкие всадники противника, имеющие в основном в качестве защиты кожаные доспехи, потеряли половину бойцов и, развернувшись, бросились назад к колонне.

  Ларогцы стали разворачивать строй, началась неизбежная паника. Броня пехоты, как обычно, тряслась в возах - идти в доспехе по такой жаре было делом немыслимым. Воины стали спешно разбирать оружие с повозок, ожидая нападения. Барон развернул тяжёлых рыцарей и двинулся навстречу своему разгромленному авангарду.

  На пути отряда стояли стога сена, заготовленные жителями Нижних Луковок, в них ещё с ночи притаились спасённые нами мужики. В добровольную самоубийственную атаку пошли шестеро из одиннадцати спасённых нами, эти люди, видели гибель своих жён и детей, а потому терять им было нечего. Остальных пятерых мы отправили в Луговое. Мужикам, сидевшим в засаде, достались арбалеты по одному на каждого и топоры, которые мы также реквизировали из строящегося на Весновке посёлка. То были простые риттенские поделки, сделанные для рубки леса, но местным они привычнее.

  Как только рыцари барона достигли засады, мужики кинулись в атаку. В упор арбалетами они убили и ранили трёх рыцарей, но в рукопашной, кажется, удалось свалить и уничтожить только одного. Латники быстро пришли в себя и попытались взять пленных. Но из-за неожиданности нападения оказались убиты все крестьяне, последний бросился под палаш барона в надежде достать его топором.

  Мы тем временем уходили по ложбине. Маг противника попытался нанести удар по холму, но расстояние и мой щит свели эти попытки на нет. Акс Холод и Лианг исчерпали свой резерв, и по плану отправились в Луговое, где должны были восстанавливаться и ждать.

  А для барона, уже потерявшего две пятых своих всадников, потери на сегодня не закончились. Атака выполнила свою основную задачу - перебить лёгкую конницу противника, которая могла помешать осуществить задуманное. Потому в течение дня айвы безнаказанно кружили вокруг колонны, посылая издалека стрелы из своих составных луков. Эффект был невелик - за остаток дня не удалось даже ранить кого-либо, но ларогцам пришлось целый день тащиться в доспехах, а рыцари, предпринимавшие безуспешные попытки догнать кочевников, окончательно выдохлись. К веселью пробовал подключиться и маг барона, но, видимо, экономя резерв, он выдал лишь несколько слабеньких атакующих заклятий, которые на таком расстоянии не причинили никакого вреда. Айвы же, разделённые на четыре десятка, постоянно кружили вокруг колонны, и скорость её движения сильно снизилась. Проделав не более половины от обычного дневного пути, противник стал устраиваться на ночлег.

  Наш отряд расположился в паре часов пути. Измученные дневной гонкой айвы, валились с ног. Но их ждал лагерь, разбитый ребятами Томена и горячий ужин. Тем более утешала мысль, что ларогцы вымотаны ещё сильнее.

  Но спать у нас легли не все - я и четверо гиордцев направились к лагерю противника. На ближайшем холме были развёрнуты загодя собранные стрелометы, к каждому у нас имелся запас по двадцать снарядов, размером с короткое копьё. На них мы примотали паклю, вымоченную в смеси земляного масла и нескольких видов смол, и в довесок плотно прикрепили к древку несколько плоских керамических сосудов, заполненных той же горючей жидкостью, которую заготавливали в селе Агеля ещё с прошлого года.

  Успели сделать по два выстрела. Паклю поджигали, а когда снаряд достигал цели, лопались хрупкие сосуды, и пламя распространялось на несколько локтей вокруг. Ориентиром служил костёр охранников. Первый залп удачно попал в скопление палаток пехоты, которые тут же занялись. Сделав ещё два выстрела и неспешно собрав стрелометы, мы растворились в темноте. Под утро наша смена сделал ещё один залп по успокоившемуся лагерю барона. Таким образом, по нашим расчётам его вояки не спали всю ночь в страхе сгореть заживо.

  Путь по степным владениям растянулся для его хозяина на долгие шесть дней. Мы как бульдог вцепились в колонну, беспокоя её жалящими атаками лучников и изматывая ночными огненными подарками. Ларогцы всю дорогу не снимали доспехи, что вконец вымотало пехоту.

  Встречные хутора, оповещённые нашими людьми, обезлюдели. Некоторые возможно и оставались лояльны барону, но вести о полутора сотнях ларогской пехоты, славящейся своей жестокостью, пугали абсолютно всех. В опустевших домах гиордцы ставили ловушки. Вначале это были капканы из арбалетов, потом волчьи ямы, которые местные жители рыли прямо в доме или во дворе. Ямы выкапывались без всякой системы, но на дно обязательно усеивали острыми кольями. Возможно, попались немногие, но наскоки айвов, ночные нападения и ловушки сделали своё дело: враг оказался измотан, напуган и обескуражен. Появилось много раненых, что ещё больше замедлило темп движения колонны.

   Навязанная война морально и физически выматывала захватчиков: мы-то хоть и нападали ночами, но делали этобессистемно, а потом уходили спать, ларогцам же приходилось бодрствовать. одну из ночей я зажёг несколько прожекторов над лагерем врага, это событие всполошило всех, включая мага. Свет возник из ниоткуда, дозорные врага заметались по освящённой поляне. Айвы же сделав по нескольку выстрелов из луков, бесшумно ушли отсыпаться. Впечатлений ларогцам и дружинникам барона должно было хватить на остаток ночи.

  Глава 19. Последний рубеж

  Следующим вечером мы были уже в Луговом. Стараниями Агеля село и подступы к нему превратились в начинённую смертельными сюрпризами полосу препятствий. Над этим неделю, не покладая рук, трудилось всё взрослое мухское население Лугового, женщин и детей отправили вслед за домочадцами Агеля. Армия барона по всем расчётам должна появиться здесь завтра к полудню, а с утра их ещё немного пощиплют айвы.

  Луговое с трёх сторон прикрывала Весновка. Речка, хоть и не великая, но быстрая и глубокая. Село находилось почти на острове, и только тонкий перешеек, кое-где подсыпанный жителями, соединял сельчан с большой землёй. У атакующих имелся только один путь, но его перекрывал бревенчатый частокол. К сожалению, было это жалким подобием укреплений Агеля, который даже поднял несколько башен, но всё же пехоту эта стена могла остановить на некоторое время, да и естественная преграда в виде реки сильно облегчала оборону. К слову сказать, ближайший брод находился только в пятнадцати лигах вниз по течению.

  Как и ожидалась, ларогцы подошли ближе к обеду. Мы до последнего переживали, как бы барон не поменял тактику и не решил в первую очередь наведаться в лес, поэтому патрули, молодых охотников из Лугового караулили ближайшие переправы через реку. Но, видимо, измотанные постоянно ускользавшим противником, каратели предпочли получить осязаемого, а главное досягаемого противника.

  Ларогцы показали себя обстоятельными солдатами. Судя по подготовке, на штурм они решили идти завтра с утра. Сегодня же пехота готовила щиты и обустраивала укреплённый лагерь. Мы тоже не тропили события - сборный наш отряд никуда не спешил.

  Наутро начался штурм. Стройные ряды ларогской пехоты, прикрываясь сбитыми из толстых веток щитами на колёсах, двинулись к посёлку. Щит катили три-четыре латника, а юркие арбалетчики посылали болт за болтом в нашу сторону.

  У нас за стеной находились три десятка охотников - люди Агеля и два десятка луговских. Остальные, включая айвов, рассредоточились на другом берегу Весновки. Сегодня для осуществления планов было достаточно этих пяти десятков, ну, не считая трёх полностью восстановившихся магов.

  По нашим расчётам маг у барона остался один. Первого уничтожил заезжий друг Агеля, второй погиб в бесславном штурме. А так как нового найти довольно проблематично, то предполагали, что это был Лорек Пламя. Разведка Огла донесла, что это семейный маг Чёрных баронов, и пребывал он в расцвете сил, восьмой уровень, не ниже. Но измотанный путешествием по степи, кудесник навряд ли сохранил свой запас: молнии и огнешары, метаемые в неуловимых айвов и щит над свитой барона должны изрядно уменьшить его резервы. У ларогцев мага, скорее всего, не имелось, иначе он хоть как-то бы себя проявил за истёкшую неделю.

  Проверили нашу теорию на моём щите, который, как водится, был полным. Пять арбалетчиков под его прикрытием стали в полный рост и буднично, как на стрельбах, послали болты в тех из пехотинцев, кто, расслабившись, вылез из-под защиты передвижных укрытий. Послышались стоны и ругань. Лорек ответил незамедлительно, огнешар ударился в щит. Но вышел он каким-то неубедительным, так что мы обосновано решили, что последние крупицы маны Пламя приберёг для себя.

  На поле у ларогцев начались проблемы - клёса щитов стали проваливаться в волчьи ямы, да и некоторые неосторожные арбалетчики, увлёкшись перестрелкой, попадали в ловушки. Нет, мы не рассчитывали на успех аналогичный тому, который был достигнут при прошлой обороне в селе Агеля, но старательно выкопанные окопы глубиной в пару метров и расположенные без всякой системы основательно замедлили продвижение врага.

  Тут в дело вступили три из четырёх баллист. Идеально пристрелянные орудия, положили огромные снаряды точно в ряды противника. Булыжники, легко проламывая щиты, калечили копейщиков, которые довольно тесно сгрудились за ними. Капитан ларогцев после второго залпа предпринял отчаянную попытку броском добраться до частокола, скомандовав прятавшимся за щитами копейщикам атаковать. Те, взяв короткие лесенки, рванули вперёд и получили дождь арбалетных ботов и слитный удар восьми стрелометов. Разгром атаки довершили иглы льда Акса и пара фаерболов от Лианга - нападавших буквально выкосило. Будь у них щит мага, который бы сдержал первый залп, или, не мешай воинам многочисленные ловушки, ларогцы имели все шансы достигнуть частокола. Но ни того, ни другого у них не было. Потеряв три десятка, волна атакующих, огрызаясь арбалетными болтами, откатилась назад. Воины отступили не из-за стрел, магия сломила дух противника и, не чувствуя за собой такой же поддержки, никто не рискнул идти до конца.

  - Всё уходим! - прошелестел по рядам мой приказ.

  - Но как же?! Мы ведь победили! - пискнул один из луговских.

  - Цыц, тетеря - господин купец знает что делает!

  На противоположенной стороне деревни был построен навесной мост, по нему оставляя баллисты и шесть тяжёлых стрелометов, мы уходили из Лугового, но другого выхода не оставалось. Выстоять против ларогских латников с имеющимися силами не представлялось возможным. За рекой нас ждали айвы с зажжёнными стрелами и последняя баллиста, уже готовая к бою.

  Ждать пришлось около часа. Последние десять воинов Агеля имитировали бурную защиту, постреливая из арбалетов в атакующие колонны ларогцев.

  В этот раз враг действовал менее осторожно, но более эффективно. Построившись в три колонны, примерно по три десятка человек, наёмники ринулись на штурм. Дороги перед ними загодя пометили. Все волчьи ямы были заранее вскрыты воинами, действующими под прикрытием арбалетчиков. Колонны молниеносно достигли стены и так же быстро её преодолели - и оказались в пустом селении.

  В горячке мнимого боя наши последние стрелки покинули позиции, как только колонны врага перешли на бег, а когда пехота врага втянулась в село, то небо прочертили десятки огненных стрел и огромный распадающийся в воздухе на несколько частей ком огня: айвы, охотники и баллиста дали залп по селу, дома, сараи и заборы которого и даже земля под ногами были предварительно залиты земляным маслом и щедро засыпаны ворохами сухого как порох камыша. Пламя охватило ларогцев со всех сторон. Было оно не таким опасным, как показалось зажатым стеной огня людям, и они могли довольно легко пробиться обратно, что большая часть и сделала, но десятка полтора в панике бросились к реке, где стали лёгкой добычей наших лучников. После этого, разрушив мост, мы ушли в лес.

   По нашим оценкам у барона после сегодняшнего разгрома осталось около девяноста-ста пехотинцев и не более трёх десятков верховых, Плюс ещё обоз, отягощённый ранеными. С одной стороны, мы здорово проредили ряды противника, но с другой, даже сейчас армия Чёрного барона насчитывала в два раза больше бойцов, чем мы ожидали в самом начале.

  На обоих берегах Весновки мы оставили оставили соглядатаев - многое зависело от того, где барон решит перейти реку. Хотя часть пути до селения Агеля была безальтернативной, и там усилиями крестьян заготовили массу ловушек, но сейчас у войска барона оставалсявыбор, а потому предстояло испортить жизнь захватчикам с тем, что есть, без предварительной подготовки.

  Но, к некоторой для нас неожиданности, армия барона не стала сразу форсировать реку, а осталась в лагере у Лугового. Время работало на нас, со дня на день мы ожидали помощи от герцога. Так что если этим манёвром противник хотел заставить нас понервничать, он крупно ошибся, мы были только рады затишью. Используя паузу с толком, крестьяне готовили места засад, отрабатывали пути отхода и отсекающие засады. Мы планировали обстреливать колону из леса и уходить, но для потенциальных преследователей оставлять пару тройку сюрпризов или новые засады. Время позволило даже переправить баллисту в селение Агеля.

  Подстеречь противника при переправе представлялось очень заманчивым, но лод Томен отговорил от этой затеи: слишком уж она предсказуема, а после череды неприятностей ларогцы наверняка приготовят нетривиальный ответный ход. Потому мы планировали просто пропустить этот момент, заставив противника в свою очередь понервничать и тысячу раз перестраховаться. Тем более угадать, где будет переправа довольно сложно, у барона имелось несколько вариантов. Наши же действия укладывались в схему нестандартной для этого мира партизанской войны, которая, несмотря на внешнее отсутствие логики, позволила уничтожить целое войско с минимальными для себя потерями, так и следовало продолжать.

  Сейчас с примкнувшими жителями Лугового в нашем распоряжении имелось семь десятков охотников и десяток гиордцев. Четыре десятка айвов отправили к селу Агеля, их использовать в лесу было расточительно. К тому же, подогреваемые слухами о зверствах, чинимых ларогцами, к Агелю стекались отряды из других поселений. Пока эти люди ждали своего часа в Вольном, так все окрестили безымянное село, впервые отразившее нападение Чёрного барона.

  Наконец в наш временный лагерь, разбитый глубоко в лесу, прибежал вестник от патрулей, следящих за противником, и сообщил, что войско барона выступило.

  Наш отряд пришёл в движение. Если честно, я надеялся, что барон повернёт и откажется от так неудачно начавшегося похода. Но мы недооценили его упорство, граничащее с ослиным упрямством.

  В этот раз всё пошло не так. Вначале неожиданные атаки наших арбалетчиков приносили ощутимый урон, а несколько раз погнавшихся латников остановили в лесу новые засады или Акс с Лиангом, но потом войско барона сменило тактику. Не считаясь с потерями, ларогцы выдвинули несколько групп, состоящих из пары арбалетчиков и трёх-четырёх латников, эти подразделения ушли вперёд и в стороны от основной колонны. Нашлись опытные лесовики и у ларогцев, что не удивительно: больше двух третей Ларога покрывал огромный лесной массив. Егеря атаковали наши секреты в неожиданных местах и с разных сторон, и уже мы начали нести потери. Пока выручали только знание местности и заранее подготовленные ловушки, но после нескольких раз, когда противники попадали в скрытые волчьи ямы или под падающие брёвна, ларогцы стали преследовать наши отряды след в след.

  Ночью мы не могли использовать лёгкие самострелы, которые так верно послужили нам в степи и за стенами Лугового. Вообще наше основное оружие - ведение бесконтактного боя - стало бесполезным, так как ларогцы сделали всё, чтобы сблизиться с нашими группами на короткую дистанцию и навязать ближний бой, где у воинов в доспехах имелись все преимущества. За три дня мы уничтожили не более десятка ларогце, а львиная доля потерь пришлась на гиордцев, которые, в отличие от лесников, не имевших опыта и вооружения, не боялись схваток лицом к лицу. Но размен в этот раз оказался не в нашу пользу, и мы потеряли около двадцати лесовиков. В последний день мы рывком оторвались от противника и с некоторым облегчением закрыли за собой ворота Вольного. У нас остался последний рубеж обороны.

  Из леса мы привели пятьдесят охотников и десяток лода Томена. В крепости ждали четыре десятка айвов и пять десятков охотников, прибывших из соседних сёл. Численно собранная нами армия даже немного превосходила силы барона, только вот реальное преимущество было на стороне последнего. У нас осталась одна баллиста и два стреломета, которые так же не могли повлиять на ход сражения. Маг барона, безусловно, восстановился и по силе был равен мне, Лиангу и Аксу вместе взятым, а по опыту и умению многократно превосходил нас. Арифметика выходила не весёлая.

  Периметр стены, окружавшей село, получался слишком велик, чтобы мы могли эффективно его оборонять.слишком велик. Поэтому внутри возвели что-то вроде цитадели, а проходы перекрыли телегами и брёвнами из нескольких разобранных изб. Получилась крепость в крепости с небольшим простреливаемым пространством перед ней.

  Мы сформировали что-то вроде стального кулака, куда вошли гиордцы, ветераны, охотники в трофейных доспехах, часть айвов, имевших панцири, Рэнди, Огл, я и наши маги - получилось сорок бойцов. Остальная сотня, лучники и арбалетчики заняли позиции вокруг стены. Баллисту поставили напротив ворот, стрелометы подняли на стены.

  Начался штурм. Две стальные черепахи, прикрываемые арбалетчиками, потянулись к стенам. Лагорцы действовали по отработанной схеме: вначале наметили путь, проверив дорогу ценой жизни пары воинов, а потом ринулись на приступ. Наш сосредоточенный огонь лишь немного замедлил нападавших, Да при этом мы и сами несли потери. Арбалетчики Ларога даром свой хлеб не ели, а помост не давал существенного преимущества. Заминка вышла только после попадания снарядом баллисты в одну из черепах, когда сразу пятеро латников вывалились из тесного строя. Стрелометы ожидаемого результата не принесли, видимо Лорк Пламя повесил хорошие щиты.

  Когда лестницы врага коснулись частокола, сорок наших мечников пришлось разделили на две части. В одной был Акс, в другой я с Лиангом. Магия оставалась у нас одним из последних аргументов. С нашей стороны пять десятков латников просто вламывались на стену, сметая почти безоружных в ближнем бою лучников. Но большую часть из них уже отступила на вторую импровизированную стену, с которой отлично простреливался деревянный помост частокола. Ещё по три арбалетчика засели в двух башнях на участке, между которыми произошёл прорыв. Одновременно с двух сторон ударил десяток айвов и ветеранов. Впереди ветеранов шёл Лианг, прикрываемый Агелем. С другой стороны Рэнди, Огл и я вели десяток шаунов в костяных нагрудниках. Мы сжали в тиски противника, и на долгие три минуты сдерживали его натиск.

  Лейтенант ларогцев допустил ошибку, оставив арбалетчиков за стеной. Оставшись без прикрытия на помосте, спрыгнуть с которого было нельзя, а спуск перекрыт башнями и размахивающими мечами воинами, латники стали лёгкой добычей наших лучников, расположившихся на второй стене, а проще сказать, на крышах изб, служивших нам стенами цитадели. В конце концов, потеряв десяток воинов, противник отступил.

   Но нам эта победа досталась тяжелее. В первые минуты боя оказался уничтожен десяток стрелков - кого-то сняли арбалетчики, кого-то прирезали взобравшиеся на стену латники. Десятки, задержавшие нападавших, потеряли половину состава. Меня дважды спас живой доспех и пронзающий любые щиты шип. Рэнди и Огл были в имперских панцирях, а потому отделались вмятинами и царапинами. Акс положил со своей стороны сразу троих ларогцев, чем сильно охладил пыл латников. Но всё же количество ветеранов Агеля уменьшилось наполовину.

  На другой стороне лоду Томену пришлось воевать с молодёжью, только надевшей трофейные латы, они погибли все, да и добрая половина лучников была или убита или ранена. Но атаку мы, так или иначе, отбили. Положение спасли гиордцы и Акс Холод, насухо истративший весь резерв.

  Всего мы потеряли около шестидесяти человек, при этом люди барона недосчитались всего сорока. В строю у нас осталось только восемьдесят бойцов. Плохой размен, учитывая, что наши воины выступали в роли обороняющихся, и, к тому же, теперь противник знает и о второй стене, и о ловушках внутри крепости.

  Мы планировали в остаток дня зализать раны и подготовиться к завтрашнему сражению. В случае повторной атаки противника было решено, сделав залп луками, а потом всеми арбалетами, сдать внешнюю стену без боя, так как на таком широком участке отряд получался сильно растянут, а потому более уязвим.

  Но планам этим не суждено было сбыться - Чёрный барон погнал своих солдат на ночной штурм. Теперь мы поняли, почему в первом бою почти не участвовал Лорек Пламя: его резерв берегли для решающей битвы. Огромный шар огня, выломив ворота и попутно уничтожив нескольких охранников, ударился о внутреннюю стену, раскидывая мириады искр, и солдаты барона ворвались внутрь частокола.

  Как воевали в ту ночь, наверное, связанно не расскажет никто. В первые минуты боя наш отряд не был уничтожен только потому, что большая его часть спала уже во внутренних стенах. Благодаря этому проснувшиеся получили несколько мгновений, чтобы прийти в себя.

  Казалось, что всё кончено, но нас спасли две вещи. Во-первых, удар приняли на себя гиордцы. Опытные наёмники, ничуть не обескураженные неожиданным нападением, вступили в схватку, ценой своей жизни давая время остальным. Второй же соломинкой, вытянувшей наши жизни, оказались айвы, расположившиеся на ночлег в противоположенной стороне цитадели и потому имевшие время спокойно организоваться. В первый ряд вышли те из шаунов, кто имел доспехи. Остальные взяли всё, что нашлось под рукой. В яростном порыве кочевники бросились в гущу сражения.

  Началась свалка - все воевали против всех, пытаясь, достать друг друга в отблесках горящих изб. Объективно мы потеряли больше людей, чем барон, его латники уже преобладали численно и они были лучше вооружены, опытнее и сильнее в ночном бою. Но яростный отпор гиордцев, а потом контратака воинов в костяных доспехах сломили их дух, чаша весов качнулась в нашу сторону, и враг неожиданно прекратил атаку и отступил.

  Перевязав раны и выставив дозоры, наши воины забылись коротким сном, а утром поняли, что всё кончено: лагерь барона оказался пуст.

  Глава 20 Липовое баронство

  Утром послали следопытов за ушедшими ларогцами. Двигаться куда-либо или сделать что-то для обороны просто не оставалось сил. Ранены оказались практически все: кто-то имел царапины, кому-то остались считанные часы. Напади сейчас десяток латников, мы, наверное, сдали бы посёлок без боя.

   Разведчики доложили, что барон увёл своих людей за Весновку и, судя по всему, они возвращались в замок. Потери наши были страшны - выжило не более сорока человек. Погиб лод Томен и почти все его люди. Акс Холод исчерпавший резерв, был тяжело ранен в рукопашном бою, и сейчас отчаянно боролся за жизнь. Пережил битву Агель и только десяток его бойцов. Меньше всего потерь, как ни странно, понесли айвы, но только в сравнении с остальными. Их в живых осталось около двух десятков из сорока. Рэнди и Огл отделались лёгкими ранами, имперские доспехи и тренировки дали свои результаты.

  Только через неделю, когда уже собирались в Клонель, пришли хорошие вести. Граф ал Далан с тремя сотнями воинов осадил замок Чёрного барона. Казнеачей не нашёл ничего лучше, как сдаться. Тогда военачальник герцога повернул войско в сторону Весновки и разгромил остатки дружины барона и ларогских наёмников. Мятежный дворянин был убит в схватке, а сдавшийся казначей публично казнён на главной площади Клонеля.

  Война с тандемом закончилась, нужно было думать о деле. Моей компании жизненно необходим доступ к айвам, а единственная пригодная для телег дорога контролировалась владениями Чёрного барона. У него не осталосьнаследников, а потому земли должны были отойти короне. Потом Король мог поставить наместника на эти земли или пожаловать их отличившемуся дворянину.

  Правда, имелся и третий вариант - аукцион. Казна Клонеля переживала не лучшие времена, двор Тира, хоть и не погряз в разгулах, как диван Шаха Фируза, но всё же могущественные вассалы вроде ал Клонелей сильно ослабили центральную власть, а, значит, и тот поток денег, который должен был живительной рекой наполнять кошелёк короля. Так что одним из излюбленных способов пополнения вечно пустующей казны была продажа на аукционе спорных владений. В отдельных случаях доходило и до торговли титулами, хотя это касалось лишь приобретения самого дворянского звания, а титулами баронов, графов и герцогов ещё не торговали.

  Земли Чёрного барона интересовали многих. В первую очередь - герцога ал Клонель. Потом следовали враги герцога, желавшие или просто досадить ему, или вынашивавшие планы построить пятую колонну в сердце владений Клонелей. Дальше стояла длинная очередь купцов и авантюристов, ищущих выгоды, рыцарей и ветеранов, ждущих награды за свои мнимые и истинные подвиги, вереница желающих приобрести земли ради титула и многие другие.

  Бороться за земли одному не было смысла, но я оказался в нужном месте и в нужное время. Прежде всего, отдавать эти земли Клонелям верхушка королевства боялась, опасались чрезмерного усиления и без того могущественного герцога. Отдавать баронство явным противникам герцога - значит оскорбить лояльного вассала. Дабы сделать решение менее политизированным, корона устроила торги. Борьбу за землю на открытом аукционе вели три основные группы: Ал Клонели, купеческая община Тира, за которой, скорее всего, стоял граф Кэролайн, давний недруг герцога, и бароны Рица. Стартовая стоимость земель, на которых проживало около пяти тысяч душ, оценивалась в пять годовых рент, то есть около тридцати тысяч коинов. Торги на удивление прошли вяло, и земли оказались куплены по начальной стоимости Алексом, сыном Рогина оружейника.

  На самом деле поместье купили Рицы, Кэролайны и Клонели вскладчину - каждый ссудил мне по десять тысяч коинов в залог покупаемого баронства. По кабальному договору заёмщик должен был отдать кредиторам фактически двойную сумму. Магнаты Таленгара приобрели поместье барона по цене устроившей всех кроме казны. Торги и борьба могли взвинтить цену, а так минимальные затраты. Клонели вообще, скорее всего, покупали свою часть земель на деньги, взятые в замке барона и вырученные за имущество казначея.

  Меня держали на коротком поводке. По соглашению между мной и тремя представителями кланов вся рента с имения до выплаты долга в тридцать тысяч коинов уходила Рицам, Клонелям и Кэролайнам, и этот срок был ограничен пятью годами, по истечении, которых я должен оплатить весь долг разовым платежом. Чего никто естественно не ждал. Потому земли через пять лет благополучно уходили в счёт гашения займа трём семействам в равной пропорции. Ну, либо к тому времени вельможи договорятся, и владения, скорее всего, достанутся кому-то одному, выкупившему доли остальных. В любом случае высшие сановники королевства рентой оправдывали свои вложения, а потом получали прибыль на конечной продаже. Вот такая беспроигрышная торговля.

  Моя кандидатура устроила абсолютно все стороны. Герой, купец, не принадлежу ни к одной группировке, хоть и вассал Клонеля, но не приближённый, а самое главное за мной никто не стоит, и что я найду тридцать тысяч золотом через пять лет, представлялось куда как сомнительно. Дополнительным плюсом послужило то, что моя семья пострадала от действий барона и казначея.

  Вариант такого решения вопроса с баронством предложил лод Лонденель. Мне в качестве бонуса списали три тысячи коинов долга (видимо Кэролайны и Рицы презентовали по тысяче) и от короны достался титул дворянина, вассала короны, а то, как-то стыдно такие владения купцу передавать. Барона дать было слишком жирно, а лода - как раз. Естественно управление баронством осуществляли доверенные лица трёх кланов. Моя персона не имела права даже появляться там. Единственно, юридически никто не мог препятствовать торговле с айвами -с меня, пусть и номинального хозяина, брать какие-то сборы выглядело бы верхом циничности. Ну, и ещё я выторговал участок земли вдоль Весновки напротив моего нового поселения: Там удобнее всего было строить завод, да ещё имелись кое-какие далеко идущие планы.

  Сразу навалилась куча дел. Приехали мастера из Балха и Штира, куча переселенцев. Работа Огла прошлой зимой дала отличные результаты - люди прибывали как большими группами по пятьдесят-сто человек, так и отдельными семьями. Добравшихся расселяли в бараки на берегу Весновки, слава богам, не тронутые ларогцами. Расти отправил караван с провизией и инструментами, А всех прибывших взял в оборот Фатт. Первостепенной задачей было строительство плавильных печей и кузниц. Рэнди, забрав айвов, организовал огромный караван из ста повозок и отправился за первым грузом "отрыжки Скаринга" как у нас называли чугун.

  Технология строительства небольших плавильных печей была отработана в Риттене до совершенства. Хоть проект и не менялся в течение нескольких столетий со времён Империи, вносить какие-то улучшения я просто не мог. Знания мира Виктора - не панацея. Там, чтобы понимать что-то в металлургии, требовалось учиться годами, да и знания того, как построить огромный металлургический комбинат, мало могли пригодиться в строительстве вот такого относительно малого производства. Все ошибки и недочёты здесь исправлялись опытным путём. И, естественно, стоили денег. Потому всё делалось ровно так, как в Балхе и Штире. Самым большим преимуществом будущего дела станет дешёвое сырьё, и как написано в одной исторической книжке Виктора, ковать железо, переплавленное из чугуна, было намного проще. Ну и вторым немаловажным преимуществом являлась пока что низкая цена на древесный уголь. Рабочей силы хватало, а леса, купленные у герцога, не столь истощены, как в Штире, где налоги дворян на вырубку леса, транспортировка и дорогая рабочая сила делали уголь просто золотым.

   К осени мы уже поставили три плавильные печи и две кузницы. Фатти довёл до ума жатку. Я просто предложил приделать шесть параллельных, тонких стальных полос к двум сваренным из полос же шестиугольникам, а получившуюся бандуру заставили вращаться путём привода от колёс жатки. Стальные полосы заменили человека, который нагибал колосья к срезавшим их лезвиям и проталкивал в короб. Шестерёнками регулировалась скорость набивания колосьев,а чтобы найти оптимальный вариант сделали несколько комплектов приводов и потом проверили их уже на поле. Сделать саму конструкцию лёгкой и прочной также оказалось непростой задачей.

  Потом возникла масса вопросов с подбором материала для привода, и всё следовало сделать так, чтобы комплектующие легко заменялись, и жатка могла работать без особых проблем несколько сезонов. Новым для нашего мира стал проблема стандартизации. Чтобы удешевить процесс, Фатту поставили задачу сделать опытный экземпляр, а потом по нему клепать остальные. Чтобы наладить производство требовалось, и самое основное - эталон, от которого будут отталкиваться остальные мастера. Потом потребовалось изготовить отливные формы для шестерёнок и измерительные инструменты для сверки размеров, Ведь метрологии в этом мире не существовало вообще.

  Пришлось нанять множество людей. Не хватало даже просто обученных грамоте и счёту специалистов, И несколько наёмных учителей обучали кузнецов и плавильщиков из переселенцев. К ним добавились помощники, которые делом не владели, но могли работать в качестве подмастерьев.

  Огромную помощь мы получили, когда к нам пришли первые кузнецы гестов, обещанные вождём Серебряных Молотов. Четырехрукие гиганты сразу включились в процесс - их знания и опыт резко продвинули производство.

  Плавка чугуна прошла на ура. Отличий от плавки руды не было почти ни каких, только время нагрева и последующей проковки сократилось в разы. В Штире, чтобы избавиться от шлаков, железную крицу долгое время проковывали, пусть и на молотах с водяным приводом, но процесс этот получался трудоёмким и долгим, что сильно снижало производительность. Чугун же изначально был чище, чем руда.

  Купленные отвалы уже огородили забором. Рэнди оставил там пока небольшой отряд, но следоало думать о строительстве форта с гарнизоном в десяток или полтора бойцов, Ведь ценность нашего мусора была запредельной. По самым скромным подсчётам, чугуна за прошедшие столетия навалили столько, что хватит на непрерывную работу десяти плавильных печей в ближайшие сто лет. Одну кузницу определили на производство жаток, вторую - простого оружия и инструментов для айвов: сабель, топоров, наконечников для стрел, нагрудников, кинжалов. Ассортимент небольшой, но зато дешёвый и изготавливать его мы могли огромное количество.

  Кузницы были, по сути, мануфактурами, в которых в одном помещении размещались несколько и молотов с водяным приводом, полки с инструментами, приборами, пять-шесть наковален. Работало двадцать-тридцать человек.

  Урожай, посеянный людьми Агеля, собрали новыми жатками. Их Фатт произвёл сразу десяток по схеме риттенцев, а уже потом дооснастил нашими битами готовые агрегаты. В первый год переселенцы были обеспечены зерном, скот закупили и пригнали люди Расти.

  Торговля с шаунами шла своим чередом, только прибыли стали гораздо выше. Я встретился с Абаком, и мы договорились использовать акрамов для добычи тварей Пустоши. Всего имелось тридцать семь акрамов, семь из них контролировали базу, остальных разделив на десять групп и добавив к ним кочевников, отправили на поиски тварей и артефактов. Результаты превысили все наши ожидания, И шауны всем племенем включились в переработку того, что приносили поисковики. Моя доля по договорённости составила пятьдесят процентов. Но, с учётом того, что с айвами мы рассчитывались зерном и оружием, а товар, принимаемый по ценам Тира, продавали в Балхе, компания имела как минимум ещё одну цену в виде дополнительного бонуса.

  Особую ценность представляли вытяжки, из которых производили всякие лечебные зелья и чудодейственные косметические средства. Но потоки вытяжек от айвов за разломом на Западе контролировал Ларог и орки на Севере. В конечном же итоге почти всё выкупали купцы эльфов и гномов. Риттен получал лишь жалкие остатки от этого пирога. Худо-бедно Академия закрывала свои потребности за счёт Судаха, но там многое оседало в хранилищах беков и шахов Фируза. Потому на наш товар имелся огромный спрос.

  Самое главное я набрался смелости и обручился с Алией. Абак не выказал ни удивления, ни недовольства. Радости, правда, тоже не показал, лишь спросил согласия у дочери, и, получив утвердительный ответ, назначил день свадьбы.

  Эпилог

  Прошло четыре года. На берегу Весновки стояло десять плавильных печей и семь кузниц. Возглавил эту фабрику Фатти.

  Абак договорился с каракуртами, через провал, отделявший земли изгоев от остальной степи, был выстроен мост, по которому айвов завалили дешёвым оружием, доспехами и инструментами. В Таленгаре, Лароге и даже в Риттене использовали наши жатки. Продавали мы их в рассрочку, плату забирали зерном, которое огромной рекой уходило к тем же айвам.

  Полученные в ходе войны с бароном таверны превратились в сеть, которая логически расширилась после выкупа аналогичных заведений до самой Налии, столицы Судаха, Балха и столицы Ларога. В рамках этой сети предоставлялись услуги почты, была организована служба почтовых лошадей, Рэнди контролировал отряды наёмников, патрулировавших дорогу от таверны к таверне, сопровождая караваны купцов. Ещё мы набрали магов третьего-четвёртого уровня, не нужных никому, и посадили их за переговорные устройства. Расстояние между тавернами позволяло даже с их скромным резервом выходить на связь несколько раз в день. Связь получалась быстрой, а, главное, точной, и услуги хоть и дорогие, стали популярны во всех трёх столицах.

  Расти открыл торговые представительства в Балхе и Налии. Мы торговали зерном, жатками, железным инструментом и дешёвым оружием, трофеями из пустоши. Колония переселенцев выросла до пяти тысяч человек. Более того, около двух тысяч вольных присоединились к нам. Поначалу хитрый мужик Агель со своим старостой хотел получить то же, что и мои поселения, но бесплатно - жатки, позволявшие расширить посевные пшеницы в пять раз и дешёвый инструмент. Но совместная война - не повод к благотворительности. Цену за свой товар мы поставили неподъёмную для вольных переселенцев, ведь, скорее, наша компания помогла Агелю, чем он нам. Так что после пары лет жители окружающих деревень, почувствовав разницу в деньгах, которые получали наши люди и они, просто-напросто стали переселятся в мои земли. В конце концов, с согласия вольных поселенцев, я выкупил эти земли в казне герцога и присоединил к своей не маленькой империи.

  Семь тысяч человек обычно приносили в казну лода восемь-десять тысяч коинов в год, но только производство металла и увеличившаяся в пять раз производительность зерна утроили эти доходы. Можно было собирать и больше налогов, но каждый человек, работающий на нас, зарабатывал в среднем в два раз больше чем где-либо в Таленгаре. Торговля, таверны на дорогах, компания по аренде жаток приносили примерно столько же.

  Но и затраты, само собой, росли. Рэнди собрал небольшую армию, семь десятков воинов. Всех без исключения вооружили или имперскими панцирями или костяными доспехами. Помимо этого охрана караванов позволяла содержать ещё около ста пятидесяти профессиональных солдат, пусть не слишком умеющих драться в строю, но это тоже была грозная сила. Ещё больше денег уходило на взятки и содержание разведки, иногда казалось, что мы содержим добрую половину клерков всех значимых дворов от Судаха до Ларога и от Тира до Балха, да и ещё армию таможенников, сборщиков податей и интендантов армии. Особой статьёй расходов стали судьи Риттена (там продвинуто отделили суд от лодов), всяческие стряпчие во всех четырёх столицах и прочие другие. Многие не приносили ощутимой пользы сейчас, но выбранным людям оказывалась всяческая поддержка, и в нарождающемся капиталистическом мире мы получали огромную силу.

   Кроме этого закончилась блестящая операция, которую провёл Огл: наместники трёх семейств были куплены на корню. Нет, их не просили саботировать или воровать, люди эти трезвые и, зная, что ни Кэролайны, ни Рицы, ни Клонели не простят измены, действовали честно, насколько представлялось возможным: они просто закрыли глаза на переселение жителей Верхних и Нижних Луковок и Лугового. Население разгромленных деревень никто не считал, а потому многих списали как убитых или назвали причиной переезда потерю членов семьи и возвращение к родственникам. На самом деле немало людей так и поступило - потерявшие кормильца семьи возвращались из неосвоенного пограничья в родные места, где надеялись получить поддержку. Но большая часть переезжала на другой берег Весновки. В процесс потихоньку включились и жители других деревень баронства, благо тот славился жёстким характером, а две трети своих земель взял на меч всего несколько лет назад. Со стороны этот казалось совершенно естественным процессом.

  Итоги этой операции проявились только спустя три года. Рента Кэролайнов, Рицей и Клонелей в первый год вместо планируемых шести тысяч коинов принесла только четыре с половиной. Всё считали, что дальше будет больше, но ышло, наоборот: на четвёртый год сборы упали до трёх тысяч золотых. Обеспокоенные кукловоды посылали проверку за проверкой, меняли наместников, но ничего не находили. Вложения признали убыточным и попытались продать, естественно, поставив меня в известность. Тут опять постарался Огл, донеся до потенциальных покупателей настоящее положение во владениях Чёрного барона. В конце концов, отчаявшись получить прибыль, мне отдали поместье за двенадцать тысяч коинов, списав весь заём.

  Так моя семья обрела родовое поместье. Замок, немного перестроили, и в него поселился я с Алией и нашим маленьким сыном. Земли наши простирались от границ Ларога вдоль Драконьего хребта до Великих Баронств. Соседями были Шауны и Клонели, а значит, благополучию семьи никто не угрожал.

Алексеев Евгений Артемович

Негоциант

 

Купец – 2

  Глава 1.

  Хммм.... Сомнительное удовольствие глотать пыль от марширующей впереди двухтысячной армии, но такова доля обозника. А еще остатки этого угля из-за которого нас за глаза называют трубочистами, эх-хе-хе... Как же меня так угораздило? Сидя в жесткой, неудобной повозке, из которой и за десяток лет не выветриться угольная пыль, я предался счастливым воспоминаниям того времени умиротворения и счастья что боги подарили нам с женой.

  Мы праздновали пятый день рождения сына. Замок, служивший семье Черного Барона, стал нашим новым домом. Раньше айвы появлялись здесь лишь в качестве пленников, теперь же гостей от Шаунов было не меньше чем от соседей. На именины казалось, собралась вся детвора округи. И было зачем. Мы с сыном построили парк.

  Виктор, сны которого я вижу, тоже отец и в его жизни был незабываемый праздник, он отвез своих дочерей в какой-то огромный город, похожий на муравейник. Город высился вверх огромными башнями, закрывающими небо. Море, гигантские суда и порты. Семья Виктора, зачем то долго ездила под землей, и, в конце концов, оказалась в сказке. В огромном парке, не помню его названия, была куча каруселей, сладостей, детских подарков, клоунов и артистов. Особенно запомнились статуэтки смешного ушастого существа блинчики со сладким соусом в виде того же смешного ушастика, и клоуны, одетые в такие же костюмы. Это было что-то поразительное, от детского смеха, радости и всеобщего веселья оставалось щемящее чувство счастья.

  Я стал строить. Нет, не подумайте такой парк мне не повторить. Там видимо его строили миллионы желтолицых людей, так похожих на тех, кто живет у нас на юге, далеко за Фирузом. Но для наших детей, совсем не избалованных развлечениями, единственная карусель с магическим движителем, единорогами и драконами, в сумерках освещенная десятками фонарей и сверкающая разноцветными стеклами была пределом мечтаний. Добавьте к этому деревянные горки, летом начищенные воском, а зимой заливаемые льдом, качели, кучу потешных замков, канаты, висячие мосты, конкурсы стрелков из крошечных луков и арбалетов, клоунов и бродячих музыкантов, горячие пирожки и сладости... В общем, детского смеха и веселья было, наверное, даже больше.

  Все эти годы мы прожили очень спокойно. После разгрома Черного Барона на нас просто свались огромные возможности. Владения барона были немногим меньше ранее выкупленных мной у Лонденелей лесов. Но освоена была едва ли десятая часть. Степи на севере граничащие с Ларогом были пустынны и безжизненны, как с нашей стороны, так и со стороны соседей. В них мы переселили часть родовых племен шаунов. Шауны несли дозор, уничтожили банды разбойников, около их зимовок мы поставили таверны, расчистили дороги, наладили переправы через маленькие речушки, что сделало торговый путь от ларогцев в Клонель более удобным. Степняки получили так нужные им пастбища. Стада коней и овец, зерно окончательно решили проблемы кочевников с голодом.

  Наша небольшая армия охранников под руководством Рэнди постоянно курсировала от Клонеля до Судаха, Ларога, и Ритена. Мы стали опытнее и сильнее на дорогах, нежели другие команды. Базы в виде таверн, где можно было без боязни оставить раненых, поменять лошадей, пополнить отряд наемниками стали ключевым преимуществом. Рэнди сформировал шесть команд численностью от 20 до 40 человек. По две на каждое направление. Наемники с арбалетами, шауны, мечники и копейщики, один-два несильных мага. Каждый отряд имел свои повозки, на некоторых из них мы установили на крутящихся основаниях так полюбившиеся нам стрелометы. Оружие было не самым эффективным в скоротечных дорожных сватках, но было у нас и пару козырей в рукаве.

  Я долго пестовал идею об использовании огнестрельного оружия, единственным препятствием была возможность легкого подрыва пороховых зарядов магами противника. Забегая вперед, скажу, что выход был найден. Правда, чудовищно дорогой. В первую очередь мы смогли сделать подобие гранат. Тело заряда и металлической болванки с огромной тщательностью покрывалось клением. Метод Тира, как я подозреваю - электролиз, освоить пока не получилось, пришлось идти дорогим, кропотливым путем. Из кления производили тонкие хрупкие листы, наподобие сусального золота, ими то и покрывали гранаты. Учитывая, что цена этого металла в сто раз превышала цену золота, а торговля была монополизирована в большинстве государств, стоимость такой гранаты была просто запредельной. Но в иных случаях нельзя купить жизнь и за все золото мира. Гранаты были запальными, фитили держали отдельно, вставляли их перед выстрелом и тут же поджигали. Что касается ружей, то и здесь был выход, но не менее дорогой. Порох разместили в бумажные тубусы, которые в свою очередь покрыли клением, во избежание, заряды перевозились в ящике, также покрытом этим металлом изнутри. Отдельно сделали и бумажные стаканчики для шрапнели. Из-за дороговизны зарядов пока использовал только свою гаубицу, когда-то спасшую жизнь в пустынях Судаха.

  Успехи в переплавке чугуна не могли долго оставаться незамеченными. Понимая возможные проблемы с гильдиями Штира или бароном Круком, мы решились перевезти весь чугун в свои владения. Сформировали огромный караван, который доходил до сотни повозок. Чтобы хотя бы окупить дорогу, стали возить уголь из Весновки в Тир. Там им отапливались зимой из-за нехватки леса, который за долгие годы вырубили на многие километры вокруг. А потому раскупали его тирцы с удовольствием, хотя цена оставляла желать лучшего. Дешевым углем торговали конкуренты, которым было не в пример ближе довозить его до Тира. Тем не менее уголь пусть и не приносил ощутимой прибыли, но все же окупал затраты поездки и давал сносно заработать шахтерам. Караван работал весь сезон с ранней весны, как только подсохнут дороги, до осенней распутицы. Пришлось арендовать склады близ тира и нанимать торговых людей ближе к зиме. Но оно того стоило за несколько лет мы вывезли почти весь драгоценный запас чугуна, первые год - полтора пока штирцы не раскрыли секрет переработки чугуна мы еще и получали его от печей. Но шила в мешке не утаишь, и вскоре чугун перестали сдавать на базу, и потихоньку стало проявляться недовольство гильдий, они поняли, КАКОЙ кусок пирога потеряли. Но к тому времени мы перевезли восемьдесят процентов дармового металла и спорить было уже не из-за чего. Тут-то и встал вопрос с повозками, штук двадцать мы оставили довозить остатки чугуна, шахтеров переквалифицировали в углежогов, учитывая, что плавильных печей у нас стало больше, нам требовался огромный объем древесного угля. Жаль каменный уголь не давал такой температуры. Делать древесный уголь для полутора десятков плавилен была та еще работа. А вот возчики и восемь десятков добротных повозок оказались не в удел. Тут мне и показалась удачной мысль продать повозки в казну герцога. Если бы я знал, к чему приведет моя жадность и попытки нагреться на казне.

  Королевство готовилось к войне. Давно было неспокойно в соседнем Лароге. Все знали, что ситуацию раскачивают остроухие. Гонцы на гигантских орлах стали частыми гостями в столице Ларога, а король Дориан все охотнее поддавался сладким речам коварных эльфов. Недовольство протекторатом Риттена, амбиции и гордость молодого Дориана сыграли с ним злую шутку. Много обид было у ларогцев на богатый Риттен и относительно благополучный Таленгар, набеги орков с севера, стычки с кочевниками на востоке... Метрополия Риттена вот уже долгие годы лишь брала, но ничего не давала взамен. Эльфы же обещали многое, и союз с кланами орков, и поддержку в борьбе с Риттеном, но делали это исподволь, внешне сохраняя, заключенный после нашествия Скаринга мир.

  После той бойни эльфы потеряли больше всех. Нет, точнее они восстанавливались медленнее всех. Из двенадцати Недосягаемых выжили лишь трое, от тысячи Неуязвимых осталось едва ли больше сотни. Время залечило раны перворожденных, но теперь они стали умнее, признав силу людей и гномов, они нашли наше слабое место - короткую память и безумную жажду власти. Король Ларога при явной поддержке орков и тайной эльфов готовился к войне.

  Герцог Клонель собирал войско. Получив владения Черного Барона я так и не получил его титул, а потому оставался в вассальной зависимости не короны а Клонеля. Хотя тут и был юридический казус, но всех устроило текущее положение дел. Потому меня также призвали в войско. Правда, здесь было одно но. Благородные рыцари, бароны и графы не желали видеть равным себе купчишку. У купца можно взять денег, можно весело провести время в одной из клонельских бань, решить торговые дела, но в войне.... Так что призвать меня призвали, но заодно воспользовались моим предложением продать герцогу восемь десяток повозок и сделали главой обоза, который из них и сформировали. Должность это малопочетная, хлопотная и мало кто соглашался на нее идти, а тут под рукой оказался "благородный" купец.

  Повозки загрузили провизией, оружием, походными кузницами, шатрами и прочим скарбом. Меня, наверное, в насмешку над моим титулом обязали привести под знамена Клонелей не обычные для дворянина три десятка солдат, а просто обеспечить возчиками обоз.

  В поход одного конечно не отпустили. Рэнди немного перетасовав составы, собрал небольшую армию. Две команды, ходившие в Ларог, насчитывали пять десятков человек, временно эти люди остались без работы, при этом хорошо знали торговые пути северного соседа. Два десятка арбалетчиков, два вооруженных алебардами и десяток кочевников. К этому добавился десяток наемников гестов во главе с Тарином сыном Омаха главой Серебряных молотов.

  Серебрянные молоты, вот уже год как переселились на мою землю. Кузнечное дело вот страсть этих гигантов, а новые печи, секреты плавки чугуна привлекли их сильнее денег. Клан молотов был младшим в сложной иерархии гестов, численность составляла всего пятьсот особей, четыре сотни из которых были мужчины. Так что их легко отпустили осваивать новые земли, тем более что колония гестов в Риттене росла, и гигантам становилось тесно в метрополии. Мы с радостью приняли гестов на своей земле и в обмен за их труд платили не только звонкой монетой, но и делились своими секретами. Фатти с гестами уже делали прототип новой жатки, пытались механизировать процесс производства простейших инструментов. Одним из условий поселения, была вассальная зависимость и как следствие участие в войске сюзерена. Потому два десятка гигантов были приняты в наши ряды и стали ударной силой гарнизона замка. Тарин был молод и ни разу не участвовал в битве, а потому чтобы стать полноценным вождем он решил принять участие в походе Клонелей.

   Акс холод выжил и в итоге стал магом замка. В поход я его не отпустил, оставив на нем и Огле свою семью. Магическую защиту военного похода взял на себя Лианг и пара наемных магов из торговых команд. Обоз мы немного переоборудовали. Повозки оснастили щитами, для десятка из них, нарастили борта и увеличили колеса, сделав что-то вроде арб, только на четырех колесах. Пять телег - оборудовали под крутящиеся стрелометы. Еще одна везла небольшую разборную катапульту.

  Для двухтысячной армии Клонеля хватило бы и пяти десятков возов, тем более многие дворяне везли фураж и провизию на своих телегах. В обозе же под моим началом их было около ста. Все свободное место было заполнено оружием. Дешевые копья, мечи и топоры, часть из которых Клонелю продал я, а самое ценное две сотни простых армейских арбалетов. Все это везли горным племенам кантабаров и аквитанов, которые по сведениям разведки взбунтовались против короля Дориана.

   Основной удар Ларог готовил по Штиру - кузнечной столице человечества. Таленгар в войне рассчитывал на помощь Риттена, тем более четвертый легион базировался у Штира, защищая интересы самого могущественного государства человеческого анклава. Но как оказалось позже, удар был таков, что самому Риттену потребовались все его северные легионы, чтобы остановить вторжение. Два из пяти великих кланов орков вступили в войну. Нападению подвергся Датлен, еще одна армия беспрепятственно пройдя по территории Ларога, ударила по Риттену. Армия Ларога как и ожидалась, двинулась к Штиру, но встретить их мог лишь Гин Седьмой со спешно набранной армией, которая была значительно слабее ларогцев усиленных орочьими кланами.

   Клонели же вместо того, чтобы присоединиться к войску короля, на тот момент уверенного в поддержке четвертого легиона, были направлены ударить по Ларогу с востока, там по замыслу полководцев мы должны были беспрепятственно пройти герцогство Кроков и, соединившись с кантабарами и аквитанами, создать угрозу разорения центральных провинций Ларога.

  Горные племена кантабаров и аквитанов контролировали три перевала между Ларогом и степями айвов. Дикари были многочисленны, а неприступные горы долгие годы давали им возможность жить независимо от короля Дориана. Но постоянные набеги варваров, вынудили Дориана лет десять назад совершить карательный поход и сделать перевалы частью своих восточных провинций. Но, то аквитаны, то кантабары бунтовали с завидной периодичностью. Чем и решили воспользоваться Клонели. Тем более что вожди горцев, как уверяли савахи, просили помощи.

  Глава 2.

  Поход возглавил граф Ал Далан. Воин - маг опытнейший полководец герцогства. Но и он ничего не мог поделать со сложившейся ситуацией. Войско на марше как слепни окружили летучие разъезды ларогцев. Никакого ощутимого вреда они не причиняли, но необходимость постоянно быть на стороже держала людей в напряжении. Рыцари соревновались между собой за право догнать юркого противника. Иногда это удавалась и следовала короткая расправа, но чаще загонщики попадали в засаду и откатывались к колонне зализывать раны.

  Ал Далан каждое утро проводил военный совет, на котором мне как обознику приходилось участвовать. Моим постоянным соседом в шатре графа был барон Серв. Охрану обоза поручили его дружине. Наверное, барон, единственный достойный муж среди благородной, заносчивой братии. Он привел четыре десятка пехотинцем и десяток всадников. Вооружены воины были разным оружием, но добротным и основательным. Сам феодал пользовался неизменным авторитетом у разношерстой толпы знати, которая встала под знамена Клонеля.

  В то утро Ал Далан рвал и метал. Накануне десяток всадников из числа "благородных рыцарей" вновь поддался на провокации противника и, оторвавшись от колонны начал преследование разъезда ларогцев. Кончилось все двумя трупами и тремя легкоранеными. Отныне каждый повинный в подобной бездумной атаке будет наказан лично графом, а суд нашего полководца скор и суров. В то же время все понимали, что отгонять обнаглевших ларогцев надо.

  Была у нас с Рэнди задумка на этот счет, но проявлять инициативу, да еще под клеймом трубочистов - обозников - значит насмешить всех вокруг. Но делать что-то нужно. Ларогцам особенно понравилось безнаказанно постреливать в сторону обоза, ибо никто их тут особо не отгонял, и один из возничих на днях был ранен случайной стрелой. Учитывая, что благородные шли впереди пехоты, дабы пыль глотала пехота, а пехота впереди обоза, помощь к нам решись противник отбить повозки шла бы несколько дольше, чем смогли сопротивляться воины Серва и мои. Так что я с Рэнди при поддержке барона Серва решили отыграть заготовку, которую он обкатал, еще ходя в караванах на Судах.

  Ранним утром десяток айвов и всадники барона ушли влево и вправо от колонны, причем на такое расстояние, что исчезли из видимости. К обоим десяткам придали магов, чтобы те могли держать связь с колонной. Разъезды противника показались ближе к обеденному привалу, к слову сказать, обычно в них было не более пяти воинов. Как обычно, ларогцы приблизились на полном скаку к колонне и стали постреливать, без видимого успеха, находясь на относительно безопасном расстоянии. В это время получившие сигнал айвы, с их стороны пришел противник, стали сжимать петлю. Заметившим их ларогцам ничего не оставалось, как развернуться навстречу айвам, но тех было в два раза больше, или попробовать, промчавшись вдоль обоза оторваться от них, а потом раствориться в степях. К нашей радости ларогцы выбрали второй вариант. Пять всадников галопом помчались вдоль обоза.

  Сегодня ожидая, что загонщики загонят дичь, мы расчехлили все пять стрелометов. У нас было пять выстрелов по бешено мчащимся всадникам. Вероятность попасть была чуть больше нуля. Тем не менее, выстрелы могли заставить врага замедлиться и дать шанс нашей кавалерии. Но тут удача просто расщедрилась, первые три выстрела ушли в молоко, но на пути ларогцев оказался толи овражек, то ли небольшой ручеек, замешкавшись, противник замедлил ход, и четвертая стрела поразила лошадь и всадника, словно нанизав их как насекомое на одну гигантскую иглу. Еще одного достали стрелы айвов. Трое оставшихся сумели уйти.

  В тот день впервые, пусть и не надолго, но прекратились извечные насмешки солдат над обозниками, но самое главное до конца похода разведчики врага больше не приближались к обозу.

  После двух недель утомительного марша под палящим солнцем, Ал Далан объявил общий сбор всех офицеров. Как оказалось, разведка нащупала противника. Причем тот, вопреки всем ожиданиям, не отсиживался в замке Кроков, а бодренько двигался на встречу к нам. Более того численность армии кроков была приблизительно равна нашей. Все это было очень и очень странным. Ведь по сведениям савахов Кроки выдвинулись на соединение с Дорианом, чтобы поучаствовать в нападении на Штир, а в их владениях остался лишь полу тысячный гарнизон. Откуда взялась армия в две-две с половиной тысячи солдат? В этой ситуации граф принял единственно верное решение - хотя бы попытаться навязать противнику место сражения.

  Ларогцы находились в трех днях пути от нашей текущей позиции. Так что, найдя в течение дня подходящее место для сражения, Ал Далан приказал разбить лагерь и отдыхать. У нас еще оставались сутки до встречи с врагом и тому, скорее всего, придется драться на поле, выбранном графом.

  Граф расположил войско на небольшой возвышенности, что давало несомненные преимущества над противником, который по нашим ожиданиям должен был построить свое войско на другом конце поля. Левый фланг защищали два эскадрона конницы по сто пятьдесят всадников. То был цвет армии Клонелей, три сотни профессионалов, хорошо вооруженных и дисциплинированных. По замыслу полководца именно левый фланг завтра будет должен сломить врага. Центр отдали четырем батальонам пехоты. Их структуру Клонели переняли у Риттена, по две сотни копейщиков, полсотни мечников и столько же лучников в каждом. Правый фланг разношерстая толпа вассалов Клонелей, Сотня всадников - рыцарей и четыре сотни пеших слуг. За центром граф расположил свой резерв - сотню всадников и две сотни пехоты. Обоз расположили за правым флангом, что учитывая мои шесть десятков было своего рода резервом фланга. Как и ожидалось, правый фланг возглавил барон Мериат - молодой, заносчивый и тщеславный отпрыск с запада герцогства. Как и многие его недолюбливал и Ал Далан, но вынужденный лавировать в куче условностей и обычаев знати о том кто должен возглавлять ополчение, он был вынужден, согласится на Мериата. Единственно пообещав последнему, лично вздернуть, если вдруг правый фланг, а точнее его рыцарская часть начнут атаку без его прямого приказа.

  Граф Ал Далан.

  Мать... мать... ...пи ... с ..... Как же так подвела разведка? Как?!? Так собраться. Нечего скулить. Ничего уже не поменять, будем играть с тем, что есть. Тем более у нас все шансы победить.

  - Арин твои справятся?

  - Да милорд. Кучка дикарей не сможет нам ничего противопоставить.

  - Так-то оно так, но эти варвары полны сюрпризов, смотри, учти, что-то мне не нравится возня на правом фланге, может оказаться, ты останешься без резерва, так что рассчитывай только на себя. В центре вроде бы все стандартно. Так что тебе Брен нужно только спокойно отработать, кроков вы знаете, противник привычный, равный по выучке и вооружению. Да и, кажется нашей пехоты немного больше, потому спокойно и без суеты, самое главное не наделать ошибок.

  - Да милорд.

  - Мериат, сынок. Твое дело сегодня не напортачить. Дай пехоте схлестнуться с варварами, а потом добей конницей. Но, ни в коем случае не наоборот. Не верю я, что оба фланга кроки отдали горцам, там обязательно будут сюрпризы.

  - Да милорд. Дворянство оправдает Ваши надежды.

  - Эхе-хе, этого я и боюсь. Так подытожим, правый фланг лорогцев - сотен семь-восемь кантабаров, тех, кому мы везли оружие, надо будет вздернуть пару разведчиков. Центр - гвардия Кроков, пешая. Левый фланг - три четыре сотни аквитанов. Ну и непонятный резерв. Господа силы в принципе равны, тем более у нас ощутимый перевес в коннице, думаю, всадники ларогцев ушли к Дориану, а вот с горцами нас подставили. Ну да ничего мы все еще сильнее противника. С богом и удачи всем.

  Все пошло наперекосяк. Гвардия завязла в рядах кантабаров. Хотя, наверное, я брюзжу. Они вроде делают уже третий заход и варвары, кажется держаться только на ослином упрямстве. В центре все ожидаемо. Два почти равных по численности и выучке противника. Ряды пехоты размеренно вгрызаются друг в друга, перемалывая людей как с той, так и с этой стороны, у нас преимущество в пару сотен, но оно пока ничего не значит. Но вот правый фланг...

  Эта скотина Мериат...наплевав на все приказы, рванул вперед наперегонки с другими сынками баронов. Славы щенкам захотелось. Выживет, вздерну на первом попавшемся суку, а заодно и каждого десятого из этой кучки ублюдков, давно пора проредить этих хвастливых барАнов. Смотрится, конечно, красиво. Сотня всадников вломилась в жиденький строй аквитанов, ожидаемо проделав брешь в их рядах. Только потом вдруг завязла. Да и подоспевшая пехота ни как не смогла поменять ситуацию.

  - Черт побери, кто мне скажет, что там твориться?

  Алекс.

  В моем распоряжении была целая сотня невооруженных возничих, И шесть десятков воинов. Весь поход Рэнди внедрял военные идеи мира Виктора. Конечно, я выдал их за свои хмм... тактические наработки. Мы тренировались в постройке укрепленного лагеря. И сегодня готовясь к предстоящей битве, выложились на все сто.

  Подчиненные мне люди строили маленькую крепость. Именно из-за тренировок с возами, лопатами и прочим инструментом, нас помимо прозвищ трубочисты - обозники еще называли и грязными землеройками. Так что, уже привычно, пришлось терпеть насмешки "бывалых" вояк, о том, что нам обозникам только подальше запрятать свой харч, в то время как храбрые воины должны думать об атаке, и так далее и тому подобное. Тем не менее, как говориться собака лает, караван идет.

  Повозки ставились в круг, точнее в прямоугольник, скрепляясь между собой цепями. Этот мир, конечно, пользовался таким приемом, но у нас были существенные отличия. Во-первых, в качестве башен мы ставили арбы, изначально более высокие, они еще поднимались насыпью. В арбы садили арбалетчиков и спешенных айвов с луками, которые могли вести обстрел, как во фронт, так и вдоль стен. В лагере было четыре башни по углам, четыре на переднем фронте и две на заднем. Сам лагерь получился, где то тридцать повозок в длину и десять в ширину. Внутри на возвышенности установили пять телег с стрелометами и катапульту, а также все остальные повозки, на одной из которых я установил свою пороховую "гаубицу". Лошадей айвы отогнали подальше в лес. Катапульта изначально была пристрелена, а расчет из пяти возчиков имел четко выверенные веса грузов для стрельбы на определенное расстояние. Еще по три возчика обслуживали стрелометы.

  Во время похода три десятка возчиков обучались стрелять из арбалетов. Они и раньше ими пользовались, но сейчас под руководством двух десятников стали если не профессионалами, то более или менее опытными стрелками. Всех остальных возчиков поставили на перезарядку арбалетов. Таким образом, на стены импровизированной крепости встали пять десятков арбалетчиков, два десятка пехоты и десяток гестов. Учитывая имевшиеся в нашем распоряжении сутки, впереди возов выкопали неглубокий ров, землю, используя ранее заготовленные плетеные щиты, засыпали под колеса телег и в пространство между ними. При этом под телегами оставались узкие лазы, в которые должна была заползти вся обслуга, которая примкнула к лагерю - повара, слуги и пр. Их задачей было подручным оружием поражать ноги атакующих. Последним, чтобы вытащить противника, нужно было нагнуться и подставиться под копья и мечи воинов на импровизированных стенах.

  Так как оружия, предназначенного для горцев, было очень много, имелись две сотни арбалетов на пятьдесят арбалетчиков, а учитывая, что были люди способные их перезаряжать, у нас получалось неплохое стрелковое подразделение. Отряд был с явным уклоном на бой на дистанции, что для наших неискушенных воинов было большим плюсом, но при одном условии - отсутствии магического щита у противника. Часть копий мы вкопали в вал перед нашей импровизированной стеной, так же как и плохонькие мечи, которые на крестовинах выставили в ров. Каждый из воинов на стене получил по три-четыре коротких копья. Учитывая плохое железо, из которого они были сделаны, копья вполне могли сойти за римский пилум.

  В битве мы конечно участия не принимали. Ал Далан расположил воинов где-то на половине пути от подножия холма к вершине. Лагерь же занимал вершину холма. Холм был пологим, но все, же давал нашим рыцарям определенное преимущество. Кажется, этим решил воспользоваться Мериат, уводивший сотню рыцарей в атаку. Где то в этой конной лаве был барон Серв. Поздним вечером перед битвой я провел барона по лагерю, показал наши укрепления и попросил:

  - Барон, если вдруг завтра что-то пойдет не так, не бегите с поля боя в спешке, вернитесь в лагерь, возможно вместе с вами мы сможем его удержать. У нас нет профессиональной пехоты на стенах, ваши люди могли бы поправить положение. И простите, если невольно обидел Вас. Я не сомневаюсь в Вашей доблести, но все может случиться.

  - Я впечатлен, мой юный друг. Так вот к чему были ваши копания все эти вечера на бивуаках. А мы-то грешным делом посчитали, что вы либо тронулись умом, либо так оригинально воспитываете в чем-то провинившихся воинов ха-ха-ха.

  - Да, наверное, наши упражнения весьма комичны со стороны. Но думаю, оборонять лагерь будет лучше, чем подставлять спину врагу.

  - Несомненно, мой юный друг, я постараюсь присоединиться к вам, и поговорю с наиболее разумными из дворян. Хотя мы все верим в завтрашнюю победу.

  Конница Мэриата вломилась в ряды аквитанов. Пусть строй нашей конницы и был рыхлым, из-за торопливости некоторых баронов или трусости других, но противостоявшие им варвары представляли еще более разрозненную массу. Многие дворяне в азарте боя просто проскочили строй горцев и погибли. За массой аквитанов, укрывшись стройными рядами щитов, стояли три батальона орочьей пехоты.

  Пехота орков - по признанию многих - самая эффективная и боеспособная, за исключением, наверное, только гестов или канувших в лету легионов империи, последние были лучше только из-за огромного количества кления на их доспехах и оружии. Батальон орков - всего сотня особей, но орки были тяжелее в полтора раза, сильнее и при этом не менее подвижны, так что ничем не уступали трех сотенному батальону людей. Доспехи из кож морских животных не сильно уступали стальным, а легкие и прочные щиты, обшитые той же кожей надежно укрывали стройные ряды орков. Копья и огромные изогнутые мечи были излюбленным оружием северных воинов. Многие также использовали гигантские боевые молоты, которыми с легкостью взламывали пехотный строй людей, эльфов или гномов. Единственным слабым местом у орков была магия. Как и гесты, этот народ почти не имел магов. Но в отличие от них, у орков были шаманы, которые хоть и не считались адептами классической магии, могли эффективно противостоять магам. Но сила их была в холоде, в морозных просторах севера. Потому войско северян нечасто участвовало в завоевательных походах.

  Орки встретили конницу барона ощетинившейся копьями стеной щитов. Слитное движение сотен тел и рыцарская атака захлебнулась. Конница уже потеряла ход в рядах аквитанов, а потому стала легкой жертвой орков. Наша подоспевшая пехота схлестнулась с аквитанами и орками, но явно проигрывала и в численности и организованности. Положение мог спасти, направленный Ал Даланом резерв, две сотни гвардейцев приближались на помощь, когда разразилась катастрофа.

  Представьте себе пулемет гатлинга работающий по пдлтному пехотному строю. Именно такое ощущение было у меня. Отличие было одно, пулемет был бесшумный. Гвардию, закованную в тяжелые доспехи, накрытую магическими щитами, словно выкосило невидимой рукой. Две сотни элитных бойцов были рассеяны за считанные мгновения. Вначале они даже не понимали, что происходит, лишь редеющие ряды и падающие товарищи со стрелами в сочленениях доспехов или обзорных щелях шлемов говорили о том, что они проиграли еще, не вступив в схватку.

  Причина крылась за рядами орков. Там размеренно работала машина из двух десятков эльфов. Одну за другой они посылали смертоносные стрелы. Точно в цель, без малейшей ошибки и с чудовищной для людей скоростью. Стрелы с легкостью преодолевали магический щит, находя все новые и новые жертвы. Орочьи ряды двинулись вперед, остатки гвардии, а за ними и поредевшее войско баронов бросились прочь от накатывающейся боевой машины.

  Мы заворожено смотрели на бегущих клонельцев и судорожно решали, что же делать? За нас все решила судьба. Строй орков как раз проходил отметку, которую мы пометили для катапульты. Последняя была уже взведена и готова к бою. Я лихорадочно отдавал приказы. Вместо обычных каменных ядер мы положили пять гранат, начиненных порохом. И.... Покрытые клением, ребристые снаряды беспрепятственно прошли магический щит, который, скорее всего, держали эльфы. Серия взрывов накрыла эльфийских стрелков и окружавших их орков. Стон раненых и убитых разнесся по полю. Часть аквитанов, ошеломленная взрывами бросилась прочь. Исчез защитный купол, эльфы либо убитые, либо шокированные произошедшим, перестали поддерживать его. На это вовремя среагировал Рэнди. В считанные секунды четыре арбалетных залпа по пятьдесят выстрелов, стрелы айвов, стрелометы и выстрел из моей ручной "пушки" изрядно проредили нападавших. Но орки и оставшиеся горцы ринулись на нас в яростной атаке. Закипела схватка, ров ненадолго, но остановил вражескую пехоту. Воспользовавшись этим, наши бойцы принялись метать копья. Мы не причинили особого вреда противнику, но застрявшие в щитах двухметровые копья, заставили орков бросить их, а потому северяне оказались беззащитны перед залпом вновь перезаряженных арбалетов. Смятения в ряды врага добавила тройка наших магов. В мгновение, опустошив весь резерв, три мага уничтожили более пяти десятков орков и аквитанов.

  В это время барон Серв успел остановить и собрать вокруг себя несколько десятков гвардейцев и более сотни пехоты. Солдаты влились в гарнизон нашей крепости. Мы стали верить в победу, когда в наши ряды пришла смерть.

  Три эльфа ворвались в крепость, в считанные секунды, уничтожив четырк десятка наших солдат. Я с ужасом узнал виденные, когда то на картинке доспехи Неуязвимых. До людей лишь доходили слухи о могуществе Недосягаемых - князей эльфов, чуть больше мы знали о тысяче гвардейцев, когда-то охранявших чертоги правителей перворожденных. После битвы со Скарингом их осталось чуть больше сотни. Закованные в живые доспехи, прочность которых была сравнима лишь со стальной лозой гномов, эти воины были еще и магами, но дар их был направлен лишь в одно умение - умение убивать. Кто-то в совершенстве владел мечами, кто-то копьем, но самое главное эти живые машины посвящали сотни лет своей жизни тренировкам. Год, за годом оттачивая мастерство, меняя тело под нужные приемы, а самое главное, вливая магию в свое искусство убивать они, становились Неуязвимыми - грозой всех не эльфов и защитой лесных чертогов. Если клений рассеивал чары, то подпитываемые магией лесного народа доспехи Неуязвимых поглощали почти любые заклятия, становясь еще сильнее.

  Первым внутри крепости оказался легкий, изящный эльф, вооруженный тонкими, почти невесомыми мечами. Но смертельный танец, в котором закружился этот боец, унес жизни десятка людей. Каждый его выпад заканчивался смертельной раной, отрубленными конечностями, фонтаном крови. Согласованное движение пары блестящих лент невольно завораживало. Лишь самопожертвование молодого геста спасло нас от избиения. Теснота, трупы, повозки и машущие мечами ополченцы дали шанс гиганту. Арог сын Борха, в самоубийственной атаке насадившись на меч исконного врага, обездвижил эльфа, вцепившись в него всеми четырьмя могучими руками. Остальное довершили подоспевшие пехотинцы.

  Одновременно с первым немного левее появился воин с боевым шестом, который с двух сторон венчали устрашающего вида стальные жала. Как сказал бы Виктор такой палкой махать только в плохом кино про китайское кунг-фу. Красиво, но малоэффективно. Но Неуязвимый, росчерком шеста уничтожил всех защитников на своем пути. Тем не менее, удача сегодня была на нашей стороне, Тарин сын Омаха метнул свои молоты, а сам понесся на врага. Отвлеченный молотами и кучей подступавших воинов, эльф не сумел среагировать на тушу геста защищенную щитом. Тарин просто свалил эльфа, щитом пришпилив последнего всей своей массой к земле, и держал его, пока не подоспела помощь. К слову сказать, остроухий выпустив из рук шест, кинжалами нанес несколько глубоких, но не опасных для жизни ран четырехрукому гиганту.

  Последним внутри крепости оказалось странное существо. Эльф был похож на громадного паука. Четыре из восьми живых щупалец, сплетенных из лозы какого-то растения, вознесли эльфа высоко над повозками. Словно паучьи лапки, щупальца казалось, срослись с телом остроухого, оплетая его и делая еще более защищенным. Четырьмя другими монстр убивал. Зеленые конечности заканчивались твердыми как сталь шипами. Их не могли остановить ни кожаные куртки возчиков, ни доспехи гвардейцев, ни кольчуги айвов. Наши стрелы и арбалетные болты бессильно отскакивали от брони. Я судорожно зарядил ружье горстью свинца покрытого клением и в упор выстрелил. Тварь, получив смертельный удар, умирая прыжком, достигла центра крепости, и легко пробив костяной доспех, отправила меня в небытие.

  Я очнулся в шатре, рану в предплечье покрывала умело сделанная в меру тугая повязка. Первым кого увидел, были Рэнди с перевязанной рукой и относительно целый Лианг. Значит оба друга, уцелели в этой бойне.

  - Уфф наконец-то очнулся - засопел довольный Рэнди, - ну и напугал ты нас Алекс. Нет, нет ничего пока не говори. У нас все хорошо. Мы пока стоим, зализываем раны, а отцы-командиры думают, что делать дальше. Пока ты лежишь, расскажу, чем все закончилось.

  Рэнди.

  После того как вы с монстром свалили друг друга, мы еще знатно помахали мечами. На плечах эльфов в лагерь ворвались орки и аквитаны. Если бы не гвардейцы, во главе с бароном Сервом вовремя сбившие строй и не удар кавалерии, все бы легли здесь.

  Кавалерию привел лично граф. Он с десятком телохранителей собрал воинство Мериата. Не успевших удрать было чуть более трех десятков. Этими силами и своей магией Ал Далан ударил в тыл оркам. Для них это было последней каплей, и они дрогнули. Наша пехота завершила разгром, выбив остатки орков и варваров из крепости.

  У графа остался всего десяток, потому что пришлось направить последний резерв, сотню всадников, на левый фланг. Там кантабаров поддержала стая эльфийских волков. Наши уже почти проиграли, когда вдруг волки, воевавшие на стороне горцев стали убивать без исключения всех людей. Видимо со смертью эльфов те стали действовать, так как подсказывали инстинкты - уничтожать всех НЕ эльфов. Как ни странно кантабары объединились с клонельцами и, уничтожив волков, ударили по пехоте, которая вскоре сдалась. Так что у нас более пяти сотен пленных кроков.

  Судя по допросам пленных, эльфов было не более двух десятков, пятеро из них кандидаты в Неуязвимые. Проходили что-то вроде экзамена в боевых условиях. После взрывов двое были серьезно ранены, простые эльфы погибли почти все, их остатки по приказу главы похода - эльфа-паука унесли раненых к птицам. А тройка уцелевших решила нам люто отомстить.

  Глава 3.

  Результаты совета отцов-командиров до нас довел барон Серв. Наша армия мало того, что потеряла возможных союзников в виде кантабаров и аквитанов, к тому же еще и изрядно поредела. Из двухсот гвардейцев попавших под стрелы эльфов в строю осталась едва ли четверть, конницу левого фланга сильно потрепала волчья стая, убитых там было немного, но из-за ранений боеспособными остались всего две сотни, это с учетом резерва Ал Далана. Не меньшие потери понесла пехота, сражение с равным противником сократило наш центр на четверть. Самое жалкое зрелище представлял левый фланг. Десятка три рыцарей и сотня пехоты, вот и все что осталось от пятиста воинов. Часть людей сбежала, многие были ранены.

  Мой отряд лишился трети воинов. Учитывая, в какое пекло, мы попали, это был неплохой, но малоутешительный результат. Таким образом, под знаменами Клонелей осталось чуть больше тысячи трехсот воинов. Этих сил было явно недостаточно для прорыва в центральные провинции. Более того нужно было отправить в Клонель раненых и военнопленных с усиленным конвоем, потому что остатки ларогцев и орков вполне могли попытаться отбить пленных. К слову сказать, мы захватили около пяти сотен пехотинцев и почти сотню северян.

  Орков в плен брали с большой неохотой, северяне почти никогда не платили выкупа, женщины клана не принимали мужчин опозоривших себя пленом. Трофеи в походе, как и пленников, распределял лидер согласно участию той или иной группы. Так как спасение левого фланга, бесспорно, признали за обозом то нам досталась огромная куча трофеев, в том числе три драгоценных Нерушимых доспеха эльфов, десяток эльфийских панцирей попроще, сотни две-три орочьих кожаных защитных комплектов, и огромная куча оружия. Несмотря на то, что обоз и казну врага взял Ал Далан, доля трубочистов-землероек была просто огромной. Нам к тому же причитались плененные орки и аквитаны, последних толком то никто не считал, правда, денег от них не ожидалось, только расходы на еду и охрану. Но была одна задумка, потому все пленные были отправлены в замок к Оглу. А вот кантабары находились в двойственном положении вроде как враги, а вроде, как и союзники. Разоружать их не стали, их осталось всего три сотни, потому легко разместили, так что со всех сторон находились войска Клонеля.

  Учитывая раненых и трофеи Ал Далан решил отправить часть армии обратно в Клонель. В итоге у нас оставалось едва ли больше десяти сотен. Трофеи наши были хоть и объемны, но совсем не оправдывали затрат на поход. Клонели надеялись, что Ал Далан ограбит богатые центральные провинции Ларога, там были лакомые куски, в том числе и серебряные рудники. Но идти с десятью сотнями в длительный поход вглубь вражеской территории...

  Напряженная мысль о том, что с пустыми руками возвращаться плохо, и надо бы заработать, привела к идее захватить город-резиденцию Кроков. По нашим расчетам противник мог выставить не более пяти сотен воинов. При этом учитывая, что конницу герцог увел на юго-запад к армии Дориана, а пехота частью погибла, частью попала в плен после столкновения с нами, крепость осталась на ополчение. Несмотря на это поставленная цель была очень и очень трудной. В обороне, за высокими стенами кроки могли продержаться несколько месяцев, а к тому времени в свое гнездо вполне мог вернуться хозяин. Поэтому замок, мы должны были взять максимально быстро. Летняя компания Дориана могла продолжиться два-три месяца, плюс месяц-полтора на дорогу, исходя из этого у нас было от двух до трех месяцев, чтобы ограбить столицу герцогства.

  Раненный Рэнди наотрез отказался уйти с колонной военнопленных домой. Потому обоз возглавляли два недобитка, как нас в шутку называл барон Серв. А вот насмешки со стороны дворянского ополчения прекратились. Более того пристыженные благородные беспрекословно выделили своих пехотинцев и слуг для укрепления и постройки лагеря. Наша потрёпанная армия, не спеша за три недели добралась до Крока. Правда конница во главе с Арином преодолела этот путь налегке с заводными лошадьми в три раза быстрее. Учитывая, что Крокам было нечего противопоставить рыцарям Клонеля, последние безнаказанно перекрыли подступы к городу, и потихоньку стали разорять близлежащие села. Воины забирали бревна, доски, провизию, мобилизовали сотни полторы мужиков. Чтобы не настроить мирное население на партизанскую войну поборы были умеренны, а не сопротивлявшихся крестьян никто не трогал, более того мобилизованным обещали пусть и небольшую, но награду.

  Вылазок или какой-то активности со стороны крепости Кроков не было, оно и понятно ополчение вполне разумно собиралось отсидеться до прихода своего сюзерена, что конечно ни коим образом не устраивало Ал Далана. Мы построили два укрепленных лагеря напротив двух ворот из крепости. Один мой, из повозок и подручного материала, второй возвела пехота барона. Крепость представляла собой трапецию из трех крепких и высоких стен и одной низкой. Мы расположились напротив боков трапеции, в которых и были устроены ворота. Верхнее основание представляла сплошную стену с несколькими башнями. Нижние углы трапеции упирались в неширокую, но довольно глубокую и быструю речку, потому четвертая стена была относительно низкой. По реке ходили на стругах и лодках, которые сейчас были куда-то отведены. Три стены, обращенные к нам, раньше защищал ров, наполненный зловонной от городского мусора жижей и речной водой. Но пару лет назад Крок расширили, разрушив старую стену, возвели три новые более высокие, а вот новый ров пока еще не вырыли. Крок был незначительно меньше Клонеля. Семь-восемь тысяч населения. Защищен он был, несомненно, хуже, но для нашей немногочисленной и ограниченной во времени армии это был куда как крепкий орешек.

  Как только укрепленные лагеря были построены, Ал Далан собрал военный совет.

  - Лоды через две недели мы начнем штурм крепости. Диспозиция следующая. Арин, с сотней всадников отвечаешь за левые ворота. С тобой будут кантабары, три сотни решили поучаствовать в грабеже своего правителя, но будь на стороже этих варваров не понять. Твой тыл наш герой-обозник, Алекс, с его конюхами, поварами и прочими. И не сметь улыбаться, это шелупень сильно выручила нас, скажу больше эльфы сожрали бы всех, если бы не эти вояки. Так... я с сотней всадников резерва и остатками гвардии озадачу правые ворота. Барон Серв, вы возглавите штурм с моей стороны, сотня пехоты и все всадники в пешем порядке полезете на стены. Брен, надеемся мы в основном на тебя. Твои семь сотен должны здорово постараться и вскрыть этот орешек со стороны реки. Всем все понятно?

  - Милорд мы не успеваем подготовку переправы, она получилась слишком тяжелой, может часть попробовать перекинуть уже сейчас.

  - Брен сынок, если хоть одна крыса догадается, что мы затеяли, тебя вместе с переправой утопят в реке. Поэтому делай все по плану, заставь этих крестьян тащить плоты на своем горбу, но именно в ту ночь и не часом раньше!

  - Да милорд.

  - Еще раз для всех, через две недели штурм. Арин и кантабары имитируете атаку на северные ворота. Нагоните крестьян, пусть активно строят щиты или даже что-нибудь вроде переносной башни, подготовьте таран, все должно выглядеть очень убедительно. Барон Серв от Вас ожидаем того же, гвардейцы окажут полную поддержку.

  Кантабары под руководством Арина стали активно готовиться к штурму. К отряду присоединили сотню мобилизованных мужиков из окрестных деревень. Их сносно кормили, и пока заставляли работать лишь на укрепление лагеря. На ночь запирали в нескольких сараях неподалеку, поставив охрану. Но как только стало известно о штурме, местных умельцев привлекли на заготовку леса, строительство лестниц, щитов и огромного тарана, на восьми колесах, с крышей и прочим. Параллельно два десятка мужиков и кантабары суетились вокруг конструкции, которая должна была имитировать башню на колесах. Такая техника могла напугать разве что неискушенных в воинском деле осажденных ополченцев, да и там должны были остаться опытные ветераны. Пространство перед крепостью кроков было испещрено ямами и рытвинами, булыжниками, низким кустарником и другими препятствиями. Более того крепость стояла на возвышенности и чтобы дотянуть башню до стен, нужны были просто титанические усилия. Ну и одной башни было явно мало для штурма, а учитывая, что новая стена кроков была достаточно высокой работа над осадными башнями и расчисткой дороги для них могла затянуться на месяцы.

  Мы с Рэнди и парой десятков приданных нам крестьян стали строить неподалеку от крепости что-то вроде требушета. Я накидал чертеж, часть железных деталей должны были привезти от Огла, часть заставили сработать местных кузнецов. Бревна, доски и жгуты реквизировали в окрестных селах. Для катапульты возвели небольшой холм. Позицию надежно прикрыли рвом, валом и частоколом, демонстрируя осажденным серьезность своих намерений.

  В назначенное время начался штурм. По плану первыми выступили кантабары и люди Серва. Под покровом ночи, прикрываясь щитами, сбитыми из жердей, три сотни горцев выдвинулись к Кроку. Под прикрытием щитов несли длинные, прочные лестницы, в центре построения везли громадный таран. Союзников использовали в темную, те не знали, что основные силы клонельцев будут с другой стороны. Потому дикари действовали отчаянно и очень убедительно. Беда была в том, что стены Крока были столь неприступны, что давали оборонявшимся десятикратное преимущество.

  К началу штурма Арин успел завершить одну осадную башню, а крестьяне под страхом смерти, используя переносные щиты, расчистили дорогу почти до самых стен. Так что в ночном бое клонельцы еще использовали и передвижную башню. К слову сказать, до стены ее дотащить так и не удалось. В начале толкавшие гигантские колеса крестьяне сбились с проторенной дороги, а потому застряли на некоторое время, которое с толком использовали стрелки кроков. Зажигательные стрелы, а потом и горшки с горючей смесью, выпущенные меткими выстрелами из катапульты врага подожгли башню. Не помогли ни шкуры облитые водой, ни попытки потушить пламя. Горючая смесь давала на удивление стойкое и горячее пламя.

  Сотни кантабаров без особых потерь начали карабкаться на высокие стены. Но создать локальное преимущество хотя бы на одном участке стены так и не смогли. Как оказалось в Кроке были просто немыслимые запасы горючей смеси. Вначале на землю полетели бочки и бурдюки с горючим, а потом все это просто загорелось под ногами горцев. Хорошо освященные огнем, они стали легкой жертвой лучников и арбалетчиков врага. На стене оказалось достаточное количество воинов, которые сталкивали специальными шестами лестницы вместе с не успевшими подняться воинами. То же самое было и у барона Серва, его воины при поддержке гвардейцев ринулись на штурм, но зная, что сегодня подвигов от них не ждут, люди барона особо не усердствовали, предпочитая отсиживаться за щитами.

  Самое интересное происходило со стороны реки. Семь сотен Брена, ночью, строили что-то вроде понтонной переправы. То была задумка многоопытного Ал Далана. Тщательно оберегая секрет, мобилизованные крестьяне и солдаты пехоты строили плоты. Плоты, сбитые из крепких бревен, даже успели покрыть дощатым настилом. По бокам плотов для плавучести привязали порожние бочки и надутые бычьи шкуры, все это собирали в течении двух недель с окрестных сел. По замыслу графа в ночь штурма плоты спустили вниз по течению к крепости. Десяток смельчаков с кольями и канатами переплыли реку и натянули веревочную переправу. Затем стали осторожно наращивать ее, соединяя плоты один за другим, благо часть из них предварительно уже была связана между собой. Скрупулезная точность, продуманность и предварительные тренировки позволили людям графа в короткие сроки, построить переправу. Дозорные кроков отвлеченные штурмом, не сразу разобрались в происходящем, а разобравшись, мало что смогли предпринять. Ал Далан спешно стал наращивать пехоту на вражеском берегу. В считанные минуты переправилась сотня пехотинцев, осадные лестницы и щиты. Низкие стены и небольшое количество противников на стенах давали неплохой шанс на успех, но как оказалось все висело буквально на волоске.

  Несколько мобилизованных Бреном крестьян оказались либо слишком патриотичными, либо членами ордена Чертополоха - секретной службы Ларога, аналога савахов Ритена и его сателлитов. Эти люди, участвовавшие под видом крестьян в постройке понтонного моста, в решающий момент перерубили связывающие его канаты. Часть воинов унесло течением реки, позже они вернулись в лагерь. Лазутчиков тут же перебили, но было уже слишком поздно. Клонельцы не смогли оказать поддержку переправившимся бойцам, а те запертые между рекой и стенами продержались совсем недолго. Их отчаянная попытка штурмовать стены окончилась ничем. Крепость огрызалась стрелами, камнями, горшками с горючей смесью. Количество защитников росло, а нападавшие воины редели с каждой минутой. Часть попыталась спастись вплавь, многие утонули в негостеприимных водах чужой реки, нашего берега достигли единицы. Горстка храбрецов предприняла вторую, самоубийственную попытку штурма и погибла в неравной схватке.

  В эту ночь мы не досчитались более сотни бойцов, ларогцы праздновали победу. В армии царило уныние, воинский дух, еще недавно поднятый победой, так же быстро скатывался к нулю. Все понимали, что драгоценное время тает с каждым днем. Помимо этого неудачи и возможно люди Кроков воодушевили дворян и крестьян на борьбу. Группы бойцов все чаще стали нападать на отряды наших фуражиров. Да и нас самих от дерзких ночных ударов спасали лишь хорошо укрепленные лагеря. По-хорошему нужно было зачистить близлежащие замки, но сил поддерживать осаду и устанавливать контроль над округой, уже не было.

  Через неделю после неудачного штурма прибыло подкрепление из Клонеля. Герцог смог прислать лишь две сотни новобранцев. Вместе с ними пришли подкрепление и к нам. Тарин прислал вместо себя десяток гестов, так что теперь в охране обоза стало восемнадцать этих гигантов. Огл прислал десяток наемников. Раны Рэнди как и мои зажили, тем более я и Лианг постоянно сбрасывали комплекс заклятий по оздоровлению. Спасибо покойному Вилоту. Так что наш обозный отряд стал даже сильнее, чем был в начале похода.

  Вместе с пополнением пришли и вести с большой войны. Неожиданное нападение орков спутало все планы Гина Седьмого, Штир был разрушен до основания, а орки и Дарион подступили к столице Таленгара. Но полководцы короля уже набирали армию в южных провинциях, а на помощь осажденному городу спешил восьмой легион Риттена. Гин Седьмой отдал прямое распоряжение дяде, герцогу Клонелю не идти на выручку столицы, а наоборот приложить все усилия для захвата Крока. Герцог, не видевший всей картины, с одной стороны небезосновательно опасался, что летучи отряды орков или ларогцев могут посетить герцогство, а потому был вынужден держать остатки армии в Клонеле, в то же время, выполняя поручение короля, направил Ал Далану всех имевшихся под рукой новобранцев, с поручением немедленно штурмовать Крок. Причину, по которой Дин Седьмой так сильно хотел захватить и удержать Крок мы узнали много позже.

  Риттен территория, которого вот уже более пяти веков не подвергалась нападению, молниеносно выдвинула одиннадцатый и шестой легионы навстречу армии орков. Там на границе Ларога орков сдерживали второй северный легион и четвертый спешно перебазированный от Штира. Два легиона - двенадцать тысяч солдат - связали десятитысячную армию орков. Учитывая силу орочьих батальонов, соотношение было три к одному не в пользу Риттена. Только умение легионеров строить укрепленные лагеря спасало север страны от разорения. Орки безуспешно штурмовали позиции людей, которые за считанные дни успели построить в поле небольшую крепость из земли и привезенных бревен. Подоспевшие одиннадцатый и шестой легионы при поддержке семи архимагов Академии и нескольких десятков их учеников сходу атаковали орков. От Балха до восточной границы двенадцать тысяч воинов добрались за рекордные три недели. Орки, традиционно слабые в магии, могли противопоставить лишь шаманов, потерявших силу вдали от северных пустошей, да несколько посредственных магов Ларога. Расправа была короткой. Маги Риттена в считанные минуты, сломив сопротивление противника, уничтожили пятую часть орочьего воинства. Остальное довершила объединенная армия из четырех полнокровных легионов. На северо-западе воинственные датленцы не только сумели отбить нападение орков, но и сами контратаковали, разорив незащищенные стойбища кланов. Принц правящего Дома Датлена, Эрик Дикий лично возглавил двадцатитысячную армию, которая огнем и мечом прошлась по южным владениям орков. Эрик, несмотря на свое прозвище, молодость и внешний вид громилы, был незаурядным полководцем. Он разумно не повел армию вглубь территорий северных гигантов, где сила шаманов и объеденные кланы могли поспорить в мощи с любой армией мира. Датленцы по огромной дуге прошли по стойбищам, уничтожая съестные припасы и резервы наступающей армии и, в конце концов, вторглись в Ларог с севера.

  Все эти события в принципе ставили крест на Лароге как независимой державе. Потому Гин Седьмой хотел что-то урвать от дележки северного соседа. Учитывая, что воевать ему пришлось в обороне, доля Таленгара не обещала быть большой, а потому Гину нужен был козырь, например армия завладевшая Кроком.

  Глава 4.

  Ал Далан, получив долгожданное подкрепление, развил бурную деятельность. Три сотни пехоты при поддержке сотни конницы ушли на зачистку окружающих замков. Выше и ниже по течению реки были выставлены стационарные дозоры, имевшие несколько стругов с умелыми в речном бою клонельцами. Граф не без основания полагал, что ларогцы по реке получают продукты и подкрепление от окрестных дворян, а потому наглухо перекрыл этот путь.

  Две недели ушло на зачистку окрестностей. Воинство графа разорило несколько непокорных деревень и сожгло два-три замка. Эти действия должны были поубавить патриотизма у остальных жителей. Граф действовал не наобум, савахи, так сильно провинившиеся перед вельможей, рыли землю носом. А потому удары были нанесены точно в цель. Мы не озлобили всю округу, а лишь аккуратно обезглавили нарождающееся сопротивление. Крок остался без вестей и поддержки. Следующим шагом граф стал расшатывать обстановку внутри крепости. Вместе со стрелами к врагу полетели свитки с новостями о якобы разбитой армии Дориана. Глашатаи графа предлагали жителям жизнь и свободу в обмен на открытые ворота города, в случае сопротивления граф, слову которого верили далеко за пределами Таленгара, обещал отдать город на разграбление солдат. Все эти меры должны были заметно понизить воинский дух защитников города, а быть может подвигнуть кого-либо на предательство. Но для этого нужно было время и демонстрация силы с нашей стороны.

  С учетом подкрепления и кантабаров в распоряжении клонельцев было более полутора тысяч бойцов. Этого было достаточно, чтобы взять город в плотное кольцо, но мало для полной уверенности в успехе штурма. Но Ал Далан решил захватить крепость любой ценой.

  У меня были свои идеи насчет взятия города. В одной из телепередач просмотренной Виктором я увидел рухнувшую от взрыва стену, что натолкнуло на мысль о пороховом заряде. Перелопатив все, что удалось вспомнить про порох, многое увиденное во снах Виктора я скрупулезно переносил на бумагу, получилось набросать довольно реальный план. Пришлось сделать небольшую модель воротной башни Крока и поэкспериментировать с крошечным зарядом пороха. Опытным путем подтвердились видения Виктора. Бомбу нужно было заложить прямо под башней, тогда она гарантировано должна была рухнуть. Учитывая, что рассчитать необходимую мощность заряда было невозможно, решил сделать его максимальным. К Оглу отправились айвы, которые должны были привезти спрятанные в крепости, покрытые клением бочонки с порохом. Порох мы достаточно дешево скупали у алхимиков Риттена и объемы его на складе зависели лишь от наличия сосудов покрытых драгоценным металлом. Тем не менее, мой патриотизм мог обойтись слишком уж дорого, а потому мы с Рэнди стали готовиться к предстоящему грабежу. Война войной, а выйти из этого сражения должны были с хорошей прибылью. Клений на бочонках должен быть обменен на золото в наших карманах.

  Вместе с порохом мы получили подробный экономический отчет о Кроке. Город был соседним с Клонелем, а потому разведка Огла занималась им особенно плотно. У нас были досье на наиболее влиятельных людей города, а в особенности вельмож, купцов, глав гильдий, ювелиров, стряпчих и прочих. Разрабатывая с Рэнди план грабежа, мы учли, что не имеем за собой сколь угодно серьезной силы, следовательно, доля наша в предстоящем веселье будет небольшой, если не предпринять должных мер. В первую очередь отбросили возможность захвата домов правящей верхушки, резиденции герцога, графов, баронов и крупных купцов, безусловно, их возьмет штурмом Ал Далан, мы же могли рассчитывать на купеческую улицу и кварталы ремесленников. Но обычных трофеев монет, небольших ценных предметов тоже было маловато на всю армию, потому грабить было нужно не как армии завоевателей, но как армии купцов.

  Как только оформилась идея с подрывом, план представили на суд Ал Далана. Граф был впечатлен. Небольшая модель замковой башни послушно рухнула, подорванная микро бомбой. Перспективы штурма без лестниц, кипящего масла, арбалетных стрел и камней просто захватывали. С порохом можно было рассчитывать на быстрый и бескровный результат. Граф обещал нам всяческую поддержку, я получил в свое распоряжение сотню мобилизованных крестьян и обещание, ненавязчиво выбитое мной от графа, унести все, что смогут взять мои люди. Учитывая данное раньше обещание графа отдать город на разграбление солдат, граф не делал большой услуги, но с учетом его слова исчезал риск, того что именно наши трофеи будут скажем собраны в общий котел, а потом разделены согласно справедливости и воли командиров, коих надо мной формально было двое - Арин и Ал Далан.

  Охрану обоза на время переложили на одну из пехотных рот. Мы же с Рэнди принялись активно готовиться к предстоящей операции. В первую очередь крестьян под надзором айвов и наемников подрядили на постройку подкопа под воротную башню Крока. Учитывая, что земля вокруг города, была плодородной речной поймой, на пути землекопов не было трудных препятствий. Работы рассчитывали закончить недели за две. Начало подкопа было на позиции требушета, от которой до стен города можно подать рукой.

  На этом наша дружная компания не остановилась. Чтобы грабить с размахом, нужен был план. Я рассчитывал брать то, что не берут обычные солдаты, либо берут совсем понемногу из-за отсутствия транспорта и возможностей. Более того солдаты, как правило, уничтожали или портили то что не могли взять. Учитывая все это стали решать проблемы грабежа с размахом, в первую очередь с окрестных деревень собрали почти пять десятков возов с лошадьми, и вызвали одну из торговых команд от Огла, также с пустыми возами. Часть повозок пришлось полностью переделать, их укоротили, сделали уже, нарастили борта. Получились небольшие, юркие, но вместе с тем, не менее, вестимые транспортные средства. Такие повозки были ненадежны на дороге, где была угроза, перевернутся и потерять товар, но в городе на мощеных булыжником улицах это был самый подходящий транспорт.

  Отдельно разрабатывалась тактика прохода по улицам. Мы понимали, что в первые часы штурма в городе будет царить бардак, часть улиц будет занята нашими войсками, но основная их масса устремиться к центру, на захват поместий вельмож. В то же время защитники Крока могли броситься к своим домам и взять под контроль отдельные кварталы. Учитывая, что с учетом данных разведки выработали свой маршрут, отличный от движения основных сил клонельцев, необходимо было быть готовыми к ожесточенному сопротивлению на узких улицах города. В то же время отряду нужна была скорость, так как кавалерия и пехота тоже не стали бы щелкать клювами.

  Я организовал шесть мобильных групп. В каждой по три геста. Гиганты в тяжелой броне, с прочными башенными щитами, метательными молотами, были универсальным тараном каждой группы. Троих гестов было достаточно, чтобы перекрыть любую из узких улочек Крока. Каждой группе досталось несколько усовершенствованных телег. В них посадили лучников айвов и арбалетчиков, учитывая высоту транспорта, стрелки могли эффективно действовать из-за спин четырехруких. Остальных людей равномерно распределили по группам, они были должны выступить в качестве штурмовых отрядов при взятии усадеб, где гесты не всегда могли свободно действовать в силу своих габаритов.

   Недалеко от лагеря при помощи пустых возов построили имитацию улиц Крока, а несколько домов в окрестных деревнях послужили полигоном для отработки тактики штурма. Тренировки показал, что нам недостает хороших мечников, да и сами отряды были не велики, десяток бойцов для трех-четырех повозок было явно недостаточно. Нужен был союзник. Кавалерию Арина отбросили сразу, всадники слабые помощники в штурме жилья и мастерских, да и задачи, наверное, у них будут другие. Пехота, может быть, но там батальонный котел и прочие условности, как бы они нас сами не ограбили. Идеально подходил барон Серв, но он в другом лагере. В раздумье кому предложить долю в добыче мы нашли совсем неожиданный вариант.

   Кантабары, оставшиеся с нами, принадлежали к трем родам. Не знаю, как их там звали доподлинно, но в войске, по тотемам, их различали как медведей, барсов и козлов. Именно на последних Рэнди и обратил внимание. Конечно, этих гордых воинов звали не козлами, скорее всего это были или могучие туры, а может бесстрашные, благородные олени, но их тотем.... И острые языки всадников Арина. В общем, род козлов, мало того что был наделен самым обидным названием, но еще и был самым малочисленным среди союзников. Толи он изначально принадлежал к захудалой ветке племени кантабаров, толи его потрепали больше всех, но из двух с половиной сотен горцев, выживших после неудачного штурма, всего три десятка принадлежали к козлам. Руководил племенем вождь похода Малевит. Кантабары несмотря на все военные неудачи были умелыми воинами, вооруженные отличными стальными клинками мечники дикарей в поединке стоили троих пехотинцев. В то же время десяток кантабаров, проигрывал десятку клонельцев из-за слабой организации и отсутствия какой либо тактики в бою, кроме как "убить всех, забрать все". Но для наших целей варвары подходили лучше всего. В скоротечных уличных схватках или боях в тесных купеческих домах, этим воякам и бывалым мародерам не было равных.

   С кантабарами договорились довольно легко. Те, несмотря на свою дикость и необразованность очень быстро прониклись планам массированного грабежа, и довольно резво высчитали, выгоду от такого взаимодействия. Единственным камнем преткновения стала доля, которую запросил Малевит, но угроза обратиться к медведям или барсам, резко поубавила торговый запал вождя козлов. Добили мы его предложением, выкупа его товарной доли прямо на месте. Ушлый горец сразу смекнул, что тащить в родные пенаты груду тканей и железа, не имея повозок, да через владения кроков, могло плохо кончится для всех кантабаров в целом и для горстки его воинов в частности, а вот удобные мешочки с золотом... В общем наш отряд пополнился тремя десятками варваров, за обещание пятой части всех трофеев. Что фактически учитывая условия выкупа доли за золото, скорее равнялось десяти процентам от будущей добычи, но это все еще шкура неубитого медведя. А сегодня шесть наших мобильных групп носились по макетам, имитируя прорыв баррикад, штурм укрепленных домов и схватки в закрытых помещениях и скоротечные уличные бои. Стрелки отрабатывали работу во взаимодействии с гестами, зачистку крыш и другие приемы.

   С учетом проведенной работы, группы оснастили небольшими ручными таранами. За каждыми двумя отрядами закрепили одного из трех имевшихся магов. Маги были не только боевой поддержкой, но и связью. Что давало нам возможность в кратчайшие сроки сконцентрировать в нужном месте сразу несколько отрядов. В каждой группе было по одному гренадеру, так про себя я называл воинов, которым вручил по две драгоценные, в прямом смысле этого слова, пороховые гранаты, с условием их использования лишь, в крайнем случае.

  В час икс, башня была успешно подорвана. Более того, видимо сильно переборщил с зарядом. Появилось ощущение, что каменная громада слегка подпрыгнула, а потом, приземлившись, осела вниз грудой камней. Жаба будет душить до конца жизни, а сейчас она просто орет, что хватило бы и половины бочонков с порохом, где теперь искать бесценный клений, и оплаченный труд по его нанесению на бочки с порохом.

  Сказать, что защитники крепости растерялись, значит покривить душой. Много позже из рассказов пленных мы узнали, что вчерашние ремесленники и торговцы, которые составляли ополчение кроков, просто напросто перепугались до смерти. Дикие версии и предположения от мысли о архимаге, до второго вторжения Скаринга, заставили немалую часть кроков покинуть стены и сломя голову мчаться прочь от эпицентра взрыва. Потому всадники Арина а потом и пехота Брена зашли в город как то буднично, хорошо хотя и не маршем под музыку. Как и предполагалось, основные силы клонельцев и союзников кантабаров бросились к центральным наиболее богатым кварталам города. Но там их ждал более или менее организованный отпор, то ли горстки храбрецов-патриотов, то ли наиболее жадных защитников города. Мои же мобильные группы, четко и без суеты принялись грабить.

  Поначалу даже не встречали серьезного сопротивления, завидев щиты гестов, стрелков, и грозных кантабаров, немногочисленные аборигены бросались наутек. Каждая группа имела четкий маршрут. В первую очередь мы, как и все грабители выгребали золото, серебро и ценную утварь, но, не останавливаясь на этом, грузили в повозки товар. Брали только высоколиквидную, не тяжелую продукцию герцогства - шерстяные ткани, железные инструменты, вино, сосуды с растительным маслом, стекло, и многое другое, чем был богат Крок. Команда под моим руководством впервые столкнулась с организованным врагом, когда было сделано два рейса, мы вывозили награбленное по мере наполнения повозок в лагерь, где обозники поковали трофеи в загодя подготовленный караван.

  Нам лишь пару раз пришлось отгонять разрозненные группы ополченцев, и то стрелами и издалека. Но все везение когда-либо заканчивается. В одном злосчастном переулке нас встретила хорошо подготовленная засада. Три десятка кроков перекрыли улицу плотным строем. С их и с нашей стороны посыпались стрелы. Гесты надежно укрытые щитами ринулись вперед. В тесном пространстве напор массивных воинов и их слитный копейный удар был страшен. Три или четыре крока пали на месте. Наши стрелки с телег имели явно лучший обзор, а высокие борта надежно укрывали корпус от вражеских стрел, значит стрелки могли работать размеренно и хладнокровно, потому стрелы айвов и арбалетные болты находили богатую жатву. К бойне присоединились и кантабары. Кроки, продержавшись, считанные мгновения, дрогнули и бросились прочь.

  Озабоченные необходимостью ускорить грабеж, поскольку сопротивление Кроков было окончательно подвалено и роты графа стали потихоньку разбредаться по городу в поисках наживы, мы оставили убегающих ополченцев в покое и двинулись по намеченному плану. Но враг оказался, то ли смелее чем мы думали, то ли изначально планировал подобный сценарий. Колонна пехотинцев, затаившись за поворотом, коварно атаковала нас, когда гесты и наемники втянулись в улочку, а кантабары приковывали тыл. То есть локально на почти три десятка Кроков приходилось два три стрелка расположенных на телегах.

  Первые выстрелы несколько охладили пыл нападавших, но те стремительно сократив расстояние, бросились врукопашную. Наши стрелки, быстро сориентировавшись, похватали лежащие в телегах алебарды и стали довольно эффективно защищаться. Но перевес сил и неожиданность атаки сделали свое дело. Мы понесли первые потери. Гесты и кантабары уже бежали к месту схватки, но наш строй не был столь монолитным как задумывался, и не кому было поддерживать воинов градом стрел и арбалетных болтов. Первым делом я вызвал ближайший отряд, хвала богам те, как и мы были порожними, но до нас нужно было еще добежать. Положение спас гренадер, флегматичный наемник бросил гранату прямо в центр скопления Кроков. Взрыв и последовавшие за ним стоны раненых заставили уцелевших бежать сломя ноги. В этот раз это было не притворное бегство. Планы пришлось скорректировать, мы объединились со вторым подоспевшим отрядом и решили двигаться совместно. Это делало нас менее мобильными, но более защищенными, благо на очереди было несколько довольно близко расположенных домов ткачей, где мы надеялись взять рулоны готовой ткани.

  После пары удачных штурмов нас вновь ждал неприятный сюрприз в доме ростовщика. По информации Огла этот старик был одним из самых денежных менял города, но жил скромно и неприметно. Его одноэтажный домишка и по совместительству контора привлек бы грабителей в последнюю очередь. Ветхая кровля, обшарпанные стены, неказистая хлипкая дверь. За этой непрезентабельной вывеской скрывался старейший скупщик краденного, ростовщик, в залоге у которого были ценности, чуть ли не трети жителей квартала ремесленников. Надеясь на легкую поживу, мы самонадеянно не ждали особого сопротивления. Что могло скрываться в этом доме. Гесты заученно выбили дверь, а стоявшие наготове мечники кантабаров ворвались в дом и исчезли. Не шума, ни криков, ни стонов. Тройка бойцов, после недель тренировок и более десятка штурмов, исчезла вот так? Что или кто скрывался за неказистой оболочкой дома менялы?

  Воины по моему приказу рассредоточивались вокруг дома. Что предпринять, посылать кого-то внутрь? Тянуть, смысла нет. Аккуратно приоткрыв дверь, гесты бросили в дом что-то вроде чучела, на скорую руку сделанное из трофейного рулона полотна, верхней куртки и шапки одного из воинов, одновременно я метнул фаербол, который на несколько секунд осветил помещение.

  Тень очень низкого человека, скорее ребенка мелькнула с умопомрачительной скоростью, при этом в чучеле остался глубокий разрез, а еще мы увидели смутный силуэт хищного животного, небольшого, но легкого, стремительного и, несомненно, опасного. Гесты осторожничали не зря, в наплечник одного из них ткнулся миниатюрный арбалетный болт, лишь хорошая сталь и удар по касательной спасли гиганта.

  Я без особой надежды связался с Лиангом, может магу гильдии что-то известно о тенях, бродящих в доме провинциального менялы. Но Лианг на удивление легко распознал потенциального врага. По моим несколько бес связанным комментариям он сразу же предположил, что это широко известный в узких кругах, член гильдии убийц - Лар - недомерок или Коротышка - Лар или Карлик-убийца ... и его эльфийский выкормыш красс.

  Лар-недомерок. Даже в провинциальном Клонеле слышали об этой легенде преступного сообщества. Убийца так сказать с международной известностью. Карлик, обладающий посредственным магическим даром сумел стать лучшим из лучших среди наемных убийц. Свои физические недостатки и более чем скромный магический дар этот поистине незаурядный человек обратил в достоинства. Кто лучше карлика мог спрятаться в коридорах замков и комнатушках таверн? Карлика часто принимали за ребенка, еще чаще недооценивали его как воина, и все это тысячу раз помогало ему достичь цели. По слухам Лар родился в семье благородного, но рост и отталкивающая внешность лишили его каких либо прав называться своим настоящим именем. Так ли это знал, наверное, только Лар, хотя у жителей низов всегда полно таких легенд. Однако факт, что карлик имел учителей боя и не просто тренеров, а именно Учителей с большой буквы. Ибо только под их руководством можно было объединить маленький рост, магический талант и трудолюбие в искусство убивать. Карлик по слухам был чем-то вроде мечника, только кондиции его тела были заточены на скоротечные схватки кинжалом, удары исподтишка и другие беспринципные уличные приемы.

  Вечным спутником коротышки был красс. Выведенный эльфами зверек отдаленно напоминал гигантского соболя. Юркое, удлиненное, мускулистое тело, иммунитет к магии, острые зубы и крепкие клыки. Хищник был уязвим для меча и стрел, но вначале в него нужно было попасть, а с его скоростью, умением взбираться по любой поверхности и относительно небольшими размерами это была совсем не тривиальная задача. Более того эльфы судя по всему усилили интеллектуальные способности животного, с хозяином его связывала ментальная связь и работая в паре красс становился универсальным телохранителем или убийцей. В человеческом анклаве крассы не прижились. Животные были верны хозяевам ровно до тех пор, пока не появлялись эльфы. Хищники выполняли любой приказ любого эльфа вплоть до убийства хозяев и тому были прецеденты. Так что нам попался очень колоритный и необычный противник, с редким а потому неизученным и опасным питомцем. Мы легко справились бы с Ларом на улице или в поле, а вот в тесном помещении... Стоит ли связываться? Уже потерны трое. Чтобы выкурить эту крысу, нужен огонь, но что тогда останется? Да и запрет графа. Ведь пожар грозил уничтожить город, состоящий из притиснутых друг к другу деревянных строений.

  - Эйр Лар, предлагаю тебе покинуть этот дом, даю слово, что ни тебя, ни твоего питомца никто не тронет, в противном случае сожжем здесь все.

  - Кишка тонка, а пожары противопоказаны. Валите по добру, в городе много поживы, а эта хатка не про вас.

  Речь Лара еще не успела начаться, как я поджег фитиль. Монстр был уже готов к выстрелу и как только был подан сигнал, гесты вновь распахнули дверь. Дьявольская реакция Лара вполне спасла бы карлика от нескольких стрел, но горсть свинца, широкой сетью охватившая весь угол в котором таился убийца не оставила ему шансов. Лар - недомерок был ранен, а потом безжалостно добит стрелами. Обезумевший от потери ментальной связи красс кинулся в самоубийственную атаку на четырехрукого гиганта и был уничтожен.

  Ворвавшиеся внутрь кантабары обнаружили старика пытавшегося уничтожить какие-то бумаги. Последний яростно атаковал дикарей и был убит, разъяренным потерями Малевитом.

  - Надо было брать его живым

  - Зачем нам этот старик? Плохой раб.

  - Эрик отправь к графу вестника, мне кажется, здесь нужны савахи. Ребята начинаем искать, ничего не выносить из дома, люди графа решат, что нам можно брать, а что оставить. И приберите эти бумаги.

  - Алекс там, там...

  - Выбежав на улицу, я впервые увидел небесных всадников. Эльфов верхом на гигантских орлах. Две гордые птицы сделали круг, с ума сойти именно над домиком менялы, и.....

  - Ааааа в укрытие....

  Эльфы безнаказанно принялись осыпать нас стрелами, все ринулись в дом, но нас было слишком много, а эльфы были невероятно быстры. Гесты, кантабары, наемники падали один за другим. Снаряды эльфов просто не заметили щит. Фаербол, мгновенно опустошивший весь мой скудный резерв лишь насмешил остроухих. Только промелькнувшее издали заклятие заставило летунов повернуть на Север. Видно маги Ал Далана решили прекратить творившееся безобразие.

  Глава 5.

  - Рэнди вариант сбор, мы в седьмой точке, той, что числилась за второй группой. Жду крупных неприятностей, как понял?

  - Понял Алекс, держитесь, мы скоро.

  Отрабатывая тактику грабежа, мы предусмотрели план действий на тот случай, когда одной из мо