Book: Сердце мира. Путь мага. Редакция



Маслов Андрей Александрович


Сердце мира. Путь мага. Редакция





Андрей Маслов.




Сердце мира.







Часть 1.







Путь мага.




Эдуард.




=1=



Утро после попойки может быть разным. Тут всё зависит от того зачем, с кем и сколько.

В то утро настроение моё было отменным. Я шлепал пляжными тапками по лужам, оставленным ночным ливнем, вдыхал прохладу летнего свежего ветра, и смаковал минералку из только что купленной пластиковой бутыли.

Вчера мы с Дэном, лихо, на двоих отметили мой двадцать девятый день рождения, и сейчас я возвращался в квартиру к товарищу - лечить. Денис Первушин - мой старинный друг. Единственный.

Вообще, я считаю, что у человека, по определению не бывает много друзей, именно в том понятии, которое вкладывается в это слово. Вот приятелей может быть вагон, а друзей обычно два или три за всю жизнь.

И если вам человек говорит, что у него их масса, пожалейте товарища. Его нагло обманывают. У каждого есть свои причины для общения, личных встреч или совместного время препровождения. Обычно, причины эти - корыстные. И пока ваши качества - финансы, таланты, связи и т.д. людям необходимы, они с вами "дружат", как только стимул пропал, пропадет интерес и к вам.

Правда жизни в том, что у многих людей, в принципе нет друзей. Чтобы найти их, многие стараются понравиться тем, к кому сами имеют интерес, подстраиваются под них, стараются быть полезными. Это одна категория. Вторая, те, кто более уверен в себе и собирают вокруг товарищей из первой группы. Круговорот приятелей в природе.

Но есть люди, для которых не важно, кем ты работаешь, как часто звонишь, можно ли занять у тебя денег или перекантоваться пару дней. Они ценят тебя, потому, что ты в их жизни есть. И все. Точка. Ни каких других ценностей.

Таким и был для меня Дэн.

Хотя, если честно, зараза он та ещё. Подружились мы просто - он дал мне по носу, во дворе, пытаясь отобрать какую-то игрушку. Парень был крупнее и сильнее меня раза в два, но я вместо того, чтобы хныкать и бежать к маме, попытался дать ему сдачи. Это было не просто. Все равно, что набить морду бульдозеру, но отец учил меня - то, что ты мелкий, не значит слабый, свое мнение надо отстаивать всегда, вне зависимости от размера противника или опасности. После минутной потасовки мы разошлись, и Денис в серьез сказал:

- А ты ничего! - хлопнул меня по плечу, протянул руку и добавил, - дружба?

С этого рукопожатия, собственно и появился в моей жизни настоящий друг. Конечно, в детстве мне часто влетело за его шалости.

Дениска всегда боролся с препятствиями, как Дон Кихот, а мне была уготована роль Санчо. В нашей команде он был инициатор идей и мышцы, а я мозговой центр. Все его задумки, я старался облечь, в разумную и, что уж греха таить, безопасную форму. Поэтому он не свернул себе шею к шестнадцати и поступил в Школу Милиции, окончив которую начал трудиться в каком-то крутом силовом подразделении. Я один раз спросил, в каком, но он серьезно ответил: "Тайна даже то, что я тебе о службе сказал! Для остальных я вообще клерк!". После этого я не задавал вопросов. Но он все равно периодически проговаривался, так что я был в курсе его службы и чем он занимался.

Я же закончил радио фак с отличием, и подключился к бизнесу моего институтского наставника, который давно мечтал обзавестись толковым помощником. За пару лет деятельности мы заработали столько, что наставник купил себе дом за границей и, прихватив с собой семью, укатил туда на постоянное место жительства, а меня оставил главой и хозяином фирмы, с условием перечислять определенный процент на его счет.

В те годы мы с Дениской виделись часто, кроме времени его командировок в горячие точки (хотя, если честно, это только мои догадки), но вот последние пару лет судьба не сводила нас вместе.

Он был на каком-то длительном важном задании, я же в командировке в стране под названием "Депресняк", а вчера он позвонил и настоял на встрече. Ну как было другу отказать?

Пока я шаркал ногами у порога, мой взгляд упал на, небрежно брошенный на пол, конверт, на котором, весьма некаллиграфически, был накарябан Денискин адрес. Где себя искать, отправитель указать не постарался.

Я свернул письмо пополам и сунул в карман.

Войдя маленькую однокомнатную в квартиру, взглянул на себя в зеркало, и скривился. Нет, ну так-то вроде ничего, такой же, как раньше - высокий, немного сутулый и последнее время неприлично тощий субъект, только волосы длинноваты стали, да давно не бритые щеки ввалились.

Я прошаркал на кухню и застал друга за уборкой.

- А, вернулся, гулёна, - пробурчал он, стараясь при этом запихнуть в уже доверху наполненный пакет очередную бутылку.

-На вот, возьми новый! - улыбнулся я ему, бросая пакет из-под минералки.

Тара благополучно приземлилась мимо, а Дэн отобрал у меня бутылку:

-Сначала оросим Сахару!

Он сделал приличный глоток и взглянул на меня:

- Ну, как - отошел?

- Знаешь, наверное, надо было самому тебе позвонить, - сказал я, присаживаясь на хлипкий табурет.

- Вот только давай без этих сантиментов! Я в жизни потерял много своих боевых товарищей, но с твоей потерей это не сравнить! Жену и дочь одновременно! Я бы тоже не захотел ничего и никого видеть! - он шмякнул очередную грязную тарелку в раковину, и продолжил, - Но прошло уже два года, надо как-то налаживать свою жизнь, а не прозябать затворником. Может, новое дело какое-нибудь откроешь - деньги у тебя есть, и за идеями ни к кому обращаться не надо. Ты ж - мозг!

- Может позже? - ответил я, ковыряя ногтем застывшее пятно от кетчупа, - А, знаешь - ка, что? Бросай тут все, собирайся, и поехали ко мне! У меня дома есть приличный коньяк, продолжим разговор. Я тебе, помнится, вчера место начальника службы безопасности предлагал.

- Переться с утра в твои двухуровневые хоромы, где нормальный российский гражданин может бродить годами в поисках выхода? Предложение заманчивое, - протирая очередную тарелку, заметил друг, - Но это мы обсудим позже! А вот бухать второй день подряд - это ты брось, я тебе как доктор говорю!

- Да я уже не первый год, - смутился я, - а ты говоришь второй день!

- Сегодня завязываешь! С этого дня я тебя кодирую! Буду тебе и Айболитом, и няней и пионер вожатым! - он закрыл кран и бросил полотенце на мойку. - А теперь шагом марш на работу! Вечером буду у тебя, там и продолжим! Мне ещё пса покормить надо!

Из последней командировки Денис притащил щенка неизвестной породы, назвал его Тубой и поселил у себя. Пес был крупный, гладкошерстный, с висящими ушами. Коренастый, но ещё по - щенячьи неуклюжий.

- Да, кстати, тебе корреспонденция! - вспомнил я, и сунул Дэну под нос конверт.

- Блин! Тысячу лет не получал бумажных писем! Глянь-ка, и впрямь, мой адрес!

Разорвав зубами бумагу, парень сунул нос внутрь.

-Тут порошок!

Я расхохотался:

-Ты прикинь! Крутому полицейскому Денису Первушину, добрые бандиты подкинули коксу - похмелиться!!!

-Не смешно! Между прочим ...

А вот договорить Дэну не удалось - конверт вспыхнул, распространяя вокруг себя едкий, густо белый дым. Денис швырнул его в сторону, и содержимое тяжелым облаком разлетелось по кухне. Так, что нам невольно пришлось вдохнуть порошок.

- Блин! Найду заразу - руки вырву! - ругнулся сквозь кашель приятель, а дальше мое сознание куда-то провалилось...



= 2 =



Очнулся я, лежа на полу. Голова трещала немилосердно.

Ну, здравствуй, похмелье! Рядом постанывал Дэн.

С трудом разлепив глаза, я попытался встать, но, оглянувшись вокруг, чуть не рухнул обратно.

Мы находились на площади. Такой огромной, что её границы терялись за горизонтом. Вдали виднелись невероятной высоты здания. Их размеры поражали. Мы как будто попали на чужую планету, где обитают гигантоманы.

Но самое страшное, что это было только первое впечатление! Внимательно осмотревшись, я понял, что нелепое коричневое строение впереди, это не что иное, как неказистый советский кухонный гарнитур, белоснежное справа - холодильник, а массивные колонны, подпирающие небо - ножки стола.

Мы остались у Дэна на кухне, только вот, либо помещение невероятно увеличилось, либо мы стали размером с тараканов. А в целом, все так же, и одежда на нас та же. На мне футболка, шорты, шлепанцы. Дэн в джинсах, майке, домашних тапках. Лучший прикид для экстремальных ситуаций!

-Какого черта?! - простонал Дэн. - Что за дурь нам подсунули?!

Ах, да! Порошок!

- Не знаю! Думаешь, нас обоих так натурально торкнуло?

Ни слова не говоря, он протянул руку и ущипнул меня за предплечье - я ойкнул.

-Нет, блин, только тебя! - констатировал друг.

Мы поднялись на ноги и осмотрелись:

- Главное - спокойствие! - пробормотал я.

- А кто тут нервничает? - удивился Денис. - Слушай, а ведь это моя кухня!

- Ага! Только она слегка распухла, не находишь? - я присел на корточки и потрогал пол. Плитка, в таком масштабе, напоминала Лунную поверхность после метеоритной бомбежки.

- Тебе какое имя больше нравится, Карик или Валя? - буднично спросил я у друга.

- Глупый вопрос! Конечно, Валя! Я ведь лесбиян! - мы глянули друг на друга и расхохотались.

- Нелепая ситуация, да? - заметил приятель.

Я только покачал головой, а Дэн подошел к одной из воронок:

- А я - чистюля! - гордо заявил он, пиная окаменевшую груду пыли, прилипшую к краю ямки. - Ну, и что делать будем?

- Для начала, давай доберемся до еды. Это там, - я указал на холодильник. - Неизвестно, что с нами произошло, и сколько будет продолжаться... - начал рассуждать я.

В этот миг, воздух рядом с нами начал мерцать и преобразовываться во что-то, напоминающее световую воронку, такими в кино показывают порталы и туннели в параллельные миры.

Произошло всё очень вовремя, и отвлекло меня от мысли, как при наших, очень даже скромных, размерах открыть дверцу морозильного устройства.

Из портала появилась очаровательная девушка - миниатюрная, с длинными рыжими, стянутыми в хвост, волосами и очень милыми чертами лица. Она была одета в короткое, зауженное в поясе зеленое платье, серый запыленный плащ, и мягкие, не понятного материала, сапожки, без каблука.

При выходе она наткнулась на Дениса, и тот от неожиданности грохнулся на задницу.

Окошко портала резко замерцало, сжалось до размера булавочной головки и, вспыхнув, исчезло.

-Я точно сплю!!! - пробормотал я, мотая головой.

-Ну, это вряд ли!!! - ехидно заявила девица и протянула ко мне руку.

-Ай! Да вы что, сговорились, что ли?! - провизжал я, потирая ущипнутое в том же месте предплечье.

- Так, дамочка! - набычился Дэн, поднимаясь с пола. - Вы кто такая, и что, вообще происходит?

- Что за мир, - возмутилась незваная гостья, - ни какой тебе вежливости и дружелюбия! - и она премило топнула ножкой.

- А я с галлюцинациями и прочими явлениями одурманенного мозга вежливостью не заморачиваюсь! - и чего это Дениска так взъелся?

- Я не, как это, не галюлю, не ганглю, в общем, я не это! Я, Элли - свободная волшебница! Кто из вас Эдуард, а кто Денис?

- Вот этот скромный долговязый - это Эдуард! - ткнул в меня пальцем друг.

- Очень приятно! А вы, значит, Денис! - девушка посмотрела на нас, смешно поджав губки. - Понятно!

Она прошла вперед и провела ладонью по воздуху, потом поднесла её к носу, поморщилась.

Дэн рванулся вперед, с явным намерением учинить красотке допрос с пристрастием, но я удержал его и шагнул первым.

- Девушка! - я вежливо тронул её за плечо. - Может вы нам поподробнее? Ну, про волшебников и про свободных тоже?

- Я все объясню позже, сейчас просто нет времени, - она тревожно поглядывала в сторону окна. - Нам нужно немедленно открывать портал!

-Чего это еще?! - проворчал Дэн.

-А то он нас - сожрет!!! - и она указала пальцем вперед.

В тот же миг стекло лопнуло, и в комнату влетело ...

Ну, быть не может!!! Или я схожу с ума, или порошок вызывает целый набор модных галлюцинаций! Я был так удивлен, что просто окаменел на месте.

Из ступора меня вывел вопль Дэна:

-Мать честная, дракон!!!

И тут же пространство вокруг задрожало от оглушительного рева. Мистическая тварь, широко раскрыв пасть, неслась на нас.

Не берусь сказать, какого размера он был в нормальном виде, но для наших нынешних габаритов, и даже с такого расстояния, было видно, что в нем метров сто. Узкое змеистое тело венчали четыре когтистые, поджатые к брюху лапы. Шипастая голова, с вытянутой зубастой мордой, казалась непропорционально большой. Размах крыльев поражал. И вся эта красота сейчас старательно перла к нам.

Пока мы с Дэном, с отвисшими челюстями наблюдали сказочное зрелище, девчонка времени даром не теряла. Она достала из-под плаща и направила на зверушку какую-то длинную, сантиметров в пятьдесят палку.

Похоже, палочка-то была волшебная. С её кончика сорвался столб голубого пламени, пронесся через всю кухню и ударил рептилию в брюхо. Дракон несколько раз перевернулся в воздухе и рухнул на спину. Секунду он сучил лапами, а потом резко перевернулся и, расправив кожистые крылья, помчался к нам по земле, весьма ловко, для летучей твари, перебирая конечностями. На ходу он открыл пасть и выдохнул. Хоть было ещё далековато, воздух вокруг раскалился до треска.

Я понял, что шутки кончились.

Волшебница запустила в зверя еще несколько зарядов, но тварь уже была к этому готова и весьма ловко уворачивалась.

- Эдуард! - крикнула девушка. - У меня на поясе мешочек, в нем нужно найти кольцо, маленькое, - ещё один выстрел, - медное и бросить передо мной на землю!

- Понял!

Я начал судорожно рыться у девушки в сумке, стараясь не сбивать ей прицел. Краем глаза заметил, что Дэн принял боевую стойку, и всерьез, ждет приближения чудовища. Руками он его, что ли, душить собрался? Хотя, Дэн может!

Кольцо никак не находилось! И почему у женщин, даже у волшебниц, всегда такой бардак в сумках?

- Скорей же!!! - Элли сделала три выстрела подряд, и один все-таки попал в цель.

Дракона отбросило назад, но упорная тварь вновь кувыркнулась на ноги, и понеслась к нам. Я понимал, что мы не успеваем!

И тут мимо нас. С ужасным грохотом пронеслось, что-то невероятно огромное и лохматое.

- А вот и Тотошка! - выдохнул Денис, и громадные челюсти щенка сомкнулись на драконьей спине. Тварь пыталась вырваться, но Туба был сильнее.

Элли замерла, наблюдая за необыкновенной схваткой, и мне, наконец-то, удалось обнаружить злополучное кольцо. Я ткнул девушку в плечо:

- Это?

- Угу! - кивнула, все ещё завороженная девушка.

- Что с ним делать?

- Бросай передо мной! - мотнув головой, приказала волшебница.

Я швырнул кольцо к её ногам, и она направила на него свою волшебную палочку. Струя зеленого огня ударила в центр украшения, и оно развернулось в сияющую голубую воронку прямо на полу.

Пес все ещё с азартом терзал сказочную рептилию - щенки, они натуры увлекающиеся.

-Быстрей в портал, он очень ненадежный! - прокричала Элли.

И действительно проход, как будто бы начал мутнеть и таять.

В это время дракон извернулся, и цапнул пса за отвисшее ухо. Туба взвизгнул и, разжав челюсти, рванул куда-то в угол.

Больше ни слова не говоря, я обхватил друга и нырнул магическое отверстие...

Кажется, сегодня мне суждено стать чемпионом мира по потере сознания.

Правда, в этот раз мне приснился сон. Яркий и четкий.

Я лечу в пустоте.

Мимо меня на огромной скорости проносятся звезды, планеты, гигантские глыбы. Путь рассекает огненный хвост кометы. Я проношусь сквозь него, не ощущая ни жара, ни осколков. Я не осязаем для окружающего мира, но чувствую свое тело. Поднимаю руки к глазам и не вижу ладоней - я прозрачен.

Снова устремляю взгляд вперед, вижу приближающуюся, размазанную на черном, разноцветную кляксу. Через секунду понимаю, что это невероятно плотное скопление звезд. Они хаотично кружатся, исполняя красивый танец, вокруг совершенно темного пятна в пространстве. Это ведь мифическая Черная дыра - предмет спора физиков всего мира! Приближаюсь к ней вплотную, пролетая мимо и сквозь звезды.

Удивительно, как в черноте космоса может быть столько оттенков. Пространство вокруг дыры кажется бесконечным, а сама она - глубиной, невероятной и зловеще пугающей. Мой полет направлен именно туда - в зияющую пустоту, и ныряя, я невольно закрываю глаза.

С прозрачными ресницами, эффект от этого потрясающий - нулевой. Но инстинкт сильнее.

Когда я пересекаю невидимую границу, начинает звенеть в ушах, и я понимаю, что такое настоящая Пустота.

Вокруг нет ничего, даже мелкой космической пыли, лишь вдалеке - ослепительно яркая, как звезда, точка.

Моя скорость увеличивается. И я стремительно несусь к этому единственному ориентиру.

Вблизи огонек оказывается россыпью громадных кристаллов, которые вращаются вокруг чего-то, очень похожего на портал, который открыла нам Элли. Свет исходит от них. Яркий, живой, сильный.

- Это - Сердца миров. Очень скоро ты познакомишься с одним из них. - Голос идет отовсюду, он звучит вокруг, и громыхает в голове, отдаваясь тупой болью.

Вдруг один из кристаллов отделяется от группы и устремляется вдаль.

- Так рождаются новые Вселенные, так родилась и твоя...

- Кто ты? - У меня не получается сказать это в слух, но мой невидимый собеседник слышит мысль.

- Ты узнаешь! Скоро! - слова эхом звенят в пустоте. - Просыпайся!!! Ты в опасности!!!




=3=



Резко открыв глаза, я вскочил и чуть не расшиб голову о потолок низенькой пещеры. Помещение было маленьким, с поросшими мхом шершавыми стенами, и освещалось несколькими, воткнутыми в углубление, факелами. Всё это я отметил лишь мельком, потому как мое внимание привлекло движение у входа.

Там, оскалив пасть и пуская слюну, стояло странное существо, очень похожее на волка, вот только уверенно держалось на задних лапах и сверкало красными горящими глазами. Оно не нападало, но смотрело очень жадно.

Я выхватил из ниши факел, направил в сторону нашего гостя, и пнул лежащего рядом бесчувственного друга:

- Дэн! Вставай, у нас гости! - прошептал я.

- Эдя, отстань! Видишь - я сплю! - он перевернулся на другой бок и гениально изрек, - накорми их чем-нибудь!

- У меня для ЭТОГО очень ограниченное меню: жаркое из Дэна, фрикасе и может быть сардельки а ля Дэн!!! - процедил я сквозь зубы, вновь тыкая ногой под ребра этому лентяю, и, на всякий случай, делая факелом выпад в сторону твари.

Похоже, сардельки были самым весомым аргументом!

- Какого черта?! - простонал приятель, открывая глаза. - Ох, ты, мать твою!!!

Через секунду он уже стоял рядом, сжимая в руке второй факел.

- Вот, вот!

И тут я понял, почему зверь не напал и не закусил нами, пока мы были в отключке - он не просто пришел полакомиться свежатиной, он охотился. А на охоте жертва должна сопротивляться! Ну, о вкусах не спорят. Увидев, что добыча достаточно подвижна, зверюга сорвалась с места - когтистые лапы высекли искры из стены - и кинулась на Дениса.

Тут-то чуйка барбоса и подвела - кидаться на профи русбоя, у которого за плечами несколько командировок в горячие точки, а работа состоит из задержаний и обезвреживания опасных преступников - большая ошибка!

Дэн молниеносно сорвался навстречу нападающему, от чего тот слегка опешил, по-моему. Занесенная для удара лапа была блокирована крепкой рукой, в разинутую пасть вонзился горящий факел, а под ребра - острое полицейское колено. Секунда, и грозный монстр превратился в визжащую собачонку. Пинок под хвост завершил это, унизительное для скотинки, превращение, и направил его прямиком к выходу. Снаружи до нас ещё долго доносились то вой, то жалобное поскуливание.

- И что это было? - спросил друг, глядя на выход из пещерки. На его предплечье виднелись три кровоточащих пореза, оставленные когтями зверя.

- Братан, да тебя перевязать надо!!! - я стянул майку, и через минуту на руке друга красовалась свеженькая повязка. Правда, медик из меня хреновый, на белой ткани начали проступать красные пятна.

- Пока сойдет! - решил наш спаситель. - Так, все тки, что это была за тварь? И где эта рыжая, что нас сюда притащила?

- А хрен его знает, - пожал плечами я. - Когда я очнулся, её с нами не было! А, может клыкастая, это она и была! После драконов и волшебных палочек, я уже ни чему не удивлюсь! Понять бы лучше - где мы? Пойдем, глянем?

- А, фигли глядеть? - возразил Дэн, садясь на камушек у входа. - Там темно, как у негра в жопе! Вот солнышко встанет - поглядим!

Я присел напротив, с опаской поглядывая на выход.

- Да не переживай! - махнул здоровой рукой Дэн. - Эта гадина так получила, что ещё внукам своим рассказывать будет, какой опасной для здоровья может быть незнакомая пища!

И мы начали ждать рассвета. Спать не хотелось, видно потому, что происшествие с драконом случилось ранним утром, а сейчас на дворе глубокая ночь.

От нечего делать, Дэн подбирал маленькие камушки с пола и швырял их в темноту. Судя по звукам падения, наша пещера находилась где-то на склоне горы или холма.

Я разглядел на дальней стене пещеры странный рисунок - круг с вписанной в него спиралью и странными символами. Кивнув на него, я поинтересовался у Дэна:

- Как думаешь, магия?

- Магия! Или местное граффити! - он со злостью швырнул очередной обломок вниз. - Знаешь, я ведь завязать хотел. Ну, с этой работой, командировками, преступниками...

- Знаю, - кивнул я.

- Откуда? - нахмурился он. - Ах, да! Туба!

Я снова кивнул. Если человек его профессии заводит питомца, значит, либо перебирается на тихую штабную должность, либо увольняется. Я потому ему и место предложил в своей конторе.

- Ты всегда был мастером угадывать такие штуки! - улыбнулся Дэн и покачал на ладони очередной камушек. - Так вот, в итоге - только я собираюсь завязать с нормальными человеческими опасностями, как появляются аномальные - драконы, волшебницы, непонятные волки, - он, поморщившись, потер раненое плечо. Как бы заразу какую не подцепил, вряд ли волчара заморачивался маникюром. - Похоже, не судьба мне завязать с опасным ремеслом!

- Не напрягайся! - попытался успокоить я друга. - Дождемся утра, а там видно будет!

Через полчаса снаружи начало светлеть и настроение, как то само собой приподнялось. Рассвет - это всегда надежда на лучшее, говорил кто-то из классиков. Два года я был с ним упорно не согласен, и ведь, глянь-ка ж, проняло. Да, что бы там не говорила моя мама, а общение с Денисом, регулярно идет мне на пользу.

Мы осторожно высунулись из своего убежища.

Увиденная нами картина поражала воображение - выход из пещеры находился на склоне высокой горы. Спуск был достаточно пологим, чтобы мы не переломали ноги, добираясь к подножью, но поросший небольшими деревцами и мелким кустарником.

Впереди, насколько хватало взгляда, простиралась холмистая, покрытая хвойным, на первый взгляд, лесом, равнина. А вот вверх нам смотреть не стоило, чтобы хоть как то оградить свою нервную систему от дальнейших потрясений.

Над нами не было привычного, голубого, ну или хотя бы затянутого тучами неба. Над головой нависали своды гигантской пещеры. Ближе к нам этот гигантский потолок закруглялся вниз, и получалось, что мы стоим на краю обширнейшего, по пространству, подземелья. Однако, несмотря на отсутствие солнца над головой, всё вокруг было ярко освещено.

Я поискал глазами источник света и увидел далеко впереди невероятно высокий шпиль, который из-за расстояния еле угадывался. На вершине меня ждал привет из давешнего сна - одно из Сердец миров. Гигантский кристалл бодро освещал подземную обитель.

Дэн аккуратно подобрал челюсть и глянул на меня:

- Давай-ка выбираться отсюда!

И мы направились вниз по тропе, которая змеилась вдоль склона.



***



Вы испытали весь экстрим в своей жизни?

Прыгнули с парашютом, спустились на дно океана, поучаствовали в гонках на выживание, поели тараканов на Мадагаскаре?

Хотите еще?

Спуск в домашних тапочках с высоченной горы - вот что вам нужно!!!

Через два часа мой запас матерщинных слов, выражений, многоэтажных красочных нелитературных аллегорий порядком поиссяк, а мы не преодолели и половины пути.

Но я-то был в пляжных шлёпках, подошва которых, пусть немного, но защищала мои ступни. Дениска же попал в портал в домашних мягких тапочках - собачках, о которых теперь напоминали только плюшевые ушки, болтающиеся на грязных ступнях друга.

Еще через пятнадцать минут мы, не сговариваясь, упали на крепкий валун.

- Увижу эту Элли, сам подниму её наверх и заставлю прогуляться нашим маршрутом босиком... Раз двадцать!!! - проворчал Дэн, срывая с ног лохмотья домашней обуви.

Я растер лодыжки и взглянул на друга:

- Долго нам так не протянуть!

- Долго и не придется! - разминая ступни, парировал друг. - Видел дымок, в паре километров впереди?

- Ну.

- А дым, это - люди, огонь, кров и пища! - мудро изрек приятель.

- Или лесной пожар! - хмыкнул я.

- Не порти песню, чудило! Я видел, что в ту сторону дорога лесом идет! - он ещё раз пристально всмотрелся в пейзаж. - Нам надо забрать чуть вправо, так мы сразу попадем на неё. А топать по дороге веселей, чем по булыжникам и ветвям!

- Мысль здравая. Двинули! Давай только дам тебе мои тапки на время, а то тащиться с твоей тушкой на горбу нет настроения...

Через час я уже жалел о своем решении, но признаться в этом другу не хотел. Мы еще пару раз сделали привал, прежде чем достигнуть подножья.

После разбитой горной тропы, утоптанная, поросшая мелкой травой дорога, казалась благодатью божьей. Ноги мы с Дэном сбили оба, несмотря на то, что регулярно передавали тапки друг другу, и сейчас напоминали пару инвалидов на прогулке.

Источником дыма оказалось невзрачное одноэтажное деревянное строение, с вполне различимой надписью "Таверна у границы". Буквы на вывеске были выложены узкими дощечками.

Площадка у заведения имела некое подобие коновязи, а к ней...

- Да вы шутите!!! - выдохнул Денис.

- Почему? Вполне логично! - парировал я.

...Были привязаны гигантские насекомые.

Я не энтомолог, но вырос в советской квартире и не узнать тараканов не мог.

К холке, если так можно выразиться про насекомых, прусаков были приторочены некие подобия седел.

- И они на этом ездят! - констатировал друг, с опаской обходя необычные транспортные средства.

- Ладно! - одернул я его. - Давай перестанем вести себя, как восторженные американские туристы и подумаем, чем расплатимся за еду. Думаю наши деньги тут не в моде!

- Ай, брось! - махнул рукой приятель. - Язык - страшное оружие в умелых руках!

И толкнул примитивно сколоченную из трех досок деревянную дверь. Я представил на секунду Дэна с языком в руках, мотнул головой, стряхивая наваждение, и скользнул вслед за другом.

Мы очутились в полутемном, пропахшем смрадом и потом помещении. Несколько столов, деревянные скамьи, заплеванный пол и не облицованные стены. Чего-то в этом духе я и ждал. Единственное, что выделялось и сверкало чистотой в этом месте, это барная стойка. Её как раз натирал крепкий мрачный мужик в засаленном фартуке и лихо намотанной на голову банданой.

Он оценивающе взглянул на нас, потом бросил взгляд на шторку в углу.

Похоже, там находилось еще одно помещение, были слышны голоса и стук кружек. Бармен вновь перевел глаза на нас и кивнул головой в сторону столиков - присаживайтесь, мол.

- Дикий, дикий запад, мать твою! - сплюнул на пол Денис. - Ладно, пойдем.

-...и макнул её прямо в бадью!!! - послышалось из-за шторки, и следом раздался гогот нескольких мужских глоток.

- Говорят, вроде, по-нашему, - в полголоса заметил Дэн.

Мы присмотрели стол поближе к окну.

Дэн занял место так, чтобы свет бил ему в спину и было видно все помещение, а мне оставалось только место напротив. Удача и в этот раз меня не подвела, и единственный торчащий из скамьи гвоздь впился в мою многострадальную задницу.

- Это скамья для мазохистов, что ль? - поинтересовался я у бармена.

Тот выглядел ошеломленным. Потом, улыбнувшись во весь рот, покинул свое место и оказался рядом с нашим столиком:

- Добрый господин! Наконец-то это случилось! Сегодняшний день, станет самым великим в новой истории моей таверны!!!

- Чего это ради?! - поинтересовался я, потирая пострадавшую ягодицу.

- Вы нашли Гвоздь! - лицо дядьки сияло.

- ЭТО я понял! - начиная злиться, процедил я сквозь зубы. - Радость то в чем?

- Ааа! Вижу, господа не местные, и не знают наших легенд! - снизошел, наконец, до объяснений наш восторженный хозяин. - Бывший владелец этого заведения - маг Иркан - построил его без единого гвоздя. Заведение процветало, ведь в те времена многие волшебники посещали верхний мир.

Потом Иркану наскучила жизнь харчевника, и он передал свое заведение мне - самому преданному его слуге.

На прощание маг вбил в одну из скамей волшебный Гвоздь. Он сказал, что если найдется человек, который нащупает Гвоздь своим седалищем, нужно накормить, напоить и его, и тех, кто будет с ним. Бесплатно! И помочь всячески в делах. Потому, как человек этот вновь принесет удачу и процветание в моё заведение!

- Что, правда?

- Конечно! Я свято соблюдаю традиции, заведенные моим хозяином! Потому и держусь ещё на плаву! И вот вы здесь! Через столько лет! Радость-то какая!!! Чего желаете откушать?

Дэн с усмешкой взглянул на меня:

- Ну, давай счастливчик, заказывай!

- А у вас пиво подают?

- Вам у нас подают все!!! - расплылся в улыбке хозяин.

- Тогда, две кружки пива и что-нибудь мясное.

- Как будет угодно господину! - пробасил мужик, и прокричал в открытую за спиной дверь, - Эй, крошка! Неси нашим гостям два фирменных блюда и две кружки пива.

Ну, хоть одно приятное событие в этот безумный день да случилось. Я облокотился на стол и взглянул на друга.

- Вот что ты на меня уставился, как на большую советскую энциклопедию? Я тоже не представляю где мы, и что вообще происходит! - пальцы Дениса отстучали дробь на потрескавшейся столешнице. - По крайней мере, вопрос с пищей мы решили!

- Тебе б только желудок набить!

- Для бойца сытый желудок это инструмент для разумных и взвешенных решений! - торжественно изрек мой друг. - Мы сутки без жрачки, и мой организм не протестует против местного гостеприимства. Щас покушаем и ты, на правах новоиспеченной звезды, по расспрашиваешь хозяина, что да как!

Он вдруг замер. Резко закинул руку за спину, и вытащил за лапу, громадного, в метр длинной, рыжего кота. Коготки животного крепко вцепились в потрепанный бумажник моего полицейского друга.

Дэн приподнял пушистика повыше, аккуратным движением извлек из его конечности портмоне, посадил животинку на стол и уперся взглядом в хитрые зеленые глаза. Молчаливая дуэль между человеком и зверем продолжалась не долго:

- Ладно, каюсь! Чутье меня на этот раз подвело - не разглядел легаша! Сразу меня повяжете или дадите маляву родне чиркнуть?

Произнеся эту поистине содержательную тираду, котяра уселся рядом со мной на стол и начал вылизывать сдавленную Денисом лапу.

- Откуда такой шикарный набор блатных словечек? - уточнил я у него.

- Был наказан за воровство, отправлен хозяином в верхний мир для перевоспитания и исправления- вот и нахватался! - отрапортовал киса.

- С исправлением, как я вижу, не срослось? - уточнил Дэн.

- Эй! Не тебе меня судить, ментяра! - возмутилось животное. - Знаешь, как тяжела у вас наверху жизнь одинокого бездомного кота, на которого еще и наложено заклятие молчания?!

- Ты полегче с ментярой то - уши надеру! - осадил его Дэн - А про "наверху", и "у вас" давай-ка по подробней!

Мой и Дэновский лимит удивления, на сегодняшний день, похоже, исчерпан. Иначе, как объяснить тот факт, что Денис сейчас всерьез допрашивает говорящего кота?

- Ну, одежда на вас не как на волшебниках или хотя бы на пустах...

- На ком? - переспросил я.

- На пустах - жителях нашего подземелья не обладающих магическими способностями, - пояснил кот. - Так же ваш загар - под нашим кристаллом такой не получишь. Ну и, наконец, у нас такие, - он кивнул на кошелек Дэна, - не в ходу.

- Ясно! - теперь настала моя очередь отбивать пальцами чечетку.

- Я так понимаю, что сдавать меня патрульным магам, вы не собираетесь? - он кивнул в сторону помещения за шторкой.

- А мы подумаем! - сказал Дэн. - И если ты любезно согласишься просветить нас относительно места, где мы очутились, а также проводить до кого-нибудь, кто может помочь нам отсюда слинять, можешь рассчитывать на снисхождение.

С кухни вышла девушка с подносом, на котором аппетитно дымились тарелки с какой-то местной снедью, и весело позвякивали большие глиняные кружки с пивом. Три, между прочим, что явно говорило о внимательности хозяина заведения.

- Что ж, - сказал кот, - я, пожалуй, могу помочь вам и в том и в другом. Только давайте сначала поедим. Слышал для вас тут все нахаляву!

Нда! Этот за словом в карман не полезет! Хотя у него и карманов-то нет!

- Как хоть тебя зовут-то? - спросил я у кошака, который уже хапнул лапой свою кружку.

- Рэй!

- Необычно, для кота! - усмехнулся Денис.

- Ничего необычного, имя, как имя! - возмутился Рэй. - Самого-то как зовут?

- Я - Денис. Для друзей - Дэн. А моего друга зовут Эдуард, или просто Эд.

К нам приблизился хозяин заведения и, наклонившись к самому моему уху, зашептал:

- Простите, добрый господин! Я был так обрадован Вашим появлением, что забыл предупредить! У нас тут гуляют маги из патруля Цитадели, поэтому если...

Договорить он не успел. Шторка отодвинулась в сторону, открывая небольшую комнатку с одним столом, за которым сидели пятеро мужиков в плащах с капюшонами:

- Эй! Хозяин! - крикнул ближайший из них.

Тут его взгляд упал на нас:

- Эт ищё чо такое? - он поднялся со скамьи, и нетвердым шагом направился к нам, его товарищи с интересом наблюдали из-за своего столика.

Подойдя вплотную он рявкнул, окатив нас волной перегара:

- Кто такие? Представиться! Все вещи и волшебные предметы - на стол!!!

- Чо ето?! - сощурился Первушин, поворачиваюсь лицом к непрошенному гостю.

- Я представитель пограничного контроля, на службе Цитадели и не обязан отвечать на вопросы! Выполняйте приказ!!!

Первушин окинул патрульного уничижительным взглядом:

- Иди проспись, слуга народа! Стыдно за тебя! - и вновь повернулся к нам.

- Да как ты смеешь, пуст!!! - взвизгнул маг и попытался схватить моего друга за плечо.

Я уже говорил, что соревноваться в скорости с Денисом - пустое занятие. Рука патрульного схватила воздух, а Дэн уже стоял на ногах. Его ладонь уперлась в грудь пьянчужке и слегка толкнула. Маг не удержался на ногах и грохнулся спиной на пол.

-Ах вы тааак! - завопил он, смешно барахтаясь в попытке встать. - Тогда я применю силу!!!

Брови Дэна взлетели вверх:



- А валяй!

Парень встал на колени. сунул руку под плащ и, с трудом, вытащил оттуда волшебную палочку. Его дружки повыскакивали с мест, один сразу ринулся вперед.

- Ой! Это плохо! - пробормотал кот, поджимая уши.

Я уже тоже стоял на ногах, готовый прийти на помощь другу. Кот целился кружкой в голову первого нападающего.

Маг направил палочку в сторону Дэна, с кончика сорвалось красное пламя.

И тут время для меня замерло.

Все вокруг стало размытым, нереальным. Единственное, что я видел отчетливо, это мерцающие огоньки на груди магов. У двух они были зеленые, у одного, голубой, у того, что ринулся на помощь товарищу, красный. Огонек сидящего на коленях патрульного тоже был красный, но от него, через плечо по руке и палочке мага, струилась красная дорожка, распускающаяся на кончике оружия ярким цветком.

- Блокируй! - прогремел голос из сна у меня в голове.

Ещё бы знать, как это сделать!

Я не придумал ничего лучше, чем подскочить к магу с палочкой и зажать её кончик в руке. В ту же секунду красное пламя сжалось, перетекло по пальцам и ладоням, и замерцало в моей груди. Похоже, я лишил парня магии.

- Давай остальных!

Ну, теперь хотя бы понятно!

Сначала, я подскочил к ближайшему патрульному, и, приложив руку к груди, вобрал энергию. Приблизившись к столику магов и, присмотревшись, увидел, что свет исходит от каких-то камушков, висящих у них на груди. Недолго думая, я начал просто срывать с ребят украшения и прятать в карман шортов. Когда дошел до последнего, время возобновило свой бег. Я оказался лицом к лицу с ошеломленным волшебником. Моя рука сжимала что-то вроде медальона, похожего на кристалл (преследуют они меня что ли?).

Долю секунды мы смотрели друг другу в глаза, пока ловко запущенная лапой кота кружка, не встретилась с головой первого нападавшего.

Во избежание ненужных объяснений я зарядил магу коленом между, ног, и пока он пучил глаза, прыгнул на шею ближайшему противнику.

Это немедленно оживило обстановку. Несущийся к Дэну маг попытался долбануть его заклятьем. Да не тут-то было - я выкачал энергию, подчистую! Ручками мальчики работаем, ручками!

Оставшийся без внимания маг сообразил, что магия, по каким-то причинам не работает, и разумно схватил от стойки высокий табурет. Правда, лишь для того, чтобы сопроводить в полете товарища, которого приласкал Денис. Парни с грацией перегруженного боинга приземлились в углу и признаков жизни больше не подавали.

Все это я наблюдал, катаясь на спине последнего оставшегося на ногах патрульного. Устав от скачки, я воспользовался методом кота, и, схватив со стола кружку, познакомил её с головой своего рысака. Мы мгновенно повалились на пол.

Так по легче, как-то!

Только сейчас я заметил, что наш приятель Рэй, стоит на столе, вздыбив шерсть и расправив когти. Храбрая киса!!!

Обстановка вокруг напоминала все известные картины побоищ, вместе взятые.

Я подошел к нашему (единственному, между прочим, уцелевшему) столу и погладил кота, не знаю, для своего успокоения или для кисиного.

Дэн возился рядом с одним из поверженных магов. Видно не найдя ничего интересного, он направился к следующему, удовлетворенно хмыкнул и стал стягивать с него сапоги.

- И он ещё меня называл вором! - опешил от такого зрелища кот.

- Я не вор! - парировал Денис, швыряя мне обувь и принимаясь за следующее тело. - Я - мародер! Беру трофеи с поля битвы!

В углу послышался звонкий удар - это хозяин заведения приложился подносом к голове того парня, которого я огрел между ног.

- Вот теперь - порядок! - отряхивая ладони, заметил харчевник. - Они все равно бы не заплатили!

- Это мы сейчас поправим! - муркнул кот, и, отцепив кошель с пояса одного из магов, швырнул хозяину. - Сошлешься на нас!

- Эдя! - окликнул меня Денис, натягивая сапоги. - Обувайся и валим!

Я взглянул на хозяина:

- Извините за погром.

- Что вы! При мне ещё никогда не били патрульных магов! - возразил он. - Это ли не первая ласточка удачи!

Хозяин хлопнул в ладоши:

- Я все приберу и прикрою вас! Идите! - и поволочил первое тело куда-то за стойку.

Мы разом кивнули и выскочили из заведения. Надо сказать, что в сапогах мои ноги чувствовали себя гораздо легче.

У таверны беспокойно метались на привязи давешние насекомые.

Дэн кивнул на них:

- Может, на этих поедем?

- Они только магией управляются! - возразил Рэй. - А среди вас я магов пока не наблюдаю! За мной! В лес!

И мы углубились в чащу.



=4=




Кот вел нас вперед какими-то путанными лесными тропами.

Лес вокруг, на мой взгляд, не сильно отличался от знакомых чащоб. Те же сосны, березки, хвойный ковер под ногами, коряги и камни.

- А как вы мальчики сюда попали? - подал голос кот, когда мы достаточно углубились в чащу. - Не знал, что в наш мир проложили дороги для простых смертных.

- Да помогла нам одна рыжая красавица! - ответил Дэн, пожевывая сорванную по пути травинку.

Хвост кота дернулся:

- Рыжая?

- Да! - прищурился полицейский. - Ты её знаешь?

- Мало ли рыжих по земле ходит! - пожал плечами кот. В его исполнении этот жест смотрелся весьма комично.

Денис схватил кота за загривок и встряхнул.

- Отпусти меня! - завопил хвостатый. - Что это за обращение! Я на такое не подписывался, я разумное существо, между прочим!!!

Дэн подтянул зависшее животное повыше, и прошипел сквозь зубы:

- Слушай ты, разумное существо, либо ты нам сейчас всё рассказываешь, либо я тебя подвешу на ближайшее дерево! По твоей хитрой морде вижу, что ты что-то знаешь! Выкладывай!

- Так! - задергался мохнатый. - Поставь меня на землю, пожалуйста! Придем к моему хозяину - он вам всё расскажет. У него это лучше получается.

- Ладно, веди! - буркнул Первушин. Что-то он какой-то нервный сегодня.

- Как? - развел всеми четырьмя лапами кот.

- Ах да, прости. - Друг поставил животное на землю.

Пушистик отскочил в сторонку и смешно потер шею лапами.

- У вас людей, какие-то стандартно-примитивные методы убеждения!

- Скажи спасибо, что носом тебя не натыкал!

- Вы закончили, Куклачев и питомцы? - уточнил я у спорщиков. - Давай уже веди нас побыстрее, а то у меня от этих странствий скоро ноги отвалятся, да и поесть нам так и не дали...


Спустя ещё полчаса блужданий по лесу, Рэй вывел нас на окраину небольшой деревушки.

Чисто выметенные тропинки, аккуратные домики, мирно слоняющиеся жители - идиллия, в общем.

Домик хозяина кота не особо отличался от общего сельского пейзажа. Одноэтажный, с небольшими окнами и опрятным фасадом. Вокруг дома располагался живописный садик с цветущими клумбами и деревьями, названий которых я не знал.

- Подождите здесь немного, - попросил Рэй, и шмыгнул в дом.

Через несколько секунд, из дверей показалась кошачья лапа и поманила нас к себе.

Мы очутились в светлой комнате с минимумом мебели - стол, скамья, печь - вот и все удобства. В печи ярко горел огонь, и что-то аппетитно булькало в большом закопченном глиняном горшке. Мой желудок тут же напомнил о себе, довольно похоже имитируя звуки из посудины.

- Ну что, где там твой хозяин? - спросил, оглядываясь, Денис.

Шторка в конце комнаты отодвинулась, и пред нами предстал удивительного вида старичок. Ростом он был мне чуть выше пупка, длинная борода перевязана у подбородка веревочкой и закинута за плечо. На хозяине дома был просторный балахон, забрызганный, чем-то желтым и масляным, а на лбу красовались, очень похожие на летные, очки на резинке.

- А, Сельдерей, ты вернулся! Молодец котик! Кого это ты привел? - пропел старикан мелодичным голосом, помешивая что-то в склянке, которую держал в руках.

Кот презрительно взглянул на хозяина, потом перевел уничижающий взгляд на наши ехидно хихикающие физиономии и пробурчал в усы:

- Вот вечно он так... Меня зовут Рэй! Ясно вам, ржущие морды! Рэй!!!

- Всегда бурно реагирует на имя, которое ему дала моя внучка! - улыбнулся старик - В детстве он был худющий и зеленый. В прямом смысле зеленый - дурная наследственность от папы, который был объектом экспериментов одного мага, пытавшегося скрестить животных и растения. Так, чем обязан вашему визиту, господа?

- Это гости из верхнего мира, хозяин! Подобрал их в таверне на границе - вляпались в неприятности с властями, еле ноги унесли! - нагло заявил мохнатый воришка.

- Ох, простите, что сразу не признал, у нас давно не было гостей из верхнего мира! Проходите, господа, проходите в мой кабинет, - он широко распахнул штору. - Вам, наверняка, требуются объяснения по поводу всех произошедших с вами событий...

Тут дверь за нашей спиной распахнулась:

- Деда, я не нашла их! Облазила все точки выхода порталов и...

- Проходи, внучка, они уже здесь, их Сель... - кот гневно встопорщил усы, - Рэй, привел!

На пороге стояла виновница всех наших последних злоключений, тоже не в лучшем виде - плащ в нескольких местах продран, волосы растрепаны, под ногтями грязь.

- Девушка! - мгновенно накинулся на неё Денис. - А ты не желаешь нам объяснить, что происходит? Куда ты нас притащила?

- Ой, мальчики, хорошо, что вы нашлись! Вы в портал прыгнули без меня - я на секунду только задержалась, ну и выбросило меня не в той точке, что вас. Я всё обыскала, жутко испачкалась, ноготь сломала, в общем, изпереживалась вся! Рэйчик, - бросилась она к коту мимо Дэна, который стоял, раскрыв рот.

Сграбастав скотинку в объятья, девушка затараторила:

- Рэйчик! Мой хороший! Как я по тебе соскучилась!

Через пять секунд ласки, глазки котика стали вылезать из орбит.

- Красотка, отпусти животинку! А не то он сейчас от счастья лопнет! - пожалел я кису.

- Ну ладно!

Кот грузно бухнулся на пол. Вид у него был как у декоративного кролика случайно угодившего на брачные игры своих колхозных собратьев.

- Господа, позвольте же, я все вам объясню! - вмешался дедуля.- Но, для начала, хочу представиться - Эрэл! Я Свободный маг, моя специализация - взаимодействие с "верхним", то есть вашим, миром.

- Деда, может, накормим мальчиков, а ты им в это время все расскажешь? Я и сама не прочь чего-нибудь укусить! Давненько я по горам не ползала! Там еще и оборотень поселился, чумной какой-то, они обычно от магов не прячутся, даже не замечают, а тут увидел меня - так припустил, как будто от приведения... - слова изливались из девицы, как из рога изобилия, мой мозг едва за ними поспевал. Что-то, произнесенное ею не давало мне покоя.

И тут до меня дошло!

- ... я ещё ноготь сломала, плащ вон новый придется шить и...

- А ну-ка, стоп! - тормознул я балаболку. - Что ты там про оборотня сказала?

- Я говорю - был там оборотень, зашуганный какой-то, а что?

- Кажется, эта тварь поцарапала Дениса!

- Ох, ты ё! - мявкнул кот, отодвигаясь от парня подальше.

- Что, это совсем плохо? - промямлил слегка побледневший друг. - Я думал, что оборотнем становятся от укуса!

Эрэл, почесал подбородок и произнес:

- Присаживайтесь, ребята! - и чуть ли не силой усадил нас за стол. - Не могу пока утверждать ни чего. Мне нужно провести несколько тестов, позвольте-ка... - и он широко раскрыл пальцами веки Дениса. - Хм! Взгляните вверх, ага! Теперь влево, отлично, вправо...

Из складок своего халата старик извлек колбочку, запертую крышкой к которой крепилась игла. Маг ловко извлек крышку и быстро ткнул иглой в палец Первушина.

- Ай! Вы что! - возмутился приятель, отдергивая руку.

- Спокойно, мой мальчик, спокойно! Не уж-то у вас никогда не брали кровь из пальца? - пробормотал дедуля и перехватил руку приятеля.

Горошинки крови закапали в колбу.

- Брали, - проворчал Дэн, - вот только предупреждали заранее!

- Ну, вот и всё! - с улыбкой произнёс дед. - А теперь подождите немного, я скоро вернусь. Элли, внученька, ты пока покорми ребят! И промой и перевяжи Денису рану!

Элли поставила перед нами тарелки с дымящейся густой жидкостью, пахнущей так вкусно, что я был готов уподобиться нашему кошачьему другу и начать лакать, не дождавшись ложки.

Волшебница перевязывала руку Денису. Он болезненно морщился, но молчал. Мы мужчины всегда такие гордые, в присутствии прекрасных дам.

Когда девушка наложила повязку, она прикоснулась к плечу парня и что-то прошептала.

- Это ещё зачем? - уточнил Денис.

- Так заживет быстрей! - успокоила его волшебница. - Давайте есть и я вам расскажу о нашей стране.

История магии на Земле началась три тысячи лет назад, с нахождения одним из волхвов на территории нынешнего Урала гигантского кристалла. Легенды рассказывают, что камень позвал человека, который жил отшельником в лесу.

- Позвал, в смысле голосом? - уточнил Денис, черпая ложкой похлебку.

- В легенде это не уточняется! - развела руками девушка. - Сказано, просто позвал.

Я вспомнил свой недавний сон, и подумал, что Кристалл мог бы позвать и так.

- Ну и вот! - продолжала волшебница.

При прикосновении к камню волхв получил невероятную силу, которую впоследствии стали называть магией.

Долгое время (говорят, около тысячи лет) он жил в дремучей чаще и познавал чудеса дара, которым наградил его волшебный камень.

Древний отшельник отметил, что на территории, которая окружала кристалл, проживали невиданные существа. Он давал им названия и имена, учил их язык и налаживал с ними общение.

Сила Кристалла была так огромна, что отшельник перестал стареть, у него невероятно прибавились силы, а общение с необычными соседями открывало новые горизонты в изучении свойств удивительного камня.

Как-то раз в его чащобу забрела небольшая группа беженцев с Запада. Они нашли у него приют, и он с радостью начал обучать их основам колдовства. Оказалось, что не со всеми людьми Кристалл делится своей силой. Среди пришедших только трое оказались способными к магии, к остальным чудо-камень оказался равнодушен.

В отличие от первого носителя магии, новым адептам волшебного камня не удалось управлять магической энергией напрямую. После контакта с поверхностью Кристалла в их руках оставались его маленькие копии, которые и давали магам силу. Эти кристаллики стали называть "спутники". Без спутника маг не обладал силой и становился обычным человеком.

Я порылся в кармане шорт и вытащил кристаллы, что сдернул с шеи патрульных в таверне:

- Такие? - показал я их волшебнице.

- ДА! Но откуда они у тебя?

- Позаимствовал у парочки бузотеров в кафешке! - улыбнулся я, пристальнее разглядывая магические украшения.

Элли с опаской посмотрела на меня, и продолжила.

Шли годы, века, волшебники постепенно разбредались по Земле, стараясь отыскать новых учеников, способных найти контакт с Магическим кристаллом.

А вместе с этим в мире появлялось все больше людей, причастных к тайне магии. В их душах крепли зависть и раздражение.

Как же, одно дело быть уверенным, что вокруг тебя простые люди, которые не отличаются ни чем, другое - знать, что где-то рядом есть источник невероятной силы и бессмертия, путь к которому открыт лишь единицам.

Люди всеми правдами и неправдами начали стремиться в магическую глушь, чтобы овладеть удивительным искусством.

По началу, маги охотно пускали к Кристаллу всех желающих, но это лишь усилило враждебность людей.

Сначала первый, потом второй, потом десятый, сотый, тысячный обвинили их в том, что они нарочно блокируют силу камня и дают её только тем, кто им нравиться. Люди предлагали деньги, угрожали, умоляли, но маги лишь разводили руками - логику распределения магической силы понять было нельзя. Однако, ни объяснения ни доказательства не убедили простых людей - началась знаменитая охота на ведьм.

Маги не хотели враждовать с людьми, и потому было принято глобальное решение. Прибегнув к помощи гномов, волшебники нашли под землей несколько обширных пещер, и, уменьшив все магическое население, переселились в них.

- Что? Даже не стали сражаться? - уточнил Денис. - Ведь можно было отстоять свое право жить на земле, как все!

- В те времена Совет магов посчитал противостояние ненужным! - произнес Эрэл, появляясь из-за своей шторки. - Маги, бесспорно, были сильнее, но людей было больше! Люди жили большими группами, а волшебники, в большинстве своем, предпочитали одиночество и затворничество.

И у людей была тактика! Десяток опытных бойцов мог измотать мага, заставить потратить всю магическую энергию, а потом убить, или захватить в плен. На тот момент, переселение являлось единственным выходом, который не привел бы к глобальной войне.

Мы уже закончили с угощением, и я сидел, задумчиво покручивая ложку в руках.

- С тем, куда мы попали, мне в общих чертах понятно, Эрэл. - Я поднял на мага глаза. - Вы выяснили, что там с Денисом?

Эрэл тяжело вздохнул и взглянул на нас:

- Ваш друг заражен!

- Что?!!! - воскликнули мы с Дэном одновременно.

- Как так? - прокричал Дэн. - Он ведь меня не укусил, а поцарапал только!

- Дело здесь молодой человек, не в способе ранения, а в энергетике! - пожал плечами старик. - Аура оборотня имеет очень не стабильную структуру. Если он не убивает жертву, а только ранит, жертве передается частичка энергетики вервольфа. Эта частичка начинает разрушать и перемалывать обычную ауру человека в ауру оборотня. Потому раненный очень скоро сам становиться волко-человеком.

- Зашибись! - Дэн стукнул по столу кулаком. - И через, сколько времени мне захочется выть на луну, и питаться человечиной?

- Трансформация занимает примерно месяц, потом тобой будут больше управлять звериные инстинкты, нежели разум!

- Просто прекрасно! - заметил я, потому как дружище основательно сник. - Меня сейчас интересую две вещи. Как вылечить Дениса, и какого черта ваша внучка притащила нас сюда?

- Не возражаете, если я начну с того, что нас заставило перенести вас сюда? - уточнил волшебник.

- Давайте уж! - с обреченным видом махнул рукой мой друг.

- Всё это связано с тем, что происходит в нашей стране последние двадцать лет.


=5=



Двадцать лет назад спокойствие подземной страны магов было нарушено странными событиями. Верховный совет вдруг перекрыл свободный доступ жителей к Кристаллу и изгнал из столицы всех не обладающих магией.

А доступ к Кристаллу для волшебников жизненно необходим.

Во-первых, спутник обычного мага - это что-то типа аккумулятора волшебной энергии. При совершении заклинаний энергия истощается, и маленький магический кристаллик требует подзарядки, а для этого маг должен поднести свой спутник к главному магическому камню. Так что, через некоторое время, большинство магов стали обычными людьми с бесполезным украшением на шее.

Во-вторых, перестали появляться новые волшебники. Раньше чтобы проверить, способен ли ребенок к магии, когда ему исполнялось три года, родители приводили его в Цитадель, и Верховные маги проводили обряд инициации.

Ребенка поднимали к Кристаллу на лифте, что был расположен в удерживающей камень колонне и там человечек должен был прикоснуться к магическому камню. Если в руке ребенка появлялся спутник, малыша или малышку посвящали в маги и брали на начальное обучение в столичную школу. Если нет - отпускали домой.

Теперь же, когда доступ всем жителям в столицу был закрыт, по деревням и поселкам ездил специальный отряд магов из Цитадели. Они забирали детей у родителей и отвозили в главный город. Родители ничего не могли поделать, так как в отряд Цитадели входили самые сильные боевые маги, которые раньше занимались охраной Совета. Сопротивляться им было сущим самоубийством.

Детей, что не обладали даром к магии, просто выводили за ворота, и предоставляли самим себе, а тех, что проявляли способности, никто больше не видел.

Конечно же, эта ситуация не устраивала жителей подземелья, однако, тех кто пытался спорить и сопротивляться тут же лишали волшебного медальона или просто убивали.

Очень скоро протест граждан развернулся в открытое противостояние. Маги, у которых еще осталась энергия в спутниках, объявили себя Свободными волшебниками и, собравшись вместе, выступили к столице, где находилась Цитадель Верховного совета, с намерением разбить существующее правительство, освободить порабощенных детей и открыть доступ к Кристаллу.

Каков же был их ужас, когда, на подходе к городу, повстанцев встретили родные дети. Вот только не с радостными объятьями, а боевыми жезлами в руках. Конечно армия из малышей от четырех до шести лет - это смешно, если бы не решимость на маленьких лицах и не поддержка всех магов Совета, что стояли за спиной у детей.

Свободные волшебники замерли в смятении и тут же получили могучие магические удары, нанесенные отпрысками. Нападавшие, в смятении, бросились в рассыпную. А на следующий день все, кто называл себя Свободными волшебниками, были объявленный Верховным магическим советом вне закона. Им было предложено сдаться или быть уничтоженными.

С тех пор Свободные волшебники тщательно скрываются в недрах страны и стараются найти ответ на всё происходящее, а власти, тем временем, продолжают собирать под своё крыло молодых магов, при необходимости даже силой.

- Так что последние годы страна находится в состоянии гражданской войны, господа! Хотя открытого противостояния не наблюдается и кроме патрулей из Цитадели никаких больше вражеских сил нами не замечено, фактически мы находимся на осадном положении. Стараемся не пользоваться магией без надобности и живем в страхе, что из Цитадели придут ещё какие-нибудь неприятности.

Что же касается вас: недавно нам в руки попало сообщение из Цитадели. В нем говорилось, что объявлена охота на жителей верхнего мира Эдуарда Вишневского - директора компьютерной фирмы "ВИ-комп" и Дениса Первушина - майора Екатеринбургской полиции. Вас приказано уничтожить любой ценой. Сообщение перехватили пророки Свободных волшебников.

- Вы же сказали, что они разбежались! - вклинился Денис.

- Ну, часть разбежалась! - ответил старый маг. - Часть, такие как я, перешла на полу легальное положение, а остальные до сих пор прячутся в лесах, устраивают небольшие диверсии в Цитадели, отлавливают патрульных магов в надежде получить хоть какую-нибудь информацию. Борются, в общем.

- То есть, вы решили, что просто предупредить нас - недостаточно? - спросил я. - Нужно было превратить нас в клопов и утащить из привычного мира в свою подземную халупу? Не уж-то, два здоровых, КРУПНЫХ человека не справились бы с малютками магами, а?

- Для магии не существует размеров, молодой человек! И потом, на вас натравили дракона, что говорит об особой важности этого задания!

Тут в разговор вмешался Дэн:

- В нашем мире эти ваши горынычи - просто летающие зажигалки! Я бы прихлопнул его одной рукой, даже не поцарапавшись!

- Огонь, зубы и когти - это не главное у дракона! Эти животные - чисто магические существа. Он не думая развеял бы вас по ветру, если бы моя Элли не успела закинуть вас в портал.

- М да, ситуация! - побормотал я. - И что нам прикажете делать? Вы притащили нас сюда! Ни сказав ни слова! Без нашего согласия! В итоге, Дениска теперь будет вынужден бегать на четырех лапах, а мне прикажете его на поводке выгуливать...

- Эй! - пихнул меня друг.

- ...и ждать, когда там в вашей Цитадели решат, что мы не представляем угрозы? - закончил я.

- Произошедшее с вашим другом, Эдуард - чистая случайность! Вы должны были выйти из портала вместе с Элли в безопасном месте. Но вы попали в переход раньше моей внучки, и от того очутились там, где мы не рассчитывали.

- Это моя вина, мальчики, простите! - прошептала волшебница.

- Что же касается угрозы, которую вы представляете для нынешних хозяев столицы, я ничего не могу сказать! Вам нужно будет найти Хеула - предводителя Свободных волшебников, он может знать, что к чему. Но перед этим, надо излечить Дениса! У вас, молодой человек, уже должны проявляться первые признаки трансформации - раздражительность, гиперактивность, зуд на коже.

- Насчет зуда не знаю, - ответил я за друга, - а все остальные признаки - налицо!

- Значит, лечить его надо, как можно скорее!

- Так лекарство есть? - завопил будущий оборотень.

- Это не совсем лекарство, - ответила Элли. - Это магический метод! Пока твоя аура ещё не полностью стала волчьей, мы можем попытаться её подчистить.

- И ты знаешь, как это сделать? - спросил я у волшебницы.

- Чисто теоретически! - обрадовала девушка. - Но для этого мне понадобиться колоссальное количество энергии, а мой спутник на ноле - все потратила, когда вас забирала. Дедушкин медальон, вообще давно разряжен.

- А зарядиться можно лишь в Цитадели магов, так? - уточнил Дэн.

- Ну не только! - пожевал губами старый волшебник. - Мы рассматривали этот вариант, как наиболее возможный, но не самый легкий.

Дело в том, что полностью магические существа не нуждаются в контакте с Кристаллом. Они, каким-то образом, получают от него энергию напрямую. Я рассматривал возможность обратиться за помощью к драконам и их наездникам. Ребята они, конечно, нелюдимые, живут своей общиной, но ведь ситуация сейчас касается всех жителей магического подземелья.

- А раньше, почему к ним не обратились? - спросил я у старика.

- Есть информация, которую вы недавно подтвердили, что в Цитадели пользуются помощью драконов. Нам неизвестно все ли драконы перешли на сторону врага или нет.

- И выяснить это, похоже, предстоит нам, да? - с сарказмом поинтересовался Денис.

- К сожалению, мальчики, другого выхода у вас нет! - покачал головой старый волшебник. - По началу, план был укрыть вас в лагере Свободных волшебников, до выяснения вашей роли для Цитадели. И, уж что греха таить, если бы выяснилось, какую угрозу вы представляете, Свободные маги попытались бы использовать это в интересах сопротивления. Но сейчас вопрос стоит о здоровье и сохранении Дениса в человеческом облике, а других источников магии в нужном количестве просто нет.

- Тогда нечего и рассуждать! Собираемся в дорогу! - провозгласил оборотень.

- Элли и Рэй отправятся с вами! Они помогут вам в пути! - старик, кряхтя, поднялся. - Вы пока переоденьтесь, в таком виде к вам каждый патруль цепляться будет. Внучка даст вам все необходимое, а я пойду, составлю письмо главному наезднику драконов. Мы с ним однажды пересекались, надеюсь, он меня вспомнит!

И волшебник вновь скрылся за своей шторкой.

Элли, тем временем, подошла к стене у печи и приложила руки к брёвнам. С легким шорохом стенка уползла куда-то вверх и обнажила нутро вместительного шкафа, забитого всевозможной одеждой и обувью.

- Магия? - поинтересовался Денис, освободив палец, который он по-детски держал во рту после экзекуции старого мага.

- Неее! Это дедины механизмы! - послышалось из недр шкафа. - Он у меня всегда считал, что чрезмерно увлекаться магией нельзя. "Что-то нужно уметь делать и своими руками!" - довольно забавно сымитировала она голос деда. - Как видите, сейчас это очень пригождается. Ой!

Похоже на девчонку там что-то рухнуло.

- Вот! Держите! Что-то должно подойти! - в нашу сторону полетел ворох одежды.

Через пять минут я наконец-то почувствовал себя человеком - домотканые штаны, удобная рубаха с длинным рукавом и серый плащ с капюшоном. Дэн нашел себе кожаную безрукавку, штаны и плотную куртку.

Пока мы с улыбкой оглядывали друг друга, Элли, с кряхтением, вытащила из шкафа груду ещё какого-то металлолома. Недолго порывшись, девушка удовлетворенно хмыкнула и протянула нам два пояса с ножнами.

- Вот теперь вы полностью экипированы!

Шторка кабинета откинулась, и появился Эрэл:

- Вижу, вы собрались, молодые люди! - он протянул мне бумажный свиток, перевязанный ленточкой. - Я передал в письме привет и просьбу о помощи, так что, надеюсь, Канук вас послушает. Ну, а теперь не тяните время. До долины драконов - четыре дня пути. Чем больше вы потратите времени, тем сложнее будет вернуть Денису нормальное человеческое состояние.

Он поцеловал внучку, на прощание, потрепал кота и пожал руки нам:

- Удачи!


=6=



Мы вышли из деревушки небольшим живописным отрядом. Кот с Элли шли впереди по тропинке, что петляла через редколесье и о чем-то перешептывались.

Нам с Денисом тоже было что обсудить.

- И как нас угораздило вляпаться в такую историю? Мы в мире крошечных магов, которые нас, почему то настолько боятся, что даже отправляют по наши души целого дракона! - рассуждал Дэн, поигрывая ножиком.

- Эти товарищи слишком сильно осведомлены о верхнем мире, ты не находишь! Они знают наши полные имена, места работы. Твое звание даже я не знал, думал ты - капитан, а им оно известно!

- Да уж, - почесал подбородок приятель, - такую информацию получить не просто сложно, нужно точно знать, где искать! Думаю, что ответы для себя мы найдем не раньше, чем попадем в эту обитель зла, под названием Цитадель!

- Тут вообще много непонятного происходит! - продолжил я, - В том числе лично со мной!

И я рассказал ему о странном сне, о голосе в моей голове, и о том, что произошло со мной в таверне.

- То есть, ты просто лишил тех ребят энергии? Потому мы с ними так легко управились?

- Похоже на то! Причем, мне кто-то все это подсказывал, ну как в том сне! И голос был тот же, я уверен!

- Ндааа! Хреновые у нас дела, дружище! У тебя глюки в купе с затормаживанием времени и отобиранием магической энергии у волшебников, я, не ровен час, стану героем ужастика, а в компании у нас говорящий кот и миловидная волшебница. И всё это - посреди двадцать первого века!!! Тебе в дурку не хочется? - поинтересовался приятель.

- Да пока не очень! Давай-ка лучше думать, что делать будем. Эрэл сказал, что загонщики драконов ребята замкнутые и агрессивные, и магией с нами за здорово живешь вряд ли поделятся. Значит - надо заинтересовать дракона, а чем?

- Давай я его на поединок вызову, положу на лопатки, заломлю лапу и заставлю зарядить спутник Элли???

- Отличный план, профессор! Вот только ты его перед этим предупреди, чтоб не ворочался, а то тебе под него домкрат будет неудобно подкладывать!!! - скептически хихикнул я.

- Да понимаю, что бред! - вздохнул Дениска. - Вот только ничего серьезного в голову не лезет. Мы с тобой о драконах-то ни черта не знаем.

- А давай-ка поинтересуемся у местных жителей, чем там этих магических зверюг кормят. Эй, попутчики, вопрос есть! - окликнул я магическую часть нашего отряда.

Элли с Рэем притормозили и, когда мы с ними поравнялись, девушка кивнула - слушаю мол.

- Мы размышляем, как нам получить немного магической энергии у драконов, только информации об этой части вашей фауны маловато. Может у вас есть соображения? - поинтересовался я.

- Мы с Рэйчиком тоже думаем об этом. Сами драконы с вами, да и с любыми другими волшебниками, разговаривать не станут...

- А они говорящие!? - поинтересовался я.

- Вообще-то - да! Но суть в том, что вот уже пятьдесят лет они не подпускают никого к своей долине! Причины этого волшебникам выяснить не удалось! - ответил кот.

- Угу! Ну, так вот, - продолжила Девушка, - чтоб получить магию драконов нужно привлечь внимание их партнеров. Лично мне приходит в голову только одно - вы жители верхнего мира и наездники наверняка заинтересуются тем, что происходит снаружи. А там мы уже выведем разговор на то, что вам необходимо вылечить друга и попросим помощи. Главное - чтоб нам дали хоть слово сказать, последнее время эти ребята сжигают всех чужаков на подходе к своей долине, - вздохнула волшебница.

Дэн хмыкнул:

- Ну, прям детский сад! "Дяденьки наездники, сами мы не местные, дайте нам чуть-чуть магии, а мы вам расскажем, что у нас по телеку идет!". - Он задорно хлопнул в ладоши. - Ладно, тут мы ещё подумаем, что делать. У меня после вашего рассказа ещё один вопросик возник - как те, кто захватил Цитадель, могли нанять драконов охотиться на нас, не поджарив себе окорока?

- Скорее всего, у кого-то в столице есть связи среди наездников иначе с ними трудновато договориться. У этого племени очень мало интересов в кругу обычных волшебников - они весьма самодостаточны. Единственное, на мой взгляд, что могло их заинтересовать - это какое-нибудь заклинание, не связанное с магией драконов.

- То есть, без участия наездников драконы не стали бы на нас охотиться? - уловил я мысль друга.

- Ну, в общем, да! - согласилась Элли.

- Тогда мы сейчас просто облегчаем им задачу по нашему умерщвлению! Подходим мы такие к долине этой и кричим: "Товарищи, заказик на убийство двух остолопов с поверхности не получали? Так вот они мы - сами приперлись, чтобы вы ноженьки не смазолили, да зверюшек своих не напрягали! А ещё мы вам девушку с говорящим котом привели - на закуску! Не откажите в любезности, скормите нас вон тому симпатичному дракоше!" - подытожил Денис.

- Эээ... - только и выдавила чародейка.

Но тут кот навострил уши, и приложил лапу ко рту:

- Тсс! Я на разведку! - и умчался за поворот дороги.

Через минуту он вернулся с озабоченным видом и задранным вверх хвостом.

- На пути патруль! Двигаются в нашу сторону! - Тяжело дыша, сообщил он. - Как поступим?

- Значит так, - начал командовать Дэн, - Говорить будет Элли - ты местная, а нам с Эдом легко спалиться! Кот - молчит и изображает тупое домашнее животное, нам лишние вопросы ни к чему, мы с Эдиком - братья Элли сопровождаем сестру в... - он пощелкал пальцами, - какой ближайший населенный пункт?

- Деревня "Пустушка", - ответил Рэй.

- Вот, в "Пустушку" к кисиной невесте Мурке!

- Но у меня... - начал было кот.

- Всё! Обсуждения отставить! Вон уже едут, - отрезал Первушин. - Будьте естественны и приветливы. Эдя, накинь капюшон!

Если у кого и были возражения по поводу такого плана, то времени на них уже не осталось - на дороге появился патруль.

Ребята скакали нам на встречу на жуках, видно здесь это стандартное средство передвижения. Впереди, долговязый хмырь в черном плаще гордо восседавший на огромном жуке-рогоносце, следом пятеро в серых хламидах на гигантских тараканах.

Я остро чувствовал опасность, исходящую от приближающейся процессии. На секунду я закрыл глаза, настраиваясь на встречу и тут мое новое умение вновь дало о себе знать: под плащом главаря, на груди, я четко видел спутник светящийся магическим светом и идущие от него ниточки энергии к головам жуков. При этом глаза я не открывал! Страсть, как интересно!!!

- Остановитесь!!! - прокричал водитель рогоносца, и, спешившись, подошел к нам.

- Рады приветствовать вас, ваше могущество! - склонила голову Элли.

Мы последовали её примеру. Кот уничижающее посмотрел на Дениса и начал тереться о мои ноги. Переигрывал на мой взгляд, ну да, надеюсь, сойдет.

Черный Плащ на приветствие не ответил. Он гневно мазнул взглядом по нам с Дэном и произнес:

- Кто такие?

- Я Элли, это Берт, - указала она меня, - и Калп - мои братья! Мы ведем нашего кота на случку.

От этих слов Рэй стал тереться об меня ещё интенсивнее, думаю, если б на нём не было шерсти, он покраснел бы до кончика хвоста.

- А не много ли чести для одного мехового комка? - поинтересовался ехидно патрульный. Мне показалось, что кот сейчас задымиться от усердия.

- Да и зачем ему случка, он у вас ведет себя как кастрированный!!! - продолжал усмехаться маг.

- Чтоооо !!! - встопорщил усы наш пушистик. - Вы, я извиняюсь, охренели??!

Улыбка сползла с лица патрульного::

- Говорящий кот?! - воскликнул Черный Плащ.

Я заметил, как по энергетической сетке, связывающей его спутник с верховыми жуками, заплясали огоньки магии. Насекомые встопорщили усы и тут же окружили нашу маленькую группу.

Ага! Вот значит, как это работает!!!

Всадники в серых плащах обнажили короткие мечи и направили их в нашу сторону, но они были простыми людьми и беспокойства у меня не вызывали.

Тем временем предводитель патруля взял Элли за запястье и произнес:

- Вы арестованы за незаконное использование магии! Немедленно сдайте все магические приспособления и холодное оружие!!!

Краем глаза я заметил, что Дэн уже начал действовать - он плавно переместился в сторону большей группы нападавших и указывал мне глазами на Черного плаща.

Я легко кивнул головой, но у меня уже созрел другой план.

Элли в это время вырвала руку у патрульного мага и отвесила ему звонкую пощечину:

- Не смей трогать Свободную волшебницу, грязная свинья!!!

- Ааа! Мятежники!!!

Он, казалось, был только рад такому повороту событий. Кристалл на его груди засветился сильнее, высвобождая энергию, Дэн уже метнулся к первому всаднику и я начал действовать.

Представил себе, что мысленно потянулся к спутнику патрульного, и время вновь замедлилось. В мгновение ока я очутился около мага. Мои пальцы сжались вокруг медальона на его груди и впитали всю энергию.

Время ускорило свой бег.

Магические нити, связывающие мага с ездовыми насекомыми, исчезли, и, как я и предполагал, началась потеха.

Каждый приличный школьник знает, что выдрессировать насекомое фактически невозможно. Местные жители, как говорил кот, используют магию для управления, и как только сигнал исчез, насекомые повели себя согласно инстинктам.

Тараканы встопорщили усы и, резко взяв с места, гурьбой ломанулись в лес. До нас ещё долго доносились истошные вопли их хозяев.

Рогоносец же, попятившись назад, наткнулся на ствол дерева, развернулся и рванул по дороге, поднимая тучу пыли.

Из оставшихся на дороге, наибольшее удивление, я думаю, испытывал наш неудавшийся конвоир. Секунду назад он был хозяином положения, а теперь стоял без поддержки и удивленно хлопал глазами.

Мои соратники тоже выглядели весьма растерянно - Дэн задумчиво почесывал затылок, Элли размахивала, бесполезным уже, кинжалом, а кот приглаживал встопорщившуюся шерсть на загривке.

- И что это было? - уточнил наш усатый попутчик.

- Я подумал, что так будет проще. - с улыбкой ответил я, отпуская кулончик мага.

Мои ладони всё ещё светились колдовским светом, и когда я поднял их вверх Элли и патрульный уставились на них как на восьмое чудо света.

- Этого не может быть! - прошептал маг.

- А со мной вот случается! - пробормотал я и потер руки друг об дружку.

По моему телу пробежали голубые всполохи, и я вновь ощутил невероятный прилив сил.

Волшебница хлопнула глазами и произнесла:

- Об этом мы с тобой позже поговорим! А пока давайте избавимся от этого хама!

- Грохнем и закопаем? - радостно потер лапами кот.

Маг испуганно икнул и уставился на меня. Похоже, после фокуса, который я проделал, он считал главным меня.

- Не будь таким кровожадным, котик! - потрепал я по загривку Рэя. - просто кастрируем и отпустим!

Киса радостно мяукнул, а бедный маг заикал уже непрерывно.

- Так, клоуны, - сказал Денис, беря трясущегося патрульного под руку, - валим через лес - на дороге мы слишком приметны.


=7=




***



Мы оставили мага на обочине, привязанным к дереву собственным плащом и его носками вместо кляпа. Он не возражал, да и Элли осталась довольна, кажется, он её сильно оскорбил рукоприкладством.

В лесу нашим проводником вновь стал кот. Мы, молча, продвигались по сгустившемуся лесу, пыхтя, раздвигая ветки и перемахивая через поваленные деревья.

После происшествия на дороге Элли начала как-то странно поглядывать на меня, но вопросов пока не задавала, может из-за того, что наш мохнатый джипиэсник поддерживал нехилый темп.

У меня же было время подумать над происходящим. Исходных данных, конечно, было маловато, но...

Примерно через три часа бешенной гонки по буеракам, кот тормознул у очередного поваленного ствола:

- Всё! Привал! - сообщил он. - А то скоро стемнеет, и вы, со своим зрением, все ноги переломаете!

- Ладно, чудо хвостатое, уговорил! - выдохнул Дэн. - Кто пойдет за дровами?

Взглянув в наши выразительные лица, он пожал плечами:

- Хорошо! Схожу сам! - и исчез в лесу.

Элли начала вынимать из заплечного мешка, собранную в дорогу, снедь. А мы с котом, как заядлые бездельники разместились на стволе.

- А в верхнем мире с тобой такое случалось? - спросила, наконец, девушка, пристально глядя на меня.

-Ты имеешь ввиду, как там, на дороге?

- Угу!

- Нет, конечно! Я вообще не понимаю, что происходит! Как только я появился в вашей стране, меня преследуют непонятные сны, голоса в голове, у меня обнаруживаются невероятные способности, которыми я, оказывается, ещё и пользоваться умею! Может, ты мне объяснишь, что происходит? - раздраженно спросил я.

- Я не смогу сказать тебе точно, потому как то, что ты сделал с тем магом, всегда считалось в принципе невозможным!

- И что это я такое сделал? - спросил я.

- Считается, что только самый первый маг мог управлять энергией кристалла напрямую, без спутника. И только он мог присваивать себе силу чужих медальонов. Там на дороге ты опустошил кристалл мага, впитал его энергию и не в другой спутник, а в своё тело! Это просто невероятно! Ни за что бы не поверила, если б сама не увидела! - восхищенно произнесла девушка.

- Ну и что это значит?

- То, что ты маг невероятной силы! - ответил прислушивающийся к нашему разговору кот. - Я заподозрил это еще в таверне, когда те патрульные не смогли дать нам магический отпор. Их ведь ты тоже обработал?

- Ну, в общем, да, - смущенно ответил я.

- Тогда все становится понятным! - покачал головой наш пушистый спутник. И взглянул на Элли. - Если в Цитадели, кто бы там сейчас не правил бал, узнали о появлении нового Абсолютного волшебника, испугались бы всерьез.

- И попытались его уничтожить, чтобы не рисковать! - кивнула девушка. - Ты хоть представляешь, какой силой обладаешь?

Они с котом в упор уставились на меня.

И что я мог им ответить? Конечно, я не представлял. Но сделать логичные выводы из полученной информации мог. Я каким-то образом получил силу, которой не обладает ни один маг, могу качать энергию у других чародеев и использовать её без пресловутого спутника.

- Не представляю! Ну а даже если это и так, что это нам дает?! - поинтересовался я.

- Во-первых, это дает нам возможность быстрее излечить твоего друга и избежать путешествия к долине драконов... - начала волшебница.

- И чем вам не угодила долина драконов? - послышалось из кустов.

Мы дружно вскочили на ноги и уставились в лесную глушь.

- Очень смешно, Дениска! - сказал я кустам.

- Так я и не Дениска! - донеслось из зарослей.

Зашуршали ветки, и на поляне появилась огромная голова.

-Батюшки святы, дракон!!! - заорал кот и махом вскарабкался мне на руки.

- Ой, киса, прости - я тебя напугал! - пробасила голова.

Размером она была с кабину большого американского грузовика, и когда произносила что-нибудь, из ноздрей вырывались струйки дыма. Так близко я драконов ещё не видел, но сомневался, что очки-велосипеды, на носу у рептилии, обычная часть антуража.

Тут на полянку вывалился обалдевший Первушин:

- Ребята!!! Там из леса вот такой вот, - развел он руки, - хвост торчит.

- Ага! - ответил я, отдирая от груди прицепившегося кота. - А у нас - голова!

- Ух, ты, блин!!!

Сказать по-честному, я уже готов был схватить под мышку всю свою бригаду, и драпать, куда глаза глядят, но сказочный зверь вроде вел себя миролюбиво, и, борясь с дрожью в голосе, я спросил:

- Вы дракон?

- Ответ на этот вопрос явно очевиден, - пыхнула дымом зверюга. - И так как внешность моя вызывает всегда страх и, как следствие, недержание у простого и магического населения, стараюсь заводить беседы осторожно, показываясь по чуть-чуть, чтоб не спугнуть интересного собеседника, ежели такой попадется на пути.

- И как, - уточнил Денис, немного опуская тяжеленную палку, невесть как очутившуюся у него в руках, - помогает?

- Ну, вы первые, кто не убежал, оставив лужи, - вздохнул дракон, и тут же расцвел. - Ой! А вы не убегаете! Как хорошо! Мне так давно хотелось с кем-нибудь поговорить, поделиться вековым опытом, рассказать интересный анекдот...

- То есть, жрать не будешь? - уточнил Рэй, аккуратно спускаясь по моим брюкам.

- Неа! - порадовала гигантская башка.

- А что вы тут делаете, вдали от дома? - поинтересовалась наша волшебница, как бы невзначай прячась за спину Дэна.

- Меня выгнали из долины, что, конечно, не могло не сказаться на моем самочувствии. Ведь вдали от дома меня воспринимают как страшное чудище, способное увидеть в людях, исключительно, пищу, а ведь, на самом деле, я очень тонко организованное существо: люблю музыку и поэзию, запах утонченных вин и долгие философские беседы о смысле жизни...

- А знаешь, приятель, ты жуткий зануда! - перебил дракона усатый умник, осмелевший на столько, что бродил вокруг головы с любопытной мордой.

- Прости нашего мохнатого друга, уважаемый дракон, - извинился я и, схватив кота за шкирку, спрятал за спину. - У него от избытка гормонов башка не работает совсем!

- А ну, отпусти меня, проклятый дикарь! - раздалось у меня из-за спины. - Может у вас в верхнем мире и положено так обращаться с котами, но здесь я уважаемый член общества, меня нельзя за шкирку, я Эрэлу пожалуююююююююсь!!!

- Да я не обижаюсь! - махнул, вынутой из кустов, огромной лапой дракон. - Меня из-за этого из долины и выгнали - сказали, что им нужна магическая боевая машина, а не чешуйчатый ботан с крыльями!

- Грубовато они с тобой! - посочувствовал я чудищу и разжал пальцы руки.

"Шмяк! Мяу!" - послышалось сзади, и кот отскочил от меня подальше.

- Я привык! - прогудел дракон. - Ох, простите, я забыл представиться - Лютик.

- Уууу! - мявкнул киса. - И кто это тебя так?

- Мама! Она у меня очень умной была, в цветах разбиралась - единственный дракон-ботаник на земле! - гордо произнес Лютик.

- Батя, наверно, был в восторге! - посочувствовал Дэн.

Дракон только махнул лапой.

- Ну а я - Рэй! - гордо выпятил грудь рыжий выскочка.

- Сельде Рэй! - хихикнул в сторону Дэн.

Пушистик презрительно шикнул в его сторону и продолжил:

- Я единственный в мире говорящий кот, это Денис - будущий оборотень и порядочный хам, второй, в плаще - Эдуард, гроза котов и маг-недоучка, а девушка - моя хозяйка Элли, Свободная волшебница без волшебства - то есть субъект весьма бесполезный.

- Рэйчик! А, меня-то за что? - возмутилась волшебница.

- Для профилактики! - гордо произнес животный. - Меньше будешь меня тискать, как котенка!

Пока Элли, раскрыв рот, пучила глаза на кота, дракон с любопытством разглядывал нас.

- Денис, Эдуард! А вы действительно из верхнего мира?

- Ага! - ответил Деня, складывая дрова на костер домиком.

Я отметил, что вокруг начало темнеть.

- Весьма интересно! - пыхнул дымом Лютик. - Я там ни разу не был, а вот некоторые мои соплеменники бывали, рассказывали, что небо у вас там - лети куда хочешь, и ни какого потолка. А меня ни разу не брали - я же изгой, позор рода, недотёпище и чешуйчатый ботан.

Видно, сильно его задевала эта кликуха, потому как каждый раз, произнося её, Лютик резко морщился и мотал огромной башкой.

- Вот если бы...

Дракона перебил Денис, который уже минуты три бесполезно щелкал у дров зажигалкой:

- Прости, что перебиваю, Лютик...

- Да ничего! Что ты хотел спросить Денис?

- А вы, драконы, огнедышащие?

- Ещё как!!! - ответила зверюга.

- Тогда ты не мог бы... - и Первушин выразительно глянул на горку дров.

- Конечно, конечно! - заворочался Лютик, зажал когтистым пальцем одну ноздрю и шумно дыхнул пламенем из второй.

- Так вот! - продолжил наш чешуйчатый собеседник. - Если бы вы рассказали мне о верхнем мире что-нибудь интересное, вы меня очень порадовали. Для меня новая информация как воздух необходима, а то без общения мой мозг плесенью скоро покроется. Я уже несколько дней по лесам блуждаю!

- Конечно, расскажем, приятель! - ответил ему Денис, вороша палки в костре, - Ты только не возражаешь, если мы слегка перекусим?

Я, кажется, разгадал намек друга. Дракоша, конечно, с прибабахом, но может стать источником необходимых нам сведений.

И даже если, по словам Элли, нам больше не нужно в долину драконов, такой попутчик очень сгодится. А что, говорливый, миролюбивый, здоровый, чем не радость в пути.

- Ой, да я же, наверное, вам мешаю! Вы с дороги, уставшие! Я пойду! - засуетился ящер, от чего деревья за его спиной начали раскачиваться и трещать.

- Что ты, что ты! - промурлыкал наш рыжий плутишка, который видать, тоже понял, что от Лютика может быть польза. - Оставайся и раздели с нами трапезу! Мы только рады!

- Прелестно! Прелестно! - расплылась в улыбке чешуйчатая зверюга. - Это же просто праздник, какой-то! У меня уже так давно не было возможности пообщаться с кем-нибудь, думал, вообще говорить разучусь! Разговоры с самим собой интересны только первые десять лет, а потом уже как-то приедается, знаете ли...

В нашей команде, кажется, добавилось зануд и болтунов.

Но это ничего, пусть дракоша порадуется, а потом мы его хорошенько по расспрашиваем.

И так мы решили заночевать именно на этой полянке. Дэн с Элли возились у костра, кот с драконом о чем-то переговаривались в пол голоса, а меня потянуло на философствование.

Обстановка располагала.

Лес, сумерки, шорох листьев, потрескивание костра.

Такая простая, и в то же время умиротворяющая картина. Этого давно не было в моей жизни. Но я помню, как раньше мы с семьей выбирались из душной, набившей оскомину, тесноты города и отправлялись на природу. Куда-нибудь на берег озера или живописную полянку, где можно вдохнуть полной грудью, поноситься по траве или пушистому снегу, забыть про суету и просто наслаждаться простором.

В последние два года, я вообще забыл о такой радости. Мне стало не с кем её разделить. Я просто заперся в своем мирке и выбирался только по необходимости, в офис, да на деловую встречу. Думал, что так и будет продолжаться дальше.

Но в один миг все поменялось, ко мне вернулся друг, и благодаря одной волшебнице я очутился в неизвестном, но безумно интересном мире. И что удивительно, мне это нравилось, это было ново и свежо, я просто наслаждался.

Вокруг сгустилась темнота, и в свете пламени это казалось даже романтичным. Звуки леса притихли, но не исчезли совсем. Было уютно и тепло.

Элли помешивала в походном котелке какое-то, аппетитно пахнущее, варево. Рэй, сидя на бревне, методично вылизывал шерсть, Денис чистил пучком травы отобранную у патрульного саблю, а наш любопытный дракоша пялился на огонь. В его глазах пламя не только отражалось, но и дробилось на множество маленьких костерков, это завораживало.

Я так засмотрелся в глаза дракона, что, неожиданно для меня, вновь включилось мое новое зрение. Мне стало понятно, почему Эрэл называл драконов полностью магическими существами. В новом ракурсе я разглядел, что даже кровь мистической рептилии несет в себе магический заряд, что его сердце - как большой спутник лучиться энергией...

Лютик шумно пошевелился, и всё прошло. Мои глаза стали видеть по-прежнему.

Дракон расценил мое внимание к нему по-своему:

- А зачем вам нужно было в нашу долину?

Понимая, что рассказывать всё как есть - опасно, Лютик, конечно, вызывал доверие и был весьма доброжелателен. Однако, береженого - Бог бережет. И я ответил:

- Понимаешь, мой друг Денис был поцарапан оборотнем. Элли способна излечить его, но для этого необходимо иметь хоть немного магической энергии. Вот мы и хотели обратиться к вашим друзьям - наездникам за помощью. Говорят, что в долине магия ещё не иссякла.

- Не иссякла и никогда не иссякнет! - гордо ответил дракон. - Но получить вы её, к сожалению, не сможете.

- Что, не поделятся? - включился в разговор Денис, которого очень не радовала перспектива грядущего перевоплощения.

- Да не в этом дело! - вновь махнул лапой Лютик. - Дело в природе нашей магии. Об этом не принято делиться с посторонними, но вам я расскажу.

Меня очень подмывало спросить, от чего это нам выпала такая честь, но я сдержался - очень часто не удается узнать что-то важное из-за несвоевременных дурацких вопросов. А политику, болтун - находка для шпиона, ещё ни кто не отменял.


=8=



- Драконы были первыми существами, порожденными Сердцем мира, - начал Лютик.

- Чем, чем? - заинтересовался кот.

- Сердцем мира - так мы, драконы, называем Магический кристалл, - пояснил чешуйчатый, а я вновь припомнил свой сон.

И уже который раз находится подтверждение, что он не был просто сновидением, я хотел понять, почему в этом мире он приснился именно мне, и от чего кругом находятся подтверждения тому, что это не просто игра моего воображения.

- Тысячи лет мы жили на свете самостоятельно без каких-либо наездников, - продолжал Лютик. - Говорят, в те времена драконы были грозой человеческого рода - нас боялись, пытались истребить, приносили нам в жертву красавиц. Самые могучие богатыри и рыцари выходили с нами на бой.

Но победить дракона простому человеку практически невозможно. Мы действительно почти полностью состоим из магии, а потому - физические повреждения нам не страшны. Бить, рубить, колоть нас бесполезно.

Ну, так вот! Жили мы, не тужили, пока однажды драконов не начал призвать зов Сердца. Он был настолько силен, что мои соплеменники бросали все дела и устремлялись к кристаллу.

Каждого дракона у камня ждал человек, которого связывали с нами магические нити.

- Это как? - заинтересованно мяукнул рыжий

- Ну, понимаешь, это как притяжение друг к другу, дракон и человек уже не могли прожить порознь, в общем, объяснить сложно... Суть в том, что дракон и человек были соединены магическими узами и... - замялся чешуйчатый.

- Мы поняли, продолжай! - подбодрил я зверя.

- Короче, обычные маги, чтобы получить магическую силу обретали спутники, а наездники своего дракона, - закончил Лютик.

- Значит вы - живые спутники наездников? - сообразила Элли.

- Ну да! - радостно кивнул крылатый. - Именно поэтому наши партнеры и не потеряли силу, когда доступ к Сердцу мира был закрыт - драконы имеют прямую подпитку от Кристалла.

- Но поделиться не могут? - поинтересовалась волшебница.

- А ты могла бы передать энергию со своего спутника другому?

- Нет, конечно! Магия спутника привязана к волшебнику, и только он может ею воспользоваться!

- Ну и у нас так же! - дракон поворочался в своем лежбище в кустах. - С той только разницей, что мы можем пользоваться своей магией и сами, только наш арсенал заклятий очень ограничен!

- А если использовать силу Абсолюта, чтобы обменяться энергией? - встрял кот.

- О, мой чудесный рыжий друг! Абсолют - это сказки для маленьких драконят! - Лютик даже расхохотался. От такого проявления драконьих чувств, всю полянку мгновенно заволокло дымом.

- Эй! - крикнул сквозь кашель Денис. - Полегче, хохотун! Пожарных то у вас я тут не видел!

- Простите, простите! - извинился наш дымный приятель.

Откуда-то из кустов понесся поток прохладного воздуха и сдул весь дым, а нас повалил кого куда. Похоже, Лютик махнул крыльями.

- Так! - проворчал я, выкарабкиваясь из-под бревна. - Тебе в нашей компании нравится?

- Ещё как!!! - спешно воскликнула рептилия.

- Тогда громко не ржать, и крыльями, без необходимости, не телепать!!! А то компания может не пережить твоих жарких эмоциональных порывов! - проворчал я, одергивая задравшийся до ушей плащ.

Дракон поспешно замотал головой.

- Простите! Я так давно не был в приличном обществе... В общем, я постараюсь быть сдержаннее! - и ящер очень смешно, по деловому поправил очки на носу.

- О каком Абсолюте идет речь? - спросил Денис, стряхивая хвою со штанов. Он ведь пропустил наш разговор, и не услышал, чем меня порадовали наши попутчики.

- О первом Абсолюте я вам рассказывала, - ответила Элли, - это волхв, который обнаружил Кристалл. Этот волшебник не только не нуждался в спутнике, но ещё мог аккумулировать энергию волшебного камня, заряжать ею медальоны других магов, а так же отбирать у них силу.

- Ты не видишь здесь некоторого совпадения? - прищурился Рэй, внимательно глядя на меня.

Лично мне намеки кота были понятны. Он второй раз своими глазами наблюдал, как я без зазрения совести лишаю местных магов их волшебных кормушек. Вот только как это получается, я не имел ни малейшего понятия. Способности появлялись спонтанно, пользовался я ими чисто интуитивно... или инстинктивно, не знаю. Главное, что объяснить появление этих навыков мне пока ни кто не может. У дракоши спросить, что ли. А это мысль.

- Слушай, Лютик! Наш пушистый умник намекает на то, что некоторые, открывшиеся в вашем подземелье, мои способности, сильно отдают мистикой даже в здешнем магическом колорите... - начал я.

- А могу я посмотреть на тебя по внимательнее? - перебил меня дракон.

- Да на здоровье!

Ящер прищурился и уставился на меня своими огромными глазищами. Его вертикальные зрачки стали узкими, как щелки, и я понял, что он изучает меня так же как я его недавно - магическим зрением.

- Ух, ты! - воскликнул он через минуту. - Либо ты проглотил перезаряженный спутник, либо ты действительно второй Абсолют! Просто невероятно! А скажи, ты уже видишь в магическом диапазоне, спутники разряжать можешь, обратную связь освоил?!

- Погоди, огнемет! - перебил я его. - Не засоряй эфир!

Я потер лицо ладонью:

- То есть, вы хотите сказать, что во мне присутствует сила легендарного первого волшебника, и значит, помимо всех чудес, которые со мной уже произошли, я могу ещё и зарядить спутник нашей волшебницы!?

- Ну, да! - вспрыгнул мне на колени киса.

От этого маневра я чуть вновь не слетел с бревна - котяра то у нас откормленный.

- Ты, что не рад? - Рэй посмотрел мне в глаза.

- Я просто не понимаю, как такое возможно! До сегодняшнего дня у меня не было никаких способностей, и вдруг я становлюсь магом, да ещё и не просто, а супер-магом! Такие возможности проявились бы и в нашем мире, а я их как-то не наблюдал!!!

- Объяснение, мой двуногий друг лежит на поверхности! - умно закачал головой Лютик. - В нашем подземелье ты оказался в непосредственной близости от Сердца мира, и дремавшие в тебе силы пробудились! Я тебе больше скажу, чем ближе ты к магическому камню, тем больше они будут проявляться! А если ты вступишь в контакт с ним напрямую, то есть просто коснёшься, они раскроются в полную силу!

Он снова заворочался в своём лежбище:

- Поверить не могу, настоящий Абсолют! Рядом со мной! Невероятно! Фантастика!!!

Пока дракон бурно радовался встрече с невероятным мной, я оглядел нашу команду. Для них, как я понял, эта новость воспринималась по-разному. Кот по-прежнему сидел у меня на коленях, вид у него был как у профессора, который только что изобрел действующий вечный двигатель. Дэн ворошил дрова в костре, задумчиво поглядывая на меня. Элли же вообще не отрывала от меня взгляда.

- Значит, вы думаете, что мне удастся зарядить спутник Элли и она вылечит Дэна?

- Именно это я и хотела предложить, прежде чем появился Лютик, - ответила девушка. - Но если раньше у меня были сомнения на твой счет, то теперь дракон их развеял.

- Сомнения какого рода? - возмутился я. - Я предполагал, что ты тоже обладаешь магическим зрением, или как там у вас называется отслеживать магию других волшебников?

- Обычные волшебники не могут видеть энергию кристалла, это могут лишь существа, порожденные им самим, в том числе и драконы, - пояснила волшебница. - Волшебники могут лишь чувствовать магический фон исходящий друг от друга, да и то при заряженном спутнике. Потому мы с дедушкой тебя и не почувствовали. А в первую встречу у меня не было времени вас с Денисом прощупывать.

- Погодите! - наконец не выдержал Дениска. - Вы хотите сказать, что Эдуард обладает какой-то невероятной силой, что даже вашим хваленым волшебникам не снилась?

- Да, Денис! - кот аккуратно переместился к моему другу. - Наш Эдуард - уникум, даже среди магов. И он может попробовать зарядить спутник Элли, а она вылечит тебя прямо здесь!

- А эта попытка для него не опасна? - прищурил глаза кандидат в оборотни.

- Последние две тысячи лет этого ни кто не делал, - смущенно ответила ему волшебница. - Тут можно только попробовать на свой страх и риск.

- Если это поможет вернуть Дениса в общество людей, будем пробовать! - решил я. - Что нужно делать? Встать в магический кружок, а мне двадцать раз пошептать "Я энерджайзер"?

Я заметил, как усмехнулся Дэн. До остальных шутка и не могла дойти, а я в тайне радовался, что Дэн ещё способен улыбаться! Будь у меня такие шикарные перспективы, как у него, точно бы на стенку полез.

- Я не знаю! - потупила глаза волшебница. - Эта процедура ни где не описана, и во всех легендах говориться, что Абсолют просто подарил энергию истощившемуся магу или другому существу, или ...

- Ясно! - перебил я её. - Давай сюда свою магическую батарейку!

- Что?

- Спутник свой давай, что!!!

Не думал, что дожив двадцати девяти лет, стану зарядником для магических гаджетов.

Элли сняла свой медальон и, помешкав, отдала мне:

- Я ещё никому не давала в руки свой спутник!

- Чего так? - удивился я, вертя в руках небольшой кристаллик.

- У нас это символ высшего доверия, - прошептала девушка...

- Или обручения! - ехидно вставил рыжий!

- Доверия мне, вполне, достаточно! - пробубнил я и сосредоточился на камне.

Ну и как же мне тебя зарядить?

- У кого-нибудь есть идеи?

Все кроме Лютика пожали плечами. Только недалеко что-то бумкнуло. Мы все сразу насторожились.

- Что это было? - уточнил Денис.

- Простите! - промямлила рептилия. - Это я, хвостом!

- Ааа!

Я ещё раз повертел камушек в руке, попробовал потереть, лизнул, потряс - безрезультатно. Весь отряд с интересом наблюдал за моими манипуляциями.

Ладно! Вспомним, как я отбирал силу кристаллов других магов.

Во-первых, я уже сообразил, что при этом сначала включалось магическое зрение. Я сосредоточил взгляд на своей груди и через секунду увидел, мерцающий в районе сердца, голубой свет. Вот значит, что во мне увидел дракон. Потом вгляделся в кристалл, и рассмотрел внутри крошечную голубую искорку. Значит, медальон не отдает всю энергию полностью.

Я продолжал всматриваться в камень и увидел, что магический огонек в нем стал чуть ярче. Потом представил, что энергия из моей груди, через пальцы просачивается к сердцевине камня, и почувствовал, что камень начинает наполняться силой.

Ощущение настолько увлекло меня, что мне показалось, будто я повалился внутрь кристалла. Волшебный свет переполнял меня.

Мне, вдруг, стало понятно, зачем я оказался в магическом подземелье, как устроена наша вселенная, где спрятаны все клады мира, и почему Николай Иванович Бабкин обманывает свою жену. Было ощущение, что я сам стал вселенной, со всеми её секретами.

Но это длилось всего мгновение. Я очнулся от прикосновения к плечу:

- Эдя! - Дэн стоял рядом со мной. - С тобой всё в порядке? Ты уже два часа так стоишь!

Я снова был на полянке со своими друзьями. В голове была каша. Во рту все пересохло, как будто я путешествовал пешим туром по Сахаре.

А ещё оказалось, что вокруг стемнело. Наша стоянка освещалась только отблесками костра.

Сглотнув комок в горле, я невпопад спросил у волшебницы:

- А почему так темно? Кристалл разве не светит постоянно?

Обалдевшая чародейка ответила:

- Кристалл так настроен нашими предками, чтобы не менять режим, к которому все волшебники привыкли в верхнем мире. Днем он светит, а ночью нет,- она моргнула и спросила. - А у тебя получилось?

Я посмотрел на камушек в моей руке магическим зрением. С каждым разом мне удавалось это все легче, и увидел, что он горит ярким волшебным светом.

- Похоже, на все сто!!!


=9=




Мы решили не откладывать процесс исцеления Дениса до утра. На этом настояли я и Денис. Видимо потому, что каждый из нас помнил слова Эрэла о том, что с каждой минутой оборотень внутри человека становиться сильнее.

Приготовления к магическому лечению проходили в обстановке крайней напряженности, потому как на вопрос скольких оборотней она излечила, Элли ответила, что ни одного, но много об этом читала.

Дэн сразу пригорюнился, забился на самый краешек поляны, и молча слушал, о чем то говорящего ему кота.

Элли расположилась поближе к костру и водила пальцем по страницам какой-то небольшой книжонки, видимо пособия для чайников "Как сделать оборотня человеком в полевых условиях".

Меня одолевали волнения за друга, но раз он сам решил со мной в трудный час не разговаривать, я обратился к единственному в нашей компании свободному собеседнику.

Надо сказал, что дракон с радостью откликнулся на мой порыв.

- Я так давно не имел возможности поговорить с кем-нибудь, а тут ещё и с самим Абсолютом - это ж просто праздник! Спрашивай, о чем хочешь!

- Где твой наездник? Ты же говорил, что драконы и наездники неразлучны!

- Это ещё одна причина, почему я здесь...


Лютик начал свой рассказ из далека.

Дракон вырос без отца. Куда тот пропал, мать малышу никогда не рассказывала, а когда он спрашивал её об этом, обычно заботливая и нежная к ребенку дракониха отвечала резко и грубо.

После нескольких неудачных попыток настырный дракончик попробовал найти другой источник информации, но и другие драконы стаи лишь отмахивались от назойливого малыша, а наездники только пожимали плечами и говорили не лезть не в свое дело.

У Лютика появилась навязчивая идея - найти родителя, во что бы то ни стало. Он собирал информацию по крупицам и в этом ему невольно помог наездник матери, который трогательно заботился о дракончике - учил его летать, помогал осваивать сложные заклинания, которые понадобятся зверьку в будущем и самое главное - он научил малыша читать.

Драконы хоть и считаются самыми мудрыми на земле и в подземном мире, никогда не вели никаких записей. У них просто нет в этом необходимости. Мистические рептилии обладают уникальной памятью, которая позволяет им помнить всю жизнь с момента рождения и до самой смерти, которая настигает драконов не раньше тысячи лет. А потому все накопленные знания они передают устно из поколения в поколение.

В стае есть специальная должность - Хранитель мудрости. Ему положено оберегать и собирать все знания и делиться ими с молодежью. Он также ведет устную летопись драконьего рода и знает о каждом драконе все.

Конечно, многое детям передавали и сами родители, но у них не всегда было на это время, а уж когда речь заходила о какой-то редкой информации, тут и пригождались услуги Хранителя. Однако, тот тоже не пожелал помогать маленькому дракону.

А вот наездники, в отличие от своих крылатых партнеров, ценили историю на бумаге. Конечно, ни кто не мешал им воспользоваться дружеской помощью живого запоминающего устройства, но видно у них были свои причины этого не делать.

И вот "в лапы" Лютика попадает, казалось бы, не нужное дракону знание грамоты.

В библиотеке драконьих партнеров находились книги из верхнего мира - художественная литература, учебники по техническим и естественным наукам, подшивки научных журналов. Для любопытного дракончика это было невероятным открытием и уходя из библиотеки он прихватывал с собой книжку. И, конечно он не забывал о главной цели своего присутствия в библиотеке. Наконец, он нашел информацию об отце.

Его звали Рронх, очень долгое время он возглавлял стаю. Но пятьдесят лет назад он вместе со своим наездником покинул стаю и оставил распоряжение никогда не упоминать о нем. Он по-прежнему оставался главой клана, только его распоряжения теперь передавались через другого наездника, который формально теперь был главным в стае.

Дракончик сразу обратился с вопросом к главному наезднику Церну, даже не подумав о последствиях.

Узнав о том, что маленький дракон роется в их записях, предводитель наездников страшно разозлился. Он уговорил главного дракона наказать маленького проныру.

Лютика изгнали из стаи.

В расстроенных чувствах любопытный дракон поселился неподалеку от долины в небольшой пещерке.

Двадцать лет дракончик маялся, без возможности общения со своими соплеменниками, и не имея доступа к информации. Он периодически вылетал за пределы долины, в надежде найти хоть одного нормального собеседника и очень страдал, когда люди в страхе улепетывали от него, не давая сказать и слова.

Другие же драконы просто игнорировали Лютика и стороной обходили его отшельническое жилище.

А недавно случилось два события, которые и определили судьбу Лютика - ему исполнилось пятьдесят лет, возраст, в котором драконы обретают возможность пользоваться своими магическими силами и становятся способными слышать зов Кристалла.

Дракон ждал этого дня с огромным нетерпением, ведь теперь он переставал быть малышом в стае. И возможно, надеялся он, это будет повод для прощения и возврат в стаю.

Утром он до блеска натерся о скалы, тщательно почистил зубы песком и устроился у входа в свою пещеру - ждать гостей.

Прошел час, второй, третий, ни кто не спешил поздравить юного дракончика с совершеннолетием. К исходу дня, когда у именинника уже окончательно испортилось настроение, мимо пещеры пробежал гонец наездников. Из его объемной сумки выпала небольшая бумажка и, спикировав, приземлилась прямо на морду обиженного юбиляра.

Лучшего подарка для дракона, помешенного на чтении, и быть не могло. Лютик оглянулся вокруг и, увидев, что никто не смотрит за ним, юркнул в пещеру.

Записка, к глубокому разочарованию библио - маньяка, оказалась короткой и непонятной:

"Все договоренности в силе. После захвата основных объектов, гарантирую полный доступ. Цели 1 и 2 в верхнем мире, должны быть уничтожены через два дня. О выполнении доложить лично".

Послание было адресовано вожаку наездников.

Вздохнув, молодой дракон понес записку адресату. И тут его настиг зов Сердца мира. Зов был так силен, что Лютик едва удержался, чтобы не сорваться с места и метнуться к магическому Кристаллу. Останавливало только чувство долга и вины, за то, что нарушил запрет стаи и вновь взялся за чтение. Но дракон надеялся, что если он принесет Церну послание, тот перенит свое мнение и позволит Лютику вернуться в стаю.

Главный наездник был удивлен, увидев возле своего шатра, приплясывающего от нетерпения дракона.

- В чем дело? - поинтересовался он. - Кто тебе позволил приходить сюда?

- Вашу записку, в спешке, потерял посыльный, я вот тут... ну, в общем... ну гулял, смотрю - лежит, ну и я это... сразу к вам!

Наездник заглянул в послание и перевел встревоженный взгляд на дракона:

- Читал?

- Нет, что вы!!! Мне ж запрещено!!! - со всей возможной искренностью заявил Лютик.

- Понятно! - произнес Церн. - А ты чего так дергаешься? По нужде приспичило?

- Да нееет!!! - ответил дракон. - У меня Зов, понимаете?

- Ааа!!! Ну что ж, лети! Значит скоро в наших рядах пополнение!

Эта фраза очень обрадовала юного дракона, она означала, что после встречи с наездником стая примет его обратно, так он подумал.

Лютик расправил крылья и стрелой помчался к желанной цели. Он летел почти сутки, пока не достиг столицы подземной страны, и направился прямиком к Цитадели магов, в центре которой располагалось Сердце мира.

Какого же было его удивление, когда ему в лицо начали лететь магические удары. Лютик маневрировал, уворачивался, кричал, что он прибыл по зову Кристалла - всё бесполезно, магическая атака лишь усиливалась. Дракона специально не подпускали к Сердцу мира.

Когда он попробовал, прорваться сквозь магический заслон, навстречу ему вылетели какие-то неизвестные существа.

- Я такой магической ауры никогда не видел! - расстроено проговорил дракон. - Магия, плюс какая-то неизвестная энергия! Они попали в меня только один раз и чуть не убили! Я спасся только благодаря тому, что спикировало к земле, и притворился мертвым, замаскировал магический фон (драконы то так не умеют, я прочитал об этом в магической книге наездников). Ну, они покружили надо мной и улетели обратно в Цитадель.

Я лежал до темноты, и сумел убедиться, что не пускали к Кристаллу именно меня - за это время два дракона беспрепятственно пролетели в Цитадель и улетели с новыми наездниками.

В общем, как стемнело, я направился вглубь страны, заночевал здесь и лечился, а потом пришли вы.

М да! Крепко подставили нашего друга дракошу! Если, конечно не врёт!

Впрочем, давай Эдуард, рассуждать логически: если дракон - подстава, к чему огород городить, завязывать с нами беседу, вещать о своем детстве и ждать у моря погоды? Задание же было нас грохнуть (объекты один и два, кажется). Так вот они мы - тепленькие, ушки развесили.

Шмяк огнем, и все дела!

Так, что дракону я склонен верить, и вообще он мне симпатичен.

- Не грусти, приятель! Разберемся мы в этой ситуации!

- Но ведь там был МОЙ наездник! Я не знаю, что они с ним сделали, и это не дает мне покоя! - с жаром произнес Лютик.

- Эй, мальчики! - окликнула нас Элли. - Все готово! Думаю, можно начинать!

К нам с Лютиком подошел Дэн и отвел меня в сторону:

- Как думаешь, получится?

- Не знаю, дружище, - честно ответил я, - в этом мире для нас с тобой все в новинку! Но мне кажется, лучше попытаться! Альтернатива ни тебя, ни меня не устраивает!

- Умеешь ты успокоить! - тяжело вздохнул друг, хлопнул меня по плечу и направился к волшебнице.

Через минуту, вся наша маленькая компания, за исключением громоздкого ящера, собралась вокруг костра, Лютик так и продолжал пялится из кустов, изредка моргая своими огромными желтыми глазищами.

Элли взяла в руки кристалл - спутник, встала напротив Дэна и закрыла глаза. На её лице вдруг появилась блаженная улыбка:

- Какой мощный! - прошептала девушка поглаживая пальцами камушек.

Только нам с драконом было видно, как по телу волшебницы голубым огнем растекается сила. Губы Элли что-то шептали, а пальцы все сильнее гладили спутник. Мы все стояли, не дыша, а Дэн уперся взглядом в волшебницу и сжимал с силой кулаки.

Не знаю, сколько это продолжалось, в этом мире я постоянно путаюсь с чувством времени, но вот волшебница открыла глаза и её пальцы сжались на запястье Дениса.

Мое зрение в этот момент ловило магический диапазон, и я только сейчас заметил в груди друга, в районе сердца красный огонёк. Голубой огонь стек с пальцев волшебницы и начал окутывать тело Первушина. Очень медленно он достиг красного брата и начал поглощать его.

Я понял, что это и есть аура оборотня. Если бы тогда, в пещере, я мог пользоваться своим новым зрением, наверняка увидел бы подобный свет в груди у нападавшей на нас твари. И вот сейчас зарождающийся огонек звериной злобы в Денискиной груди, отчаянно боролся с лекарской магией Элли, и проигрывал. Я видел, как поглощает его сила, исходящая от волшебницы.

В тот момент, когда, казалось бы, красный огонек был готов сдаться, что-то произошло. Элли дрогнула, отдернула руку от Дениса и между ними как молния вспыхнула. Удар был так силен, что Дэна отбросило метров на пять назад. В полете он задел ногами костер и головешки с треском разлетелись по поляне.

Элли окутало магическое сияние, девушку мгновенно скрутило и начало бить в конвульсиях. Я действовал интуитивно, в этом мире со мной так постоянно. Схватил волшебницу за руку и втянул в себя переполняющую её энергию.

Её тут же перестало колотить, и она открыла глаза. Увидев, что с девчонкой всё в порядке, я бросился к другу, но не успел. Увидел только багровый свет и кустов, а потом Дэн вскочил. Он выл, метался и кричал одновременно. Его тело изменялось, в клочья разрывая одежду и обрастая мышцами и шерстью. Через минуту перед нами стоял похожий на волка зверь.

Он злобно рыкнул, хотел прыгнуть на нас, но дракон недвусмысленно пыхнул в его сторону огнем и оборотень, поджав хвост, бросился в темную чащу.

Я метнулся за ним, понимая только одно - надо спасать друга. Что - то тяжелое повисло на ноге и мешало двигаться, я наклонился, что бы избавиться от груза и понял, что это Рэй. Он вцепился в мою штанину передними лапами, и я только сейчас понял, что кот кричал во все горло:

- Стой! Остановись! Не сходи с ума! Искать оборотня ночью в лесу это самоубийство!

Я тряхнул головой, сбрасывая наваждение и успокаивая дыхание:

- Да, ты прав!

Мы побрели обратно на поляну! Оказывается в горячке, я успел убежать очень далеко. У останков костра на бревне сидела волшебница и обнимала голову руками.

- Ты чего наделала, ветеринарша хренова? - спросил я.

- Я... я... я... - повторяла девушка.

- Чего ты? - мявкнул кот, бухаясь рядом.

- Я понятия не имею...


=10=



Наш маленький лагерь, после всех перипетий сегодняшнего дня тихонько отходил ко сну.

После происшествия с Дэном Элли долго сидела неподвижно, глядя на язычки, бережно восстановленного котом, костра. Когда мы с Лютиком решили организовать ночную вахту, она, молча, согласилась улечься рядом с драконом, что бы было безопаснее. Кот улегся рядом с ней и долго щурился на огонь.

Я же не находил себе места. С одной стороны мне было понятно - опасности в ночном лесу от оборотня, а не наоборот. Физически мой друг будет в полном порядке, но вот останется ли он моим другом, не превратится ли в свирепого хищника, единственной страстью которого будет убийство и пожирание плоти. У меня теплилась слабая надежда на то, что раз превращение прошло не по правилам, есть возможность исправить допущенную волшебницей ошибку. Из Элли мне, к сожалению, не удалось выбить ни капельки объяснений, девушка замкнулась в себе и ни с кем не разговаривала, даже со своим любимцем - Рэем.

Немного прояснил ситуацию Лютик, который так же как я наблюдал процесс лечения магическим зрением. Он предположил, что наша чародейка слишком резко воздействовала на энергетику оборотня, потому и сработала защитная реакция, и Дэн переродился мгновенно:

- Знаешь, почему первое перерождение оборотней происходит при полной луне? - спросил он меня.

Я отрицательно покачал головой.

- Я прочел это в одном из наблюдений двуногих братьев. Луна давит ауру оборотня постоянно, уж не знаю почему, и когда начинается фаза полнолуния, это воздействие вызывает отторжение организмом энергии вервольфа, потому аура зверя вспыхивает и полностью берет контроль над телом.

- Надо подумать, как использовать эту информацию, - задумчиво ответил я. - Кстати, как твоё лечение? Завтра сможешь взлететь?

- Хочешь поискать своего друга с воздуха?

Я кивнул.

- Я попробую, - вздохнул дракон. - Но, ты же понимаешь, даже если мы его найдем, как его теперь излечить не знают и самые могучие колдуны этой страны.

- Вот, когда найдем - там и видно будет!

Я сидел, смотрел на язычки пламени и пытался найти способ спасти друга. Информации катастрофически не хватало. Даже то, что во мне проснулся дар великого волшебника, никак не подсказывало, что нужно делать.

Зато, в голову полезли картинки из прошлого, я вспомнил, как в детстве Дэн всегда заступался за меня, если мальчишки во дворе решали подшутить над сверстником - доходягой. Как он списывал у меня все контрольные, а потом хвастал перед девчонками, что он не только сильный, но и чрезвычайно умный. Дэн всегда был любимцем девушек и женщин. Ещё бы, в отличие от меня долговязого и нескладного, высокий, статный, сильный, с правильными чертами лица - Аполлон, да и только. Его неиссякаемый оптимизм и чувство юмора привлекало к нему кучу народу, он всегда был душой компании. Благодаря Денису я смог преодолеть врожденную стеснительность и не смотрелся ботаником на вечеринках среди сверстников.

О Господи, что ж я думаю о нем в прошедшем времени то?! Ещё не все потеряно!!! Я найду способ освободить друга от проклятья!!!

День оказался, на редкость, утомительным и я не заметил, как меня сморил сон.

Я вновь летел в пустоте.

Передо мной на невероятной скорости несся голубоватый Магический кристалл, Сердце мира. Сколько же названий этого необычного камня мне довелось услышать за сегодняшний день!!!

Как бы я не старался, но догнать стремительно летящий кристалл мне не удавалось, правда, я и не отставал.

Сколько продолжался этот бешеный полет, я не знаю. В пустоте чувство времени теряет значение.

Только вдруг камень остановился. Рядом с ним мерцала маленькая звездочка. Они закружились в каком-то замысловатом и завораживающем танце, то отдаляясь, то сближаясь, и, в конце концов, слились вместе, что породило взрыв света невиданной яркости.

В этом сне у меня нет век, так что зажмуриться от режущего сияния у меня не было никакой возможности.

И это хорошо.

Потому, что на моих глазах рождалась Вселенная. Мириады звезд, неисчислимое количество планет, сотни миллиардов разумных существ. Я все это видел, я чувствовал каждую песчинку сотворенную в этом невероятном танце. Окружающее меня действо завораживало, заставляло душу замирать. А в моем сознании вновь зазвучал голос:

- Когда где-то рождается чистая Душа одержимая мечтой, она призывает Сердце мира, и, соединяясь с ним, создает свою Вселенную, где эта мечта становиться жизнью...

Тихий шорох заставил меня открыть глаза. Сон ещё не отпустил сознание и несколько секунд я пытался сообразить, где нахожусь и что делаю.

Я помотал головой, стряхивая остатки сонливости, и огляделся вокруг. Моя команда мирно почивала у догорающего костра. Свет Кристалла начал набирать силу, но это не было похоже на рассвет, скорее на работу электрической лампы с регулятором. В этом свете я рассмотрел нашего дракона, который спал, засунув голову под крыло, его тело до сих пор было скрыто в чаще, так что можно считать мы познакомились пока только с головой рептилии. Элли спала рядом с ним, закутавшись в теплый плед. В её ногах, тоже мне независимое разумное существо, спал рыжий крадун.

Я попытался найти источник шума, и шорох повторился у меня за спиной. Я медленно обернулся.

За спиной стоял Дэн. Его мускулистая фигура была покрыта чем-то желтым. На бедрах, словно дань какой-то извращенной эстетике, болтались обрывки кожаных штанов, на руках вместо ногтей - когти, в глазах звериный огонь и пылающая аура оборотня вокруг.

Я поначалу слегка растерялся, но, мне же хотелось все исправить, это мой шанс.

Я аккуратно встал с бревна и только теперь обнаружил, что спина затекла, а задница одеревенела, будто хотела стать частью моего необычайного ложа. В таком состоянии плавности движений от своего организма не жди.

Толи скрип моих суставов, толи шуршание ветвей под ногами разбудили кота, он потер лапами глаза и тут же, с диким мявом, взлетел на ближайшее дерево. Лучшего будильника и придумать нельзя.

Через секунду вся наша команда была на ногах. Элли, толи с просонья, толи от испуга, не разобравшись, оказалась на голове дракона. Лютик от неожиданности чихнул, и поляну заволокло дымом, через который ничего было не видать, однако я четко видел ауру оборотня стоящего на краю поляны - Дэн не уходил.

Я вдруг понял, что он борется со зверем внутри себя, не дает тому увести себя в чащу или напасть на нас. И тогда я решился. Приблизился к тяжело дышащему другу, и взял когтистую руку за запястье.

Я постарался вспомнить все, что делала вчера Элли. Энергия из моей груди начала через пальцы проникать в организм оборотня. Аккуратно, чтобы не вызвать отторжения, я выгонял из друга багровое пламя ярости. Когда его осталось совсем немного, где-то в районе сердца, красный огонек начал упираться. Я чувствовал его сопротивление и злобу, мощный напор агрессии, дающий оборотню невероятную силу, я понял - если начать его давить, он снова взорвется, и тогда я потеряю друга навсегда.

И тогда мне в голову пришла спасительная мысль. Бережно, чтоб не вызвать ещё большего сопротивления, я укутал остатки ауры оборотня в энергетический кокон. Теперь оборотень не сможет контролировать моего друга, надеюсь.

Я посмотрел в глаза Дениса, теперь это были нормальные человеческие глаза, они ответили мне удивлением и я услышал:

- Эдя... - и потерял сознание.


Я что, опять в обмороке?

Сколько ж можно?! Мне за всю жизнь не удавалось столько раз проваляться в беспамятстве, сколько за этот день!!! А вот почему у меня всё болит, и куда, хотелось бы поинтересоваться, меня тащат?

- Он хоть дышит? - знакомый голос, и принадлежит он, кажется, коту.

- Да аккуратней ты!!! - о, и волшебница здесь.

- Я стараюсь, но он для меня мелковат! - а это, похоже, наш дракоша.

Блин!!! А где Денис?!

Я моментально открыл глаза. Мы всё ещё были на поляне, моя бригада суетилась вокруг меня, Лютик одним когтем тащил мою бренную тушку к накидке.

- Так! Хватит мотылять меня, как чучело по траве! Помогите лучше сесть!

Не смотря на то, что в глазах всё плыло, я осмотрелся. Мой друг был здесь - это хорошо! Привязан к сосне - это плохо!

- Дэн, ты как?

- Ты не поверишь, дружище - всё в порядке! - восхищенно ответил приятель. - Я сам попросил меня привязать - мало ли что!!!

- Эдуард! То, что ты сделал - это не возможно! - затараторила волшебница. - Ты излечил оборотня после перерождения. Так только в сказках бывает, это просто невероятно, немыслимо, фантастика...

- А что со мной то случилось, чего это я вырубился?

Элли уже открыла рот, чтобы вывалить на меня очередной ушат информации, но её перебил Лютик:

- Наблюдал весь процесс лечения, ты просто выложил все силы на своего друга и даже немного своей жизненной энергии, у тебя вон даже виски поседели.

Чувствовал я себя реальной развалиной, все суставы ломило, голова раскалывалась.

- Лютик, помоги встать, пожалуйста!

Дракон подставил лапу, я оперся на неё, и меня моментально наполнило магической силой рептилии.

- Уууух!!! - взвизгнул я, вскакивая на ноги.

Ящер выглядел просто обалдевшим.

- Так, вот оно что!!! - прокричал наш дракоша. - Эд! Оказывается ты мой наездник! Иииии-ха!

Обрадованный дракон взмыл в воздух и нам, наконец, удалось его рассмотреть - длинное, узкое тело, покрытое серебристой чешуёй, четыре короткие, когтистые лапы, и огромные кожистые крылья. Мистический персонаж сделал в небе петлю и приземлился обратно на поляну.

- Ну, как ты себя чувствуешь? - уточнил он у меня.

- Как заново родился!!!

- Вот и я тоже! Теперь я могу колдовать сам, и я себя вылечил!!! Теперь я смогу доставить вас в Столицу, а там и к Сердцу мира!!! Я нашел наездника, я нашел своего партнера...

От огромного дракона на, и без того небольшой, полянке стало жутко тесно, плюс пыль поднятая счастливым ящером поднялась метров на десять вверх.

- Эй, эй, эй!!! Торнадо - переросток! Хорош бузить! - заорал Дэн, которому досталось больше всех.

- Нет, Лютик! - остановил я счастливого змея. - Мы с Дэном возвращаемся домой!

- Но... - начала было волшебница.

- Послушай, Элли! - перебил я её. - Я очень благодарен тебе за помощь, за то, что ты вытащила нас из лап убийцы...- я нарочно не упомянул о, подосланном в квартиру Дэна, драконе, - Но нам пора домой. Дэна я вылечил, твой спутник зарядил, а участвовать в разборках магов не намерен.

Дэн укоризненно посмотрел на меня:

- Мы не можем сейчас уйти!

- А что ты собираешься делать? - спросил я, распутывая веревки на руках у друга. - Нас уперли из дома без нашего ведома, ничего не объяснив! Решили воспользоваться нами, как оружием против своих врагов, опять же не спросив нашего мнения! А в итоге! Тебя чуть не потеряли! Это чистая случайность, что ты сейчас разговариваешь, как нормальный человек! Из меня сделали какого-то мага-мутанта!

- Но ведь Элли спасла нам жизнь! - возразил друг, растирая запястья. - Вытащила нас из моей квартиры, где нас с тобой просто поджарили бы!

- Я уже сказал ей спасибо! - буркнул я и отправился в лес.

Ни кто меня не останавливал, но я чувствовал взгляды на своей спине.

Ну и что?

Пусть это выглядит, как предательство! Я с детства страдал от того, что не мог твердо сказать нет и следовать своим убеждениям. Мне вечно казалось, что категоричный отказ обидит человека, а моё упорство будет расценено, как банальный эгоизм. Но когда начал раскручивать свое дело, понял, что без твердой позиции в жизни не обойтись. Выбрал путь и следуй ему, отмахиваясь от назойливо-слюнтявых доводов по поводу того, что твое мнение кого-то обидит.

Вот и сейчас, я прекрасно понимал Элли - ей нужно было решить проблемы своей страны, Лютика, для которого найти своего наездника - счастье всей жизни. Даже кота - вот уж кому было по фигу - этот при любой власти не пропадет.

Но сочувствие сочувствием, а с меня приключений в этом мире довольно, нужно возвращаться к нормальной жизни.

Я уже достаточно отошел от полянки, на которой мы расположились, и пытался разобраться в себе.

Мне нужно было осознать, чего я хочу.

Первая реакция - понятна!

Меня вырвали из привычной жизни, я чуть не потерял друга и пока плясал под дудку неизвестных магов из их чертовой Цитадели. Но ведь, наконец-то, вырвало меня из того круга безысходности, в котором я находился последнее время.

Так, может, стоит узнать об этом мире побольше? А так же об опасности, которая нам с Дэном ещё угрожает. Я отдышался, вернулся на поляну и застал друзей за очень интересным разговором:

- Элли, сейчас тебе хватит энергии переместить нас и увеличить? - Дэн, как всегда подходил к вопросу по деловому.

Девушка всхлипнула и кивнула.

- Тогда, как вернется Эдуард, приступай к перемещению!

Девушка подняла глаза на моего друга и сказала:

- Денис! Я не смогу перенести вас наверх отсюда. Магия порталов действует только на границах нашей страны, в специально оборудованных местах. Для этого в Цитадели и ввели пограничную службу - контролировать перемещения в ваш мир.

- То есть, нам нужно добраться до границы? - уточнил Дэн.

Волшебница со вздохом кивнула.

- Отбой, пока с перемещениями! - заявил я, появляясь за спинами товарищей. - С начала выясним, какая сволочь решила лишить нас жизни.

- Остыл? - с улыбкой спросил меня товарищ.

- Можно сказать, просто все здраво обдумал!

На лицах и мордах моих друзей читалась радость и облегчение. Что ж, это ли не повод для сумасшедших решений?

- И какой у нас план? - поинтересовался я.



=11=



Мы провели на поляне ещё несколько часов. Лично мне нужно было выяснить ещё пару вопросов, относительно состояния моего друга.

Я решил задавать вопросы по очереди всем магическим членам нашего отряда, и начал с дракона, так как он тоже обладал специальным зрением.

- Да я вижу, что аура оборотня в нем не полностью уничтожена! - подтвердил мои подозрения Лютик. - Но запечатана капитально! У меня есть предположение, что наш друг Денис теперь стал единственным в мире оборотнем, который не только сохранил разум, но ещё и сможет самостоятельно контролировать процесс превращения! Это шикарно!

- Чего тут шикарного? - уточнил я у довольной зверюги.

Дракон сразу притих и добавил:

- Ну, я имею в виду, это лучше, чем если бы он полностью переродился. - Потом ящер посмотрел на меня и произнес: - Спасибо, что остался!

- Будем считать, что мне безумно интересно, чем все это закончится!

Следующий допрос я учинил Элли:

- Если аура оборотня в Денисе не уничтожена, а лишь заперта, как утверждает дракон, я даже не могу предсказать, как это все может повлиять на его состояние, - начала девушка. - Таких случаев в магической практике пока не было. Хотя, если взять за основу его нынешнее состояние, я думаю, что энергетика человека все-таки победила. Он ведь уже был в переродившемся состоянии и смог полностью вернуть себе человеческий облик.

- То есть, твое мнение, что он останется человеком?

- Думаю, да! - это было уже второе обнадеживающее объяснение.

После я обратился к самому Денису:

- Ну и как ты себя ощущаешь? - мы сидели на бревне, которое служило мне кроватью, и смотрели как кот и волшебница собирают наши немногочисленные пожитки, а дракон, от нечего делать раздает им указания.

- В общем - ничего! - усмехнулся друг, поправляя ворот рубахи, которую вытащила из своего мешка предусмотрительная Элли. - Даже легкость в теле какая- то, будто выспался от души!

- Наши магические друзья говорят, что ты останешься человеком!

- Ну, это окрыляет!

- Но сможешь и превращаться в зверя, - добавил я.

- А это как? - удивился мой друг.

- Я бы не стал в ближайшее время экспериментировать, - осадил я его.

- Да я и не намерен - ощущения от превращения просто ужасные!

- Я рад, что с тобой все в порядке, дружище! - я от души похлопал Дениса по плечу.

- А чего ты так психанул, когда тебе предложили остаться? - спросил он у меня.

- Ты же знаешь, как я не люблю, когда мной командуют. Даже косвенно! А тут прям полное принуждение! - я пожал плечами. - В общем, мне надо было подумать и принять решение самому.

- Значит, будем разбираться в этой ситуации до конца. Что ж - это прекрасно! - он поднялся с бревна. - Ну, идем! Разработаем план действий, а то не понятно, с чего начинать.

Наш маленький совет открыл, как ни странно кот:

- Хозяин дал мне кое-какие указания, насчет наших действий, после посещения долины драконов.

Киса, похоже, всерьез возомнил себя военачальником, он прохаживался вдоль полянки на задних лапах, а передние сложил за спиной. Ни дать ни взять - отец-командир бравого войска.

- Так как поход к драконам откладывается, по причинам объясненным нам нашим другом Лютиком, - он сделал паузу и оглядел нас. - Или кто-то со мной не согласен?

- Ты продолжай, продолжай, - улыбнулась Элли. - Мы все с тобой согласны.

- Я предлагаю действовать согласно второму пункту плана, и начать искать Свободных волшебников. Эрэл начертил карту с их последним местом расположения, это в трех днях пути от долины драконов. Отсюда, где-то в семи. Но, я надеюсь, что Лютик возьмется за транспортировку нашего небольшого отряда. Плюс, с воздуха лагерь будет легче обнаружить. Все! Вопросы есть?

Если кто из нас и хотел бы рассмеяться, то очень серьезно сдержался. Ну, хочется кисе покомандовать - пусть его, пока делу не мешает. Будем действовать по плану!


Полет на драконе - это восторг!!!

Тот, кто так думает, либо полный дебил, либо мазохист, либо совмещает эти редкие качества!

Когда мы наскоро собрали все свои пожитки, Лютик начал разъяснять нам азы верховой езды на летающих ящерах. Наездник взбирался на спину рептилии и размещался в ложбинке между лопаток. Так как лапы дракона в полете не участвуют, это должно было обеспечить безопасность пассажира. Седел, сбруй и прочей ездовой атрибутики наездники не признавали, типа это мешало контакту человека с драконом.

Дэн, как самый смелый полез первым. Через секунду сверху послышалось озабоченное "кхм", и наш оборотень свесил голову вниз:

- Лютик, друг ты наш крылатый! А сколько седоков за раз переносит один дракон?

- Одного, максимум два, но у нас больше и не надо - у каждого наездника свой партнер. Хотя, в принципе, я могу поднять и гораздо больший вес, чем наша команда.

- Поднять то ты поднимешь, а как мы тут разместимся?

- Ну...

- Так! Хорош разглагольствовать! - буркнул я, и полез к Дэну.

Мда, места маловато, но...

- Что мы, Деня, с тобой в "Запор" в ввосьмером не забирались, что ль? Эй, граждане пассажиры!!! Добро пожаловать на борт!

С горем пополам разместив волшебницу и кота, мы дали дракону команду на взлет. Ящер хлопнул крыльями и ринулся в небо. Наша команда и без того утрамбованная донельзя, под воздействием инерции, упаковалась в одно многоруконоголапоорущее нечто.

- Люююююююююютииииииииик!!! - не знаю, кто блажил больше всех, но дракоша явно нас услышал и выровнял полет.

- На подъеме чуть-чуть потрясет, а потом будет все в порядке, - пробасило спереди. - Я еще не летал с людьми на спине, так что, в случае чего - кричите.

Ящер летел мощно и ровно. Через некоторое время мы наконец-то разместились более-менее комфортно, и у меня появилась возможность наблюдать, пролетающую под брюхом, дракона местность.

Земля внизу не сильно отличалась от видов, которые открываются с борта летящего самолета и я поинтересовался у Элли, как получилось, что в пещере ландшафт не отличается от поверхности.

Волшебница тоже наслаждалась видом, но с увлечением рассказала, как волшебники были удручены первоначальным видом нового жилища, как магическим способом переносили плодородную почву с поверхности и уменьшали привычные растения, воздействуя колдовством на семена.

- Сложность была только с животными - обычные земные твари не выживали в свете кристалла, плюс подземных обитателей: кротов, землероек, жуков, червей и прочих полностью изгнать не получалось. В конце концов, некоторые животные с поверхности прижились, с сосуществованием с местными все смирились. И таким образом... Ой, смотрите!!! - волшебница ткнула пальцем куда-то вперед.

Там к нам стремительно приближались три черных точки.

- Это братья! - завопил наш боинг.

- Сомневаюсь, - пробормотал Первушин, приложив ладонь к бровям козырьком.

- У нас здесь летают только драконы! - гордо заявил Лютик. - Или бабочки!

- Сомневаюсь, - повторил Денис.

Уже через секунду у нас была возможность убедиться в его правоте, когда Дэн с криком: "Самолеты, блин!!!", прижался к дракону.

Крылатые машины, которых не должно быть в этом мире, пронеслись над нашими головами так близко, что я смог разглядеть заклёпки на фюзеляжах.

- Вот они меня и сбили!!! - завопил Лютик и прибавил ходу.

- Охрененные бабочки! - прокомментировал Дэн.

Нас вновь смешало в кучу-малу и прижало к чешуе.

Я, сколько мог, вывернул голову, и заметил, что самолеты сделали разворот и начали нагонять наш огнедышащий транспорт.

Под брюхом одного истребителя полыхнуло, и Первушин заорал дракону:

- В сторону!!!

Ящер вильнул в воздухе и мимо пронесся огненный шар, затем ещё один.

- Лютик, сделай что-нибудь!!! - проорал котяра.

Дракон уже и так выписывал немыслимые петли, уворачиваясь от ударов боевых машин. Угадайте, как чувствовали себя пассажиры? Вот-вот!

После очередного пике, я, преодолев приступ тошноты, решил - с меня хватит! Проверим магию в боевых условиях.

Переключившись на магическое зрение, я представил, что энергия из моей груди перемещается в ладони и почувствовал тепло на кончиках пальцев. В моих руках начал расти огненный клубок, все увеличиваясь в размерах. Мои товарищи умудрились расползтись в стороны (и кто тут жаловался на тесноту), чтобы не попасть под удар.

Когда шар в моих руках достиг размера хорошего арбуза, я мысленно прицелился, и швырнул им в ближайший самолет.

Надо же, попал!!! Истребитель резко тормознул в воздухе, и расцвел ярким огненным цветком. Обломки разлетелись в разные стороны и падали на землю пламенно-железным дождем.

Вот только видел я это всё, летя вниз уже без помощи дракона - надо было предусмотреть, что у магического удара тоже бывает отдача.

- Эдиииик! - донесся до меня крик Дэна.

Лютик пытался спикировать, чтоб подхватить меня, но железные птицы ему не давали.

А я наблюдал это всё, стремительно приближаясь к земле. Смерть была неизбежна. Но, что удивительно, я не ощущал страха. В голове крутился дурацкий вопрос: как громко я шмякнусь о землю?

Надежды на то, что Лютик успеет меня подхватить уже не оставалось. Я постарался вспомнить телевизионную передачу, в которой заядлые парашютисты рассказывали, как управлять своим телом в воздухе. Почему-то в тот момент мне казалось важным перевернуться лицом вверх.

Вообще говорят, в критические минуты человеческий мозг прокручивает картины прошлой жизни, вспоминается, что не сделано, чем не успел насладиться и бла бла бла.

Про себя могу сказать, что мой организм устроен по-другому. Помимо нездоровой иронии, он ещё и выдавал варианты спасения по тысяче и одному в секунду.

Ой, мама!!!

В воздухе меня, таки, перевернуло лицом вниз!

А землица-то все ближе и ближе!

Надо спастись, надо спастись, надо...

А чего я, собственно, маюсь? Я ж - волшебник! Так! Нужно соорудить вокруг себя щит! Только отвернуться от земли - вид приближающихся скал мешает. Я вновь крутанулся в воздухе.

Ага! Теперь скалы удаляются! Я ведь в пещере, блин!

И не упасть в этом мире красиво, глядя с надеждой в голубую бездну неба! Эх, сверху - скалы, снизу - скалы, будем падать, как попало! Я мгновенно соорудил вокруг себя магический кокон, и в следующую секунду грохнулся.

Именно грохнулся! Мое зрение работало в этот момент в магическом режиме, и я видел, как от удара мой магический панцирь лопнул, развеивая энергию по округе с такой силой, что повалил несколько деревьев, образовав подо мной воронку, как от метеорита.

- Оставайтесь в креслах, до касания самолетом земли! - не к месту сумничал я, и закашлялся.

А как там мои друзья! Я глянул вверх, но не увидел там следов недавнего противостояния мистического друга и крылатых машин. Надеюсь с моей командой всё в порядке. Нужно вставать и двигаться на их поиски.

Легко, правда, сказать! А вот сделать!

Я, кряхтя и пошатываясь, поднялся на ноги. Ломило суставы и кости, как будто меня провернули в гигантской мясорубке, да еще и что-то острое в спину уперлось.

- Стой не шевелись! А то пораню больно! - раздалось сзади. Голос был басовитый и грубый, с явными кряхтящими нотками.

- Эй! Я ничего не сделал! - сказал я, пытаясь оглянуться, но тычок под лопатку охладил мой пыл. - Я тут просто гуляю!

- Угу! - проворчало за спиной. - Бухаются тут с неба всякие, зверье распугивают, магией шалят, а потом гуляют! Топай, давай вперед! Сведу тебя к Хеулу, пусть он разбирается! А то, бухаются и гуляют, бухаются и гуляют!

К Хеулу, это хорошо! Мы думали, его искать придется, а меня вон к нему ведут, как на заказ.

- И что, много бухаются? - спросил я, чтобы поддержать разговор.

В спину вновь уперлось острие.

- Не твоего ума дело! Мне с тобой и говорить недосуг. Мое дело маленькое - поймал и веди к Хеулу. Ты чародей, только магией-то не шали, противомаг я - вмиг твою энергию развею, а без энергии колдуну не жизть - наказание сплошное.

Давление в районе лопаток вдруг резко усилилось.

- Постой-ка, мил человек! Я тебе ручонки-то спеленаю. А то, не ровён час, драться полезешь, и зашибу я тебя, а Хеулу вы живые нужны.

Я остановился, не пытаясь делать лишних движений.

Во-первых, почему-то мне показалось, что мой конвоир не пугает, а просто инструктирует - то есть предостерегает от, вполне реальных последствий.

А во-вторых, мне было крайне любопытно, кто ж это меня в плен-то взял.

Когда взявший меня в плен субъект появился в поле зрения, я чуть не крякнул от удивления. Обладатель грубого баса был на три головы меня выше, мускулист, зелен, до блеска лыс и бородат. Из одежды на нем болтались только разношенные тканные штаны и широкий кожаный пояс, а доставлявшая мне неприятные острые ощущения штука оказалась длинным, грубо отесанным, копьем.

Я без возражений протянул руки, и исполин, пошерудив в ветвях над головой, выдернул нечто, похожее на лиану. Потом обмотал растение вокруг моих кистей.

- Вот так-то лучше будет! Ну, топай, давай! Мне тут за тобой прибирать еще!

Дальнейший наш поход по лесу продолжался в тишине. Несколько моих попыток разговорить зеленого попутчика закончились тычками в спину, и я решил повременить с вопросами.

Лес вокруг жил своей собственной жизнью. Шуршала листва, составляя дуэт хвое, щебетали какие-то птахи, которых видать волшебникам удалось адаптировать к местной жизни, поскрипывали стволы деревьев, так что, если не обращать внимание на небо, где вместо привычной бездонной голубизны угадывались подернутые дымкой своды пещеры, можно было ощутить обычную природную идиллию.

Мой охранник направлял меня вглубь леса по едва угадываемой тропке. Несколько раз путь нам преграждали гигантские насекомые. Каждый раз мой неразговорчивый спутник особым образом кхекал, от чего букашки бросались прочь, сломя голову.

Не знаю, сколько продолжалось наше неспешное путешествие, но вскоре я почувствовал впереди магическую преграду. Казалось, воздух перед лицом уплотняется, мешая шагать вперед.

Я прикрыл на секунду глаза, переключая зрение и, впервые, увидел, как выглядит магический щит - переливающаяся радужная сфера. Бородатый за моей спиной что-то пробормотал и в преграде появился проход, куда мы с ним и нырнули.

Оказалось, мы пришли на какую-то лесную стоянку. Вокруг сновали, вполне обычные с виду, люди. Ни кто из взрослых не обращал на нас внимания. И только стайка всегда любопытных ребятишек, с гомоном и шушуканьем, следовала за нами. Великан им приветливо улыбался и на ходу рассовывал по маленьким ручкам что-то, периодически засовывая руку в карман своих простецких штанов.

Копье свое он оставил у входа в лагерь, и теперь подталкивал меня в спину могучей ручищей, чтоб я не зевал.

С виду, поселение выглядело как стоянка каких-нибудь кочевников - неспешная суета, разожженные тут и там костры, бренчание походных котелков и запах какого-то местного варева.

Разве что, палатки были необычной, конусообразной формы, да вместо коней к, вкопанным в землю кольям, привязаны ездовые жуки разнообразных видов и размеров.

У одного из походных домиков, возле которого был выставлен караул из двух магов ( я вычислил их по мерцанию спутников под одеждой), мы и остановились.

Бородач кивнул на меня стражникам:

- Покараульте тут этого! - по-свойски пробасил он. - Вроде смирный, но всяко ж бывает!

Стражники кивнули, и зеленый скрылся в палатке. А я остался с этими двумя мрачными типами на улице. Глядя в их суровые лица, я понял, что информативный диалог мне и тут не светит, поэтому стал спокойно ожидать развития событий.

Минут пятнадцать я тупо созерцал однообразный местный колорит, пока полотнище палатки не открылось и, высунувшаяся оттуда зеленая рука, не втянула меня внутрь.

В палатке оказалось, на удивление, уютно и светло. Под потолком мягко горел какой-то не магический светильник, пол был выложен шкурами, слева от входа - аккуратно заправленная кушетка, а напротив - стол и небольшая скамья, на которой, спиной ко мне сидел крупный, с ленинской лысиной, человек в плаще. Я узнал бы его из тысячи, даже со спины.

- Вот он, Хеул! - пробасил зеленый и подтолкнул меня вперед.

- Ну, посмотрим, посмотрим! - сказал, оборачиваясь, хозяин палатки.

- А что на меня смотреть-то, Валерий Борисович? Не уж то, за пять лет не насмотрелись?


=12=



В школе, благодаря другу Первушину, я был достаточно известной личностью.

Денька всё время, как обычно, искал приключений на свою задницу. И находил их! А мне перепадало от дружеских щедрот.

Потому и славу от всевозможных подвигов - прыжок в кучу щебня с третьего этажа, испытание первой школьной самодельной петарды, бомбы-вонючки, ловушки для училки, курение смородиновых листов, а потом и простых сигарет не взатяг и т.д. - мы делили почти поровну. Почти, потому что, если Дэну просто доставалось от взрослых, то со мной обязательно проводили нудные, душещипательные беседы на тему, как такой умный, воспитанный и учащийся на отлично человек мог заниматься подобной ерундой и повестись на уговоры шалопая-приятеля.

В старших классах этим вопросом занялся наш классный руководитель, по совместительству учитель химии и физики - Валерий Борисович Хиулин.

Вот уж кого я не ожидал увидеть в подземной стране.

- Вишневский! Эдуард! Не может быть! - вскричал учитель, вскакивая со скамьи. - Как ты здесь очутился, то?

- Здравствуйте, Валерий Борисович! Мне бы освободиться от некоторых причиндалов! А потом готов задать вам тот же вопрос! - я недвусмысленно поднял вверх руки, демонстрируя путы.

- Ах, да!!! - всегда суетливый учитель бросился ко мне и подергал веревки. - Крепко он тебя! Фирс у нас такой, его узлы никто распутать не может! Фирс, будь любезен, освободи нашего гостя!

- Ты бы с ним поосторожней, Хеул! - прогундосил зеленый. - Странный он какой-то, с дракона упал и не разбился, в скорлупе волшебной долетел, и вообще колдовством от него за версту попахивает! Шпион он! Как пить дать - шпион! С дракона, опять же, а они пакостят всегда, и нападают...

- Не бухти Фирс, развязывай давай! Это мой ученик, еще из той, верхней жизни.

- А как будто ОНА шпионов оттуда прислать не может! - развязывая мне руки, ворчал великан. - Ты мне смотри, не дури! Зашибу, и магия не поможет!

С этими словами Фирс покинул палатку, оставив меня наедине со старым учителем.

Я стоял посреди палатки, растирая кисти рук, а химик кружил вокруг меня как пчела у родного улья и приговаривал:

- Возмужал, окреп, повзрослел! Вот уж не думал, что встречу в этих краях хоть кого-нибудь с поверхности, а тут такое счастье! Садись, рассказывай - как сюда попал, да как вообще живешь! Хотя, чего это я, сейчас, погоди, на стол организую, проголодался ведь наверняка с дороги, да и отметить встречу надо! Это надо же, а! Надо же!!!

Протараторив эту радостную тираду на одном дыхании, учитель шмякнул мой зад на свой рабочий табурет и упорхнул из походной резиденции, оставив в ней обалдевшего меня.

Не прошло и пяти минут, как в палатку проник ворчащий Фирс с подносом в руках. Расставив на столе глиняные миски, с какими то, аппетитно пахнущими травами и котелок с чем-то булькающим, он не дружелюбно взглянул на меня и удалился. Через минуту ввалился мой преподаватель с огромной бутылью в руках.

- Сам гоню! Первокласснейший самогон! Местные такого не умеют! У меня вообще закрадывается подозрение, что до моего появления они крепче пива ничего не пробовали! А пиво, сваренное магическим способом - дрянь полнейшая!

- Мне не дали попробовать! - хмыкнул я, вспомнив таверну.

- И хорошо! Ну что, давай за встречу, что ли?!

Мы опрокинули по первой порции мутноватой жидкости, и я крянул от неожиданности - самогон оказался очень крепким и с весьма специфическим вкусом. Я с силой выдохнул и взглянул на учителя! Тот энергично помотал головой и глянул на меня:

- Ну как?!

- Обалденно! - честно признался я.

Когда первый эффект прошел, по телу разлилось блаженное тепло и слегка ударило в голову.

- Ну, так как ты здесь очутился?

Я вкратце пересказал ему историю нашего с Дэном переселения, намеренно не упомянув о новых способностях. Зачем? Сам ещё не разобрался. Да и нечего травмировать психику старому преподавателю. За это время мы успели хлопнуть еще по три стаканчика веселящего пойла.

- А, старина Эрэл! - воскликнул Валерий Борисович. - именно благодаря ему, я остался жив и очутился здесь!

Пять лет назад, всех учеников школы N8 нашего района ошарашило страшное известие - здание нашего учебного заведения по не понятным причинам уничтожило взрывом. Ходили слухи, что это было предупреждение от какой-то террористической организации, но, по-моему, они так и не подтвердились. Слава Богу, на дворе было лето, и ученики разъехались на каникулы, но в здании на тот момент находилось три человека, их трупы нашли спасатели. Два пожилых охранника и уборщица погибли мгновенно.

Но никто не знал, что в школе, в тот момент находился еще один человек - учитель химии и физики. Он заперся в лаборантской, и готовил, какой-то научный, доклад.

При этом, не много подзаряжался горячительным, и потому когда посреди стола открылся портал и оттуда появился крохотный человечек, Валерий Борисович мысленно икнул, и попросил алкогольного пушного быть снисходительней к убитому алкоголем разуму.

Однако оказалось, что галлюцинация весьма даже осязаема и говорлива. Эрэл, как представился крохотуля, прибыл специально за учителем, на которого охотились колдуны из Цитадели.

В голове химика был полный бардак, шумело от выпитого и соображал он, на тот момент, плоховато. Потому и согласился на то, что бы маленький человечек забрал его в свой мир.

Когда Эрэл уменьшил Валерия Борисовича, алкоголь странным образом улетучился из головы без следа.

- Мы вошли в портал за секунду до взрыва, - грустно продолжал учитель, - представляешь?! Я даже ощутил жар, ударивший в спину!

Потом Эрэл привел меня к себе домой, познакомил с внучкой и рассказал о странностях, творящихся в подземном мире.

Пока мы разговаривали, на домик напали волшебники Цитадели. Они как-то вычислили нас, и пришлось спасаться бегством.

В лесу я отстал и заблудился. Долго брел неизвестно куда пока не наткнулся на Фирса. Он был совсем малышом и заблудился в лесу...

- Погоди, Борисыч! - прервал его я. - Ты хочешь сказать, что этому двухметровому бородатому Шрэку пять лет?!

- Шесть с половиной! Противомаги растут очень быстро, физически, имеется ввиду. Ну и, - продолжил учитель, - однажды к нашему костерку вышли Свободные волшебники. Я рассказал им, кто я и откуда. Сначала мне, конечно, не поверили, а потом связались с Эрэлом. С тех пор я с ними вместе. И, как видишь, добился немалых успехов - верховожу потихоньку, борюсь против тирании Черной Колдуньи.

- А вот с этого места поподробнее! - попросил я. - Что за колдунья, и каким боком она причастна к событиям в Подземелье?

Учитель начал рассказывать. Некоторые факты мне были известны, но вот кое-что было совершенно новым.

Раньше в подземной стране правил Совет магов. В него избирали самых сильных чародеев, но с условием, что они уже совершали какие либо действия для улучшения жизни простых обитателей подземелья. Эгоисты отсекались сразу...

У меня тут же возник вопрос, который заставил прервать старого учителя:

- Борисыч! - после пятого стаканчика, мы легко перешли с ним на ты. - Ты вот сказал, самые сильные чародеи избирались в Совет. Я думал, что все, кто имеет спутник, обладают равной силой, камушки то у всех, как я заметил, одинаковые.

- Камушки-то одинаковые, а вот силы разные! - серьезно поднял палец вверх мой бывший классный. - Все, кто пользуется магией в этой стране, по сути, пользуются энергией Кристалла. Возьмем его в задаче как большую станцию по производству магии. Спутник - является небольшим аккумулятором, который можно при желании подзарядить от основного источника. А вот люди - это преобразователи магической энергии в материальную...

Небольшая пауза, и содержимое следующего стаканчика отправилось странствовать по моему пищеводу.

Так вот! - продолжил лекцию учитель, - Каждый из людей обладает определенной проводимостью для магии. У тех, кого здесь зовут пустами, она равна нулю. Магией можно воздействовать на них, а сами они её проводить не могут.

Далее идут простые волшебники, уровень проводимости у них градируется, по местным меркам, от одного до десяти. Чем больше - тем сильнее маг. Но его силы ограничены ресурсом спутника. А потому, чем больше у мага проводимость, тем чаще он должен подзаряжать свой спутник, если использует сильные заклинания.

Потом идут драконы. Они рождаются без магии абсолютно, но имеют прямую связь с Магическим камнем. Эти существа могут накопить в своем организме сколько угодно большой заряд, но уровень их магии, на выходе не поднимается выше четвертого, по меркам людских волшебников.

Затем идут эльфы, гномы, оборотни и другие, чисто магические существа. Они рождаются с магическим зарядом внутри, но она используется их организмами для поддержания собственного существования, но не преобразуется в заклинания.

Ну и, наконец, легендарные Абсолюты. Люди, способные накапливать и преобразовывать магическую энергию в любых количествах. Они могут пополнять свою энергию, как от Кристалла, так и от всего, что содержит магию - люди, предметы, животные...

Но в истории магического мира известны только два таких случая - первый маг, обнаруживший Кристалл, и легендарный Мэрлин. Вот!

Снова информация про Абсолюта, и эта уже по свежей и поинтересней будет. Потом расспрошу у Борисыча по подробнее.

- Теперь понятно! - кивнул я, сделав себе эту пометку. - Продолжай, пожалуйста! Что там про Совет магов.

- Так! На чем я остановился? А...

Совет магов избирался каждые пятьдесят лет. Помимо управленческих функций, Совет обязан был следить за состоянием Магического камня, и проводить обряды посвящения в маги.

Но двадцать лет назад, в стране появилась удивительная и странная женщина. Неизвестно, каким образом, но она подчинила себе Совет - самых сильных магов подземелья. И начался в подземелье настоящий кошмар.

Вокруг Кристалла и Цитадели возвели высокую каменную стену. Была сформирована личная гвардия Колдуньи, пограничная служба, армия из колдунов не ниже шестого уровня.

Подразделения эти были собраны из недовольных изгнанием волшебников, а так же зомбированных молодых магов, прошедших посвящение в последние годы.

Так же, в столице появились люди, чрезвычайно похожие на солдат верхнего мира, которые были вооружены автоматическим оружием, и совершенно не свойственные этому миру механизмы.

Простым гражданам, то есть пустам, было предписано обеспечивать продовольствием Цитадель и окружавшую её Столицу.

Эту информацию Свободные по крупицам получали от пойманных патрульных и детей, которые не прошли испытания на волшебство и просто выгонялись за ворота столицы.

Что же за чудовище должно править сейчас в Цитадели, чтобы вышвыривать трехлетних детей на улицу?

- Свободные волшебники пытались бороться открыто, но противостоять хорошо организованным войскам Колдуньи у них не получилось. Вот и партизаним потихонечку!

- Значит информация о том, что происходит, все-таки есть! Почему же Эрэл нам всего этого не рассказал? - вслух задумался я.

- Эрэл и не мог этого знать! - мрачно произнес учитель. - Наш старый колдун сидит в своей деревне и получает лишь те крохи информации, которые в народе зовутся слухами.

Вообще в этой стране все непонятно организованно.

У них маги - сами по себе, не маги тоже.

Магические существа живут отдельными общинами и не поддерживают связи с другими жителями подземелья и между собой.

Не удивительно, что им пришлось скрыться под землю от сплоченных одной идеей людей.

На мой взгляд, Колдунья организовала правильную политику. Все изменения касаются лишь магов и пустов, что проживают в окрестностях столицы.

Плюс, вместо военных операций, она предпочитает договариваться с населяющими подземелье магическими существами. По нашим, не проверенным пока, данным к ней присоединились гоблины и эльфы. А еще она сотрудничает с драконами. Чем она их убеждает, непонятно, но эффективно.

А волшебники привыкли к независимости и свободе. Им не нужна указка сверху, только бороться за свои права они так и не научились. Когда я появился здесь, Свободные волшебники были разрознены и не организованны. За то, каждый бил себя пяткой в грудь, что не будет подчинятся какой-то там самозванке.

В общем, я проникся их идеей о свободе и праве каждого на вольное самоопределение и взялся сколотить более-менее приличную группу сопротивления. Могу, не без гордости, сказать, что организация передвижного лагеря и шпионской сети - моя заслуга.

Он вновь наполнил кружки, встал, поднял вверх свою:

- В общем, эти маги - замечательные ребята. Простые, наивные, но замечательные! Наверное, потому мне и нравятся! Давай за них!

Мы выпили, и старый учитель, бухнувшись на табурет, захрапел сидя.

Я только покачал головой, глядя на огромную, литров на пять бутыль - она опустела ровно наполовину.

Не хило посидели!

Надо бы тоже поспать и завтра думать, как найти свою команду. Они, наверняка, думают, что я разбился.

А я вот, нашел-таки, Свободных волшебников, то есть достиг первой цели нашего путешествия.

Так, ладно! Это все завтра, на трезвую голову, а пока - найти гостеприимный кустик и баиньки. Еле волоча ноги, я выкарабкался из палатки. Блин! Какой тут замечательный, свежий воздух!

Стемнело, и лагерь освещался светом многочисленных факелов.

У палатки на страже стояли давешние маги-охранники. Я кивнул на шатер и сказал:

- Парни! Борисыч спит, а мне бы в кустики!

Точнее я так хотел сказать, а получилось что-то вроде:

- Пани! Брисч спт, а мнеб в кутики!

Однако, один из магов понимающе кивнул и направил меня к окраине лагеря.

Кое-как, я добрел до ближайших деревьев, пару раз шмякнувшись по дороге, и, пьяно хихикая, наконец, принял позу знаменитого фонтана. В таком состоянии душа ищет простора, неба, звезд. А какие звезды, блин, в пещере. Но все ж, мои глаза поднялись вверх, я икнул и зрение само переключилось на магическое.

Второй раз я икнул уже от удивления, потому как из леса, видимая только в волшебном диапазоне, на меня надвигалась огромная фигура.



=13=



Человек с отпавшей челюстью и расстегнутой ширинкой смотрится комично. Если этот человек не вы.

Секунду я наблюдал, как огромная, похожая на человеческую, фигура движется в мою сторону, а потом, выпучив глаза, рванул в сторону лагеря.

Кажется, тут кто-то пьяный был? И ходил плохо?

Увидев меня с глазами на лбу, охранники заржали и тот, что направлял меня к лесу, спросил:

- Приведение увидел?!

Я лишь, молча, ткнул пальцем в сторону леса. Руки тряслись, и воздуха для слов после спринтерской пробежки мне не хватало, дыхание с хрипом вырывалось из груди.

Парень, еще улыбаясь, поднял глаза в нужном направлении, и его лицо исказила гримаса ужаса:

- Гнооооооооооооом!!! - завопил он во все горло и вырвал из складок плаща длинный жезл, который мгновенно засветился красным.

Казавшийся до этого момента тихим, лагерь мгновенно ожил криками и панической суетой. Носились женщины, укрывая детей на другом конце поселка, мужчины хватались за оружие, а мое не отключившееся магическое зрение отмечало, как вспыхивают то тут, то там искорки спутников.

Вдали уже слышалась поступь великана.

Когда я увидел громадину в свете костров лагеря, меня взяла оторопь. Парниша оказался метров десяти ростом, коренастый, мускулистый и бородатый. Вокруг бедер была обмотана грязная тряпка, которая, собственно ничего не скрывала, а в руках громила держал внушительную, плохо отесанную дубину.

Сзади послышались стоны и пьяный мат, это парни вытаскивали из палатки еле волочащего ноги учителя. Он поднял глаза и промычал:

- О! Гном! А где Фирс?

- Он ушел в лес на проверку барьеров!

- Хреново!

Тем временем незваный гость поднял свое огромное орудие и с диким ревом обрушил его на ближайшую палатку.

Ой, мамочка! Надеюсь, там никого не было! Островерхое сооружение превратилось в тряпичный блин.

Хрум! Это здоровяк наступил на небольшую тележку - вдребезги! Еще один рык и взмах дубиной, следующая палатка сравнялась с землей.

Я только сейчас сообразил, что кто-то настойчиво тянет меня за рукав и орет:

- Пошли! Надо убираться! Без Фирса мы не справимся!

Я отмахнулся от мага-охранника и пошел на встречу чудовищу.

Что это блин такое? Куча магов не может угомонить одного рослого бузилу?! На пальцах у меня заплясали искры магического заряда. Остановившись, я от души шмякнул заклятием по великану и тут же ощутил, что земля ушла из-под ног. Меня отбросило метров на пять и со всего маху брякнуло о дерево. В глазах потемнело.

Я потряс головой, пытаясь встать. И услышал сквозь звон в ушах тяжелую поступь великана. Подняв глаза, с непонятным отупением я увидел летящую в меня дубину.

"Пипец, блин!" - мелькнула мысль. Похоже последняя!

И вдруг, справа появилось что-то зеленое, быстрое, и через секунду надо мной стоял Фирс. С невероятной легкостью он перехватил огромную дубину и отбросил в сторону. Великан с такими приемчиками был не согласен и полез на обидчика с кулаками.

Тут я впервые увидел, как работает противомаг. Фирс схватил не маленькую ручку ночного гостя и, сделав какое-то неуловимое движение, шмякнул бузотера на обе лопатки. При этом магическая энергия, наполнявшая великана, развеялась по округе. Часть её впитал мой предприимчивый организм.

Фирс подошел ко мне и поднял с земли:

- Что ж ты, горе человек, на гнома с магией-то полез. У них же защита! Не берет их колдовство - обратно по чародею бьет! Эхе-хе-хе-хе!

В это время великан зашевелился и начал подниматься. Я в ужасе отпрянул.

- Да не боись, чародей! Он теперь смирный будет! Эй, давай домой топай! Нашалился уже!

Великан тихонько подошел к зеленому силачу и что-то виновато промычал.

- Да иди уже! В следующий раз сильней отлуплю!

Пристыженный великан, опустив голову, покинул лагерь. При этом, он старательно обходил все палатки.

Ко мне подбежал Борисыч со своими охранниками, его еще слегка покачивало, но видать адреналинчик тоже оказал отрезвляющий эффект:

- Ты в порядке?

- Думал, он меня размажет, как козявку! - просипел я.

Руки у меня тряслись и голос дрожал.

- Ну все! Уже все в порядке! Идем в палатку!

Через пять минут мы опять сидели в походном домике учителя, а в руках у меня был полный стакан самогона. Пара глотков и начало отпускать. А Валерий Борисович очень внимательно смотрел на меня:

- А ты значит маг, сынок! Но как тебе удалось получить спутник? Доступ к Кристаллу закрыт, и все подступы надежно охраняются!

- Да нет у меня никакого спутника, Валерий Борисович! И не шпион я! Даже не думай! Мне просто этот спутник, как корове седло! Я без него колдую!

- Ммм да! - ещё один стаканчик ядреной жижи опрокинулся в глотку учителю. - Это существенно меняет дело. Теперь я понимаю, почему на тебя пришел заказ из Цитадели. На Колдунью работают сейчас самые сильные предсказатели, которые раньше были в Совете. Видимо они узнали о том, какой силой ты обладаешь, и Она решила подстраховаться и от тебя избавиться.

- А вы тогда здесь причем? А Денис? Как то не складывается! - в голове у меня шумело, но я все же старался ещё соображать.

- Да кто их этих предсказателей знает! - махнул рукой Хеул. - Может мы им тоже чем-то помешали! Я ведь сейчас Свободными руковожу, а это не на руку хозяйке Цитадели! Мешает ей осуществить свои коварные планы. Если б не Эрэл, быть мне кучкой пепла. Так что все это, вполне имеет смысл.

Он взглянул на меня и прищурился:

- Давай-ка поспим, похоже, завтра у нас будет громадное количество дел.

- Валерий Борисович! Еще один вопрос, - язык снова заплетался, а глаза слипались, но любопытство пересилило. - Почему вы все называли этого громилу гномом. Они ж маленькие должны быть?

- Ну да, я, по началу, тоже удивился! Тут, видишь ли, какая штука, когда волшебники переселялись в подземелье, гномы тоже захотели уменьшиться вместе со всеми. Но их иммунитет к магии сыграл с ними злую шутку. Некоторые просто погибли, не выдержав действия заклинания, а вот небольшая часть уменьшилась, но - не до нужного размера. И потеряла разум. Так что в этом мире гном - здоровенное, агрессивное и тупое существо.

- Понятно! Ну я - спать! - и отрубился прямо на табуретке, как давеча мой замечательный учитель.


Каждый раз говорю себе: напился - доползи до кровати! Так ведь нет! Всегда засыпаю в какой-нибудь корявой позе. В итоге - похмелье, плюс полностью разбитое тело.

С хрустом потянувшись, я встал с табурета, на котором провел ночь. И как только не свалился?

На пороге палатки стоял Фирс. Судя по позе, стоял давно.

- Ну что, чародей, оклемался? - он взял с полочки у входа большую кружку и двинулся ко мне.

- На вот! - протянул он мне сосуд. - Хеул сказал, что тебе сразу полегчает.

Представив, что мог набулькать мне учитель, в качестве утреннего похмелятора, я невольно вздрогнул и робким голосом спросил:

- А что там?

- Хеул эту бурду каждое утро пьет. Говорит, у вас наверху это называется кофе. Я пробовал - редкая дрянь. Самогон у него гораздо лучше!

- Господи! Кофе! - я немедленно отобрал у великана кружку и с наслаждением вдохнул густой аромат.

Полог откинулся и в палатку ворвался Хеул, цветущий, как роза после купания:

- Проснулся? Ну, хватай кружку и айда за мной!

В центре лагеря был поставлен громадный стол, накрытый просто, но обильно. За столом расположились человек пятнадцать, преобладали в основном мужчины, но присутствовало и две дамы. Мое магическое зрение отметило у каждого присутствующего за столом спутник на груди. Похоже, здесь собрались все боеспособные маги лагеря.

- Эдик! Проходи, присаживайся! - учитель усадил меня за стол и бухнулся рядом, а с другой стороны очень аккуратно приземлился противомаг.

- Уважаемые Свободные Волшебники, хочу вам представить моего ученика, а так же, что гораздо важнее, Абсолютного волшебника Эдуарда Вишневского!

Вот так! И не надо ни в чем признаваться и оправдываться. Спасибо товарищу гному, спалил меня с потрохами.

За столом на секунду воцарилось полное молчание, которое тут же сменилось удивленным гулом.

Насладившись произведенным эффектом, учитель поднял руку, и все замолчали:

- Предлагаю позавтракать, а после мы обсудим сложившуюся ситуацию!

Он торжественно взял в руки ложку и пихнул меня локтем в бок:

- Рубай, пока не остыло!

Я принялся за еду. В моей миске плескалось что-то, напоминающее мясную похлебку, сдобренную специями и травами.

- Борисыч! А что мы едим! - спросил я, проглотив очередную ложку.

- Похлебку из крота! - спокойно произнес химик, и похлопал меня по спине, чтоб я не подавился.

- Ты, Эдик, не удивляйся! В этом мире мяса мало, а потребность в нем огромная. Насекомых кушать не вкусно! А некоторых, даже вредно. А вот кроты и землеройки вполне пригодны в пищу. Так что ешь смело!

Секунд пять я переваривал эту информацию. И в споре голода со здравым смыслом, первый, как всегда, одержал безоговорочную победу. Не скажу, что я слыл прям уж страшным гурманом, но все же похлебка из крота не то кушанье, которое мне всегда хотелось отведать.

Впрочем, задуматься над содержимым тарелки было достаточно сложно. Все присутствующие за столом, за исключением Хеула и моего зеленого спасителя, пялились на меня с нескрываемым любопытством. Похоже, учитель рановато огорошил местных магов новостью о моих новых способностях. Так что я постарался поскорее прикончить свою порцию и отложил ложку, ожидая продолжения разговора.

А вот Валерий Борисович, ел не спеша и с наслаждением. Он, кажется, упивался своим открытием, а, за одно, и тренировал выдержку соратников.

Ни кто из присутствующих магов не прерывал трапезы и я, воспользовавшись моментом, наклонился к Фирсу и прошептал:

- Хочу поблагодарить за спасение!

- Да полно те, чародей! Это моя работа! - отмахнулся великан.

Тем временем Валерий Борисович отложил в сторону ложку и обратился к присутствующим:

- Друзья мои! Я специально не торопился с трапезой, чтобы вы могли обдумать новость, о которой я вам сообщил! Еще буквально вчера, преимущество было на стороне Черной колдуньи. Но сегодня, - он сделал многозначительную паузу. - В наши ряды влился волшебник с необычайными способностями и...

- Так, секундочку! - решительно вмешался я. - Я ещё ни куда не влился, а просто с неба свалился! Прошу прощения, что перебил, Борисыч!

Я посмотрел на учителя и продолжил:

- Я не хочу никого обнадеживать! Да, у меня обнаружился невероятный дар, но, - мне пришлось сделать небольшую паузу, чтоб присутствующие маги упокоились, - к нему не плохо бы прибавить знаний.

Это раз!

Во-вторых, не смотря на силу, которой обладаю - я один! И если все вы - опытные маги - не смогли за столько лет победить Колдунью и даже приблизиться к Цитадели, чтобы точно знать, что там происходит, то всем моим способностям грош цена!

Я ударил по столу кулаком:

- Хотите победить? Нужен план! И информация! А для этого нужно проникнуть в окрестности Столицы, а лучше, вообще в Цитадель и получить её! Тогда мы можем уже говорить и о военных действиях и о применении моего дара!

Маги одобрительно зашумели, а Валерий Борисович, наклонившись ко мне, прошептал:

- Отличная речь, сынок! Я уж не думал, что этих толстокожих можно так расшевелить.

- Просто, не хочу, - возразил я, - чтобы меня считали каким-нибудь мессией или кем-то в этом роде. Я попал сюда случайно и пока не являюсь сколь-нибудь веской силой.

Учитель кивнул головой, поднял руку и крикнул:

- Тише, тише!

Присутствующие начали понемногу успокаиваться.

- В словах Эдуарда присутствует логика! Мы не можем сражаться вслепую! Но и тянуть больше время и прятаться не можем.

Вчера маги, что следят за порталами из верхнего мира, сообщили, что путь наверх закрыт. Вся наша страна теперь изолирована полем Кристалла, которое мгновенно сворачивает все созданные магические мосты. Нам отрезают пути к отступлению. Маги не смогут даже бежать.

Присутствующие за столом, умолкли, переваривая полученные сведения, а Борисыч продолжал:

- Так уже было в мировой истории! Черной колдунье нужны прирученные волшебники ,и она не хочет, чтобы вы вернулись обратно на землю. А это значит, что нас заставят сражаться... и умирать!

Вот это уже совсем печальная, если не сказать больше, информация. Что ж, у меня теперь только два варианта действий: присоединяться к повстанцам или сдаться на милость неизвестной Черной колдунье.

Второй способ может и безболезненнее, да только не нравятся мне властители, которые не спрашивают мнение у своих сограждан. Можете считать меня демократом-идеалистом, но лично я ценю свободу слова и действий.

- Значит, сражений и массового кровопролития нам не избежать? - спросил я у учителя.

- Существует только один способ, до твоего появления здесь он был недоступен. Ты должен добраться до Магического камня и вступить с ним в контакт. Тогда ты сможешь подчинить его и свергнуть Черную колдунью.

Вот так! Минуту назад, я был случайным гостем этой страны, а теперь надежда всех обиженных и обделенных. Ой, что-то плечам тяжеловато стало! Ещё бы - такая ответственность и все мне!!! Дернул же меня черт вмешаться вчера в разборку с гномом!

Все! Решено! Напился - мирно ложись спать! Ну а в этот раз, взялся за гуж...

- Что ж, нам нужно все обдумать и скорректировать действия! - сказал я, глядя на собравшихся за столом.

И почему в такие моменты голос звучит так пафосно-сладко?

- Но для начала, неплохо было бы найти моих потерявшихся друзей, и мне нужен боевой маг, с опытом преподавания.

- Это мы попробуем сделать! - кивнул учитель. - Наши прорицатели прочешут информационное поле, и попробуют отыскать твою команду. Я тебя с ними познакомлю, а за одно, представлю мага, который будет тебя обучать. - Он вновь обратился к присутствующим. - Следующий сбор, через два часа с уже конкретными предложениями.

Маги начали выходить из-за стола, подходить ко мне и жать руку.

Господи! Я что ещё и национальным героем у них стал. Взглянув на учителя, я увидел, что он улыбается и одобрительно кивает мне.

Хорошо! Пусть считают меня боевым знаменем, путеводной звездой или чем там им больше нравиться! На войне это даже полезно!

Когда все желающие насладились моим рукопожатием, учитель взял меня за плечо:

- Ну, пойдем, опора революции, познакомлю тебя с моими прорицателями.

Мы двинулись вглубь лагеря.

- Валерий Борисович! - обратился я к вождю Свободных волшебников. - Ведь сообщение с нашим миром было налажено. Почему ты не вернулся, когда все улеглось?

- А что мне там делать Эдик? - пожал плечами учитель. - Довольствоваться ролью скромного учителя, в предпенсионном возрасте? Здесь я - значимая фигура, занимаю важнейший политический пост (пусть пока и не на выигрышной стороне). И потом, я рос в детдоме, родни у меня нет, своей семьей как-то тоже не обзавелся. Там у меня нет ни чего, к чему я хотел бы вернуться.

- Понятно, - кивнул я.

Тем временем мы подошли к одной и палаток, которая отличалась от других довольно внушительными размерами. Учитель откинул полог и пригласил меня.

Внутри было тепло, я бы сказал даже жарко.

В центре, над разведенным костром, висел в воздухе шарообразный клуб дыма. Дым не рассеивался, а каким-то образом концентрировался в одном месте.

Вокруг этого местного варианта хрустального шара сидели волшебники. Их глаза были закрыты, а руки сжимали спутники. Губы некоторых магов шевелились, как будто вели с кем-то содержательный диалог.

Учитель приложил палец к губам, намекая на то, что б я вел себя тихо, и указал взглядом на скамью у стенки.

Мы сидели, стараясь не нарушать удивительное действо. Но вдруг один из магов, тот, что выглядел старше и внушительней всех, вздрогнул и открыл глаза. Его взгляд обшарил шатер и уперся в меня.

- Он пришел!!! - возвестил колдун и его палец нацелился в мою сторону.

Один за другим собравшиеся волшебники начали открывать глаза и впиваться в меня взглядами. Ощущение было, как будто я пукнул в лифте, и на мне загорелась табличка: "Это он!!!".

Шар над костром подернулся поволокой, а затем лопнул, исторгнув из себя клубы дыма. От этого многие, включая меня, закашлялись, и это немного разрядило обстановку.

- Товарищи маги, - откашлявшись, начал учитель, - это мой ученик и хороший друг - Эдуард! Прошу, как говорится, любить и жаловать!

Маги с каким-то непонятным восторгом взирали на меня несколько секунд, а потом старший поднялся и шагнул ко мне на встречу.

- Это наш главный провидец Иволис! - представил Хеул.

Маг внимательно осмотрел меня с ног до головы, ткнул в живот пальцем, обнюхал, а затем, тоненько хихикнув, возвестил присутствующим:

- Это ОН!

И маги в голос зашумели.

- Так! Граждане, - повысил я на них голос, - спокойнее, спокойнее! Да это Я! Но вот кто, по-вашему, этот Я? Что за ажиотаж?

- Ты - Абсолют! - продолжил лить пафос колдун. - Ты тот, чье появление мы видели последние два года! Ты пришел!

- Они у тебя чем накуриваются? - шепотом спросил я у учителя.

- Прорицатели - ребята странные! Ты не обращай внимания! - махнул он рукой. - Господа маги! Давайте вы быстренько познакомитесь с нашим гостем и поможете ему в одном важном вопросе, а потом будете восхищаться появлением абсолютного волшебника сколько вашей душе угодно, ладно? Я пойду, улажу некоторые вопросы. Ты справишься? - уточнил у меня Борисыч.

Я кивнул, и учитель покинул палатку.


Маги подходили по очереди, с благоговением жали мне руку и удалялись к скамьям. Их было около тридцати, так что моя конечность очень скоро приобрела лиловый оттенок.

Последней ко мне подошла ОНА!

Девушка во время моего появления держалась в стороне, и я не мог разглядеть её внимательно, но когда она приблизилась, я увидел её удивительно правильные и невероятно красивые черты лица. Длинные, до пояса, волосы, водопадом спадали по её плечам. Гибкая фигура, не смотря на тонкость, обладала всеми теми прелестями, от которых у мужчины возникали самые жаркие желания.

А когда я взглянул в её глаза, моё сердце вдруг дало сбой - забилось так часто, будто я пробежал марафон.

- Я знала, что ты придешь! - прошептала девушка, беря меня за руку.

- Меня Эдик зовут, - невпопад ответил я, севшим голосом.

- Алэа! - какой чудесный голос.

Кажется, я готов был слушать его вечно.

- Они мне не верили, но я знала! Теперь все будет хорошо! - она потянула меня за руку к костру. - У нас у всех к тебе много вопросов, но сначала мы ответим на твои.

Прикосновения её пальцев были так нежны, что я чувствовал себя Пломбиром в июле. Я с радостью позволил увлечь меня к скамьям, где уже собрались все обитатели шатра.

- Какая помощь тебе нужна, Абсолютный? - спросил главный прорицатель.

- Мне нужно отыскать своих друзей и получить кое-какую информацию из Цитадели магов, - ответил я.

Мои пальцы до сих пор находились в теплой ладошке Алэи и я испытывал от этого какое-то неимоверное блаженство.

- Все, что касается Цитадели, по неизвестным причинам скрыто от нашего взора, - ответил маг. - Мы пока не можем понять причин этого. Что же касается поиска твоих друзей - здесь мы помочь сможем. Нам нужен какой-нибудь предмет, связанный с твоими друзьями. Есть у тебя такой?

Я задумался и, вдруг...

Это было лет семь назад.

Я только начал опасное плаванье по волнам Российского бизнеса. А Дэн вернулся из своей первой командировки.

Мы сидели в нашей любимой кафэшке и выпивали за встречу. И тут он попросил меня протянуть ему руку. Я с усмешкой сказал, что уже женат, но Дэн на меня тогда так посмотрел, что я безоговорочно его послушался. Он вложил свой кулак мне в ладонь и разжал. Когда я взглянул, на то, что он мне передал, это оказалась пуля.

- Это что? - спросил я.

- Это сувенир... И талисман.

- А почему именно пуля? Ты же знаешь, я больше люблю ножи! - улыбнулся я.

- Видишь ли, трофейное холодное оружие использовать и дарить нельзя, - серьезно произнес друг.

- Это почему?

- У каждого оружия есть привязанность к своему хозяину. Можно сказать, что тот, кто пользуется им, передает ему частичку своей души, характера, любви боли и ненависти. Когда оружие попадает в чужие руки, оно начинает мстить за своего хозяина...

Заметив, что я улыбаюсь, он пробурчал:

- Зря смеёшься, балда! Я там, знаешь, чего только не повидал, и могу тебе точно сказать, что это все не просто солдатский треп!

- Ну, а пули?

- С пулями другое. Пуля она не зависима, она посланница смерти. Для нее оружие это лишь временное пристанище, она в нем спит, ожидая своего часа. Её жизнь начинается с удара бойка по капсюлю, с пороховой огненной вспышки, с тяжких родов в стволе, и стремительному полету к цели. И вот если она своей цели достигла, она помечает свою территорию и не дает своим товаркам её занять.

- Интригующая теория! - кивнул я головой. - Давай за неё!

Мы вновь сдвинули рюмки и я уточнил:

- Так эта пуля в кого-то попала?

- Засела у меня в бедре...

- Блин, прости! Почему ты мне не сказал?

- А зачем? Я здоров, у меня все в порядке! Ну, повалялся месяцок в госпитале и все! - он налил ещё по одной!

- Так вот тост! - Дэн поднял рюмку вверх. - Пусть этот талисман хранит тебя от вражеских пуль всегда!

Мы чокнулись и опрокинули водку в себя.

- А как же ты? - поинтересовался я у друга. - В тебя то почаще палят!

- А у меня другой хранитель! Так что бери!..

... Я сжал подаренный другом талисман, висевший у меня на шее.

- Да! У меня есть такой предмет, - я снял с шеи пулю и протянул её магу.

Тот ощупал её и понюхал, как ранее меня, потом кивнул и подвесил мой талисман на рогатину над костром.

Волшебники расположились вокруг и вытянули руки вперед. Дым вновь сформировался в шар, но уже вокруг моего талисмана, и заклубился над пламенем.

В палатке возник и начал нарастать странный гул, как будто где то рядом включили огромную турбину. Глаза прорицателей, устремленные в центр шатра, стали пустыми и глубокими. Дым в магическом шаре сгустился до консистенции киселя. Казалось, черпни, и в ладони останется белая кашица.

Вот только ладонь мою по-прежнему сжимала Алэя, и я прямо млел от этого. Не думал, что опытный мужчина может испытывать истинное эротическое удовольствие от простого прикосновения женской руки, но...

- Мы нашли твоего друга, Абсолютный, - сообщил мне Иволис, его голос эхом отражался от стен. - Он вблизи столицы. И весьма печален.

Еще бы!!! Дениска ведь думает, что я разбился. Я б, на его месте, тоже не видел поводов для радости.

- Мы можем передать ему короткое сообщение, Абсолютный. У тебя есть сообщение? - Продолжил маг, при этом его глаза закатились вверх.

Ладошка волшебницы ещё крепче сжала мою руку и девушка прошептала:

- Нужно успеть, пока контакт не прервался!

Я кивнул и сказал магу:

- Передайте ему: "Жди! Я иду!"

Прошла секунда, звук вокруг давил на уши.

- Он услышал. Он ждет, - прошелестели губы мага.

Гул резко прекратился. Дым, в этот раз, рассеивался медленно, уносясь в отверстие в потолке палатки. Сидящие в кругу маги обмякли, словно куклы, и замерли.

- Теперь им требуется отдых, идем! - прошептала прорицательница и увлекла меня за собой.

Оказавшись на свежем воздухе, я, вдруг понял, насколько душной и тяжелой была атмосфера в шатре. С наслаждением вдохнув полной грудью, я взглянул на волшебницу. Она по прежнему не отпускала мою руку, да и мне, если честно, очень хотелось продлить эти мгновения.

- Я должна идти! - Со вздохом сказала девушка, - но мы скоро увидимся.

Она светло улыбнулась и добавила:

- А ты еще лучше, чем я ожидала, - и, чмокнув меня в щеку, скрылась в палатке.

Я остался стоять на месте, пытаясь собраться с мыслями, а они, как блохи на собаке, скакали с одного на другое.

Нужно было отправляться искать Дэна и команду, разрабатывать план проникновения в Цитадель, а я все вспоминал тепло её рук. Место, куда меня поцеловали нежные губы, горело огнем, сердце готово было выскочить из груди...

Наверное, я бы ещё долго украшал собой лагерь волшебников, только на плечи мне легли чьи-то руки и я тряхнул головой, отгоняя наваждение.

- Что с тобой? - спросил учитель, заботливо глядя в глаза.

Я несколько раз моргнул, пытаясь прийти в себя:

- Просто, я под впечатлением! - я не стал уточнять, от чего, а он, слава Богу, не стал спрашивать.

- Нашел Дениса?

- Да! Маги сказали, что он где-то вблизи Столицы, - ответил я. - Мне даже удалось передать ему короткое сообщение, чтобы ждал.

- В таком случае, идем знакомиться с Вуком - твоим магическим наставником, и собираться. Все уроки будут в пути!




=14=



Мой магический наставник оказался невысоким, коренастым мужчиной, лет сорока на вид, с невозмутимым скуластым лицом. При желании его фигуру можно было бы смело вписать в квадрат, а ладонью, потянутой для приветствия, заменить ковш бульдозера.

- Вук, знакомьтесь! Это Эдуард! - Представил нас Борисыч. - Он абсолютный маг, но, простите за каламбур, абсолютно не сведущ в магии. Я бы хотел, чтобы ты взялся его учить.

К чести Вука надо заметить, что он не стал радостно подпрыгивать, от счастья знакомства с магическим уникумом. Вместо этого, он внимательно меня осмотрел и кивнул.

- Вот и ладненько! - подытожил мой старый преподаватель, - Вук, прошу вас немедленно собираться в дорогу - мы отправляемся в Столицу.

Маг вновь кивнул и исчез в своей палатке.

Сборы заняли почти весь остаток дня.

Причем, собирались не мы одни.

Все обитатели небольшого лагеря упаковывали вещи, тушили костры и сворачивали шатры. Я поинтересовался у Борисыча, с чем это связано.

- Да, собственно, с тобой! - получил я ответ. - У Цитадели есть детекторы нелегальных магических возмущений. Ты вчера так наследил, что теперь наш лагерь светится как Новогодняя елка на корпоративе ГазПрома. Поэтому мы сворачиваемся и меняем место.

Так вот как нас с Лютиком вычислили самолеты!

А! Кстати, о самолетах!

- Борисыч, ты здесь земную технику видел?

- Какую?

- Ну, истребители, например!

- Последнее время - полно! Похоже хозяйка Цитадели тащит их в этот мир для усиления своей и без того не хилой армии. А почему ты спросил?

- Так моего дракона как раз они и пытались сбить!

Вдали послышался неясный гул. Я глянул в небо и чертыхнулся - накаркал, блин!

К лагерю стремительно приближались пять черных точек.

- Воздух! - заорал я. - Всех женщин и детей немедленно в укрытие!

Честно говоря, я раскомандовался в панике, однако, все жители приняли мой призыв, как руководство к действию.

Рядом со мной оказался Вук и ещё пара магов.

Точки в небе стремительно росли, а мой боевой запал уже куда-то пропал. Видя это, командование взял на себя магический наставник:

- Готов к первому уроку, малыш?

Я кивнул, не будучи, правда, в этом уверен.

Вук одобрительно покачал головой и крикнул магам:

- Атакуем одновременно! Целиться в хвостовую часть или крылья! Стальные птицы защищены, но мы можем их дезориентировать, и если получиться сбить...

Тут нас настиг первый удар! Машины использовали стандартное вооружение, грохот бортовых пулеметов забил в уши.

Мое зрение уже работало в магическом режиме, и я увидел, что ребята из лагеря не растерялись и выставили волшебные щиты без команды. Пули вязли в магическом поле и не причиняли никому вреда.

Однако, паника в лагере нарастала, люди метались в поисках укрытия от небесной угрозы. Там где щиты не прикрыли лагерь, загорелось несколько шатров.

Самолеты пронеслись над нами, и пошли на второй заход.

- Наша очередь! - крикнул Вук и сформировал в руках огненный шар.

Остальные маги тоже не отставали. У одного в ладонях полыхал комок маленьких молний, а другой соорудил между пальцами сеть стремительно вращающихся огоньков. Ну и отлично, чем разнообразнее будет наш удар, тем больше вероятность, что защита железных летунов не выдержит.

Я вспомнил свой опыт борьбы с крылатой братией и собрал энергию в ладонях. Наставник, глянул на меня и снова одобрительно кивнул.

Самолеты начали второй заход, крылья вспарывали воздух, расчерчивая небо белыми узорами.

- Ждите! - Шум двигателей нарастал, давя на нервы, но Вук не спешил. - Ждите! Ждите! А теперь огонь!

Горсть разномастных магических шаров устремились к целям и не один не промазал. Вот только от моего удара самолет лишь покачнулся. Удар молний окутал свою жертву голубыми всполохами, но растаял без следа.

Но два других выстрела оказались более эффективными.

Шустрые огоньки заключили летающую машину в серебристую сферу, которая некоторое время двигалась вместе с самолетом, а потом резко сжалась, размалывая крылатую смерть в железный венигрет.

Огненный же шар Вука просто испепелил второй истребитель в воздухе.

Пилоты, видимо, оказались трусоваты, потому как, вместо того, чтобы продолжить атаку, они, впечатленные гибелью товарищей, повернули машины прочь и скоро скрылись за горизонтом.

Лагерь вокруг нашего оборонительного отряда взорвался восторженными криками и свистом. Но лично мне-то было понятно, что это только начало.

Будь я на месте пилотов, получив такой отпор, вызвал бы подмогу.

- Борисыч! - крикнул я в толпу, при этом пристально вглядываясь вверх. - Борисыч!!!

Маги, стоящие со мной, тоже не расслаблялись, не смотря на одобрительные похлопывания по плечам.

Учитель появился неожиданно:

- Молодцы, ребятки!

- Валерий Борисович! - прокричал я. - Они, скорее всего, вернуться с подмогой, надо быстрее уходить!

Все маги, что участвовали в обороне, согласно закивали.

- Не учи ученого, малыш! - скромно ответил учитель и тут же заорал. - Ну, чего рты разинули! Собирайтесь быстрей! Берем только самое необходимое и валим отсюда быстро! Врассыпную! Точку встречи все знают!

Мои помощники-маги разбежались в разные стороны, присоединяясь к небольшим группкам беженцев, которые расположились вокруг лагеря.

Со мной остались только Валерий Борисович, Фирс с каким-то рулоном на плече, и Вук.

- Что делаем дальше? - поинтересовался я у этой троицы.

- Подожди, - сказал учитель. - Сейчас все отправятся, а потом и мы.

Обитатели лагеря расположились по периметру лагеря небольшими группками и чего-то ждали.

Потом от каждой группы отделилось по одному человеку, которые достали из под своих плащей небольшие свистки. Словно по команде ребята сунули их в рот и дунули.

Я ожидал, что получится нечто вроде коллективной трели, однако, ни одного звука в диапазоне слышимости человеческого уха не прозвучало.

Земля вокруг лагеря зашевелилась, комья разлетались в разные стороны, заставляя людей пригнуться. Из образовавшихся ям начали появляться какие-то мохнатые существа.

- Что это? - спросил я у учителя.

- Землеройки! Наши транспортные средства! Очень удобные существа, и в отличие от тараканов, прекрасно поддаются дрессировке!

Жители лагеря начали поспешно грузиться на мохнатиков. На спинах животных было закреплено что-то, вроде обтекаемых трамвайных вагончиков. Внутри находились места для пассажиров. Когда погрузка завершилась, звери, разбрасывая грунт, ушли под землю.

Через десять минут о том, что здесь был лагерь, напоминали лишь забросанные песком костровища, да обгорелые остовы палаток.

- Теперь и нам пора драпать отсюда! - сказал учитель.

И тут мы услышали за спиной:

- Подождите!

Вся команда резко развернулась. К нам, поправляя заплечный мешок шла Алэя.

- Я должна быть с вами!

Сказать, что я был рад, значит ничего не сказать. Спрашивать, возьмем ли мы с собой очаровательную прорицательницу, тоже не имело смысла - догнать подземный транспорт ей явно было не под силу.

Только учитель спросил:

- Алэя! Ты хоть отца спросила?

- Не маленькая! - ответила волшебница.

- Понятно! - пожевал губами Валерий Борисович. - Ну ладно Фирс, разворачивай!

Местный Шрэк скинул с плеча длинный рулон и раскатал его по земле. Это оказался довольно большой, примерно три на два метра, ковер.

- Нам что, нужно ноги вытереть на дорожку? - скептически поинтересовался я.

- Эдуард! - торжественно начал Борисыч. - Перед тобой редкая даже в магическом мире вещь - ковер-самолет!

- Ой, да бросьте!

- Абсолютная правда! Но пользоваться им удавалось не многим. Только очень сильные маги могут на нем летать, да и то недалеко - много энергии жрёт. Но с твоими возможностями это очень удобное средство передвижения. Берег его на всякий случай, и видишь - не зря. Вук тебе расскажет, как управлять.

Примерно пять минут занял инструктаж, затем мы все дружно уселись на середину ковра. Я сосредоточился, произнес несколько слов незнакомого языка, сопровождая их пассами, и половичок плавно оторвался от земли.

Ощущения современного человека, летящего на ковре самолете, сродни удивлению слона, которого с легкостью несет по воздуху муха.

По началу, я вцепился в ворс и сосредоточился на управлении летающей тряпкой. Но когда понял, что ковер слушается моих команд и падать не собирается, расслабился и даже начал наслаждаться пролетающими внизу видами. Валерий Борисович указывал направление.


Когда мы отлетели подальше от лагеря, учитель назначил место посадки:

- Эдик, сажай эту хреновину вон на той полянке. А то у меня уже поджилки трясутся, да и надо продумать дальнейший план действий.

- Как план действий? - спросил я у мозгового центра восстания. - Мы же собирались отправиться к столице, забрать моих друзей и искать способ проникнуть в Цитадель.

- Ну, не совсем так, - замялся учитель.

- Что?!

Коврик явно почувствовал мое настроение, и приземление вышло, мягко скажем, не мягким. Мы как горошины посыпались на землю.

Я вскочил первым и налетел на учителя:

- Поправь меня, если я ошибаюсь! В Цитадели есть детекторы магических возмущений, так?

Он кивнул.

- Коврик наш - приспособление магическое?

- Ага!

- Я правильные выводы сделал?

- Ну... - поджал иронично губы учитель. - В общем-то, ты всегда был сообразительным человеком!

Я внимательно оглядел присутствующих.

Все, кроме Алэи, внимательно изучали хвойный покров под ногами.

- Да вашу же мать! - взорвался я. - Вы что, не могли мне сразу сказать!!!

- Некогда было, - промямлил Борисыч. - Я хотел дать тебе время на подготовку, а за одно, и отвести противника подальше от своих людей. Я думал, ты поймешь, и...

- И, что?! - продолжал возмущаться я, уже не управляя собой. - Думал можно использовать меня, как приманку. Да еще и вслепую! И, ооо, я почти уверен, проверить ещё разочек мои способности в боевой обстановке?! Да вы меня даже не слушаете!!!

Вся команда с побелевшими лицами смотрела куда-то мне за спину.

- Эй!!! - рявкнуло сзади.

Ещё и лезут тут всякие!!!

Я оборачивался с мыслью, что испепелю любого, кто помешает мне высказать все кучке этих мелких мошенников. И когда встретился взглядом с драконом, вместо испуга на меня нахлынула ещё большая ярость:

- А можно не вмешиваться, когда я пытаюсь пропесочить своих товарищей, а?

Вообще-то, судя по Лютику, морда дракона не обладает большим набором мимических выражений, но мне, похоже, впервые удалось вызвать удивление у этого вида рептилий. Выглядел крылатый будто, попытавшись сожрать бабульку, вместо истерических криков, получил пыльным мешком по башке и тапочкой по копчику.

Пока ящер разбирался в своих ощущениях, я продолжил:

- Я не подопытный кролик, ребятушки! И не наживка для истребителей! О таких вещах...

Мощная лапа развернула меня на сто восемьдесят градусов и перед моим взглядом оказались гневные глаза дракона:

- Как ты, человечешко, разговариваешь с драконом!!!???

- А как прикажете говорить с летающим крокодилом, который мне мешает и в природе существовать не должен? - уточнил я.

- Да ты!!!... - закипела рептилия.

- Это ТЫ - ДОСТАЛ!!! - с этими словами я от души врезал по драконьей башке, которая, кстати, была раза в полтора больше Лютиковской. Кажется, при этом я, в гневе, ещё и высосал из дракоши всю энергию.

Ну, точно! Ящер хрюкнул и рухнул, как подкошенный, а мне на секунду показалось, что в меня сунули мощный компрессор и дунули со всей дури.

Через мгновение это ощущение прошло - мой организм переварил полученную силу, и я вновь обернулся к своим спутникам. Выражение их лиц напоминало драконье, несколько секунд назад. Все они ошарашено глядели на меня, не в силах произнести ни слова.

Только Вук, положив ладонь мне на плечо, констатировал:

- Ты только что дал по морде дракону! Поздравляю!


- Забрать энергию у дракона - это немыслимо! Так только в сказках бывает! - качал головой учитель, разглядывая рептилию, через какие-то необычные очки.

- Не убил хоть? - справился я у него, сидя на бревнышке и дымя наколдованной, без посторонней помощи, сигаретой. Даже не знаю, как это получилось. Просто захотелось курить, я представил в своих пальцах набитый табаком цилиндрик и вуаля!

- Неее! Но сил лишил основательно!

После встречи с очередным летающим мифом, я успокоился, и, рассудив здраво, решил, что учитель поступил правильно. Он и раньше нес, довольно большую ответственность, а теперь и подавно. Ему приходиться сейчас принимать решения о судьбах многих людей, не спрашивая их совета, но заботясь, тем не менее, об их благе. А потому я не вправе его осуждать.

Мы еще раз обсудили план дальнейших действий.

Я считал, что в первую очередь необходимо найти Дэна, Элли, кота и моего персонального, между прочим, дракона. Пока мне было неизвестно об их судьбе, я не мог строить дальнейшие планы. Я предложил разобраться с взявшимся ниоткуда ящером и двигаться к столице.

Спутники согласились со мной, и учитель попросил разрешения исследовать, находящегося в отключке, дракона. Я не возражал - не моя ящерка, пускай щупают.

В исследовательских работах приняли участие все, кроме меня и Фирса. Я, как уже говорил, умудрился наколдовать себе сигарету и наслаждался никотиновым дымом, а великан присел рядом со мной и молча смотрел за работой товарищей.

- Борисыч! А что это у тебя за очки такие модные. Местные "Дольче Габана"? - крикнул я, видя, что учитель не просто надел окуляры, а подносит их то ближе, то дальше к шкуре ящера.

- Ну, - засмущался учитель, - это мое личное изобретение. Волшебники не видят заряд друг друга, а я, проведя кое-какие исследования, понял, что если вместо стекол в очки вставить отполированный противомагом спутник, её можно спокойно различать.

И он снова вернулся к исследованию драконьей туши.

А я из любопытства взглянул на Фирса магическим зрением и от удивления чуть не свалился с бревна. Аура противомага была ярко белой, мощной и ровной, такой я еще не видел в этом мире.

- Слушай, Фирс! А как тебе удалось свалить такую громадину, как гном?

- Ну, я от природы крепок очень, - начал великан. - Сила моя столь велика, что я и дракона в кулачном бою поколочу, только вот отобрать магию у дракона мне не сдюжить было бы, а ты вон чародей раз - и нет дракона.

- А у меня смог бы энергию развеять? - заинтересовался я.

- С Абсолютами я ещё не пробовал! - пожал плечами Фирс.

- Я так понял, - хмыкнул я, - что никто ещё не пробовал!

Ой, чего-то потянуло меня сегодня на опасные эксперименты.

- А давай попробуем! - решил я.

- Ты чего, чародей? Если я твою энергию развею - ты и помереть можешь!

- Давай, давай! Надо все проверить! Нам ещё Колдунью вашу бить! Неизвестно, чего у неё там припасено! - я встал в боевую стойку, как учил Дэн.

- А, ладно! - пробурчал зеленый. - Токма я тихонько, хорошо? - и ударил меня.

Удар противомага - это смесь силы и магического всплеска. Я наблюдал за поединком магическим зрением и увидел, как в меня вместе с кулаком понеслась белая светящаяся плеть. Я не стал уворачиваться от неё, а создал такую же и оплел ей энергетический хлыст противомага, когда они прочно сцепились, я дернул на себя и белая аура вплелась в мою. Секунда, и все было кончено. Великан стоял на коленях и, тяжело дыша, смотрел на меня.

- Да ты просто кладезь талантов, Эдик! - прокричал Хеул, который смотрел на наш бой через свои очки. - Теперь у тебя есть сила противомага! Невероятно, но я вижу всполохи белой энергии, да ты и сам весь светишься, как Новогодний фейерверк!

- По снегу соскучился, Борисыч?

- Ну, в общем - да! А как ты...?

- Слишком много новогодних ассоциаций! - пожал плечами я и наклонился к великану. - Эй, здоровяк, ты в порядке?

- Через полчаса восстановлюсь! Но ты силен, нет слов! Я такого никогда не видел!

Я кивнул и отошел к учителю, а поверженный Шрэк тяжело вскарабкался на пенек.

- Что будем делать с этим чудищем? - спросил учитель, когда я приблизился.

- Допросим, а там, посмотрим.

- И как ты собираешься общаться с этой безжизненной тушей? - уточнил Хеул, смело пиная дракону по ребрам.

- А я его заряжу!

- Ты собрался его оживлять? Да ещё и допрашивать? Ты в своем уме!? - накинулся на меня Вук. - Хеул, он, конечно, твой ученик и друг, но полный псих! Да эта зверюга разорвет нас, как только придет в себя!

- Не паникуй, приятель! - похлопал я мага по плечу. - Дракон сейчас совсем без сил. Я дам ему чуть-чуть. Думаю, он даже пошевелиться не сможет.

- Мальчики! Смотрите, что я нашла! - Алэя сидела на голове поверженного огнемета, держа что-то в руках. Я помог ей спуститься и внимательно осмотрел находку.

Это была пластиковая коробочка десять на десять сантиметров. Верхнюю её часть почти целиком занимала пластина, похожая на солнечную батарею. Из нижней части торчал шип, пару дециметров длинной, он весь был покрыт мутновато серой жидкостью, которая капала с его кончика на землю.

- Похоже, это какое-то не магическое устройство, - предположил я и передал коробочку Борисычу.

- Где ты его нашла девочка? - спросил учитель, изучая предмет.

- Было воткнуто в драконью шею, - ответила девушка.

- Вероятно, с помощью этой штуки, кто-то управлял зверем, - предположил учитель.

- Сейчас мы это выясним! -решил я, и потер ладони друг об друга, собирая силу. - А ну, разойдись, кудесники!

И приложил руки к голове ящера.




=15=



Дракон очнулся почти мгновенно. На нас уставились огромные глаза с вертикальными щелочками зрачков:

- Вы кто? - прогремел ящер.

- Тут мы задаем вопросы, рептилия! - ответил я.

- Да как ты смеешь! - возмутился дракон.

- На правах сильного! - обрубил я. - Если у тебя имеются возражения, вырублю тебя, как раньше и оставлю тут подыхать, потом геологам будешь права качать!

Рептилия на миг раскрыла пасть, но, тут же, её захлопнула. Потом закрыла глаза, видно проверяя свое состояние, а после взглянула на меня:

- Это ты со мной сделал?

- А то, ты не помнишь?

- Я вообще не понимаю где я, и что происходит! Где мой наездник, как я здесь оказался?

- Попробуем выяснить! - вмешался в допрос учитель. - Как тебя зовут?

- Меня зовут Рронх, я - предводитель драконьего племени!

Упс! Какая встреча! Оказывается, я осадил Лютикова папашку. Мой дракон, наверняка, обрадуется, когда я его найду и расскажу об этом. Только, похоже, папик у Лютика страдает амнезией в тяжелой и затяжной форме.

- Слушай, дракон, а что ты последнее помнишь перед тем, как очнулся здесь? - решил я бросить пробный камушек.

- Мы с моим наездником Кануком патрулировали окраину долины - к нам зачастили гномы с соседних гор, вот мы и смотрели, чтоб они не шалили.

Потом увидели её. Милая такая девушка.

Когда мы приземлились, она не испугалась, а сказала, что заблудилась. Кануку она, видно, приглянулась, и он предложил донести её до нужного места. Она назвалась смешно как-то... ммм... - дракон в задумчивости поскреб когтями землю, - Адюша, кажется...

- Может, Надюша? - прищурился Борисыч.

- Точно! Надюша! - согласился дракон. - Она вскарабкалась мне на спину, я почувствовал укол в шею и больше я ничего не помню!

- Ты нас прости, мы отойдем на минутку, - попросил учитель ящера, и, подхватив меня под локоть, повел в сторону.

- Эй! Мне что, так валяться здесь, как мешок с драконьим навозом? - донеслось сзади.

- Потерпи немного, мы сейчас! - успокоил зверя Борисыч.

Мы отошли подальше от места допроса. Первым заговорил учитель:

- Что ты об этом думаешь?

Вместо ответа, я пристально рассматривал тело ящера, потому что только сейчас , издалека, заметил на шкуре характерные шрамы, по конфигурации похожие на следы зубов одного моего знакомого пса.

- Эй! Ты уснул? - толкнул меня в плечо наш местный Ленин.

- Да нет! - покачал я головой. - Все как раз начинает складываться!

От волнения я начал, как давеча кот, расхаживать по поляне:

- Во-первых, я уверен, что это тот самый дракон, который пытался убить нас с Дэном у него в квартире.

Во-вторых, если верить ему, он ничего не помнит с момента, как встретил девушку с очаровательным "верхним именем", а значит, что творил в это время рассказать не сможет. Эта версия, кстати, для него весьма удобна - можно не отвечать за то что натворил.

Но! И это в третьих! Обнаруженное нами устройство версию дракона подтверждает. Я внимательно разглядел место, где Алэя нашла устройство. Я не сомневаюсь в гибкости нашего чешуйчатого пленного, однако, для него самостоятельно воткнуть туда эту штуку, сродни способности человека укусить себя за локоть.

Борисыч вдруг рассмеялся.

- Ты чего? - нахмурил я брови.

- Анекдот вспомнил на эту тему.

- Потом расскажешь! - отмахнулся я. - И вот у нас с тобой что получается: пятьдесят лет назад в этой стране появилась женщина по имени Надежда, подчинила себе Рронха, а возможно и его наездника и с помощью них, как следует из рассказа Лютика, командовала племенем драконов. Потом каким-то образом проникла в Цитадель и поработила совет. Так?

- Ну, допустим, так! - кивнул Валерий Борисович. - Но до сих пор не понятно, каким образом ей удалось подчинить себе всех этих, весьма могущественных существ и волшебников.

- Почему же не понятно? - возразил я. - Очень даже понятно! Наверняка, у неё есть какое-то устройство, которое может контролировать волшебников и магических зверей, наша находка говорит об этом прямо. Или нет?

- Пожалуй, что да! - он задумчиво потер подбородок.

- Но меня волнует вот ещё какой вопрос, если ты, конечно, в курсе.

Учитель кивнул, спрашивай мол.

- Тут все говорят о том, что Совет магов был захвачен Колдуньей. Неужели это так сложно магу посильнее взять контроль над слабеньким?

- В том то и дело, дружок, что это раньше нереально было сделать, - пожал плечами учитель. - Я так понимаю, что энергетика каждого мага уникальна, а потому и спутник каждому дается свой. И для того чтобы одному магу поработить другого, он должен подчинить его медальон. Это под силу, пожалуй, только тебе. Ты ведь уже пробовал брать энергию от спутников других волшебников?

- Да! - кивнул я. - И без проблем ею пользуюсь.

- Так может эта Колдунья тоже абсолютная, а прибор, который мы нашли - просто маячок?

- Понятно, - решил я. - Можно гадать, не перегадать! Пойдем, попробуем выжать из горыныча все, что можно, хотя я сомневаюсь, что у нас что-нибудь выйдет.

Мы вернулись на поляну, где под присмотром Алэи, Вука и Фирса отдыхал РРонх.

У дракона были такие грустные глаза, что я спросил:

- Ты обещаешь себя хорошо вести?

- Что я себе враг, что ли?

- Ладно, - и прежде, чем кто-либо из моих спутников успел хоть что-то вякнуть, шмякнул дракона по макушке, возвращая ему часть силы.

Ящер встрепенулся, поднялся на лапы и взмахнул крыльями, подняв вокруг себя маленькую бурю.

- Эй! Хорош! - осадил я его. - Что отец, что сын - вечно воздух гоняете без дела!

- Чей сын? - удивленно спросил ящер.

- Твой сын!

- У меня есть сын? - дракон выглядел ошеломленным. - Сколько же меня не было? Что я пропустил?

Он, совершенно по-человечески обхватил голову лапами и уперся носом в землю. Огромное тело подрагивало, и я понял, что Рронх совершенно искренне рыдает. Кивком указав своей команде в сторону, я отвел их подальше от страдающей рептилии. Сам бы не хотел, чтобы меня кто-нибудь видел в таком состоянии.

- Я думаю, надо дать ему время опомниться, - объяснил я своей команде.

- И чего ты с ним так возишься? - проворчал Вук, развязывая свой заплечный мешок.

- Ну, мы с ним, в каком-то плане родственники, - пожал я плечами.

Вся команда с удивлением воззрилась на меня.

- Потом расскажу, - отмахнулся я от них.

Первым отреагировал учитель:

- Не приставайте к человеку! Лучше давайте разобьем лагерь. Думаю, что по нашу душу прислали именно эту рыдающую махину и других гостей пока не ожидается.

Мы стали, наспех, оборудовать стоянку. Магией пользоваться никто не решался, так что все делалось вручную. Вскоре на полянке запылал костер и разместился небольшой шатер. Алэя подвесила над огнем маленький котелок и в нем уже что-то аппетитно булькало.

Часа через два я услышал басовитый голос дракона:

- Человек, подойди!

Грубовато, конечно, но над этим мы ещё поработаем.

- Слушаю тебя Рронх! - ответил я, подойдя к ящеру.

- Я хотел бы услышать, что ты знаешь!

Взглянув в его глаза, я в полной мере понял выражение насчет крокодильих слез, и решил пока не давить на нашего пленника.

- Ты пропал больше пятидесяти лет назад, не появлялся в долине, но твои распоряжения и приказы твоего наездника доходят до соплеменников, и безукоризненно выполняются. У тебя уже взрослый, пятидесятилетний сын, который ищет тебя и с радостью увидит живым. Это он сказал мне лично, потому за информацию ручаюсь. Ещё есть предположение, почти подтвержденное, что ты и твой наездник все это время находились под контролем, магическим или каким-то иным. Вроде все!

Огромный ящер молчал, глядя куда-то вдаль.

- Полная темнота!

- Что? - не понял я.

- Я пытаюсь связаться с Кануком, он мне отвечает, но в его сознании полная темнота, - пояснил Рронх. - Так что ваше предположение о контроле подтверждается.

- И ты можешь сказать, как это получается? - учитель подошел неслышно и стоял у меня за спиной.

- Врядли! - покачал головой ящер. - Это сложно объяснить, я чувствую присутствие чужой воли в его сознании. Как будто он спит, а за него кто-то отвечает. Только я не понимаю, как это возможно?

- В этом мы и пытаемся разобраться! - сказал учитель.

- Я хочу поблагодарить вас, - сейчас, когда он стоял, его голова возвышалась на уровне третьего этажа, - вы освободили меня, я этого никогда не забуду.

И дракон склонил перед нами голову. Величественное зрелище, ничего не скажешь.

- Как зовут вас, люди?

- Меня - Эдуард, - представился я, - это - Валерий Борисович.

- В вашей стране меня зовут Хеул, - поправил меня учитель.- Скажи, Рронх, а что ты дальше намерен делать?

- Вернусь в долину, соберу группу, освобожу Канука и сожгу Цитадель к чертовой матери!

- Отлично! - воскликнул Хеул. - По драконьи! Смело, грозно и ... глупо!

- Если ты такой умный, может подскажешь, что делать? - возмутился ящер. - Кто-то украл из моей жизни пятьдесят лет, использовал меня для своих грязных делишек, а я должен оставить все это без внимания!? К вам-то я тоже не чай залетел попить!!!

- Вид был грозноватый! - признался я. - Но, ты знаешь, я согласен с учителем! Может, мы попробуем во всем разобраться вместе, чем заваривать кашу, рецепта которой не знаем, а?

- Что ты предлагаешь?

- Во-первых, мне нужно найти своих потерявшихся друзей, среди которых и твой сын! Ты говоришь, что чувствуешь своего наездника, так?

- Конечно! Любой дракон, имеет связь со своим партнером! Это в нашей природе!

- Лютик сказал, что когда мы обменялись силой, я стал его партером, это правда?

Дракон кивнул:

- Хотя, я вижу то, что долго считалось мифом - абсолютного мага, я не ошибся? - Хеул кивнул за нас всех.

- Предполагаю, - продолжил ящер, - что при первом обмене энергией с драконом ты стал его наездником. Тут уже дело не в тебе, а в моем сыне. Мы драконы так устроены, не каждый маг может вступить с нами в энергетическую связь, а только один человек, который на дракона настроен. В твоем случае, ты был первый, кто осуществил контакт.

- Значит, я могу вызвать Лютика сюда?

- Конечно! - кивнул Рронх. - Просто представь, что ты мысленно с ним разговариваешь. Связь наездника и дракона очень прочна, как только ты подумаешь о нем, он тебя сразу услышит.

- Тогда почему он не связался со мной, когда я потерялся?

- Мысленную связь всегда устанавливает человек, - пояснил дракон. - Мы же можем ориентироваться только на уже готовую волну. Лютик может ощущать тебя, знать, что ты жив, но установить мысленный контакт сможет, лишь после сеанса первой связи.

Несколько неудачных попыток заняли почти час, но я не останавливался.

Сейчас, когда я обрел столько неожиданных и невероятных способностей, я старался использовать малейший шанс научиться управлять ими.

Время оказалось не потрачено даром: Лютик откликнулся. При передаче мыслей, как оказалось, эмоции собеседника ощущаешь втройне. Мой дракон был просто в восторге, когда его радость передалась мне, я чуть не пустился в пляс. Лютик начал задавать массу вопросов, но я прервал его. Коротко осведомившись, как дела у ребят, и получив позитивный ответ, я спросил мой живой спутник, сможет ли он меня найти сейчас.

"Теперь - легче легкого! Жди, Эдуард, я лечу!!!"

- Он летит! - сообщил я, пытаясь стереть с лица широченную, от уха до уха, улыбку, навеянную настроением Лютика. Я, конечно, тоже был рад с ним связаться, но собачьего восторга не испытывал.

- Прекрасно! Ну что ж, будем ждать, - потер руки Борисыч. - А пока, перекусить бы не плохо!

И тут же принялся раздавать приказы. Фирсу с Вуком поручалось добыть дополнительный валежник для костра, Алэа стала ответственной за готовку (а то она до этого бездельничала)! Рронха вежливо спросили: не будет ли он любезен, поделиться историями из жизни драконов с любознательным ученым, и получив положительный ответ удалились в лес.

Не при делах остался лишь я.


Ничего не делание - процесс, в общем-то, забавный, если у тебя в голове мозги, а не филиал сайта Одноклассники. У меня, наконец, появилось время подумать над ситуацией, в которую забросила меня моя, последнее время, бессмысленная жизнь.

У каждого есть цель. Даже у того, кто пролеживает дни напролет на диване, пялясь в телевизор. Убить время! Чем не стремление, если в твоей жизни нет ничего более интересного?

Я последние два года, существовал как растение.

Вставал утром, завтракал и чистил зубы - привычка. Шел на работу, не потому, что не хватало денег или еды (моя фирма приносит прекрасный доход), а потому, что стены дома давили и угнетали. Работа помогала на время забить голову.

Вечером напивался в хлам, потому как иначе ночь становилась бесконечным бессонным кошмаром.

На утро - все сначала.

Раньше так не было - я жил радостно, в моей жизни были любимые люди и стремление сделать нашу жизнь яркой и интересной.

Но их отобрали у меня. Слепой рок, случай или судьба лишили меня самых близких мне людей.

Два года назад, вместо того чтобы поехать с женой и дочкой на дачу, я остался на работе. Поддался на уговоры партнеров, о скорейшем завершении одного прибыльного проекта. Мои девочки поехали сами. Я не беспокоился - машина надежная (я отдал жене свой внедорожник, а сам гонял на её малолитражке), мобильный ловит по всей трассе, жена проделывала этот путь самостоятельно сотню раз... Я не беспокоился.

Когда я опомнился, было уже четыре часа утра. Телефоны жены и дочери были не доступны, что уже было невероятно.

Вскочив в машину, я помчался на дачу и на середине пути увидел страшную аварию. Автомобиль, рухнувший с моста, выгорел дотла.

Мой автомобиль. С Моей семьей.

Полицейские сказали, что водитель не справился с управлением, и машина, пробив ограду, направилась прямо в пропасть. Ни кто не виноват. Кроме меня.

После похорон я почти на месяц заперся дома, ни кого не мог видеть, разговаривать с кем либо, тоже. Ничего не интересовало и не волновало.

Потом дела начали требовать моего присутствия, и я, как автомат, включился в работу. Но, ни какой радости, и уж тем более удовлетворения я не чувствовал. Все потеряло смысл.

И вот, жизнь забрасывает меня в сказочный край, я вновь нужен людям, меня окружают друзья и соратники, здесь, в этом мире, у меня есть возможность начать все сначала.

Я вдруг понял, что именно этого мне и не хватало последнее время - снова стать необходимым. В первую очередь самому себе. И жить дальше. Радоваться, любить, сражаться, выбирать друзей. Оставить прошлое памяти, и вновь смотреть с надеждой вперед.

Думаю, что мои девочки одобрили бы такой выбор.


- Говорят, что в мире людей самоубийство считается страшным грехом.

Я вздрогнул.

Голос!

Я узнал этот голос. Именно он вещал мне о Сердцах миров и сопровождал мои космические путешествия во сне.

А вот обладателя его увидел впервые.

Рядом со мной на бревне сидел приятный светловолосый мужчина. Его глаза излучали ровный магический свет. Он был одет в белую рубаху, просторные штаны и безумно дорогие туфли. У меня у самого были такие - жена подарила для проведения важных деловых встреч.

Не смотря на то, что незнакомец появился неожиданно, я удержался от дурацких вопросов из дешевых американских фильмов: "Кто вы? И как здесь очутились?"

Хотя в данный момент именно они и напрашивались.

- А что, по-вашему, лишить себя жизни - это хорошо?

- По мне, так - плохо становиться мертвецом при жизни, пасть жертвой на алтарь трагедии и наполнять, и без того многострадальный мир, печалью и болью.

- Ну и где же выход? - поинтересовался я.

- А ты его только что нашел. Прошлое - это лишь пройденные уроки, которые должны учить нас, как поступать в дальнейшем, и память об ушедших. Человек не должен становиться памятником на могиле близких. Ты это понял, а потому можешь сделать следующий шаг в этом мире.

- Уничтожить Черную колдунью? - спросил я.

- Устранить препятствие для Сердца мира, которое мешает ему выполнять свою задачу - хранить гармонию в этой Вселенной, - поправил меня незнакомец.

- Вы мне поможете?

- Чем смогу! - улыбнулся он.

- А я могу узнать кто вы? И зачем я здесь?

- В свое время, - кивнул мужчина. - А пока, просыпайся - у тебя гости.


Я вздрогнул и отрыл глаза. Естественно, на бревне никого кроме меня не было. Загадки, загадки!

Однако, времени на анализ очередного сеанса связи с неведомым не осталось. На поляну приземлялся, вопя во все горло, мой дракон.

- Эдик!!! Ты жив!!! - вопил он, сгребая меня когтистой лапой. - Мы думали - ты разбился. Еле отбились от этих железных чудовищ. Элли даже оплакала тебя, и...

- Лютик, мы не одни! - урезонил я дракона, но при этом с удовольствием похлопал его по носу. - И поставь меня на землю, боров - у меня уже ребра трещат!

- Ах, да! Прости! - дракон опустил меня на землю, и начал осматривать. - Вроде цел...

- Конечно, я цел! Ты лучше давай по порядку, где все, почему ты один?

- Ребята остались в одном городке, близ столицы. После того, как я получил твой зов, мы договорились, что я привезу тебя к ним. У них все в полном порядке. Когда ты упал, мы отбились от железных птиц из вашего мира, и вернулись искать тебя, а когда не нашли, попытались отправить Дэна порталом домой. Но они все заблокированы, и мы решили все же добраться до Кристалла и разобраться там во всем. А когда приближались к Столице, ты позвал меня. Мы договорились встретиться в одном из кабачков Милдона, когда я тебя привезу.

- А Милдон - это кто?

- Один из Свободных Волшебников, приятель Эллиного дедушки и владелец нескольких заведений в Столице и её окрестностях.

Сзади послышался громкий шорох и возглас:

- Сын?!

Если вы никогда не видели, как отпадывает от удивления челюсть у дракона, то доложу я вам, зрелище достойное. А я ведь со своими видениями и радостью от прилета Лютика, совсем забыл об его отце.

- Папа?

- Сын!!!

- Папа!!!

Встреча двух драконов, напоминала восторг двух башенных кранов после долгой разлуки. В смысле, это также шумно, опасно и голову задирать высоко приходиться.

Для начала сказочные рептилии встали на задние лапы и крепко обнялись, крылья при этом хлопали так, что всем нам пришлось за что-нибудь ухватиться, чтобы не унесло ураганом страсти. Потом они резко отпрыгнули друг от друга и прижались к земле, мотая хвостами, а после, взметнувшись в воздух, ударились грудью.

От этого с Лютика слетели очки и грохнулись рядом со мной. Можете себе представить окуляры размером с велосипед для великана? Так вот - мне едва удалось избежать травм.

А драконы уже носились в воздухе, часто сталкиваясь между собой, переворачиваясь на лету и выпуская струи пламени.

Минут через пять, ящеры, проделав все эти умопомрачительные для их размеров кульбиты, вернулись на землю и сели лицом к лицу:

- Папа! Я тебя так долго искал! - крикнул довольный донельзя Лютик.



=16=



После того как страсти улеглись, Лютик начал делиться новостями из окрестностей Цитадели магов.

- Кажется, наша Колдунья всерьез решила позабавиться с властью. Дэн видел у Цитадели множество боевых машин из вашего мира, он называл их танки. Сказал, что таким количеством техники можно завоевать пол Европы.

- Танки, это душевно! - пробормотал Борисыч. - Усиленные магией, они не будут знать себе равных ни в этом мире, ни в нашем. Хотелось бы понять, что у неё на уме?

- И давай не забывать, сколько приложено усилий, чтобы добыть, уменьшить и переместить всю эту технику сюда, - подхватил я. - Танки, самолеты - это лишь то о чем нам известно, а чего еще она притащила сюда. И еще ведь нужен персонал, для обслуживания и люди способные управлять всем этим и вести бой.

- Значит, она нашла таких людей наверху, но это ж надо всех посвятить в тайну, уговорить или соблазнить чем-нибудь!

- Ладно, это все пустые догадки! - решил я. - Нам нужно решить, как действовать дальше. Но сначала хочу спросить у Рронха - ты с нами?

- С вами, это значит наказать ту, из-за которой я потерял пятьдесят лет жизни и натворил неизвестное количество подлых дел? Конечно, да!

- В таком случае, сейчас мы разделимся. Мы - люди, двигаемся к Цитадели пешком на встречу с моими товарищами. Думаю, Дэн не будет сидеть, сложа руки, а постарается выудить как можно больше информации. Там уже будем действовать по обстановке.

Господа драконы отправятся к себе в долину наводить порядок, думаю тебе Рронх придется объяснить соплеменникам причину твоего долгого отсутствия и странных приказов. После, вы ждете нашего сигнала и поднимаете всю стаю на штурм Цитадели. Если вам все же, не удастся договориться с другими драконами...

- Что значит - не удастся?! - пророкотал Рронх. - Да я там любого в клочки порву, кто не выслушает меня!!! Но мне нужно выяснить еще и судьбу моего наездника!

- Этим займемся мы. Если он жив, то наверняка где-то поблизости от главной злодейки. В общем, мы надеемся на помощь драконов, в нужный момент, - я оглядел лица товарищей и понял, что они одобряют мой план.

- Рронх! - вставил учитель. - Я прошу вас не предпринимать никаких действий без нашего сигнала. Проанализировав рассказ Лютика, я пришел к выводу, что если зенитные орудия, которыми охраняется Цитадель, заражены магией, то неуязвимость драконов ставиться под большое сомнение.

- Нам не страшны никакие человеческие и магические орудия! - гордо выпятил грудь старший ящер.

- По отдельности - да, - кивнул учитель. - Но если снаряд, заряженный магией, пробьет вашу шкуру, он отравит чужеродным колдовством весь организм, и тогда я не ручаюсь за последствия.

- В этом есть смысл, отец! - вмешался Лютик. - После того, как меня атаковали в Цитадели, я сутки приходил в себя.

- Хорошо! - согласился Рронх. - Мы не будем предпринимать какие-либо действия без вашего сигнала!

- И ещё! - добавил я, потому, как мне в голову вдруг пришла одна мысль. - Вук, достань, пожалуйста, ту штуку, которую мы сняли с Рронха.

Маг порылся в мешке и протянул мне устройство.

- Когда прибудете в свою долину, осмотрите всех драконов. Искать надо вот такую хреновину, - оба дракона осмотрели предмет и серьезно кивнули. - Ну, вроде бы все!

Все вопросы были решены, и наши крылатые друзья, попрощавшись, взмыли в воздух. Через несколько минут их не стало видно за горизонтом.

Наш маленький отряд тоже собирался в дорогу. Мы засыпали землей следы костра и собрали шатер.

Алэя все время старалась держаться поближе ко мне, от чего на душе становилось празднично и радостно. Видимо, нам обоим было неловко от присутствия других членов нашей группы, мы практически не говорили между собой, обмениваясь короткими фразами, но это не мешало мне ощущать тепло и комфорт от того что она рядом.

Мы выдвинулись через час после отбытия драконов и направились к Столице. По прикидкам учителя идти нам предстояло семь-восемь дней.


Первые три дня пути по лесу для меня пролетели как один.

Мы пробирались через чащу с небольшими привалами, питались тем, что добывали Фирс и Вук, спали по не многу и снова двигались вперед. Пару раз нам попадались небольшие речушки, где можно было не только набрать воды, но и, наконец-то вымыться.

Вообще, в стране магов, я больше всего страдал от отсутствия возможности привести себя в порядок. Я вдруг понял, насколько важны такие привычные в прошлой жизни вещи, как зубная щетка и кусок простого мыла. И как отвратительно себя ощущаешь в их отсутствие.

И ещё. Даже необходимость справлять нужду в кустах, не вызывала такого дискомфорта, как отсутствие туалетной бумаги. Что бы там не кричали защитники природы, по поводу загрязнения планеты промышленными предприятиями, я в те минуты был полностью за прогресс, который позволял мне в нормальной жизни приобрести рулончик пи-пи факса.

В общем, промаявшись пару дней, я вспомнил, как у меня получилось добыть себе сигарету. После пары забавных экспериментов, во время которых в мои руки попадали то старые скомканные газеты, то обрывки обоев, а один раз даже второй том "Войны и мира", я добыл себе, таки, вожделенный стодвух метровый кусок попкиной радости и начал чувствовать себя более менее комфортно.

Честно говоря, я проявил в данном случае долю здравого эгоизма, рассудив, что Колумб из меня аховый, и нести бумажные дары местным аборигенам, нарушая их давно установленный уклад, глупо. Плюс, я сомневался, что фокус с доставанием предметов гигиены из воздуха у меня получиться ещё раз.


Во время путешествия, как и обещал учитель, происходило мое обучение.

Я попросил научить меня, как можно большему количеству заклинаний. До сих пор я действовал по наитию, практически не понимая, как происходят чудеса, которые я творю. Но это не могло продолжаться всегда. Впереди у нас, возможно, сражение с самыми сильными колдунами этой страны, а я в магическом искусстве ни в зуб ногой. Смешно, сильнейший в мире маг, который не знает, как этой силой управлять.

За мое обучение взялись, понятное дело, Вук, и, к моей неожиданной радости, Алэя.

Вук был опытным боевым магом, какое-то время служил в охране Верховного совета волшебников. Правда, когда началась буза с Черной колдуньей, вынужден был бежать и присоединиться к Свободным.

Он учил меня боевым заклинаниям и, судя по его отзывам, из меня мог получиться весьма неплохой магический телохранитель.

Боевые заклинания оказались очень интересной наукой. В основном они делятся на два вида - те, которые работают с окружающими мага предметами и средой, и те которые используют только энергию спутника.

- Все зависит от силы мага и предрасположенности его, к какой либо из стихий. - рассказывал мне наставник. - Слабый маг, даже если он и имеет связь с природой, не сможет её использовать, а не имеющий такой связи сильный маг, лишен возможности использовать стихийные заклинания.

Мы продвигались по лесной чаще, и в это время Вук давал мне теоретические основы колдовства.

- Волшебники, имеющие способности для контакта с природой, используют боевые жезлы, помогающие им налаживать и усиливать связь. У вас наверху был даже такой термин - волшебная палочка. И в зависимости от направленности в боевых жезлах магов используются разные составляющие.

Он извлек из складок плаща и протянул мне палку сантиметров тридцать длинной.

Н да, на первый взгляд, классическая волшебная палочка. Однако, при тщательном рассмотрении я заметил, что жезл Вука, по сути, большой, не заточенный грифельный карандаш.

- Я специализируюсь на магии огня. Мой боевой жезл содержит прессованный уголь, он дает возможность проще обращаться к пламени земли. - Вук взял у меня палочку и направил на ближайшее дерево. С кончика жезла сорвался пучок пламени и растение вспыхнуло. Маг сделал пас свободной рукой и мощный поток воздуха сдул пламя.

- Вот так вот оно и работает, - сказал он.

- А можно мне попробовать?

Во мне проснулся любопытный мальчишка, нашедший в папином шкафу настоящий пистолет, и желающий представить себя настоящим ковбоем.

- Ну, давай попробуем! - согласился Вук, передавая жезл. - Если ты еще и с природой дружишь, нам это на руку.

Я покрутил магическое приспособление в руке:

- И как дальше?

- Направь жезл в цель. Как управлять внутренней энергией ты уже знаешь. Направляй её через жезл и представь огонь.

Я сосредоточился и последовал инструкциям мага. Блин!

- Ну, ты силен! - воскликнул мой инструктор. - Моя магия, по сравнению с твоей, что огниво против дракона!

Перед нами пылала стена огня!

- Вы чего творите-то, изверги! - подбежал к нам Фирс. - Лес калечите, негодники!

Два подзатыльника прилетели нам с Вуком практически одновременно. И если магу было просто больно и обидно, то у меня великан хапнул изрядно энергии и направил её на пожар. В лесу ни откуда возник водопад, который не только залил огонь, но и вымочил нас с Вуком по самые носки.

Я, обалдевше, глядел на Фирса.

- Ты ж говорил, что не умеешь колдовать!!!

- А я и не умею! - отозвался наш зеленый друг. - Просто взял у тебя чуть-чуть силы и направил на твои безобразия. Вот они и закончились.

- То есть противомаг способен перенаправлять энергию волшебников? Это круто!

- Круто, не круто! Нормально это! - проворчал великан уходя. Потом развернулся и погрозил нам кулаком. - И не балуйте больше.

- И ведь фиг возразишь! - сказал я, потирая затылок.

- Угу! - только и ответил Вук.

- Давай-ка, я без жезла колдовать буду! - решил я, передавая палочку наставнику.

- Да, - кивнул он, забирая свое оружие. - Так оно лучше будет!

С волшебницей мы занимались только природной магией. Но у нас выходило не столько классическое обучение, сколько легкий флирт с элементами канала Дискавери.

- Алэя, вот ты ведь маг, завязанный на землю, так? А как получается, что ты еще и прорицательница?

- Я думала, ты догадаешься! - девушка шутливо щелкнула меня по носу. - А ты оказывается, только с виду умный!

Я шутливо нахмурил брови:

- Зато, я очень сильный, запросто могу отлупить одну, двух зазнавшихся прорицательниц, и ничего мне за это не будет!

- Ой, ой, боюсь! - рассмеялась волшебница. - Мне в страхе бежать, или рассказать недоучке-абсолютному магу, в чем секрет?

- Ладно уж! Просвещай нас - сиволапых!

- Земля - не только неиссякаемый источник подпитки мага, но еще собиратель и хранитель информации обо всем, что твориться на её поверхности и в её недрах. Маг, обладающий даром прорицания, это волшебник, умеющий эту информацию получить, проанализировать и сделать прогноз. Но с прорицаниями одна беда - информация дополняется и изменяется каждую секунду, а потому прогнозировать проще только действительно крупные события, которые не зависят от того как изменятся мелкие действия, которые к ним приводят.

Приведу тебе пример: исход волшебников под землю был предсказан Аланом Великим за сто лет до того, как это случилось. При чем, предсказатель утверждал, что произойдет это через год после его прогноза. Но вот факт обнародования пророчества среди волшебников, явился событием, которое отсрочило исход на долгое время. Волшебники, узнав о своей, такой, участи возмущались и сопротивлялись до последнего, но когда приперло к стенке - воспользовались пророчеством просто как подсказкой.

- То есть, ты хочешь сказать, что прорицания, это просто анализ полученной информации и правильный вывод из него?

- В общем-то, да! - улыбнулась Алэя. - Так что, как видишь, прорицание это скорее наука, а не магия.

- А что тогда вообще магия? - спросил я, усаживаясь на покрывале поудобнее.

Для наших занятий мы всегда удалялись от лагеря и выбирали какую-нибудь уединенную полянку, это тоже была часть нашей общей игры.

- Вот! Именно это и пытались доказать волшебники людям, которые кричали что магия им не доступна! Ведь по сути, что такое дар художника и поэта - та же магия, необъяснимое свойство одного человека, делать то, что не доступно другому. Мы, волшебники умеем управлять энергией Кристалла. Люди нет. Но они нашли способ управлять огнем, электричеством, атомом без помощи магии, а ведь это тоже энергии. Или вот, ещё, к примеру, автомобиль. Я точно знаю, как им управлять, но посади меня за руль, я не смогу двинуться с места.

- Ну, конечно! Помимо теории, нужна еще и серьезная практика... Постой-ка! - вдруг встрепенулся я. - Откуда тебе известно столько о нашем мире? Про автомобили, атом и другое?

- Ты меня не внимательно слушал, дурачок! - и она снова щелкнула меня по носу. - Информация о нашем и вашем мире у меня всегда под рукой, просто я добыла её, когда она мне понадобилась.

- Но ведь тогда, ты должна знать обо всем на свете, и обо мне и о Черной колдунье и о том, что происходит в Цитадели! - воскликнул я.

- Ну, во-первых, если бы я считывала всю информацию сразу, у меня бы голова лопнула. Во вторых, чтобы у знать о чем-то точно, нужны исходные данные и достаточно полные, а иначе вместо правильной информации получишь кашу... Слушай, а как ты это делаешь?

Я как раз наколдовал себе очередную сигарету и раскуривал её от давно наколдованной зажигалки.

- Ты про сигарету?

- Да! - кивнула девушка. - Я понимаю, что ты сильный волшебник, абсолютный, но чтобы материализовать предметы из воздуха, нужно чтобы все их ингредиенты находились в пределах вытянутой руки.

- Ну на самом деле, я представляю себе киоск, это такие небольшие магазинчики у нас на верху, или мысленно вытягиваю из пачки у кого-нибудь сигарету, - объяснил я. - Свинство, конечно, но другого способа колдануть сигаретку я пока не нашел.

- То есть, ты представляешь себе свой мир, и берешь оттуда предмет? Какой хочешь?

- Ну, пока только курево! - почему-то волнуясь из-за туалетной бумаги, пожал плечами я.

- Ты не просто сильный волшебник, ты просто гениальный волшебник! - воскликнула девушка.

- В каком это смысле?

- Это же портал чистой воды! - постучала она мне кулачком по лбу. - Всем нам они не доступны - заблокированы! А тебе все нипочем!

Она наклонилась и поцеловала меня в губы.

Что со мной произошло, очень трудно описать.

Дело не в том, что я уже два года избегал общения с женщинами, сексуального тем более. Для меня этот поцелуй был как взрыв атомной бомбы. Я в одно мгновение понял, что больше я не принадлежу ни кому кроме себя и этой девушки. Все прошлое истлело от прикосновения этих ласковых губ.

Мы долго целовались не в силах оторваться друг от друга. Потом она начала развязывать узлы моей рубахи. Мои руки тоже не отставали, пытаясь обхватить е божественное тело. Не помню, как мы остались обнаженными, среди чуждого мне леса, на не знакомой поляне, в центре страстей, которые нас теперь совсем не волновали. Существовали только я и она. Наши тела слились вместе, и с каждым её криком я оживал все больше и больше.

Мы оторвались друг от друга только через два часа. И я чувствовал, что сделали это очень-очень рано. Но...

- Нам нужно возвращаться в лагерь, - прошептала моя богиня.

- А я не хочу! - пробурчал я, прижимая девушку ближе к себе. - Я хочу забрать тебя от сюда в верхний мир, и спрятать на каком-нибудь далеком острове, где ты будешь только моя!

- Эгоист! - рассмеялась волшебница, гладя меня по груди. - Но ведь ты не сможешь!

Если честно, я знал, что смогу, но понимал, что имеет ввиду Алэя. Я не смогу оставить своих друзей сражаться, наслаждаясь покоем и умиротворением в обществе самой прекрасной женщины, просто не смогу и всё! Мы должны продолжить борьбу! И не потерять любовь. Эта задача мне по плечу. А теперь надо выяснить, что хотела сказать волшебница, перед тем, как мы так серьезно отвлеклись.

В лагере, где мы появились крепко держась за руки, царил порядок и умиротворение, которое я с удовольствием нарушил:

- Эй, пешеходы-любители! - на мой оклик обернулись все.

- Ты клад нашел, что ли? - буркнул учитель, которого я отвлек от разжигания костра.

- И это тоже! - улыбнулся я, глядя на девушку. - Собираем пожитки, тур поход по лесам закончен!


=17=



Провесить портал в место, где ни разу не бывал? Даже я понимал, что это не реально. Но Вук заверил меня, что если мне вообще удастся открыть проход, координатами он обеспечит.

Через полчаса, лагерь был свернут, и мы собрались на краю поляны, которую облюбовали на ночлег.

- Значит так, - начал Вук. - Сейчас я войду с тобой в мысленный контакт и покажу тебе место, куда мы должны попасть. Твоя задача - очень захотеть туда переместиться и направить энергию в то место, где хочешь открыть портал. Процедура не очень приятная, но придется потерпеть.

- Понятно.

Мы встали друг напротив друга, и маг положил свои ладони на мои виски. Вся команда внимательно наблюдала за нашими действиями.

По началу, ничего не происходило, я ощущал на висках тепло рук Вука, а потом...

Это как будто тебе вонзают нож в голову. Чужие мысли и чувства заполняют твой мозг как лавина. На короткий миг я полностью стал Вуком, ощутил все, что он чувствует, узнал все его тайны и мечты. Мгновением позже это прошло и я очутился на маленькой улочке, мощенной булыжником. Узкие тротуары были зажаты плотно стоящими двух-трех этажными домиками. Мне очень захотелось попасть туда. Но как это сделать? Как всегда интуиция повела меня вперед и заставила сделать несколько шагов к ближайшему крыльцу. Преодолев три лесенки, я положил руку на дверную ручку. Я знал, что за ней меня ждет, что-то прекрасное. Замок щелкнул и... За мгновение я пережил ужас и боль Вука, которые были так похожи на мои. Вновь ощутил глубину своей потери. А через секунду вновь очутился на поляне лицом к лицу с главным телохранителем Магического Совета, чью семью Черная колдунья уничтожила одной из первых, захватывая власть в Цитадели. Я увидел слезы на глазах сурового боевого мага и ощутил влагу на своих щеках.

- Прости, друг! - пробормотал волшебник. - Я не знал, что это не только моя боль!

- Так было нужно, - кивнул я. - Но теперь мы идем дальше! Я думаю, они бы радовались.

Я поднял глаза на поляну. Над землей, сантиметрах в десяти переливался энергетическими всполохами портал.

- Ну, вперед!

Моя команда начала исчезать в портале. Я должен был пройти последним, так как Вук объяснил, что за мной, как за создателем, портал тут же закроется. Когда Фирс пропустил вперед весь наш отряд и нырнул сам, настала моя очередь. Я вдохнул поглубже и нырнул в неизвестность.

В последний момент у меня мелькнула мысль, а что, если я все сделал не так, и нас, хорошо, если вышвырнет ни туда. Может ведь и разными запчастями доставить. Но так как я уже летел мимо мелькающих вокруг радужных стен, подумал, что сомнения не лучший друг человека.

Примерно с этой мыслью я и брякнулся о землю. Одним куском, но с приличной, метра в два, высоты.

- Для начала, очень даже не плохо! - пробормотал Вук, помогая мне подняться. - С непривычки мог нас и в стену впечатать!

- А предупредить об этом заранее как-то не судьба? - накинулся я на него.

- Предупредил бы - ты бы начал сомневаться, а в магии перемещения сомнения - первый враг. Точно шмякнул бы нас обо что-нибудь.

- Вот я вот... - ткнул я пальцем в его сторону, но...

- Кто-то идет! - шепнул волшебник. - Все за мной!

И нырнул в щель между домами.

Из нашего укрытия я увидел самый необычный патруль, который можно было только представить. Впереди шагал высокий, худой маг, его спутник, явно на показ, болтался на груди. Лишь один момент портил картину полной надменности этого господина - лицо и руки были сильно расцарапаны и он, морщась, каждые две секунды прикладывал к щеке платок. За ним стандартной немецкой свиньей топали пятеро ребят в камуфляже с американскими М-16 на груди. За ними следовали два существа небольшого роста, с большими ушастыми головами. Глаза этих существ занимали пол-лица, руки, как у обезьян были длинными с кривыми грязными ногтями. Видимо из-за коротких ног, твари помогали себе при хождении верхними конечностями. В руках у одного была зажата веревка, которой был опутан тот, кого я меньше всего ожидал здесь увидеть. Да и то если бы не торчащий из пут рыжий хвост, я б его не опознал. Видимо, Сельдерей оказал знатное сопротивление своим захватчикам, коли его так спеленали.

Моя команда тесно сгрудилась в переулке, чуть ли не наступая на друг друга, но зато патруль нас не заметил.

Я повернулся к Вуку и спросил шепотом:

- Эти, мелкие опасны?

- Гоблины всегда опасны! Особенно если им так разукрасили физиономию!

Только тут я обратил внимание на то, что у держащего кота гоблина, морду тоже украшают царапины от когтей.

- А с магией у них как?

- С тобой им не тягаться, - прошептал волшебник. - Эй, а ты что задумал?

Я уже аккуратно совершал пассы и веревка, которой был связан мой пушистый приятель, начала потихоньку разматываться. Люди и гоблины смотрели вперед и не обратили на ожившие путы никакого внимания, а вот кот насторожился, но его беспокойство выдавал только хвост. Какая сообразительная киса.

Как только веревка расслабилась, Рэй выскользнул и рванул по переулку, но не в ту сторону. Поэтому я, продолжая держать веревку в атяг, чтобы гоблин не повернулся и, заметив бегство пленника, не поднял тревогу, сделал левой рукой еще одно движение и воздух перед рыжим сгустился, шлепком отправляя хвостатого в нужном направлении.

Глазки у котика стали как блюдца, и он припустил прямо к нам.

Когда обалдевший кот пролетал мимо убежища нашей команды, я, не церемонясь, цапнул его за шкирку.

- Ах, ты гадина! Ща моргалы выцарапаю!!! - зашипел котяра, размахивая в воздухе лапами.

- Осади, рыжий, - встряхнул я бузатера, - свои!

- Эдик! - завопил Рэй.

- Тихо ты! - кот осекся, а я шепнул Вуку. - Нам нужно где-то укрыться!

Маг кивнул и махнул рукой - за мной, и мы двинулись вглубь улочки.



***



Вук привел нас в свой бывший дом.

Он располагался дальше по улице. Два этажа, просторный холл, шикарно обставленная добротной мебелью гостиная.

Все это находилось в страшном беспорядке, кругом пыль и разбросанные вещи.

- Извините! - смущенно произнес Вук, когда мы все попытались расположиться на стульях и креслах. - Я уходил отсюда в страшной спешке!

- Да ничего! - сказал учитель. - Это ты нас прости. Я знаю, что это место связано для тебя с болезненными воспоминаниями.

- Переживу! - махнул рукой маг, но как-то поспешно.

И я его понимал.

Во время нашего мысленного контакта, я почувствовал, что он пережил, когда придя в один прекрасный вечер домой, обнаружил что вся его семья растерзанной лежит в маленькой спальне на втором этаже. Сыновья были просто убиты заклятиями, а вот жену долго мучили, видимо пытаясь выведать что-то.

Когда Вук в ярости попытался отследить убийц с помощью магии он не смог осуществить даже пустякового колдовства, внизу слышались шаги, и кто-то кричал, что нужно уничтожить этого подлого предателя Вука. В отчаянии маг выпрыгнул в окно и помчался к Цитадели Магов - доложить о том, что происходит и просить помочь ему отыскать убийц его семьи.

Но в главном дворце творилось что-то странное. Охрана, едва взглянув в его сторону, атаковала телохранителя. Благо в тот момент он уже мог пользоваться магической энергией и, отбившись, спрятался в городе.

Двое суток он провел в какой-то подворотне, жестоко страдая, пытаясь понять, что происходит, и из-за чего пострадали его близкие. Несколько раз он пытался пробраться к своему дому, но там постоянно ошивались какие-то типы с магическими жезлами в руках. Из их разговоров он понял - Цитадель захвачена, и Совет магов подчинен новой повелительнице. Как такое может быть, чтобы двадцать самых искусных магов подчинились одной даме, Вук понять не мог. Но больше толковой информации получить не удалось.

Через три дня после бегства, Вуку удалось попасть домой. Он не мог бросить тела жены и детей не погребенными. Он переместил их на городское кладбище с помощью магии и похоронил на окраине. Это были все почести, которые он успел оказать своим родным.

Его как-то вычислили, когда он закапывал могилу сына найденной на кладбище лопатой. Вдали замелькали фонари и приближались кричащие голоса. Магу вновь пришлось бежать и покинуть город. Через полгода странствий, в которых ему приходилось скрываться, он встретил отряд Свободных волшебников и присоединился к нему.

И теперь, после стольких лет скитаний парень вернулся домой.

И я понимал, что нахождение в этом месте и боль которые Вук испытывал сейчас, он переживет, потому что все это соответствует цели - отомстить. Не знаю, испытает ли он удовлетворение от мести и есть ли в ней смысл?

Хотя... разве я не мстил жизни, когда заперся после гибели семьи от всего мира, заливая горе алкоголем? Разве я не доказывал жизни, в отместку, что она полное дерьмо, раз все ради чего я жил сгорело в канаве на лесной дороге?

И я даже не думал о самоубийстве, потому что где-то, глубоко в подсознании понимал - суицид это бесполезный дар смерти, а не месть жизни.

Так что месть, это тоже цель, главное чтобы после её достижения появились новые желания. Для меня возвращение в мою жизнь друга и неожиданное перемещение в эту сказочную страну стало лекарством и способом обрести новую цель. Так что теперь, понимая боль Вука, я желаю ему лишь ощутить покой и обнаружить другой ориентир в пути.

А маг, тем временем, смахнув пыл с массивного обеденного стола, который стоял посреди гостиной, кивнул нам:

- В общем, располагайтесь, как удобно! Здесь нас искать никто не будет, а проникнуть в дом могу только я и те, кого я приглашу!

Расположившись, кто как, наша команда затихла и начала переглядываться:

- Ну, мы в Столице, - нарушил молчание учитель. - И чем эта радость нам помогла?

- Хотелось бы выяснить, что происходит! И у нас есть прекрасный источник информации, - произнес я, присаживаясь на стул. - Правда, Рэй?

- Мур?! - пробулькал кот, пытаясь разом проглотить кусок вяленого мяса, который по доброте душевной дала ему Алэя.

- Я говорю, хватит лопать! Я хочу узнать, где Дэн и Элли? И что вы выяснили, пока меня не было!

Кот скатился с кресла на пол и, вытянувшись по струнке, отрапортовал:

- Разрешите доложить ваше превосходительство - команда в Пьяной голове! - при этом он смешно приложил лапу к голове.

- Не паясничай! - хмыкнул я.

Видя, что его поведение вызвало улыбки всех присутствующих, рыжий огрызнулся:

- А всем нравиться, - и продолжил. - Мы поселились там два дня назад. Это гостиница и трактир в пригороде, за стеной. В ней живут пусты и волшебники, которые ждут милостей от Колдуньи.

- То есть, как? - удивился учитель. - Ведь присутствие Колдуньи в Цитадели было тайной за семью печатями!

- Сразу видно, что вы по лесам шарахались, - авторитетно заявил кот. - Не далее, как два дня назад, по всей стране было объявлено, что отныне магами правит мудрая и справедливая Надежда Ивановна. Что она не Черная, а самая, что ни на есть, Белая колдунья. Что страна отныне берет новый курс и волшебники возвращаются наверх, дабы побороться за свои права. Объявлена всеобщая мобилизация под лозунгом: "Маги - лучшая раса!!!"

- Началось! - вздохнул Валерий Борисович. - Чего-то в этом роде я и ожидал. Сначала она подчинила высший костяк магов, а теперь привлекает мелочевку, в качестве пушечного мяса.

Но лично меня обеспокоило другое:

- Она хочет вернуть волшебников в верхний мир? - уточнил я у кисы.

- Так говорили глашатаи, - ответил Рэй. - Мы под эту историю и смогли поселиться в пригороде. Кстати, Свободные волшебники теперь объявлены врагами нового режима номер один! На них ведут охоту все, кому не хочется попасть под немилость новой власти!

- Их, пока не смогут найти! - покачал головой Хеул.

- Очень самонадеянное заявление! - категорично возразил кот. - Каждому, кто сдаст Свободного патрулям Цитадели обещана награда: пустам - деньги, магам - энергия, это серьезный стимул и для тех и для других.

- Котик, - попросила Алэя, - не нагнетай обстановку! Хеул - предводитель восстания, для него твои слова, что нож в сердцу!

- Рад увидеть легендарного руководителя Свободных, - поклонился рыжий, - но я не пугаю, а делюсь информацией, как вы и просили!

- Жизнеутверждающая позиция, - проворчал Вук.

В это время кот ухватил еще кусок мяса и уставился на меня:

- А тебя, Эдик, я уже, вообще, мысленно похоронил и отпел, - я даже икнул от такого заявления.

Видя мою реакцию, мохнатый продолжил:

- Конечно, Дэн и Лютик в голос утверждали, что ты жив, но по мне так если человек шмякнулся с такой высоты - ему каюк! Кто ж знал, что на тебя законы физики не действуют?

- Да еще как действуют! Бабахнулся так, что все зверье в округе теперь заикается! - вот уж от кого я не ожидал сарказма, так это от нашего зеленого великана.

- Прям так и бабахнулся? - уточнил котяра. - Как тебе выжить-то удалось, парашютист драконий?

- Магия, дружок, магия, - ответил я. - С политической ситуацией понятно, как там ребята?

- А чего с ними, с ребятами, сделается-то? - махнул лапой зверюга, взглянул на нас и, откусив очередной кусок мяса, принялся жевать.

Конечно, у котика стресс, его на поводке водили, и можно было пожалеть бедолагу, но сейчас мне не терпелось выяснить, где мой друг. Я грозно взглянул на скотокису, и, мысленно дотянувшись, дернул его за хвост.

- Эй! - возмутился воришка. Он взглянул на меня, и я взглядом ему показал, что требую продолжения.

- Поесть не дадут, - кот плюхнулся в свободное кресло и, положив лапу на лапу, продолжил. - Как я уже говорил, мы с ребятами воспользовались гостеприимностью Пьяной головы. В это местечко даже патрули Цитадели стараются не соваться, публика там - оторви и выбрось, маги-дебоширы это похуже чем бухая обезьяна с гранатой. Ну вот, денег у нас было лишь на то, чтобы оплатить один ночлег, я отправился на заработки.

- Стибрить, что-нибудь? - уточнил я, зная профессиональные пристрастия пушистого умника.

- Не стибрить, а аккуратно позаимствовать, - возразил кошара. - Ушел подальше от заведения, увидел его - ну лох - лохом. А он колдун оказался. Когда заметил, что я лезу ему в карман - очень не интеллигентно поймал меня за хвост и, не смотря на оказанное сопротивление, сдал патрулю, козел! Как-то так. Это вчера было, Дэн и Элли меня уже потеряли, наверняка.

- Понятно, - заключил я. - Вук, ты знаешь, где эта Пьяная голова?

- Очень приблизительно. Это на площади Пяти дорог, кажется, - почесал затылок волшебник.

- А я в проводники уже не гожусь? - насупился Рэй.

- Ты не дуйся, киса, - потрепал я его по загривку, - но тебя, скорее всего уже ищут, ты ведь сбежал из-под стражи, а внешность у тебя, мягко скажем, приметная.

- Бог с вами, топайте!

- В таком случае, мы с Вуком идем за Дэном и Элли, а остальные остаются здесь нас ждать, - заключил я.

- Вы только будьте осторожны! - напутствовала нас Алэя.

- Эй! Я хочу с вами! - выступил вперед учитель.

- Чего ты-то там забыл?

- Ну, во-первых, не будете же вы красться огородами, в конце концов вас поймают. Потому я предлагаю вот, что. Патрули обычно состоят из одного мага, нескольких солдат и какой-нибудь волшебной шушеры, - кот согласно кивнул, и Борисыч продолжил. - Если мы поймаем и разденем один из патрулей, то можем смело передвигаться по городу и выйти за стену.

- Резонно! - заметил Фирс. - Хеул у нас стратегище ого-го!

- Да! - вновь встрял наш рыжий лазутчик. - В воротах Цитадели пропускная система. Мы с Денисом тайком понаблюдали, как это действует. Солдат пропускают просто так, а вот у магов, как там Дэн сказал это слово... А! Сканируют спутник!

- Это что-то новенькое! - почесал подбородок учитель.

- Значит, нам нужно у мага и спутник отнять, - пожал плечами я. - Делов-то!

- И как?.. - начал было Борисыч, но тут же осекся, - ах, да, я и забыл, кто ты у нас!

- Тогда вперед, диверсанты любители!

По-моему, ни кто моего оптимизма не поддержал.



***



Столица магического подземного государства оказалась местом довольно живописным и уютным. Дома были в основном каменные, двух - трех этажные, тесно жмущиеся друг к другу. В каждом квартале, в центре, обязательно был разбит небольшой парк с садиком, с резными скамейками и узенькими подметенными дорожками. На улицах города также было чисто и невероятно тихо.

Лично мне представлялись играющие детишки и чинно прохаживающиеся маги, дамы в чепцах с корзинами с бельем и проносящиеся мимо конные экипажи.

Но для создания таких бытовых картин, требуются, как минимум люди, а их из города турнули, так что пейзажик был хоть и симпатичный, но весьма унылый.

Первый патруль нам попался через два квартала от дома Вука. В нем было человек двадцать, и мы резонно решили, что исчезновение такой большой группы вызовет тревогу в Цитадели.

А вот второй оказался в самый раз.

Их было пятеро - маг и четверо парней в камуфляже. Ребята двигались по улице не спеша, громко переговариваясь и балагуря.

Я сделал все сам.

Благодаря занятиям с Алэей и Вуком, мой запас заклинаний вырос от ноля до пятидесяти, и заклинание забвения входило в их число.

Я набросил его на всех пятерых.

Солдатики сразу встали, как вкопанные, а вот маг чуть-чуть посопротивлялся.

Он развернулся в нашу сторону, и рука потянулась к медальону на шее. Пришлось надавить сильнее, и волшебник обмяк.

Вся пятерка застыла посреди улицы, как манекены на витрине. Надеяться на то, что данная композиция не вызовет подозрения коллег, я бы не стал. Нужно было решить, что делать с этим зомби садом.

После недолгих размышлений, мы завели их в темный переулок. Парни таращились на нас лишенными мыслей глазами, так пялятся сквозь стекло террариума ящерицы и змеи. Брр!

- Есть идея! - провозгласил наш учитель.

Заклинание внушения не действует на магов.

Это был закон, пока в стране не появилась Черная колдунья. Только она как-то могла приручать колдунов.

Но ведь и мои способности были фантастикой в этом мире, а потому учитель предложил попробовать приручить мага из патруля.

И почему все эксперименты с магией мне приходится проводить исключительно в полевых условиях, используя, как говорил мой отец, сноровку вместо страховки?

Зачем-то потерев ладони, я активировал магическое зрение и попытался дотянуться до сознания волшебника. Секунду ничего не происходило, а потом меня словно поездом сшибло. Я очнулся сидя на брусчатке, неистово мотающим головой.

- Дрессировке не поддается! - отдышавшись, констатировал я.

Однако, неудача меня лишь раззадорила, и немного отдохнув я взялся за рядовых членов группы противника.

С солдатками наоборот, все вышло донельзя легко.

Они выдали мне маршрут патрулирования, свои имена и карточки, по которым их пропускали через ворота. Эту деталь Денис с котом видимо не разглядели.

Потом я наложил на начальника патруля еще одно забвение, а двум его подручным разрешил пойти в ближайший кабак и накидаться до зеленых соплей. Парням же, которых мы раздели, приказал сидеть в подворотне и играть в ладушки, внушив им, что это самая увлекательная и забавная игра в мире.

Может, конечно, и жестоко, но не фиг играть в интервентов и захватывать магические государства.

- Те, кто их найдет, будут долго ржать, прежде чем вызвать подмогу! - констатировал учитель, глядя на двух голых энтузиастов, которые дружно шлепали руками. - У тебя, наконец-то, появилось чувство юмора Вишневский!

Я как раз натягивал на себя мешковатые камуфляжные штаны и от такого откровения, чуть не рухнул на Вука.

- Только странноватое! - мрачно добавил маг.

По общему мнению, мы решили, что именно он будет играть роль начальника нашего маленького патруля, так как я со своим загаром сразу выдал бы нас с головой, а учитель не смог бы колдонуть в случае какой-нибудь проверки.

Мы нацепили на Вука плащ и спутник с прежнего руководителя и на том его метаморфозы закончились. Учитель и я немного повозились с непривычным одеянием, но все же справились.

Нарядившись по всем правилам, наша троица, в открытую, двинулась по улицам Столицы. Навстречу несколько раз попадались "коллеги", в разных количествах и разнообразных составах. В некоторых присутствовали уже знакомые мне гоблины, в других огромные, даже по меркам Фирса, уродливые тролли. А в одном затесались эльфы - сухопарые, высокие с бледной, почти прозрачной кожей и заостренными ушами.

Я все ждал, что нас раскроют, и держал пальцы скрещенными, но не на удачу, а в готовности выстрелить заклятием. Предосторожность оказалась лишней, нам лишь кивали в знак приветствия и двигались по своим делам.

Через пятнадцать минут мы достигли контрольно-пропускного пункта.

Все в нем было по правилам хорошо организованного военного поста: две будкаи с контролерами у ворот, шлагбаум, часовые простые и магические, зоркие глаза, готовые к бою автоматы и боевые жезлы. Просто и надежно, как молоток.

К будочкам тянулись длинные, пестрящие камуфляжной расцветкой и серостью плащей, очереди - внутрь и наружу. Наша команда заняла места в хвосте нужного собрания, и, не сговариваясь, начала следить за процессом проверки.

В будке охранника было небольшое окошко. Каждый проходивший мимо солдат, проводил карточкой по считывающему устройству, прикрепленному справа от окна, а маги нагибались и протягивали дежурному свой спутник. Вроде бы все элементарно.

Мы медленно продвигались к намеченной цели, и я даже начал откровенно скучать, но.

В стоящей нам навстречу очереди вдруг началось волнение. Один из солдат судорожно шарил по карманам и в панике озирался на соседей. К нему тут же выдвинулось два мага, с жезлами наизготовку. Стоящие рядом люди сразу шарахнулись в стороны, и парнишка остался совсем один.

- Эй! Подождите! - кричал солдатик, пятясь от охранников. - Я просто забыл карточку в номере!!!

Маги продолжали наступать, и парень схватился за автомат. Дрожащие пальцы пытались нащупать рычажок предохранителя:

- Не смейте!!! - вырвалось из груди мужчины.

Две яркие вспышки сверкнули одновременно, и через секунду на месте человека образовалась дымящаяся кучка пепла. Я, невольно втянул голову в плечи. Думаю, что каждый присутствующий уже прикинул, какого размера холмик получиться из его собственной тушки.

Мы с товарищами нервно переглянулись. Учитель с трудом сглотнул, оттянув воротничок камуфляжа, Вук лишь крепче сжал губы, я умудрился с втянутой головой пожать плечами. Выбора у нас все равно не было - маги-охранники уже пристально оглядывали собравшихся у ворот. Стоит лишь дернуться, как в нас полетят пули и заклятия. Оставалось только снова вклиниться в очередь и ждать, когда наступит наш черед на проверку.

Через полчаса Вук приблизился к окошечку. У меня от напряжения вспотели ладони.

Хоть окружающие последние несколько дней убеждали меня, что я самый сильный волшебник в мире, в данный момент это обстоятельство меня не радовало. В любом поединке сила всегда на втором месте. На первом, несомненно, опыт и знания. Мне нечего пока противопоставить закаленным боевым магам и автоматным пулям. Так что будем надеяться исключительно на удачу.

Наш маг сунул проверяющему украденный спутник. Охранник провел вдоль кристалла прибором, очень похожим на ручные сканеры в магазине. Устройство пропищало и моргнуло одной из расположенных на нем лампочек.

Зеленой.

Охранник кивнул Вуку - проходи.

Наши с Борисычем карточки тоже не подвели, только у меня дрожали руки, и я попал в считывающую панель с третьего раза.

За стеной вновь начинались улочки. Домики на них были попроще, в большинстве своем деревянные и одноэтажные.

В пути нам стали попадаться и местные жители, в основном пусты. Их легко было вычислить по простой одежде и затравленному взгляду. Издали завидев наш маленький отряд, простые жители магического подземелья кланялись в пояс и не разгибались пока мы не проходили. Иногда мимо чинно шествовали маги. Эти перед патрулями не раболепствовали, лишь кивали в знак приветствия.

Мы миновали несколько кварталов и пересекли местный рынок. Но привычной толкотни и суеты на нем не наблюдалось, видать прижали местных лоточников к ногтю новые власти. Так что если бы не пестрые надписи и ряды прилавков, я бы принял столичную обитель торговли за обычную улицу.

Вук уверенно шагал вперед, иногда сворачивая в переулки и, порой, останавливаясь в раздумье. Где-то через час блужданий, наш проводник кивнул вперед:

- Пришли!

Пьяная голова находилась на небольшой площади, которую окружали все те же аккуратные домики. В центре площади располагался живописный фонтан, изображающий резвящихся рыб.

Кабачок же отличался от своих собратьев огромными окнами и яркой вывеской, на которой, довольно натурально, был изображен передвигающийся на корячках мужик, а под ним вырезанные на деревянной табличке буквы, повествующие о том, что Пьяная голова открыт круглосуточно.

На площади было весьма людно, её заполняли люди в камуфляже. Среди них мелькали маги с озабоченными лицами. В толпе стояли, грозно направив жвалы вверх, пять жуков-рогоносцев, и я заметил два армейских грузовика.

У нас такие столпотворения можно наблюдать в день города, или при приезде какой-нибудь звезды.

Через секунду мы поняли, что за концерт показывают всей этой толпе. Из дверей Головы, спиной вперед вылетела пятнистая фигура, размахивая руками и ногами. Звук, который она издавала в полете, был похож на крик хомяка в истерике. Следом за хозяином, сохраняя достоинство, летел автомат.

Человек приземлился на группу своих, не успевших разойтись, товарищей, посшибав их с ног, вскочил и с визгом принялся пробиваться к выходу с площади.

- Здесь, похоже, безумно весело! - прокомментировал учитель.

Я только хмыкнул. Против Дэна в узком пространстве, вся эта толпа просто мальчики для битья.

- Весело-то, весело! - пробормотал маг. - Что дальше делать будем?

Действительно, план был тихо забрать из кабака Дэна и Элли и двигать к дому Вука. Масштабных боевых действий никто не планировал. Но будем действовать с учетом обстоятельств.

Я глянул на военных магическим зрением и вычленил волшебника, который "держал на привязи коней".

- Короче! Борисыч, ты стоишь здесь и будешь прикрывать наш отход, - начал я, - постарайся, чтоб тебя не затоптали.

- В смысле?! - поднял брови Хеул.

- Увидишь! Вук, - продолжил я, - когда начнется паника, тебе нужно пробиться ко входу в заведение и дождаться меня...

В кабачке что-то грохнуло, заставив нас всех оглянуться:

- А будет еще и паника? - спросил маг, потому как толпа военных разом отпрянула от дверей заведения, с испуганными лицами.

- Поверь мне! - хмыкнул я, и нырнул в гущу народа.

Очутившись среди таких же, как я сейчас, пятнистых товарищей, я открыто двинулся к волшебнику, который управлял жуками.

План у меня был вроде хорош. Была в нем только одна зияющая дыра.

Оказавшись на расстоянии нескольких шагов от погонщика насекомых, я уже привычно переключился на магический диапазон, и высосал энергию из его медальона.

В ту же секунду грозные жучары, оставшись без контроля, начали расшвыривать в стороны находящихся у них на пути людишек. Как я и обещал нашему магу, паника поднялась просто загляденье. И вот тут-то и проявилось слабое звено моего плана.

Пробиться сквозь орущую, бегающую с выпученными глазами толпу, оказалось не так-то просто. Тем более, что пришлось, как говориться, плыть против течения - мне-то надо на площадь, а не куда всем. Плюс, не плохо было бы не попасть под жвалы разъяренных жуков-монстров.

Кое-как, разодрав в хлам одежду и несколько раз хорошенько грохнувшись, я добрался до входа в заведение, там меня уже ждал Вук. Как он пробрался, я не спросил, но на его плаще не было ни пылинки. Маги блин!

- Что дальше? - спросил меня напарник.

- Входим и действуем по обстановке! - ответил я.

- Гениальный план! - покачал головой волшебник и мы рванули.

В забегаловке нас ждала прекрасная батальная сцена. За барной стойкой, отгородившись каким-то защитным полем, орудовала Элли. Так как мое зрение до сих пор было настроено на магический диапазон, я видел, что энергии её спутника хватит ненадолго. Однако, девушка храбро отражала атаки четырех магов, которые, укрывшись за поваленным на бок столиком, швыряли заклятиями в её сторону.

Мебель из центра зала была сметена по углам и валялась там живописными кучами. Все пространство кабака занимала группа людей в камуфляже, из центра которой доносились звуки ударов, боли и падения тел. Вдруг из давки вылетел один из нападавших, и, пронесшись мимо нас, врезался в дверной косяк. Видимо Дениска не особенно целился. Вдоль стены уже лежало несколько жертв косоглазия моего друга, некоторые чуть постанывали, а парочка даже храбро ползла к выходу.

В пылу драки на наше появление никто не обратил внимания. Я показал Вуку на парней, которых молотил Дэн, а сам решил заняться магами.

Воздушная стена - заклятие, в принципе гуманное, правда я приложил чуть больше сил, и атакующих волшебников отбросило на стену. А через секунду, как бы пресекая все дальнейшие попытки, их догнал стол, которым колдуны трусливо прикрывались. После характерного шмяка, я понял, что маги выведены из строя надолго и обратил внимание на битву в центре зала.

Элли, сообразив, что магический противник выведен из строя, перенесла все свое внимание на солдат. С её пальцев сорвалась гроздь голубых шариков и устремилась к противнику. В пути шарики обрели твердость и дружно ударились о головы пятерых нападавших. Парни в камуфляже рухнули, как подкошенные.

Вук разил врагов коротенькими молниями. Каждый в кого они попадали, окутывался сиянием и в судорогах валился на землю.

Из толпы, наконец-то, показался Дэн, но в таком виде, что я его сначала не узнал. Его кожа потемнела, глаза были налиты кровью, мышцы бугрились как у Шварценеггера, а пальцы украсились короткими, но, даже на вид, очень острыми когтями.

Да уж, профессионал рукопашник в шкуре оборотня - страшная сила!

Он, почти не глядя, расшвыривал врагов в стороны. Блин! Даже красиво!

Через несколько секунд все было кончено. Наступившую тишину нарушало лишь хриплое дыхание оборотня, да стоны еще находящихся в сознании вояк.

- Эдя! - кинулся ко мне дружище. Вся грозная шелуха слетела с него в мгновение, и передо мной стоял мой давний друг, только в одних трусах.

Мы крепко обнялись:

- Я думал, ты насмерть разбился!

- Да нормально, - упокоил я его, - только ударился немного.

Элли с удивлением смотрела на меня из-за барной стойки:

- Привет, ты как? - спросил я её, и тут понял, что в бою девочка выложилась полностью.

- Да я почти нормально! - натянуто улыбнулась девушка, - боец только из меня теперь аховый!

- Ну, это мы сейчас поправим! - успокоил я её и направился к магам, вповалку отдыхающим под стол. Разрядив их спутники, я подошел к Элли и подзарядил её медальон.

- Спасибо!

- Да, всегда пожалуйста! - махнул рукой я и кивнул на мага, - познакомьтесь - это Вук, отличный парень и классный маг.

- И классный маг рекомендует валить отсюда побыстрее! - пробурчал Вук, пожимая Дэну руку.

Снаружи до сих пор доносились крики паники.

- Там то, что происходит? - спросил Денис.

- А, это мы немного пошалили! - с улыбкой ответил я, направляясь к выходу.

И тут входная дверь распахнулась. Хорошо, что она открывалась в обе стороны, а то после боулинга по Первушински не выжила бы.

На пороге стоял учитель. Оглядев картину, он сказал:

- Ну, я вижу, здесь вы закончили!

- Ну да, Борисыч! - кинул я. - Вот и Дэна с Элли освободили.

Взгляд учителя потемнел:

- Понятно! Простите, ребятки!

И выстрелил в меня первого.

Краешком угасающего сознания, я успел отметить, что стреляет он не пулями и очень ловко управляется с пушкой...


=18=



Горный воздух всегда освежает и дает бодрость. Я ощущал его прохладное дыхание на своих щеках. Хотелось лежать и наслаждаться этой поистине спокойной радостью, но такого удовольствия мне доставлять никто не собирался.

- И долго ты собираешься здесь валяться? - вновь этот голос.

- Да сколько угодно! - пробормотал я, не открывая глаз. - Но ты ведь не отстанешь?!

- Думаю, что да?

Я вздохнул, открыл глаза и сел.

Хорошо хоть не встал! Голова закружилась, и дух захватило от развернувшейся передо мной картины. Такой вид, наверное, с вершины Эвереста. Ощущение полной свободы и детского отчаянного страха, когда качели взлетают все выше и выше.

- Нравиться?

- Потрясающе просто! - воскликнул я. - А где мы?

- Везде и нигде! - усмехнулся мой навязчивый попутчик. - Пожалуй, это лучшее объяснение. Это мое личное пространство для раздумий, здесь мне ничто не мешает, хотя иногда... но об этом позже. Лучше скажи мне, как это вы так попались?

- Ни за что не стал бы подозревать Борисыча.

- У людей много придумано оправданий своим поступкам, а на самом деле мотива лишь два - любовь и ненависть! Все зависит от объекта, к которому они относятся, - мой безымянный собеседник, казалось, наслаждался беседой, - Если желаешь курить - кури, у тебя еще минуты три.

- А что потом? - уточнил я, вынимая из воздуха уже зажженную сигарету.

- Вернешься к суровой реальности!

- Прекрасно! Ну, а пока, я хотел бы выяснить, что это ты за глюк такой? И зачем мне нужны эти уроки астрономии во сне и наши скоротечные беседы ни о чем? - я сделал еще одну затяжку и поискал глазами место, куда швырнуть бычок.

- А швыряй куда хочешь! - великодушно позволил мой глюк. - У меня мусор сам исчезает. Я когда тут поселился - так пожелал, а то, до этого, жил в такой помойке!

- Опять загадки! - покачал головой я.

- Нет! Сегодня будут и отгадки! И одну из них тебе подарил твой друг Фирс! - он вдруг тревожно взглянул на небо и похлопал меня по плечу. - Ну, давай! Тебе пора, а то всё пропустишь!

Всё!!! В конце концов - это мой сон, я решил проявить характер:

- Чего раскомандовался?! Пока я не получу ответы на свои вопросы - никуда не уйду!

- Всему свое время дружок! - улыбнулся мой собеседник.

И толкнул меня с горы!

К дьяволу такое гостеприимство! С этой мыслью я и очнулся.


Огромная комната.

Мои руки в оковах.

Я лежу на подобии хирургического стола. Рядом такие же столы и на них мои друзья, все кто были в Пьяной голове.

Неподвижно, не завершив трансформации, застыл Дэн. Элли ворочается, пытаясь освободиться от пут, которые прочно её приковали. Вук, осматривающий все вокруг. Взгляд серьезный, изучающий. Этот воспользуется малейшим шансом вырваться.

Я пошевелил руками, тоже прикован прочно. Ладно, посмотрим, что тут. Обзор у меня ограничен, я могу смотреть вверх и немного вперед, чуть влево и вправо вот и всё. Но этого достаточно, чтобы увидеть, что стены, уходящие в невероятную высь, заполнены прозрачными капсулами, от которых к потолку тянутся жгуты кабелей. В них в самых невероятных позах замерли люди.

Хотя, нет, не люди! У каждого на груди висел маленький кристаллик. Маги!!! Сотни, а может тысячи! Зачем?!

- Много вопросов, да? - знакомый голос болезненно резанул слух.

- Зачем, Валерий Борисович? - мой язык, как будто съездил в командировку в Сахару - ворочался с трудом.

- Я думаю, что ты и твои друзья имеют право знать! - услышал я голос учителя прямо перед собой.

Он подошел и наклонился надо мной. Я увидел совсем другого, человека, не того, которого я знал долгие годы. В его глазах были сила и власть. Так смотрят тираны и убийцы, или безумцы. Хотя, пожалуй, все кто переступил грань здравого смысла, не могут считаться нормальными людьми. Может он попал под власть Черной колдуньи? Её возможности для нас до сих пор неизвестны.

- Зачем ты нас предал, Борисыч?

- Я никого не предавал, Вишневский! - ухмыльнулся мой бывший учитель. - Таков был план! Мой и моей матери, которую тут все называют Черной колдуньей.

- Но, ты же рассказывал, что воспитывался в детдоме! - прохрипел со своего ложа Денис. Надо же и ему Борисыч ту же песню напел.

- Так, я вам и не врал, - покачал головой учитель, исчезая из моего поля зрения.

Я услышал, как он прошел куда-то в глубь зала и защелкал какими-то рычагами или кнопками.

- Я расскажу вам, как все произошло, и как будет происходить, - вновь послышался его голос, - но спешу предупредить вас, господа волшебники, любая попытка воспользоваться магией принесет огромную боль и это будет единственный результат!

Тут же я услышал, как вскрикнула Элли.

- Я предупреждал, девочка! Ну что ж, вы хотели узнать, почему я поступил с вами так, слушайте.

Мои родители были очень интересными людьми. Они занимались наукой, были выдающимися физиком и химиком, работали на советское правительство в области альтернативных энергетических технологий.

Ни кто, даже мать не знает, как, но однажды на отца вышел маг, настоящий, и предложил поработать с источником невероятной энергии - магическим кристаллом или спутником, как называют его в подземном мире.

Отец не удержался от такого соблазна. Ведь это же невероятные перспективы, новые волшебные технологии и все в его руках. Они работали с магом почти три года, разработали огромное множество способов применения магической энергии в людских механизмах, но венцом творения отца стал прибор, способный управлять живыми существами, которые обладают магической силой.

Когда он поделился этой новостью с магом, тот, видать, струхнул и сдал отца властям, выставив его как врага народа. Каким образом ему удалось убедить в этом товарищей из Комитета - не понятно, наверняка, применил заклятия, но вскоре за отцом пришли. Однако, не смотря на тщательные поиски, у папы не нашли никаких документов и материалов о работе с магической энергией.

А все потому, что лаборатория находилась здесь в мире магов, а вся информация и экспериментальный образец прибора находились у моей матери, которая узнав, что мужа обвиняют в таких ужасных, для Советского союза, злодеяниях, быстро скрылась.

С помощью прибора, она заставила мага перенести её в подземный мир, где и скрывалась почти двадцать лет, захватив себе в слуги дракона РРонха и его наездника Канука.

Мы лежали и слушали исповедь учителя, а я пытался найти выход из создавшегося положения. Понятно, что захватили нас не для душевной беседы и не для рассказа о жизни родителей Борисыча. Так что из плена нужно было выбираться. И без помощи магии, так как и мои попытки применить колдовство привели лишь к невероятной боли по всему телу.

- Ну, а с тобой что? - выдавил я, пытаясь как-то отвлечь себя от ломоты в организме.

- А я в те дни гостил у бабушки, от которой меня и забрали. Сначала на допросы (им было плевать, что я лишь трех летний ребенок), а потом в детский дом.

Там я терпел многочисленные унижения, но учился и проявлял великолепные данные в физике. Видно гены моего отца давали о себе знать. Но, не смотря на мою гениальность, путь в науку мне был закрыт. Кто же в советском союзе допустил бы, чтобы сын врага народа пробился на хоть какую-то маломальскую должность? Правда, моя воспитательница - Мария Афанасьевна, земля ей пухом, добилась, чтобы меня приняли в ВУЗ. Там я получил знания и решимость все поменять. Однако, наверху подумали по старому, и, подающего надежды студента, отправили в обычную школу, воспитывать вас - оболтусов.

- Можно подумать, что тебе не нравилась эта работа?! - пробормотал со своего стола Дэн.

- Да нравилась, если честно, - ответил Валерий Борисович, и опять переключил какие-то тумблеры, я так понял у него там что-то вроде приборной панели, - но я создан для большего. Не хотелось губить талант. В ту пору мне в серьез предлагали сбежать за границу, в Штаты. И я почти согласился, но...

Именно тогда меня и нашла мать. Она рассказала мне всю правду о себе и об отце, а потом нарисовала такие перспективы, от которых захватывало дух.

На пять лет я поселился в подземной стране и работал над тем, что не завершил мой отец. Но в первую очередь я усовершенствовал прибор. Я назвал его просто - Пульт. Теперь он может не только управлять волшебниками, но и блокировать магию от любых существ, а так же порталы. Очень удобная штука.

Учитель рассмеялся и подошел ко мне:

- Сынок! Тебе не жмет? - он проверил оковы на моих запястьях. - Ой, ну не смотри на меня так!!! Я ж тебе объяснил, почему так поступаю.

- Ты мне объяснил, что ты гений, которого не признало общество, а не то, что здесь происходит. Зачем вся эта тирания магов?

- Ах, это! - он с силой затянул мне обруч на голове, так что я дернулся от боли. - Это, мой друг, плацдарм для репетиции вторжения в верхний мир. Где еще эффективно проверить военную технику начиненную магией?

И потом, это не тирания. Многие маги разделяют со мной и мамой убеждение, что люди наверху заигрались во власть и пора там всё поменять, вернуть волшебников и магию в нормальный мир, а не ныкаться по подземельям! Правда, это должно произойти под нашим чутким руководством. А тех, кто был не согласен, ты изволишь наблюдать здесь, на этих стенах. Они стали преобразователями энергии Кристалла, для поддержания энергетической мощи моей техники!

- Это сумасшествие! - вскричала Элли. - Вы используете живых людей, как батарейки!!!???

- О, да! - ухмыльнулся учитель. - На эту мысль меня натолкнул Земной кинематограф. Был там какой-то фильм на эту тему?..

- Матрица! - мрачно подсказал Денис.

- Вот, точно! - подтвердил будущий диктатор, и начал подключать к моим оковам какие-то провода. - На чем я закончил? Ах, да! Я усовершенствовал прибор, и появилась реальная возможность осуществить свой план, стать в верхнем мире солидным, богатым и влиятельным человеком. Но для этого нужны были связи в мире людей, ведь, как ты правильно сказал Эдик, нужно было не только добыть и перетащить сюда огромное количество техники, но и найти людей для управления и обслуживания. Потому я вернулся в большой мир под личиной скромного учителя, и начал вербовать себе сторонников. Не буду утомлять вас рассказом о том, как это было трудно и скучно, но результат вы видели - у меня многочисленная, хорошо обученная и оснащенная армия.

На этих словах Дэн хмыкнул:

- Сопляки они, эти ваши оловянные солдатики!

- Против тебя, Дениска, и раньше-то было проблематично выступать, - покачал головой учитель, - ну, а уж с силой оборотня, ты просто Супермен, какой-то! Потому я и приказал тебя не увечить. Хочу на досуге изучить твой феномен.

- Мой что!? - взревел друг.

- Господи! - вздохнул Борисыч. - Феномен! Чему вас только в школе учили?

- Ты и учил! - Дэн дернулся так, что затрещали ремни. - Я тебе покажу, мля, феномен!

- Остынь, волчок - эти кандалы силу гнома выдерживают, современного! - хмыкнул учитель, но судя по звукам, спешно проверил крепления Денискиных оков.

- А мы то все тебе зачем? - процедил я сквозь зубы, потому как обруч, при малейшем движении остро впивался в виски.

- Ну, эти два мага пополнят мою коллекцию украшений зала, а на тебя у меня особые виды, дружок! - сказал он, вновь склонившись надо мной.

- Да я лучше сдохну, чем буду висеть тут, как чучело, - наконец, подал голос Вук.

- Ооо! Это, для тебя не позволительная роскошь, Вук! - возразил ему учитель. - Со своими знаниями и опытом, ты станешь лучшим моим и верным телохранителем!

- Никогда!

- Ну, это ты сейчас так думаешь! Потому, что мой прибор настроен только на блокировку магии. Когда я переключу его в режим подчинения и пристрою к тебе приемник, ты с радостью будешь исполнять все мои приказы.

Мне оставалось услышать еще кое-что, прежде чем разочаровать любимого учителя:

- Ты еще про меня не сказал! - крикнул я ему.

- Ну, конечно! - восторженно вскрикнул учитель. - Ты, Вишневский, мое самое значимое приобретение! Ты абсолютный маг, а значит, имеешь связь с Кристаллом напрямую! Ты сможешь качать энергию для моей армии, когда угодно, и нам не придется возвращаться каждый раз для подзарядки в Цитадель!

- То есть, я у тебя нечто вроде адаптора для телефона? - прищурив глаза, поинтересовался я.

- Точно! - подтвердил он.

- А вот, хрен тебе! - крикнул я и развернул магический щит.


=19=



Честно говоря, пока наш дорогой учитель читал нам лекцию о неизвестных вехах истории и о своей скромной роли в ней, я не терял времени даром.

Первое, что я попробовал - это посмотреть вокруг, на сколько это вообще было возможно, магическим зрением. Эта попытка чуть не ослепила меня. Прибор учителя светился, как промышленный прожектор. Каждый раз при использовании магии, в моей ауре образовывалась брешь, и свет Пульта сразу же ударял туда. Это и причиняло неимоверную боль. А моя магия так и не могла подействовать.

Мне нужно было как-то оградить себя от убийственного излучения прибора, и я попробовал сузить площадь выплеска своей энергии до размера булавочной головки, но результата это не принесло, проклятый Пульт все равно обжигал меня своим светом.

И тут мне вспомнились слова моего неизвестного обморочного покровителя. Ответ на вопрос подарил мне наш зеленый великан. А что я получил от противомага? Правильно! Часть его силы!!!

И так, для начала найдем в своей магической ауре яркую белую точку. Теперь попробуем представить, что энергия противомага образует вокруг меня некое подобие скафандра. Получилось!!!

А сейчас, попытаемся не заметно освободиться от зажимов и ослабить обруч на голове.

Я, аккуратно, выпустил усик магии в сторону держащих меня механизмов, и, о чудо, у меня получилось. Правда прибор все-таки продолжал действовать, и боль снова обрушилась на меня, но уже не с такой силой. А главное, я достиг цели - оковы ослабли, я мог двигаться! Превосходно! А боль и потерпеть можно!

И после мне осталось только дождаться от учителя конца рассказа, хотелось же понимать, ради чего все было затеяно!

Щит развернулся и припечатал учителя к стене. Я настроил его так, чтобы все мои друзья попали под защиту. Как только я нейтрализовал поле прибора, сразу зашевелился Вук, я почувствовал заклинание, которым он освобождался от оков.

Дэн тоже начал действовать. Если кандалы предназначались для местных гномов, то они так и остались суетливой мелюзгой, потому как Денис вырвал их с корнем, и тут же подскочил к Элли.

Все мое тело пронзала страшная боль, будто вгоняли в каждую клеточку тысячи острейших шипов, но я, все же, встал и, не снимая заклинания, посмотрел на Валерия Борисовича. Учитель с не понимающим лицом пытался добраться до своего прибора. Было понятно, что попытается увеличить мощность сигнала и тогда мне не сдюжить.

Я выбросил вторую руку в сторону центра зала и развернул портал. Боль от этого стала еще больше, и я прохрипел сквозь зубы:

- Вперед! Живо!

Мои друзья среагировали очень быстро. Вук сразу же юркнул в проход, Дэн одним движением зашвырнул туда Элли, а потом, ухватив за шкирку, утащил и меня.

Я лежал, судя по ощущениям на земле. Глаза открывать совершенно не хотелось, потому, как вокруг была блаженная тишина. Правда, длилось это всего мгновение, а потом меня начали интенсивно похлопывать по щекам:

- Эдя, вставай! Мы еще не выбрались! - Дэн был настойчив, и я открыл глаза.

- Где мы?

- Это тебе лучше знать, Сусанин! - огрызнулся друг. - Лично мне это напоминает парковку танков!

Вокруг, и впрямь, ровными рядами стояли бронированные железные монстры.

- Да не было у меня времени придумывать, куда открывать проход. - пробормотал я. -Я просто примерно назначил направление и расстояние.

- Все это здорово, ребята! Но мы до сих пор на территории Цитадели, и надо бы отсюда выбираться! - вмешался в наш милый спор Вук. - Какие будут идеи? Ты сможешь открыть портал куда-нибудь в более безопасное место?

Все с вопросом взглянули на меня.

- Простите, братцы, я пуст! И зарядиться пока не откуда.

- Денис, - встряла Элли, - ты же военный? А это...- она обвела руками вокруг, - кажется военная техника!

- Намек понял! - ухмыльнулся Дениска. - Совсем я в шкуре волка отупел! Ребятки, все в танк!

- Ты хоть рулить то им сможешь? - с трудом поднимаясь, проскрипел я.

- Обижаешь, профессор! - рассмеялся оборотень. - Я в Волд оф тэнкс - чемпион!

- О, Боже! - простонал я, единственный понимающий, о чем идет речь.

Но остальные прониклись оптимизмом моего друга и полезли вместе с ним на ближайшую боевую машину. Когда мне с трудом удалось оторвать свое избитое учительским прибором тело от земли, Дэн уже откинул люк на башне и нырнул в чрево танка.

- Ух, ты!!! - глухо послышалось оттуда. - А как это заводится?

- Он повзрослеет, когда я уже буду разлагаться! - пробормотал я, кряхтя, карабкаясь по металлическому борту.

И тут я обратил внимание на крики у меня за спиной. Обернувшись, я увидел то, что внезапно придало мне сил. Я махом ввалился в гости к своим друзьям и захлопнул люк.

- У нас гости, ребятки! - просипел я, упав на голову Вуку.

По борту танка забарабанили пули.

- Давай, Дэн, заводи эту штуковину! - крикнул я.

- Да у неё аккумулятор на нуле!

В боевой машине было тесно, но посреди салона кто-то разместил высокую стеклянную колбу, в которой волшебным образом висел чей-то спутник. Секунда ушла у меня на анализ, а потом я дернул Вука за плечо:

- Ты еще заряжен?

- В смысле? - удивился маг.

- Энергии в спутнике много?

- Достаточно, пока!

- Прикоснись к этой колбе! - попросил я, а, когда волшебник заколебался, схватил его руку и приложил к странному устройству.

Тут же вся техника, что окружала нас, ожила.

- Ух, ты! - воскликнул Дэн. - Заработала!

- Давай! Гони! Гони! - завопил я.

- Ща, подожди, разберусь! - ответил оборотень, копаясь в клавишах и дергая рычаги. - А, вот! Нашел!

Боевая машина взревела двигателем, и рванула вперед. Судя по скрежету, по пути мы зацепили несколько других машин на парковке - не жалко! Несколько секунд у Дениса ушло на то, чтобы разобраться с управлением, а я тем временем решил поупражняться в стрельбе из танка.

Забравшись в кресло стрелка, я оглядел приборы. Похоже, учитель предусмотрел то, что техникой будут пользоваться не только профессионалы. Управлять стрельбой оказалось проще, чем играть в компьютерную игру - экран прицела, джойстик управления башней, кнопки для стрельбы и перезарядки. Ну, поехали!

Не смотря на простоту управления, для стрельбы, да еще и с манерой вождения Дениса, требовалась определенная сноровка. После пятого выстрела, три из которых грохнули стоящие на площадке безмолвные боевые машины, а два ушли искать себе цель где-то в небе, я более менее освоился с техникой стрельбы. Теперь я уверенно лупил во вражеские танки, которые взялись нас преследовать. Однако, мои выстрелы не причиняли преследующим никакого вреда, а вот ответная пальба здорово стрясала нам мозги.

Спереди раздался очередной возглас нашего мохнатого танкиста:

- Похоже, у них какая-то защита установлена! - Дэн пробубнил, что-то еще, и добавил. - О! И у нас она есть!

Судя по всему, он тут же надавил кнопку, потому, как я услышал надрывный всхлип Вука. Защита начала с усердием сосать его магические силы. Я понял, что долго нам не продержаться. Иссякнет источник мага и танк, заглохнув, из нашего спасителя превратиться в знатную мышеловку. Лично мне совсем не улыбалось до конца жизни подзаряжать батарейки для амбициозного учителя и его чокнутой мамашки.

- Дэн! Рули к ближайшей стене! Я организую проход!

Денис направил машину в сторону ограды. Я развернул башню по ходу движения и надавил на гашетку.

Бум! Снаряд угодил прямо в каменное ограждение, выломав изрядный кусок. Наш танк на полной скорости изящно подправил дыру согласно своим габаритам. Правда, радости это не добавило. Стена примыкала прямо к городу и, вырвавшись из Цитадели, мы очутились в лабиринте узких улочек, явно не предназначенных для гонок бронированной техники. Дэниска уже приноровился к управлению, судя по тому, как изящно он вписывался в повороты. А вот наши преследователи, заметно отстали. После третьего или четвертого маневра, водитель первого из идущих за нами танков, видимо не справился с управлением, и тяжелую машину развернуло поперек улицы, наглухо заблокировав проход остальным преследователям.

- Ага! Получили, лошары!!! - взвизгнул со своего места наш лихой водитель, и в этот же момент Вук обессилено упал на пол. Наша гусеничная спасительница, тут же встала, как вкопанная.

- Уходим! - скомандовал я, и вся наша компания выскочила на улицу. Денис и Элли сразу рванули в ближайший переулок, а мы с Вуком устало ковыляли следом. За спиной уже слышались звуки погони.

Я уже подумал, что нам не уйти, развернулся и приготовился дорого продать свою жизнь, но вдруг чьи то нежные руки увлекли меня в открывшуюся за моей спиной дверь. Я хотел было вырваться, но к моим губам приложили палец, а безумно знакомые губы поцеловали в щеку:

- Тише! - прошептала Алэя, обнимая меня.

За дверью слышался топот солдатских сапог, командирские выкрики и матюги.

Я огляделся, все наши были здесь. Дэн с Элли, Вук, Фирс, Алэя и рыжий проказник.

- Как вы нас нашли? - шепотом спросил я у своей любимой волшебницы.

- Это все ваш кот, - ответила девушка, - сказал, что найдет хозяйку в любом месте, и привел нас сюда!

- Ну, рыжий, спасибо! - прошептал Дэн, и, сграбастав зверя в охапку, потрепал его по загривку.

- Да что это за привычка, - зашипел киса, вырываясь из объятий оборотня, - у вас людей, - он взглянул на Дениса, - в смысле, нелюдей, меня жамкать? Хочешь теребить что-нибудь, попроси Элли тебе шарф связать или подушечку! Отпусти меня немедленно!!!

- Да тише вы, голубки! - шикнул я на парочку. - Всю контору засветите!

Дэн отпустил кота, и тот сразу забился в самый дальний угол.

- Как будем выбираться отсюда?

- Нас ждут на крыше! - прошептал Фирс. - А где Хеул?

- Долгая история! - с сожалением произнес я. - Как выберемся - расскажу! А теперь потихоньку на крышу!

Вы когда-нибудь видели, как слон прячется за спичечным коробком. Если нет - просто включите воображение и поймете, какое зрелище ожидало нас на крыше. Помахивая хвостами и прикидываясь изящными печными трубами, нашу команду приветствовали два знакомых дракона. Лютик, увидев меня начал даже сучить лапами, от чего весь дом под нами задрожал, грозя немедленно развалиться на части.

Алэя, не дав никому и слова сказать начала распределять пассажирские места. Мое, избитое морально и физически, тело застонало от "радости" вновь прокатиться на любимом драконе, но выбора не было и через две минуты мы уже были в воздухе. Драконы уносили нас всё дальше от Цитадели, и я, почувствовав себя в безопасности, задремал.

Очнулся я опять на знакомой вершине.

- Вот интересно, а удастся ли мне в этом мире нормально поспать, или ты намерен прочно обосноваться на месте моего ночного кошмара?

- Это мой единственный способ общаться с тобой.

- И что нам дает это общение? - поинтересовался я. - Пока что я от тебя услышал лишь один полезный совет, после которого ты заставил меня сигануть с этого Эвереста.

- Так ведь не больно же! К тому же это дало тебе возможность во время очнуться и успеть на лекцию своего замечательного учителя.

- Ты все знал да?

- Я знаю все, что происходит в мире, это моя работа.

- Тогда объясни мне, зачем все это происходит? Зачем здесь мы с Денисом? И вообще, для начала, хотелось бы узнать хотя бы имя того, кто постоянно влезает в мои сны.

- Обещаешь не смеяться?

- А есть повод? - удивленно спросил я.

Он вздохнул и:

- Азид Пар!

- Ты серьезно?

Я внимательно посмотрел на собеседника.

- Ты серьезно! - вздохнул я. - Значит Пар Азид?

- Лучше наоборот! Я не знал, что в вашем языке возникнет слово, которое так опозорит мое имя.

- Ладно, Пар! Имя, как имя! Ну и что же творится?

- Ты нужен, чтобы освободить меня от влияния прибора учителя. Он блокирует Кристалл и причиняет множество неприятностей лично мне и всей нашей Вселенной.

- Каким образом?

- Видишь ли, Кристалл это действительно Сердце мира, как называют его драконы. Он управляет всеми процессами в созданной им Вселенной. И когда прибор учителя начал работать, он оборвал связь Кристалла с внешним миром.

- Ну, пока все понятно! - кивнул я. - А кто же ты?

- Я вроде смотрителя и идейного вдохновителя! Моя душа создала наш мир.

- Так ты, что Бог?

- Нет, я скорее нечто вроде джина. Я магический оператор реальности. Бог гораздо выше даже моего понимания. Просто в отличие от вас, я точно знаю, что он есть. Ощущаю его присутствие постоянно.

- А что тогда я такое? - спросил я.

- Ты - Абсолютный маг, твоя связь с Сердцем мира помогает мне общаться с тобой во сне и просить помощи, потому как этот прибор мешает мне проникать во внешний мир.

Твоего учителя и его мать нужно остановить, потому, как без участия Кристалла наша вселенная начинает разрушаться. Этот процесс еще можно прекратить, но скоро будет поздно!

- Ну и как мне это сделать? - спросил я.

- Прибор и все данные о нем должны быть уничтожены!

- Для этого мне нужно вновь проникнуть в Цитадель! - кивнул я. - Думаю, что после нашего бегства там все будет кишеть солдатами и магической охраной.

- Ты должен придумать способ! Судьба всего мира зависит сейчас от тебя...


- О! Наша спящая красавица проснулась! - Дэн, кажется, был уже навеселе.

Я присел и огляделся.

Мы опять были в лесу. Ребята разбили лагерь на живописной полянке. Справа к ней примыкала довольно высокая гора, крутой склон которой примыкал к месту нашей стоянки. С других сторон нас окружал лес. Похоже, драконы заранее выбрали это место, так как у меня возникли подозрения, что его нелегко обнаружить с воздуха.

- Привет ребята! - улыбнулся я своей команде. Чувствовал я себя гораздо лучше, чем после бегства из Цитадели магов, во мне бурлила энергия, и не только магическая. - Как долго я спал?

- Почти двое суток! - пробасило рядом. Господи! Лютик, как я рад тебя видеть!

- Ага! - добавил Дениска. - Думали, что будем таскать твою тушку по всей стране, пока ты не выспишься!

- Где мы? - поинтересовался я.

- Не далеко от нашей долины! - ответил Рронх. Его тело, как и тело Лютика, скрывалось в лесу, и на поляну высовывалась лишь огромная голова. - Мы решили сначала все обдумать, прежде чем возвращаться туда.

- Так вы наладили связь с сородичами?

- По началу, нас даже слушать не хотели! - ответил мой дракон. - Оказалось, все молодые драконы и их наездники были под контролем! Как только мы прилетели, нас сразу хотели схватить, как лазутчиков. Потом папа быстренько провел несколько воспитательных бесед, мы сломали приборы на некоторых из драконов, и, уже после этого, отец поведал нашим собратьям о ситуации в политике страны! - только сейчас я обратил внимание на свежие шрамы на мордах обоих драконов.

- В общем, долина сейчас полностью освобождена от захватчиков! - подытожил Рронх.

- А как вы нашли нас? - спросил я у наших летающих друзей.

- Когда все наладилось у нас дома, - начал Лютик, устраиваясь поудобнее, от чего заскрипели ближайшие деревья и на нас посыпались ветки, листья и иглы, - ой, простите! Так вот, я попытался связаться с тобой! Однако, ответила мне Алэя. Уж не знаю, что между вами произошло, но теперь у меня с ней такая же связь, как с тобой. Она то и рассказала, что вы пропали, когда ушли искать своих друзей. Мы в темноте пересекли границу города и спрятались на крыше какого-то заброшенного дома. Там ребята и нашли нас. Так что с вами стряслось-то?

- Я вам все расскажу, только мне бы сейчас перекусить! А то, как будто неделю голодал.

После простого, но сытного обеда, я начал рассказывать друзьям все, что узнал сам. Историю учителя Дэн, Вук и Элли уже знали, но они меня не перебивали. После я поведал им о Кристалле и о его хранителе.

- Значит, эта штука не просто большая магическая батарейка? - задумчиво покачал головой Денис. - И что будет если мы не разрушим приборчик?

- Азид Пар явно намекал на конец света! - ответил я.

- В Цитадель теперь не попасть! - Вук задумчиво покрутил в руках жезл. - Даже в мирные времена, магическая охрана была невероятно надежна. А сейчас, когда это подкреплено солдатами и техникой вашего мира...

- Мы должны дать им бой! - перебил его я. - Это единственный способ!

- И как ты себе это представляешь? - спросил Дэн. - Нам будет противостоять обученная армия, куча стреляющей и летающей бронетехники с магической защитой, зомбированные маги и еще хрен знает что. Плюс, что самое главное, прибор Борисыча работает, и все кто будут с нами, могут попасть под его влияние...

- Вот именно! - усмехнулся я. - Но есть в этом мире существа, на которых этот прибор не действует!

- И кто же это? - прищурился мой друг.

- Противомаги!!!



=20=



Сказать по честному! Я сам себе удивляюсь!

Несколько дней назад, все чего я хотел - вырваться из этого мира, не вмешиваться ни в какие магические и человеческие конфликты и спокойно прозябать себе, проживая свою привычную жизнь.

Сегодня, я с другом, который стал оборотнем, несколькими волшебниками и парой драконов разрабатываю план по спасению не только уникальной магической страны, но и, судя по всему всей Вселенной! И мне это нравиться! Я вновь чувствую себя по настоящему Живым!!!

Мы провели на уютной полянке еще сутки, и план по вторжению в Цитадель магов был в общих чертах готов. Нам предстояло многое сделать.

Первое и самое важное - это, конечно, сбор информации. Единственный из противомагов, о котором нам было известно, находился сейчас с нами.

Фирс после моего рассказа о деяниях его любимого Хеула скис и ни с кем не разговаривал. Он все время держался в стороне и о чем-то усиленно размышлял. И это понятно! Предательство учителя ударило его, пожалуй, больнее всех. Ведь учитель вырастил его, и провел с ним большую часть его жизни. К тому же, не смотря на размер и силу, наш зеленый друг был все же шести лет отроду, а значит во многом оставался маленьким ребенком, который был привязан к своему воспитателю.

Но мне сейчас было не до слез, нам нужна была любая информация о единственном оружии, которое могло остановить двух маньяков, решивших поработить мир. Теперь я понимаю, что Валерий Борисович, тоже сознавал опасность противомагов для его будущей империи, и потому таскал с собой одного, для исследования. А вот куда он дел остальных?

Понятно, что к этому приложили руку учитель и его маманька, не мог целый вид магических существ исчезнуть в этой, раньше весьма мирной и благополучной стране.

Я присел рядом с великаном на бревно, он даже не шевельнулся:

- Послушай, Фирс! - начал я. - Я понимаю, что ты чувствуешь!

- Откудова? - удивился противомаг, не по великаньи шмыгнув носом.

- Он был и нашим учителем! Воспитывал нас, учил многим вещам, которые мы с Дэном знаем, - слова давались мне с трудом, было как то стыдно, что я сразу увидел в старом учителе врага. Может потому, что я смотрел в его настоящие, не прикрытые маской дружелюбия, глаза. - Но если мы его не остановим, весь мир исчезнет. Не будет ничего. Ты понимаешь?

- Все я понимаю! Кроме одного - зачем он так? Ведь я его отовсюдова вытаскивал, спасал, защищал в лесу! - он с силой сжал кулаки. - Может это мать настроила его? Может подействовала на него этой штуковиной для чародеев?

- Я не знаю, Фирс! Возможно. - И в этот момент я даже не был уверен - солгал ли я. Мне очень захотелось, чтобы это было правдой.

Великан склонил голову и снова шмыгнул:

- Как я могу помочь?

- Мне нужно, чтоб ты вспомнил - где тебя нашел учитель, и что случилось перед этим. - Я старался говорить, как можно мягче, понимая, что разговариваю сейчас с обиженным ребенком.

- Я не помню! Маленький был!

- Тебе поможет Алэя! - сказал я. - Она сможет разбудить твою память. Тебе только нужно довериться ей, и мне.

- Хорошо! - вздохнул здоровяк. - Я согласен!


Процедура восстановления глубокой памяти, как сказала Алэя, процесс весьма энергоемкий:

- Я ни за что не взялась бы за это без тебя. - Призналась моя любимая волшебница.

При помощи магии мы должны были заставить Фирса вспомнить все с первой минуты рождения. Если честно, мне даже представить было сложно, как это - осознать себя с первого мгновения жизни, вспомнить, как беспомощна и наивна жизнь младенца. Но именно на это я сейчас и подбивал убитого горем товарища.

Мы отошли подальше от лагеря, чтобы ни что не отвлекало нас от колдовства. Алэя расположила великана на расстеленном одеяле и заставила прислониться к дереву. Затем попросила меня взять её за плечи и сосредоточиться на зарядке её спутника:

- Больше ничего не делай, и старайся ни о чем не думать, а то в итоге, вместо нашего великана, мы получим слюнявого идиота.

Ну, допустим, с сопливостью у здоровяка, в последнее время, и так проблем нет, но... Ладно, не будем отвлекаться!

Я обнял любимую и сосредоточился на её кристалле. Не знаю, должно так было быть или нет, но я начал видеть все, что вспоминал противомаг.

Увидел уютную зеленую долину, окруженную кольцом высоких скал. Она была вся хорошо освещена, потому что когда противомаги переселились сюда, они вырубили в одной из гор просвет, через который проникало сияние Сердца мира. Увидел одну большую и ухоженную деревушку, с аккуратными двориками и постройками для домашней скотины. Плодородные поля окружали поселение со всех сторон, их в нескольких местах рассекали протоптанные дорожки, которые вели к единственному выходу из долины. С внешней стороны гор примыкал лес, в котором великаны собирали грибы и ягоды. Охотились противомаги редко, так как верили в духа леса, товарища весьма обидчивого, по их мнению, и ревностно относящегося к своей обители. Я догадался, что смотрю пока, глазами матери великана.

Картинка сменилась. Я услышал крик младенца и не сразу осознал, что это мой собственный крик, почувствовал заботливые руки матери, увидел улыбающиеся глаза отца. Я проживал жизнь Фирса, чувствовал детский восторг от первых движений и прикосновений, вкус материнского молока, радость первых шагов. Все это пролетало очень быстро, картинки сменялись как в ускоренном кино.

И вдруг все замедлилось. Алэя контролировала процесс воспоминаний противомага, стараясь причинить психике великана, как можно меньше вреда, это я тоже чувствовал.

Фирсу пол года, но противомаги растут быстрее, по человеческим меркам на вид ему около шести. Он играет во дворе со своей любимой собакой. Зверь не обычный, крупный, мохнатый и очень зубастый, но я понимаю, что это именно собака. Маленький великан увлеченно таскает животное за хвост, но пес понимает, что с ним играют и лишь когда малыш чуть увлекается, пытаясь выдернуть волоски из пушистого средства общения собаки с хозяином, аккуратно берет ребенка за шкирку и отсаживает в сторонку. Великанчик несколько мгновений пытается сориентироваться, вертя в разные стороны головой, и, найдя взглядом потерянную игрушку, возвращается к прерванному занятию.

И вдруг, вдалеке, у самого входа в долину раздается страшный грохот. Фирс поднимает голову и видит облако огня и дыма. Из дома выскакивает отец, в руках у него огромная дубина, он что-то говорит замершей у порога матери и бросается прочь за ворота. Великанша хватает ребенка и запирается в доме. Снаружи слышны выстрелы, крики борьбы и лай пса, рвущегося в бой. Вдруг выстрел слышится совсем близко, пес взвизгивает и замолкает. Дверь распахивается от мощного пинка, врываются люди в необычных пятнистых одеяниях. Мать мгновенно бросается в атаку и падает под градом пуль. Люди заполняют комнату, быстро производят осмотр дома и один из них, видимо главный, показав на малыша, говорит:

- Этого к остальным!

Большой дом, заполненный великанскими детьми. Те, что постарше, успокаивают совсем малявочек, чтобы не кричали. На пороге появляются трое людей, двое из них держат в руках автоматы, направленные на детей великанов. Противомаги уже знают, что эти палки убивают и не пытаются нападать. А вот у третьего очень знакомое лицо. Учитель подходит к Фирсу, берет его за подбородок и смотрит в глаза:

- Этого я возьму! - произносит Хеул, и один из солдат выволакивает маленького противомага из дома. Малыша грузят в военный грузовик вместе с учителем, и тот на большой скорости покидает долину.

Их оставляют в лесу, и учитель долго ведет великанчика по чаще. Они приходят к большому, разбитому в лесу лагерю, Валерий Борисович здоровается с охраной и, проведя малыша между разбитыми среди деревьев палатками, заводит его в огромный шатер, где собралось около двух десятков магов. Магов великан чувствует, от них исходит специфический запах, который невозможно спутать ни с чем.

- Этого великанчика я взял на пробу. - Говорит Хеул магам. - Его нужно накормить и устроить в палатке, после возвращения из верхнего мира я заберу его к Свободным волшебникам, а пока проверьте, как на него действуют заклинания. Кстати, взрослых там не осталось, а детей воспитаем, как нам надо. Могут пригодиться...

Я резко открыл глаза. Алэя все ещё была в моих объятьях, а вот Фирс стоял вдалеке, прислонившись к дереву.

- Ты тоже видел? - спросила меня девушка.

- Не знаю, как это вышло, но я не хотел! - пожал плечами я.

- Ты поговоришь с ним? - кивнула она в сторону Фирса.

- Придется! Без него нам с великанами не договориться!

- Их сначала надо найти, - пожала плечами девушка.

- А где их искать, я уже знаю!


Два дня ушло на то, чтобы наш великан пришел в себя, и это, на мой взгляд, очень быстро. Представляю, что чувствовал парень, вся жизнь которого оказалась сплошным обманом.

Все это время Фирс провел на поляне, где мы воскрешали его память. Мы по очереди носили ему еду и воду, но он к ним даже не притронулся.

Драконы успели слетать на разведку и выяснить, что войска Цитадели в серьез активизировались. По дорогам вместо стандартных патрулей двигались танковые тройки, усиленные боевыми магами и другими волшебными тварями. Все жители были разогнаны по домам, магических существ солдаты загнали подальше в леса и держали их под прицелом круглые сутки.

Войска не рискнули только окружить долину драконов, видать все-таки сомневался учитель в силенке своей армии. Однако, и ящерам был выставлен ультиматум о не вмешательстве. Наездники связались с Рронхом, и он, по нашему плану, приказал им пока не вмешиваться.

С учетом ситуации, мы с Вуком изо всех сил охраняли лагерь. Я накрыл его магической вуалью невидимости, сделал огонь от нашего костра бездымным, накинул звуконепроницаемый шатер над ним. Понятно, что без нашего боевого мага мне бы это не удалось. У нас получился такой своеобразный конкурс тщеславия - Вук удивлял меня все новыми заклинаниями, а я поражал его способами их исполнения.

Жаль, что я не обнаружил свои способности раньше. Возможно, моя жизнь сложилась бы совсем по-другому. Хотя....

На третий день Фирс подошел ко мне и присел рядом, я подбрасывал сушняк в костер:

- Знаешь, чародей, люди всегда используют все вокруг себя в своих целях. Тока вот цели у них разные бывают. Хеул был мне как отец, для того чтобы я был послушен и чтобы меня было легче изучать, - противомаг пожевал губами, и продолжил. - Я знаю, что и ты хочешь меня использовать...

- Фирс я...

- Не перебивай, - поднял ладонь великан, - я знаю, чево говорю! Так вот, ты тоже меня хочешь использовать, но твоя цель - спасти всех нас, а это благородная цель, каковой я с радостью готов послужить. - Он положил мне свою тяжелую руку на плечо. - Давай, говори, что тебе от меня надо!

Я вздохнул и как то по-новому взглянул на Фирса. Во время совместного путешествия я относился к нему как к странноватому, простоватому и немного инфантильному бугаю, и вот глянь-ка же, великан проявляет невероятную силу характера и здравомыслия, которой я не встречал и у самых одаренных людей.

- Мы отправимся на твою родину, и ты попытаешься уговорить своих собратьев выступить против режима учителя и его матери.

- Я согласен! - кивнул Фирс. - Какой план?


На следующий день вся наша команда снялась с привычного места на поляне. Но пути наши были различны. К противомагам отправлялись я, Фирс и Дэн, на Лютике. Остальные, оседлав Рронха, выдвинулись в сторону Эллиного дедушки.

По плану, пока мы отыскиваем великанов, ребята должны были собрать вместе всех боеспособных Свободных волшебников в долине драконов, а Эрэл, как ни кто другой в этой стране имел к ним подход, так как сам был одним из основателей этого неформального магического движения. Ему и предстояло объяснить своим соратникам, что их официальный лидер является их самым главным врагом. Я понимал, что задачка не из легких, но вот других, почему-то, у нас в последнее время не образовывалось.

Нам же предстояло пересечь всю магическую страну, чтобы достигнуть нужного места. Никогда бы не подумал, что навыки спортивного ориентирования, приобретенные на дополнительных занятиях в школе, помогут мне в спасении мира. Пока мы бродили в лабиринтах памяти Фирса, я смог запомнить с какой стороны, и примерно на каком расстоянии от Кристалла располагается страна противомагов.

Мы стремительно неслись над просторами магического подземелья. Лютик забрался почти под самый потолок, и взял такой темп, что мы с ребятами даже не пытались поднять головы, иначе встречный поток просто сбросил нас вниз. С меня и одного падения было достаточно, а Фирс и Дэн моими способностями не обладали вовсе.

Только сейчас я оценил масштабы мира, в котором находился. Пещера простиралась на многие сотни километров, и это не в масштабе моего ныне крохотного тела, а в представлении реального человека. Три раза мы останавливались на ночевку, соблюдая все мыслимые меры предосторожности. Во время полета я держал вуаль невидимости вокруг нас, а это не просто - дракон излучает такое количество энергии, что окутай я его заклинанием, оно рассыпалось бы в дым. А потому, я просто создал вокруг нас пятисот метровую сферу невидимости, и, судя по тому, что нас ещё не засекли часто попадающиеся на встречу патрули истребителей, она работала исправно.

На исходе пятого дня полета, я понял, что мы уже близки к цели. Впереди виднелась кольцеобразная горная гряда, окруженная дремучим лесом. Значит, либо мы на месте, либо нам предстоит поиграть в горячо-холодно, с моим воображением. Второй вариант мне, понятно, не нравился.

Проверка моей гипотезы требовала хотя бы поверхностной разведки, и дракон для этой цели ни как не подходил. Мы оставили его в лесу, неподалеку, с заданием - ждать нашего возвращения. Лютик повозмущался, но подчинился логике... или моему авторитету, не знаю. На тот момент, не было времени разбираться.

Мы расположились вблизи входа в горную долину. Вид, который нам открылся, радовал мало. Вход преграждали высокие ворота с башнями, которые патрулировались боевыми магами, и, насколько я видел, присутствовали орудия и из нашего мира. Вот только они были обращены внутрь долины.

Это было понятно - выставлять на охрану противомагов волшебную стражу глупо, их стерегут простые солдаты, а вот от угроз извне маги вполне реальная сила. Но не против меня. Единственное, что нам было нужно - это отвлекающий маневр.

Почти сутки мы наблюдали за воротами. Выяснилось, что основной состав стражи большую часть времени проводил в, расположенной рядом казарме, простые солдаты дежурили у орудий с внутренней стороны, а снаружи на башне у ворот постоянно по трое сменялись маги. Один раз ворота открывались, выпустив грузовик с тентованым кузовом. Он промчался мимо нас, подняв облако пыли и обратно не возвращался.


Следующим утром спокойствие охраны противомагов было нарушено здоровенным волчищей, который спокойно и деловито направлялся прямо к посту с очень озабоченной мордой.

- Эй, животное! - крикнул сидящий на сторожевой башне ворот волшебник. - Вали-ка отсюда! Территория закрыта!

Маг, конечно, опознал оборотня и понимал, что зверюга не бросится на волшебника. Чего он не ожидал, так это ответа:

- Слышь, мужик! - волчья пасть не предназначена для человеческой речи, слова выходили резкие и рычащие. - Где у вас тут поссать можно? А то я существо культурное, под сосенкой гадить не приучен!

- Кышь, я тебе говорю! - проворчал маг, направляя жезл на Дэна. - Здесь нельзя находиться магическим существам без приказа из Цитадели!

- Ну вот, не успел! - вздохнул волчара, поднял лапу и начал поливать створку ворот.

Пока охранник искал на полу свою челюсть, я обездвижил его заклинанием, чтобы не смог поднять тревогу. Из леса выскочил Лютик и прикрывал нас с воздуха - двух оставшихся на страже магов он спалил в мгновение ока.

Мы действовали слажено и быстро. Я, не колеблясь, обрушил стены казармы и одним движением пальцев разметал солдатиков у орудий, Фирс обезвредил трех магов, которые успели выскочить из здания. Великан действовал топорно, но эффективно, он просто хватал волшебников и швырял их на землю, предварительно развеяв энергию их спутников.

Денис прижал к земле солдата, в спешке покинувшего туалет, штаны у парня спали, а автомат оборотень просто перекусил пополам. Вся операция заняла у нас минуты две. Правда, энергии я потратил столько, что можно было город сутки освещать, но это меня не пугало, рядом был Лютик.

Теоретически, я мог заряжаться от Сердца мира и напрямую, только еще не понял, как это делать не во сне, потому что после встречи с Паром я был заряжен под завязку.

А вот мое настроение было просто отвратным. В горячке боя, я не думал о людях, которых мне пришлось убить, чтобы захватить пост охраны. А сейчас на меня навалились муки совести, подташнивало и подкашивались ноги.

Я прислонился к воротам и тупо глядел перед собой. Подошедший Дэн присел рядом:

- Постарайся не думать о них, как о живых людях. Это - враги! Если бы ты их не уничтожил, они без колебаний убили бы и тебя, и всех нас.

- Ты парень привычный, - с трудом проглотив комок в горле, ответил я.

- К этому нельзя привыкнуть, если ты нормальный человек! - покачал головой мой друг. - Убийство противно натуре человека, но иногда становиться необходимостью! Я тебе больше скажу - бояться надо, когда ты к этому начинаешь относиться спокойно. Значит, твоя совесть постепенно покидает тебя, и с этого момента ты становишься хладнокровным, отвратительным маньяком!

- Успокоил!

К собратьям Фирс отправился один, а мы с драконом и оборотнем остались охранять вход. Великана не было сутки, но нам было чем заняться.

Оставшиеся в живых охранники были деморализованы и мы, связав их, расположили на оружейном складе. Ящики с оружием я вытащил с помощью магии наружу, предварительно разрядив всех магов, так что прибегать к помощи Лютика пока не пришлось, я был полон энергии.

Рано утром вернулся Фирс. Он был очень доволен. Рассказал нам, что противомаги готовы к борьбе, и никогда не собирались подчиняться ни Черной колдунье, ни её сыну. Им нужно было немного времени на сборы.

Транспортировать группу великанов было решено в одном грузовиков, которые остались нам от охраны. Дэн нашел бочку с бензином, наполнил бак и несколько канистр. Когда группа из десяти противомагов пришла к выходу из долины, мы были уже полностью готовы к путешествию. Возглавлял их крупный даже по меркам местных жителей зеленый и мускулистый товарищ.

- Кэл! - представился он. - Я глава клана, по общему решению!

Мы обменялись рукопожатием, и великан долго держал меня за руку:

- А ты и впрямь очень сильный чародей! - пророкотал он, наконец, отпустив меня. - Спасибо за помощь! Нам самим было бы не справиться! Сейчас подойдут остальные, чтобы встать в охрану.

Через пол - часа к нам присоединилось ещё несколько десятков зеленых бугаев. Мы вооружили всех великанов автоматами из коллекции их незадачливых охранников, Дэн провел краткий инструктаж по использованию вооружения, и наша ударная группа погрузилась в машину. Дэн сел за руль, я рядом, остальные заняли кузов, Лютик осуществлял воздушную разведку.

Двух дневное путешествие до долины драконов даже не хочется описывать.

Грузовик оказался жестким транспортным средством, я даже на обитом паралоном сидении отбил себе всю задницу. Представляю, как чувствовали себя наши пассажиры, расположившиеся на деревянных скамьях. Мы останавливались лишь по естественным надобностям, ели на ходу и сменяли друг друга с Дэном за рулем.

Через два дня нам пришлось бросить машину - драконы дорогами к своим пенатам не заморачивались.


=21=



Долина драконов место, о котором хочется рассказать отдельно.

Собственно, Долина название очень даже условное. Это была большая очищенная от леса площадка, на которой располагались дома наездников. Это пространство находилось на самом краю пещеры, примыкая к своду. На невероятно высокой скале находились гнезда летающих ящеров. Драконы селились либо на каменных карнизах либо в небольших пещерках.

Сейчас долина напоминала Сочи во время Олимпиады. Сотни магов собрались здесь, чтобы отправиться с нами на бой с незаконными хозяевами Цитадели. Около пятисот драконов с наездниками под предводительством Рронха готовились к сражению. Признаться честно, я никогда не руководил таким количеством людей, а уж магических существ тем более, это льстило.

Но собрать всех вместе, было только полдела. Нам предстояло ещё организовать, а так же переправить всю эту ораву к Цитадели. На счет транспортировки был план у нашего главного дракона, а строевой подготовкой взялся распоряжаться мой друг, он, как ни кто другой знал все тонкости этой науки. Но и Дэну пришлось от души попотеть, чтобы объяснить людям и драконам никогда не знавшим военной дисциплины, основы совместных действий и самые азы военной стратегии.

Наблюдать как несколько сотен магов и драконов нестройно маршируют, по спешно расчищенной для этой цели, площадке было очень забавно. Люди наступали на пятки друг другу, ящеры толкали собратьев боками и крыльями. Многие ругались и задавали Денису вопрос о необходимости всех этих упражнений. Оборотень с невероятным терпением раз за разом объяснял, что основы строевой подготовки позволят слаженно и оперативно действовать на поле боя и продолжал муштровать наше пестрое воинство.

Как-то, молодой дракон, в очередной раз наступив на собственный хвост, со злости плюнул в Дениса огнем. Парень не растерялся, увернулся и, подскочив к несдержанному горынычу, от души залепил ему пяткой в лоб. Удар был настолько силен, что ящер минуту мотал огромной башкой, а потом без возражений выслушал, щедро приправленную русским матом, речь нашего полководца. После этого случая бойцы прониклись к Денису невероятным уважением и разве что в рот не заглядывали, выполняя приказы.

Для разработки плана освобождения Цитадели и Сердца мира мы создали небольшой военный штаб, куда вошли: Эрэл - как главный Свободный волшебник, я - ну на меня они тут почти с самого начала молятся, Дэн - тоже по понятным причинам, Кэл, Вук и Рронх.

Когда я спросил у Рронха, какая у него идея по переброске нашей армии, дракон рассказал мне, что когда маги переселялись в подземный мир, наездники драконов создали для них огромный портал, который вместил почти всех желающих.

Сейчас, это могу сделать я один, а ящеры дадут мне энергию. Эта часть плана была одобрена без корректировок и возражений.

Но оказалось, что нам предстояло сделать ещё одно важное дело, и в этот раз источником информации оказался мой чудесный друг Азид.

В этот раз он даже не подождал, пока я усну. Просто меня вырубило посреди улицы.

Единственная радость от этого посещения царства небожителя была в том, что на его лице не было той постоянной самодовольной мины.

Божок был в панике:

- Как вы планируете избавиться от прибора?

Чтобы достаточно насладиться необычным состоянием своего собеседника, я не стал торопиться с ответом. Преспокойно закинул ногу на ногу и вытащил из воздуха сигарету.

- Ты меня не услышал?

Ай, как приятно! Моя маленькая месть пусть за виртуальный, но полет с вершины.

- Услышал! - промурлыкал я, сделав очередную затяжку. - Мог бы и поздороваться! И чего ты истеришь-то? План у нас прекрасный, напасть на Цитадель всеми собранными силами и с помощью противомагов уничтожить адскую машину!

- Её нельзя уничтожать!

- Погоди-ка! - притормозил я Пара. - Не твоё ли было священное напутствие: "Пойди и поломай прибор, спаси вселенную от разрушения!", а?

- Это я по незнанию! - нервно ответил Азид. - Пока вы освобождали великанов, я старался собрать как можно больше информации. Я тебе говорил, что способов у меня для этого практически не осталось, эта проклятая штуковина блокирует мне связь с внешним миром. Но я смог выяснить две вещи.

Первая - повторяю ещё раз - уничтожать прибор ни в коем случае нельзя!!! Высвобожденная от разрушения прибора энергия убьет Сердце мира с вытекающими последствиями для всей нашей вселенной. Его нужно отключить, и лишь потом можно ломать.

И второе - я знаю, как вам обезопасить вашу армию от его излучения. Тебе нужно поговорить с твоим магическим наставником и спросить, какой приказ Совета магов он выполнял в пещерах гномов.

- А ты не знаешь какой?

- Знаю, что из-за этого на него и охотились, и потому погибла его семья!

- Мне бы побольше сведений! - я решил в этот раз добить божка до конца, а то каждый раз с ним в "угадайку" играть приходится.

- У меня их нет! - с трагической миной заявил хранитель Кристалла. - И...

Договорить он не успел - среди ясного неба грянул гром, в Азида ударила молния, и он моментально исчез.

Это что-то новенькое! Обычно он старается поиздеваться надо мной, а тут!

Кто меня за язык тянул?

Следующий разряд поразил меня и с полноценными ощущениями куры-гриль, я очнулся в нашем лагере, распластанный на тропинке.

Надо мной склонился один из молодых наездников и с усердием лупил меня по щекам.

- Эдуард! Очнитесь! Что с вами? - приговаривал парниша, отвешивая мне очередную пощечину.

- Ну, хорош! - распорядился я. - Прилег человек отдохнуть, а ты его чуть ли не ногами бьешь!!!

- Я только хотел... - промямлил маг.

- Помог! - хлопнул я его по плечу. - Спасибо! Теперь беги!

Парень, часто озираясь, побежал к пещерам драконов, а я отправился разыскивать своего магического наставника.

Вук обнаружился в нашем штабе, для которого наездники отрядили довольно большой домик в поселке. Маг что-то старательно писал. Когда я появился на пороге, он поднял глаза и заявил:

- Ты во время! Иди, садись, - и указал глазами место рядом с собой.

Я присел на жесткую скамью и спросил:

- Что пишешь?

- Наставления для тебя и будущего поколения магов, по части боевых заклинаний.

- Хорошее дело, - кивнул я, - потом обязательно прочту. У меня к тебе вопрос.

Маг отложил перо и развернулся ко мне, насколько позволял придвинутый к скамье стол.

- Что ты делал по заданию Совета магов в пещере гномов?

Вук пристально поглядел на меня своим суровым взглядом и спросил:

- Откуда такая осведомленность?

- Побывал в гостях у одного, очень навязчивого, хранителя Кристалла.

- А! - наставник пожевал губами и ответил. - Прятал слишком сильные магические артефакты.

- Зачем?

- Чтобы оградить наш мир от их дурного влияния!

- Похоже, что нам придется найти им полезное применение...


Через пятнадцать минут весь генералитет нашей маленькой армии собрался в штабе.

- Появилось несколько новостей! - сообщил я вначале. - Первая - есть возможность обезопасить нашу армию от действия прибора.

- И что это нам даст? - спросил Денис. - У Цитадели, помимо устройства, ещё и громадная армия, которая не собирается просто смотреть, как мы будем штурмовать Столицу и пинать Пульт Борисыча.

- Денис! - глянул я с укором на друга. - Ты должен понимать, что отсутствие угрозы зомбирования наших войск, дает нам огромное тактическое преимущество. А вот насчет пинания Пульта - разрушать его ни в коем случае нельзя, и это вторая новость!

Все присутствующие в комнате зашумели, а Рронх, который по понятной причине не помещался в нашем импровизированном зале собраний, от возмущения фыркнул, пустив струю дыма в окно.

Собрание пришлось прервать, потому как, непрерывно чихающие, со слезящимися глазами люди, не могут принимать хоть мало-мальски адекватные решения.

На улице люди, маги и великаны высказали дракону все, что думают по поводу его эмоциональности. Получив изрядное количество извинений и, наконец откашлявшись, мы приняли решение продолжить заседание на улице.

Во дворе поставили стул и скамьи и совет продолжился.

- Так почему мы не можем уничтожить прибор? - поинтересовался главный дракон.

Я, вкратце, пересказал все, что узнал от Азида и присутствующие задумались.

- Значит, наш план никуда не годится, - покачал головой Эрэл, - нужен новый.

Все согласно закивали.

- Господа! - продолжил я. - Мой наставник в свое время принимал участие в одной очень секретной операции, по заданию Совета магов. Я хочу, чтобы вы его внимательно выслушали и только потом приняли решение.

Все участники с интересом уставились на бывшего магического телохранителя. Вук вздохнул и начал рассказ.

- Практически все присутствующие помнят, что в нашем подземном мире уже несколько раз происходила история, похожая на нынешнюю. Всегда находились маги и другие волшебные существа, которые были не согласны с положением дел, и подбивающие магическое сообщество к возвращению на поверхность. Некоторые из этих бунтарей обладали очень неслабыми магическими способностями и создавали могучие волшебные предметы. Например, драконы наверняка помнят Меч и Щит Кирэла.

- Ещё как помнят! - кивнул Рронх. - Это было единственное оружие, способное сразить нас, а сам Кирэл воображал, будто именно из-за драконов люди ополчились на магию. Он поклялся истребить весь наш род и мог бы преуспеть в этом, не вмешайся тогда Совет магов.

- Вот! - продолжил Вук. - И таких примеров, за историю существования магического подземелья, накопилось не один десяток.

- Только нам неизвестно, куда делись Кирэловы побрякушки, о них не было слышно уже пару сотен лет, - задумчиво произнес Рронх.

- Потому что именно двести лет назад, после победы над противомагом Негузом, Совет магов приказал мне и еще тридцати девяти волшебникам собрать все накопленные магические артефакты и спрятать их в пещерах.

- То есть, как накопленные? - удивился Эрэл. - Разве их не уничтожили?

- Так говорилось всем - уничтожили, - пожал плечами Вук. - Но Совет считал, что подобные уникальные вещи, во первых могут сослужить ещё добрую службу, а во вторых, что их уничтожение может иметь катастрофические последствия для нашей страны, ведь в каждом сосредоточенно огромное количество энергии.

- Как так после победы над противомагом? - удивился я. - Они вроде неплохие ребята.

- Эту историю у нас стараются забыть, - вновь вмешался Эрэл. - Двести лет назад противомаг Негуз собрал под свои знамена многих соплеменников и под девизом "власть противомагам" попытался свергнуть Совет и захватить столицу подземелья. Он использовал сделанный им специальный посох, который впоследствии назвали его именем. Артефакт обладал возможностью уничтожать любую магическую энергию на сто метров вокруг, а так же создавать вокруг его обладателя защитное поле, блокирующее любую магию.

- И как же волшебники его победили? - поинтересовался Денис.

- С помощью пустов, - ответил Эрэл. - Негуза заманили в ловушку, набросили сети и пленили. Другие великаны без своего лидера скоро утратили боевой задор и ушли вглубь пещеры.

- Вам не кажется, что именно об этом посохе и говорил хранитель Кристалла? - поинтересовался я. - Имея его, а так же парочку других мощных магических штук, мы стали бы представлять серьезную угрозу нашему противнику.

Вук внимательно смотрел на меня, и я продолжил:

- Если поле прибора не будет мешать, нам не придется скакать вокруг города с риском попасть под его влияние, армия будет маневренней и гораздо эффективнее.

Члены нашего штаба кивали, соглашаясь с моими словами, лишь Вук становился все мрачнее и мрачнее:

- Я хочу, чтобы вы все знали, - начал он. - Когда мы ушли прятать эти предметы, нас было сорок. Вернулся я один, и это стоило мне невероятных усилий. Там, в стороне обители гномов, наша пещера практически не подвергалась магическому изменению. Помимо гномов есть и более опасные существа. Исходя из этого, и было выбрано место захоронения. Идти туда - практически стопроцентное самоубийство.

Я понимал, что мой наставник не трус, и если он считает путь опасным, то это очень обоснованное утверждение. Но убедить его было необходимо, иначе наше нападение на Цитадель будет просто бессмысленным - прибор уничтожать нельзя, а отключить его без поддержки нам не хватит ни сил ни времени.

И я прибег к способу, за который мне было очень-очень стыдно:

- Вук! - начал я. - Азид сказал, что именно поэтому погибла твоя семья, и пытались убить тебя. - Я видел, как маг вздрогнул от этих слов, но делать было нечего, и я продолжал бередить рану волшебнику. - И мне кажется, когда учитель понял, кто находится рядом с ним, держал тебя поближе, чтобы иметь под боком информацию о могучих артефактах. Не зря же он говорил о твоей особой роли в его зомби-армии!

У мага на скулах играли желваки, пальцы крепко сжались в кулак:

- Эдик! - процедил он сквозь зубы. - Ты не представляешь, какой я болван!

Он с силой хлопнул себя по коленям:

- Недавно, в порыве откровенности, я рассказал Хеулу об этом походе и о том, где мы спрятали предметы!

Знаю я эти порывы откровенности, после учительского самогона.

- Теперь мы просто обязаны захватить их первыми, если артефакты попадут в руки учителя - конец всему! - Изрек Дэн с сочувствием глядя на волшебника.

- Тогда мы должны отправиться туда и успеть первыми! - хлопнул по столу старший противомаг. - Я знаю как управлять посохом Негуза, он действительно сможет помочь нам победить!

- Тогда будем набирать команду, а остальные продолжат готовиться к битве, - решил я. - И мне кажется во избежание лишних вопросов, нам не нужно информировать всех о цели похода.


В новый грандиозный поход мы начали собираться немедленно. Подбором участников занимался непосредственно Вук, как человек понимающий, какой путь нам предстоит сделать.

В это время я навестил Алэю в домике, который нам наездники выделили для временного жилья. Это было небольшое деревянное строение, в один этаж, с просторной светлой комнатой и небольшой кухней. В нем обосновались Дэн с Элли, у которых происходил очень бурный роман (друг поделился накануне), наша киса, и я с Алэйей,.

Именно благодаря последней, мой обед, на который я рассчитывал, не собирался состояться. Как только я появился на пороге, она бросилась ко мне и, заглянув в глаза, потребовала:

- Не ходи!

- О чем ты, солнышко? - почти искренне удивился я.

- О пещерах гномов!

Господи, я все время забываю, что моя возлюбленная - провидица, и похоже настроилась получать информацию обо мне без моего ведома.

- Я не могу не пойти! - ответил я. - Вуку нужна моя помощь! И потом, без этих артефактов, нам не победить, а значит мы все в большой опасности!

Я крепко обнял девушку и погладил её мягкие волосы:

- И знаешь, - добавил я, с легким укором, - я бы предпочел рассказывать тебе новости сам, а не полагаться на твои мистические способности!

- Прости! - прошептала любимая, зарываясь поглубже носом в мою рубаху. - Просто, информации, так много и она такая противоречивая! На меня видения прям приступами обрушиваются, в одних ты возвращаешься, но как будто сам не свой, в других умираешь, в третьих, просто пропадаешь из нашего мира! Я не знаю, что с этим делать, это сводит меня с ума!

- У тебя не было так раньше?

- Я ещё ни разу не вынашивала ребенка! Говорят во время беременности, такое с провидцами случается!

Я опешил от такой новости, и не в силах сдержать эмоции закружил любимую волшебницу по комнате:

- Ты мое чудо!!! Я так счастлив!!! Я тебя люблю!!!

- Поставь меня на место, слон! Уронишь! - визжала девушка, но при этом так искренне улыбалась, что распирающее меня счастье готово было вот-вот вырваться наружу.

- Ну, всё! Отпусти меня!!!

Я поставил любимую на пол и посмотрел ей в глаза:

- Ты сделала меня самым счастливым человеком на Земле! - и тут же сменил тон. - Но я не могу не пойти! Не хочу, чтобы наш ребенок родился в умирающем мире!

- Будет сын! - тихонько произнесла она, так и оставаясь в моих объятьях.

Я почувствовал слезы на глазах, и зарылся лицом в её волосы.

У меня будет сын!!!

Я сделаю всё, чтобы он был счастлив, даже ценой собственной жизни!!!

- Только береги себя! - попросила меня Алэя, глядя в глаза. - Обещай, что будешь осторожен!

Как же порой женщины бывают неразнообразны в своих просьбах.

Как и мы мужчины в своих ответах:

- Я постараюсь!

Проглотив обед, я окрыленный отправился в наш штаб. Вук сидел за столом и старательно вычерчивал что-то, бормоча себе под нос. Мой мозг, видимо от радости, работал с утроенной силой:

- Слушай, Вук! - начал я с порога. - Я тут подумал, ты же ведь помнишь место, где вы захоронили артефакты?

- Конечно! - ответил маг, не прерывая своего занятия.

- Так давай проложим туда портал, заберем сокровища, и мгновенно вернемся обратно. Никакого риска и обернемся быстро!

- Рад твоему оптимизму, Эдуард! - покачал головой наставник. - Но в том месте наблюдается странная аномалия - порталы туда либо не открываются, либо открываются некорректно.

- А некорректно, это как? - поинтересовался я.

- Представь, что в конце путешествия, твои глаза окажутся у тебя на заднице, и это будет самое гуманное изменение организма.

- Круто!

- Я же тебе говорил - место для захоронения выбирали самое труднодоступное! - маг подвинулся на скамейке. - Садись!

Присев рядом с наставником, я взглянул на бумагу, которой он был занят. Сверху на листе был список имен, а под ним старательно нарисованный план местности, по-видимому, той, куда нам предстояло отправляться.

- Нужно сделать семь копий этой бумаги, - начал он. - Она должна быть у каждого, кто отправится с нами. На случай, если со мной что-нибудь случится или кто-то заблудится.

- Будем перерисовывать? - со вздохом уточнил я.

Вук скривил губы в усмешке:

- Ты же маг!

Через десять минут я освоил простенькое заклинание копирования предметов и передо мной на столе лежали восемь одинаковых листов.

- Ну а теперь - на охоту! - заявил наставник и потащил меня в лес.

За время, проведенное в стране магов, я уже всерьез свыкся с жизнью на природе. Палаточное существование стало казаться нормой жизни. Пожалуй, помести меня сейчас обратно в городскую квартиру, я не смог бы даже нормально уснуть - привык к звукам ночной чащи, к шорохам птиц и гигантских насекомых, к треску сучьев в костре, и запаху свежей хвои. Всё это стало уютным и родным, и я понял, что не хочу возвращаться в шумный, суетливый и грязный верхний мир, особенно после последних событий и новостей.

Так я размышлял, пока мы с Вуком углублялись в дебри, окружающие Долину драконов.

- И на кого мы будем охотиться? - спросил я, наконец, у своего проводника.

- Нам понадобиться транспорт, - шепотом ответил волшебник. - Здесь, неподалеку, наездники складируют мусор, в основном пищевые отходы и продукты жизнедеятельности драконов, которые не используют в сельском хозяйстве.

- Фекалии что ли?

- И их тоже, - серьезно ответил наставник. - На эту радость сбегается множество тараканов - для них это просто пир каждый день, а для нас отличное место для охоты.

- На тараканов? - изумился я.

- Они самое подходящее транспортное средство для нашего путешествия, - он приложил палец к губам. - Тише! Пришли!

Впереди деревья расступались, образуя небольшую полянку, на которой располагалась большая, неаппетитная куча. Свалка источала такой аромат, что я мгновенно заткнул нос.

Но кое-кто, похоже, был без ума от этого запаха. На горе мусора копошились шесть огромных насекомых. Я уже видел в этой стране ездовых тараканов - они были ухоженные, чистые, с начищенной до блеска спиной - картинка, а не "прусак".

Их дикие собратья были абсолютной противоположностью - забрызганные грязью, с остатками пищи на суставчатых лапах, с вымазанными в мусорной слизи жвалами. Они копошились в куче с остервенением оголодавшего бомжа, дрались, отталкивали друг друга, зарывались с жадностью в самую зловонную глубь и издавали такой невыносимый писк, что мои уши готовы были свернуться в трубочку.

- И где мы возьмем такой большой тапочек? - поинтересовался я у напарника.

- То есть? - удивленно сощурился он.

- В нашем мире, на тараканов ходят с тапочком! - уточнил я.

- Так ты же обут! - искренне просветил меня маг.

- А, забудь! - отмахнулся я, понимая, что не в силах давать объяснения в таком гаме. - Что делать надо?

Ой! Кажется, громко спросил!

Насекомые встрепенулись и, встопорщив усы, ринулись на нас.

- Разбегаемся! - крикнул Вук и кинулся в сторону.

Похоже, мне опять придется учиться на ходу. Мое зрение переключилось в магический режим, и я увидел, как Вук накидывает лассо из чистой энергии на ближайшего таракашку. Энергия пронзила нервную систему насекомого и рыжий замер на месте. В целом всё ясно.

А ещё ясно, что мне пора драпать, потому как, засмотревшись на виртуозные действия мага, я не заметил приближение двух моих будущих подопечных, или костоломов, если во время не уберусь с их дороги.

Я скакнул в сторону, и твари пронеслись мимо. Но, тут же, развернулись в мою сторону. Я прыгал по лесу, как ошалевший заяц, запинаясь за корни и поваленные бревна, цепляясь за низко висящие ветки и матерясь как двадцать портовых грузчиков. На моих преследователей это не производило должного впечатления, они гнали меня с грацией ледоколов, прокладывая себе тропы из поваленных деревьев.

Вконец обессилев, я запнулся за очередную корягу и уже приготовился распрощаться с жизнью, как один из монстров замер, занеся надо мной огромные жвалы. От его головы протянулся магический поводок, который тянулся к стоящему неподалеку Вуку. Усмиренное насекомое зависало перед моим лицом долю секунды, а потом с уже привычным противным писком, бросилось на сородича.

Тараканы сцепились в нешуточном поединке, и я решил воспользоваться ситуацией. Представил себе лассо из чистой энергии и швырнул его в сторону еще не управляемого рыжика. Тараканы в драке, понятно, не стояли на месте, так что только с третьего раза мне удалось заарканить своего первого "коня".

Мое сознание будто раздвоилось, одна часть осталась моей собственной, а вторая передавала ощущения насекомого. Фасетчатое зрение, скажу я вам, штука неудобная - будто смотришь в мелко накрошенное стекло или серьезно разбитые очки с большими диоптриями.

Но самое главное, как говорилось в одной популярной рекламе - эффект достигнут.

Вук дал мне отдышаться, и, объяснив, как держать наших скакунов на привязи без ненужных оптических помех, повел меня в лагерь.

Я с гордостью вошел в лагерь, ведя за собой грязное, кошмарное чудовище. Меня даже не расстраивало, что Вук вел следом за пятерых "коняшек", а сам я по виду мало чем отличался от своего подопечного. Моя первая охота была не идеальной (мягко говоря), но удачной. И это главное!!!

За тараканов сразу принялись женщины лагеря, они прекрасно знали, что делать. Замелькали ведра с водой и щетки из сосновых веток. Боясь, что в порыве энтузиазма, мойщицы возьмутся и за мою персону, я оставил эту своеобразную автомойку жить своей жизнью, я направился привести себя в порядок. По пути я поинтересовался у Вука:

- Нам обязательно было охотиться на этих поросят? Чем драконы не прекрасное средство передвижения?

- На ящерах мы там далеко не уедем.

- Так они ж летают! - напомнил я.

- А там негде летать, - пожал плечами маг. - Мне сложно описать тебе места, куда мы отправляемся, а потому перестань сыпать идеями! Ты же доверил мне руководство операцией?

- Конечно! - поспешил заверить его я.

- Ну, так и постарайся следовать моим рекомендациям. Тогда, может нам и удастся выжить в этом походе! - он развернулся и двинулся в сторону штаба, оставив меня посреди улицы.

Шагов через десять мой наставник обернулся и произнес:

- Ты молодец, не растерялся! - и пошел дальше.

Воодушевленный похвалой я двинулся в сторону нашего домика. Время было к вечеру, и все мои сожители были за столом. На меня уставились три пары человеческих и пара кошачьих глаз.

- Комментариев не надо! - с порога заявил я и отправился за шторку, которая заменяла нам дверь в ванную. В след мне донесся, произнесенный громким кошачьим шепотом, сарказм:

- Без взрослых эту хрюшку на прогулку отпускать нельзя!

Жаль шторка не дверь - так хотелось чем-нибудь хлопнуть!

Весь следующий день заняли сборы. Вук проверял и перепроверял амуницию, инструктировал участников похода и подолгу сидел над картой, видно вспоминая упущенные детали маршрута.

В команду были включены я с Денисом, пять противомагов во главе с Кэлом и Фирсом и наша милая киса. Кот показательно ворчал по поводу людей, которые не спрашивают мнения братьев меньших, однако, было видно, что решением Вука он доволен.

Когда всё, по мнению предводителя нашего похода, было готово, он назначил время отправления.

Ранним утром мы собрались у выхода из долины драконов.

Провожало нас немного народу - Алэя, Элли, Лютик и члены штаба. Лютик и Алэя на меня сердились. Одна за то, что я уперся и все-таки отправился в этот поход, а второй за то, что его не включили в команду. Но сейчас они виду не показывали, а желали нам счастливого пути и скорейшего возвращения.

Наши "кони" были готовы и снаряжены в путь. К хитиновому панцирю были приторочены некие подобия седел, к которым крепились мешки с палатками и провизией. Тараканы стояли смирные, вычищенные, абсолютно не похожие на тех грязнуль и дикарей, которых мы притащили из леса. И все же я испытывал трепет и легкое омерзение, что мне придется влезать на одного из них верхом. Однако, выбора у меня не было. А потому, для успокоения души, я рассматривал необходимость передвижения на насекомых, как пополнение своей коллекции нетрадиционных транспортных средств. А что? Драконы были? Были! Ковры самолеты и танки тоже, давайте туда же и тараканов!

После традиционных напутствий, поцелуев, объятий и прощальных слов отряд разместился в седлах. Кот решил ехать с Дэном, а за моей спиной обустроился Фирс. Последний раз махнув на прощание, наша команда рванула с места. Весь прошлый день, я только и делал, что повторял написанные для меня Вуком необходимые заклинания, и практиковался в управлении ездовым тараканом, так что мой конь четко отзывался на мои команды и проблем я не испытывал.

Тараканы оказались на удивление комфортным транспортом. Бег их был размерен и ровен, покачивало лишь когда насекомые преодолевали возникающее на пути препятствие или входили в крутой поворот. Вук изначально выбрал маршрут, который не пересекался с крупными дорогами и торговыми путями - на них точно дежурили патрули Цитадели, а нам лишние стычки сейчас были ни к чему. Мы неслись к цели напрямик, через лес, и, как я до этого смог убедиться, толстые, в два обхвата, деревья нашим лошадкам были не помеха. Хорошо хоть в здешних лесах растут они не очень часто, а то за нашим отрядом тянулся бы, хорошо видимый с воздуха, коридор.

Семь дней пути прошли без происшествий, мы останавливались на ночлег, разбивали палатки и, наскоро перекусив, валились спать. Когда наш отряд приближался к одной из дорог, мы отправляли на разведку кота. Пару раз пушистый диверсант избавлял нас от нежелательной встречи с патрулями.

А ещё я стал замечать, что чем дальше мы продвигались, тем тусклее становился свет Кристалла и к концу недели даже в разгар дня мы двигались в мрачных сумерках. Теперь понятно, почему Вук запас так много смоляных факелов, похоже скоро нам придется передвигаться в кромешной тьме.

На восьмой день нас ждало удивительное зрелище. Привычный лес верхнего мира почти всегда растет по своим не писанным законам, и можно понять, что ты приближаешься к его окраине. Могучие деревья сменяются густым подлеском, который постепенно уступает место частому кустарнику, а затем и широкому полю. Здесь же всё было иначе - минуту назад мы были в чаще, а теперь.

Лес обрывался, как будто исполинская рука отсекла. Перед нами простиралась каменистая равнина и огромное, круглой формы озеро преграждало нам путь. В тусклом свете вода в нем отливала смолянистой чернотой. Не смотря на отсутствие ветра, берег атаковали невысокие волны. Создавалось впечатление, что что-то огромное и могучее, залегшее на самом дне, тревожит своим дыханием водную гладь.

Вук сверился с картой и сказал, что мы забрали немного правее от основного маршрута и назавтра нам нужно будет обогнуть водоем:

- Мы уже почти у цели, - обнадежил нас маг, - видите, свод пещеры опускается. Ещё два дня, и мы будем у входа в пещеры. А пока, разбиваем лагерь на берегу, думаю, что помыться и пополнить запасы воды нам не помешает.

С планами помывки в озерной воде пришлось расстаться, когда Дэн опробовал воду. Температура устроила бы, пожалуй, только самых неприхотливых пингвинов. Однако, мыться хотелось всем и выручил нас киса. Он предложил набросать в костер побольше камней, и когда они разогреются, поставить сверху палатку. Такая импровизированная баня пришлась по вкусу нашему небольшому отряду, и через час мы чистые и довольные расположись у ярко горевшего костра, приняв предварительно все магические меры предосторожности.

Вук осторожно снял с прутика кусок обжаренного мяса и обратился ко всем с речью:

- Завтра мы попадем в зону, где магия перестает работать нормально. К вам, господа противомаги это относиться не должно, но тоже не факт, а вот твое могущество Эдуард может обратиться для нас во вред. Поэтому прошу тебя обращаться к силе аккуратно.

Свет костра отражался в глазах наставника, от чего его взгляд становился ещё пронзительней:

- Теперь, что касается тебя, Рэй, - кот поднял глаза на нашего предводителя, стараясь придать морде серьезное выражение. Но, так как изо рта у него, как обычно, торчал кусок мяса, это было очень проблематично.

Вук дал кисе прожеваться и продолжил:

- С сегодняшнего дня ты наши глаза и уши. В прямом смысле этого слова! Гляди в оба!

Посидев ещё немного и поболтав о пустяках, мы разбрелись по палаткам. На часах первым встал Фирс.

Мне не спалось, и, поворочавшись с полчаса, я отправился на берег, покурить. В густой темноте, лишь отблески костра отражались в холодной воде. Я присел на округлый камушек и вдыхал разбавленный водными брызгами воздух. За вечер озеро не успокоилось и шум волн, омывающих каменистый берег, успокаивал.

Вдруг, мое внимание привлекло свечение. Под водой, у самого берега, что-то испускало зеленоватые, приятные глазу, лучи. Я подошел поближе к берегу и тут же отпрянул назад. Из воды поднималась гибкая женская фигура. Сначала я не мог рассмотреть лицо, неожиданной гостьи, но когда она приблизилась, я его все же рассмотрел.

К двадцати годам моя дочь должна была выглядеть именно так. Сначала я думал, что обознался, но, увидев родинку на щеке, понял, что это не так.

Невероятно!

Передо мной стоял мой ребенок. Повзрослевшая и красивая девочка! На ней было легкое платье, которое насквозь промокло.

- Папа! - девушка протянула ко мне руки.

- Доченька! - прошептал я. - Милая моя! Этого не может быть! Ты же умерла! Сгорела!

Я не мог прийти в себя и даже потер глаза.

- Папа! - прошелестели губы. - Я не умерла! Волшебники спасли меня! Я жила здесь и ждала тебя!

- Господи! - я не знал, что и думать. Мой мозг отказывался верить в происходящее, но сердце рвалось из груди навстречу родному любимому человеку.

Краем глаза я заметил, что в воде за спиной у Даши зашевелилось что-то длинное и черное:

- Берегись! - я рванулся было на выручку дочери, но чьи-то сильные руки удержали меня за плечи.

- Остановись! Стой!

Но я уже не слышал предостережений. Моя дочь была в опасности, и в этот раз я никому не позволю причинить ей вред!

Подав вперед корпус, я как учил Дэн, резко тряхнул плечами, сбрасывая чужие руки, и устремился к воде. Даша как будто не слышала плеска воды за спиной, она не видела чешуйчатый хребет, мелькающий в волнах. Она тянула ко мне руки, губы что-то шептали.

За секунду до того, как я смог подхватить её, из-за моей спины ударила вспышка пламени, и, пронзив тело дочери, ударила тварь, плещущуюся у неё за спиной.

Мы закричали одновременно. Я и то, что пыталось напасть из воды. Крик существа был высоким и пронзительным. Даша исчезла мгновенно, только стояла с протянутыми ко мне руками, и не стало. Пропало и странное свечение.

С моих глаз будто пелена упала. Я понял, что моей дочери, да к тому же в таком возрасте быть не могло.

Мимо меня протопал Вук. Взглянув мне в глаза, он спросил:

- Очнулся!

Я помотал головой, отгоняя наваждение:

- Что это было?

- Сирены, - маг вытащил из воды странное существо.

Фигура лишь отдаленно напоминала человеческую. Узкие плечи, покрытое чешуёй тело, длинные руки увенчанные когтями, сантиметров пятнадцать длинной. Вместо ног у сирены было два плавника, а на короткой шее размещалась лобастая голова с клыкастой пастью. Глаза были узкие и черные, а вместо носа виднелись две полоски жабер. Отвратительное создание.

- Мерзость! - подтвердил мою мысль наставник, пиная безжизненное тело. - Во время переселения, кто-то из магов пожалел эти гадкие существа и перенес парочку с собой. Твари очень быстро размножаются. Их пытались истребить, но, как вижу не вышло.

- Почему я видел свою дочь? Как такое возможно?

- Сирены читают твои самые сокровенные мысли и проецируют их в видения. Те, которые могут заманить добычу поближе к воде. А потом твари кидаются на жертву и утаскивают в топь. Кажется, я во время подоспел.

Я не ответил. Сил не хватало даже на элементарное "спасибо". Меня колотила крупная дрожь. Я явственно представил, как когтистые лапы тащат меня на дно и забивают под какую-нибудь корягу. Как воздух в легких вытесняется ледяной и густой, как ртуть, водой, лишая возможности даже кричать... Брр! Действительно мерзкие твари.

Образ дочери до сих пор стоял перед глазами. И я попытался отогнать наваждение. Моей девочки больше нет! Надо смириться и жить дальше!

Я шумно выдохнул.

Суета вокруг лагеря разбудила всех членов нашего отряда, кроме кота. Вот такие "глаза" и "уши" нашей группы! При пожаре выносить, не тревожа сон!

Вук кратко просветил всех желающих о том, что произошло и, приказав отправляться на боковую, заявил, что останется караулить всю ночь.

- А тебя они не смогут зацепить? - спросил я.

- Я буду на стороже! - заявил маг, располагаясь у костра. - Иди спать!

Забравшись в свою палатку, я долго ворочался, размышляя о том, что могло создать тварей, которые так подло используют свои способности исключительно для пропитания. Прежде чем сон окончательно сморил меня, в голову пришла мысль. А ведь перед смертью жертва видит самое лучшее, чего желает. А потом, мучительный конец! Пожалуй, сирены самые крутые кайфоломщики на нашей планете.

На утро, которое предстало нам в виде мрачных сумерек, мы, свернув лагерь, отправились дальше. Вук, хмурый от бессонной ночи, правил насекомых подальше от берега, избегая встречи с его кровожадными обитателями.

После стольких дней в лесу, я все никак не мог привыкнуть к однообразной безжизненной картине вокруг. Камни и песок. Песок и камни. Куда ни кинь взгляд! Это удручало.

К тому же, потолок становился ниже, по мере нашего продвижения. Становилось все темнее. К концу второго дня пути по пустоши мы уже еле могли различить движущегося впереди Вука, а над головой, метрах в двадцати, нависали своды пещеры. Ещё чуть погодя, наставник остановил нашу процессию и велел зажечь факелы.

Я попытался зажечь огонек на кончике пальца, но вместо этого произвел столб ярко красного пламени. Все с укоризной посмотрели на меня, и я, извиняясь, принялся чиркать огнивом, которым снабдили всех участников экспедиции. С этим устройством все справились гораздо быстрее меня, даже Рэй, которому, по большому счету, факел был нужен, как рыбе зонтик.

В свете факелов пейзаж вокруг волшебным образом ожил. Тени и блики, отбрасываемые пламенем, создавали живую картину, раскрашивая угрюмые камни красным светом.

Там где тусклый свет уступал место непроглядной тьме, слышались шорохи и голоса, каких-то невидимых животных. Привыкшие к темноте твари старались избегать освещенных участков.

Я попробовал было осмотреться вокруг магическим зрением, но потерпел неудачу. Нас окружало поле, подобное излучению Пульта Валерия Борисовича, которое лишь слепило меня.

Мы ехали в тишине, потому что даже от легкого шепота эхо разносилось по всей округе, выдавая наше присутствие, а Вук строго предупредил, что чем дольше нас не будет слышно, тем лучше.

Так прошел ещё один день, который уже совсем не отличался от ночи. На следующее утро мы достигли цели.

Тот, кто назвал это место пещерами гномов, обладал странным воображением. Пещера, по сути, была одна. Да и на пещеру она не походила. Это был разлом в стене, высотой в четыре-пять человеческих роста. Оттуда пахло гнилью и сыростью, как из запущенного подземелья.

Перед входом наши "кони" забеспокоились, начали то и дело спотыкаться и нервно трясти длинными усами.

- Здесь мы их оставим! - сказал Вук, спрыгивая на землю.

- Слушай, начальник, - прищурился киса, вцепившись в седло. - Лично я на этот поход не подписывался, а уж стирать в кровь лапы, путешествуя по местным развалинам - тем более. Наши таракашки в эту дыру поместятся без труда. Так в чем проблема? Седлай коней и дальше в путь!

- Котик, - елейным голосом, начал наш руководитель. - Тебе приходилось иметь дело с разъяренным, бесконтрольным тараканом?

При этом вопросе я поежился - вспомнились нависшие над головой жвалы.

- Видал издали, - ответил рыжий, явно не понимая о чем речь.

- Так вот! Чем глубже мы будем забираться в эти подземные коридоры, тем не стабильнее будет магическая уздечка и в итоге наши скакуны сорвутся с привязи и с удовольствием нами полакомятся. Устраивает тебя такой вариант?

Кот мгновенно оказался на земле, на лету цапнув котомку, которую ему специально сшила Элли. Он отскочил от насекомых подальше и, почесывая лапой затылок, промурлыкал:

- А я что? Как командир сказал - так и сделаю! - и шагнул в сторону пещеры, и оглянулся на нас, - ну, и долго вас ждать прикажете?

Наш отряд, спешившись, направился вглубь пещер гномов. В узком пространстве природных коридоров, наконец-то, становилось понятно, что такое настоящее подземелье. Звуки, отражаясь от каменных стен, создавали удивительную и одновременно пугающую гамму. Казалось, что мы в этих пыльных казематах не одни, и со всех сторон к нам приближается тяжелая поступь чужих шагов.

Ещё и свет факелов добавлял спецэффектов. Живой огонь, такой яркий и дарящий надежду на открытых пространствах, такой теплый и нежный в домашней печи или очаге, во мраке каменных стен усиливал иллюзию чужого присутствия, вычерчивая неровные тени, ломая очертания стен, но при этом оставляя не освещенными ниши и трещины. Факелы освещали слишком маленькое пространство, а дальше главенствовала тьма.

Так мы прошагали почти сутки и остановились на привал в просторном гроте, с потолка которого падали тяжелые капли воды, наполняя небольшое углубление в центре чистой водой.

Разведя костер и оборудовав лагерь, наша группа расположилась у огня. Обстановка вокруг особо к разговорам не располагала, но предводитель все ж устроил краткий инструктаж:

- Завтра мы вступаем на территории гномов. Ещё раз напоминаю всем, - он выразительно посмотрел на меня, - магия в этом месте работает не стабильно и на бородачей не действует.

- Так у нас только два мага! - ехидно заметил кот. - Включая тебя!

- Я знаю! Потому и напоминаю!

- Да понял я! Понял! - осадил их я.

- Хорошо! - продолжил Вук. - Используем только стандартное снаряжение.

Надо сказать, что Вук заставил нас взять с собой не только автоматы, которые мы изъяли у охраны противомагов, но также мечи и арбалеты. Все это богатство не сильно напрягало, пока мы путешествовали верхом, зато теперь тройным грузом давило на плечи. И хотя все понимали, что это необходимая мера, тем не менее, потихонечку возмущались и ворчали. Допустим с огнестрельным оружием все понятно - если магия не работает, то автоматы становятся самым эффективным оружием в этом мире, а остальное зачем? Однако Вук настоял на том, чтобы мы вооружились по полной. Так что Дэн, который сейчас оставался на часах, был увешан всевозможным оружием, как елка на Новый год. Только ему то что, он привычный.

С автоматами возникли проблемы у наших великанов. Их руки были крупноваты для оружия, но Вук настоял на том, чтобы противомаги были вооружены так же как все. Для того, чтобы наши зеленые друзья могли нажать на спусковой крючок, нам пришлось, к ужасу Дениса, для которого оружие являлось предметом священным, спилить спусковые скобы. Теперь противомаги могли стрелять, не боясь, что палец намертво застрянет в скобке.

Вскоре все разошлись по палаткам. У костра остались только я и наставник, Денис дозором обходил лагерь.

Спать хотелось невероятно, но я должен был задать магу еще один вопрос:

- Вук, объясни мне, - начал я, разгребая палкой угли в костре, - если ты знал, что магия здесь работает не правильно, зачем ты взял меня с собой. Я ведь становлюсь самым бесполезным в нашем отряде, а то и опасным для окружающих.

- Ни кто кроме тебя не сможет сломать наложенную на тайник печать.

- Но как? - спросил я, уловив в этой задаче логическую нестыковку. - Магией-то пользоваться нельзя!!!

- Это мы будем решать на месте, - пожал плечами волшебник. - Тайник вообще не планировалось открывать!


На утро мы двинулись дальше, стараясь производить, как можно меньше шума. Факелы Вук разжигать запретил, а потому нашими проводниками стали кот и Дэн. Команда сцепилась веревками и растянулась в длинную цепочку. Продвигались медленно, так как в кромешной тьме мы имели все шансы переломать себе ноги.

Несколько раз,выходя к развилкам тоннелей мы видели отблески огня, Вук шепотом объяснил, что гномы по старой привычке пытаются обрабатывать железо, но кроме грубых и примитивных орудий ничего соорудить не в состоянии.

Через несколько часов, когда все уже порядком подустали, впереди забрезжил неясный свет. Сворачивать было некуда, а возвращаться назад бессмысленно и Вук отправил на разведку Рэя. Кот вернулся быстро и прошептал:

- Пойдемте - сами глянете!

Дорогу нам преграждала широкая пропасть, на дне которой текла лавовая река. Наша команда замерла на каменном карнизе и все разом взглянули на Вука.

- В прошлый раз здесь этого не было! - пожал плечами маг.

- Веревок у нас много, - задумчиво произнес Фирс, - почему мы не подумали захватить хоть одну кошку?

Дэн продвинулся вперед, глянул вниз, потом на противоположный край пропасти, прищурив глаза что-то прикинул, и снял моток каната с плеча у великана:

- Рэй! Помоги мне, пожалуйста!

Кот подошел к оборотню и тот сунул ему конец веревки в открытую для вопроса пасть. Киса недоуменно повторил вопрос бровями.

- Тебе нужны свободные лапы, - пояснил Дэн.

В следующую секунду котяра, запущенный мощным броском уже летел через пропасть. В воздухе лишь мелькнули ошалелые глаза.

- Ну, одну-то кошку мы взяли, - прокомментировал полет оборотень, когда кот плюхнулся на камни.

Оказывается, кошачьи лапы вполне способны сложить фигуру из трех пальцев.

Дениска приложив руку ко рту шепотом прошептал:

- Извини! - а руки уже натягивали канат на ближайший уступ.

Наш киса, не смотря на потрясение, тоже сообразил, что его полет был не просто детской шалостью, и суетливо закреплял свой конец.

По образовавшейся канатной дороге, для пробы, отправился один из противомагов. Вцепившись в веревку ногами и руками, он ловко одолел препятствие, и помахал нам рукой с другой стороны.

Я откладывал свой переход до последнего. Меня дико пугало зависнуть на этим природным мангалом, на манер здоровенной куры гриль. Хотя уже почти все наши были на той стороне, добравшись абсолютно без происшествий, меня терзало смутное предчувствие беды. Как будто, кто-то сунул в живот моток проволоки и с садистским усердием медленно его вертел. Но предчувствия предчувствиями, а на этой стороне оставался только я, а это значит, в случае если поддамся панике, весь наш поход пойдет псу под хвост.

Несколько раз глубоко вздохнув, и уняв дрожь в коленях, я взялся за канат, закинул ноги и повис над текущей внизу лавой. Первые движения дались мне на удивление легко, а вот дальше стало хуже. В фильмах, бравые герои легко преодолевают подобные препятствия, но сценаристы, похоже даже не подозревают, какой жар исходит от раскаленной лавы. Моя одежда, а за ней и спина накалились практически мгновенно, усилив мои прежние ассоциации с птичкой на вертеле, заодно я понял, почему каждый из моих предшественников, после того как спрыгивал с веревки с усердием растирал спину. Надо намекнуть кошатине, чтобы сказал Дэну спасибо за комфортную транспортировку.

Мало-помалу я продвигался вперед, чувствуя, как веревка с каждым движением раскачивается над пропастью. К тому же, провиснув над лавой, наша переправа ощутимо нагрелась и обжигала пальцы. Это было больно, но я понимал - отпустись хоть на секунду, сверзнешься в раскаленный поток.

Во время движения, я смотрел только вверх и иногда вперед, оценивая оставшееся расстояние. Что-то заставило меня бросить взгляд назад, и я оцепенел от страха. В том месте, где я только что прополз веревка начала тлеть, распуская туго стянутые нити. Я инстинктивно бросил взгляд в сторону друзей и понял, что не успеваю.

С другого конца мне махали руками, кричать было нельзя, но губы каждого шевелились поторапливая, видимо там тоже разглядели, что происходит с нашим импровизированным мостом. Я снова покосился назад, но лишь чтобы увидеть как последние волокна, уже окончательно нагревшись, вспыхнули.

И я полетел в пропасть. Мои пальцы мертвой хваткой вцепились в остатки веревки, из груди сам собой рвался отчаянный вопль. Секунда и меня с силой приложило об стену. Раньше я считал, что выражение "искры из глаз" это метафора. Я висел, чувствуя, что веревка, до этого такая упругая и хваткая, выскальзывает из моих ладоней. Взгляд был прикован к пенящейся внизу огненной смерти, которая вдруг почему-то начала удаляться. Понятно, что у меня от страха поплыло зрение.

В ту секунду, когда мои руки, не выдерживая чудовищного напряжения, готовы были разжаться, в запястье вцепились крепкие пальцы. Меня выдернули через край, усадили подальше от пропасти. Я сидел оторопевший от чудесного спасения и глупо вертел головой во все стороны. Вокруг суетилась вся команда. Вук судорожно тряс меня за плечи, а Дэн зачем-то поливал снизу водой из фляги. Скосив глаза, я увидел, что подошвы сапог источают едкий сизый дымок, а полы плаща украшены редкими язычками пламени. Это показалось мне забавным, и я хихикнул, за что тут же схлопотал две увесистые пощечины от наставника.

- Эй! - возмутился я.

Вук заглянул мне в глаза и что-то спросил. Из-за звона в ушах я его не понял, и мотнул головой, стараясь прийти в себя:

- Что? - спросил я.

- Ты в порядке? - протиснулся сквозь звон колокольчиков его голос.

- А? - Вновь тряхнув головой, ответил я. - В порядке! Чудно!

Он потянул меня за плечи:

- Тогда вставай! На твои вопли сейчас сбежится все местное население!

Он оглядел наш отряд и выпростал из под полы плаща мощный, даже с виду, электрический фонарь:

- Берег на крайний случай! - пояснил руководитель нашего отряда. - Да и смысла таиться уже нет.

Вук махнул рукой в сторону откуда мы только что пришли.

На той стороне пропасти начали появляться громадные фигуры. Они размахивали огромными палицами и грозно рычали. Сверху послышался скрежет и мы увидели, что это опускается гигантский, не замеченный нами в темноте мост.

- Осталось немного! Вперед! Вперед! - крикнул наставник и метнулся в проход.

Несясь по каменному лабиринту я сбился со счета, сколько раз запинался и обдирал себе плечи и колени, но каждый раз, бухаясь на корячки, тут же поднимался и несся дальше. Другие члены отряда чувствовали себя не лучше, но тяжелая поступь множества огромных ног за спиной действовала не хуже любого стимулятора.

Нас давно бы догнали, но коридоры, которыми мы двигались, были узки для массивных гномъих плеч. Я слышал, как они с шумом преодолевают каменный лабиринт, круша плечами и палицами, слежавшуюся за века породу. Один раз оглянувшись, я кажется даже видел гигантскую тень, продирающуюся сквозь тесный лаз, но в следующую секунду больно ударился об острый выступ и стал смотреть только вперед.

Счет времени я давно уже потерял и только старался экономить дыхание, потому как непонятно было сколько ещё продлиться эта бешенная гонка. Когда мои силы были уже на исходе и я готов был развернуться и дать этим подземным битюгам бой по всем правилам русского мата (магия то не работала), наша команда вылетела в очередной грот и Вук неожиданно замер на пороге. На него, по инерции, налетела почти вся команда и столпилась в проходе. Я, как отстающий, мог довольствоваться лишь созерцанием спин своих соратников. Очень не информативное зрелище, как мне показалось. Я собирался уже было протолкаться вперед, вот где бы мне пригодилось советское трамвайное детство, но это не понадобилось. Моя команда вошла в грот и вытянулась в цепочку, взяв на изготовку автоматы.

Пещера была заполнена ярким светом факелов, которые держали в руках солдаты Валерия Борисовича. Рядом с ними, возвышаясь как одиннацатиклассники над малышней в детском саду, стояли гномы. Много! Очень много! Не менее сотни!

- Приехали, мальчики! - распростер объятья учитель. - Добро пожаловать!!!


"Мы строили, строили, и наконец, построили!!!" изрек как то любимец советских детей - чебурашка. Вот и мы - бегали, бегали - и добегались. Как бороться с таким количеством врагов имеющимися у нас силами, я не представлял. Да и наше маленькое войско пребывало в полной растерянности. Денис хоть и клацал автоматом и скрипел зубами, в драку не рвался - понимал, что его способности нам врядли помогут - противник задавит массой.

А учитель, тем временем, картинно улыбаясь, смотрел на нас, прям таки отческим взглядом, пальцем поглаживая набалдашник какой-то трости, которую держал в руках. Я заметил, что Вук впился взглядом в этот предмет и напряженно шевелит губами. Наши противомаги рыскали глазами по залу, выбирая жертву, но в бой благоразумно не вступали.

Правда, бойцы учителя тоже выглядели чуть растерянными. Гномы с опаской смотрели на великанов, хотя на их фоне противомаги выглядели сущей мелюзгой, а земные солдатики отводили взгляды от суровых глаз, Дэна. Похоже, многие из них участвовали в потасовке в кабаке, и представляли, какие последствия ждут их от встречи с этим противником. У меня даже закралось предположение, что дай Борисыч команду в атаку, многие из этих вояк не поспешили бы её выполнить.

Ситуация сложилась патовая, хотя кое-кто так не считал:

- Пора заканчивать беготню, ребята! - пошел нам на встречу учитель, постукивая своей палкой по камням.

- Вы проиграли! Даже если бы Горн не гасил здесь магию, с этой штукой, - он приподнял в руках посох, - все способности Эдуарда бесполезны!

Я услышал, как Вук злобно выругался.

- Они вскрыли хранилище? - проявляя догадливость, шепотом поинтересовался я у наставника.

Он молча кивнул.

Нда! Вот теперь действительно - задница!!! Сумасшедшие старики, с армией, мощью кристалла и силой древних магических артефактов - позавидует любая обезьяна. Хоть с гранатой, хоть с атомной бомбой!

Учитель же напыщенно продолжал:

- Вы проявили себя умными и сильными противниками, таких делать бессловесными рабами просто расточительство. Убивать тоже лучше в крайнем случае. Я предлагаю вам стать союзниками. Конечно, сейчас вам мои идеи кажутся неправильными, не справедливыми и возможно даже безумными, но со временем вы поймете, что все что я делаю, принесет покой и счастье простым людям и волшебникам, а не тем, кто пользуясь дармовой властью эксплуатирует обычное население!

- Чей-то пафоса до хрена! - прошипел кот, поигрывая коготками.

Вся наша команда не сговариваясь кивнула, а будущий тиран продолжал:

- Я предлагаю вам сдаться без боя! Взамен гарантирую неприкосновенность и содержание под арестом с ежедневным общением со мной, чтобы вы глубже прониклись моей идеей.

- Я бы не стал на это надеяться! - поднял оружие Дэн и решительно сделал шаг вперед.

Мне стало по настоящему страшно. Я увидел, как напряглись мышцы здоровенных гномов, а солдаты изготовились к бою. Они ведь, похоже, всерьез воспринимали наше грозное воинство, не смотря на своё явное превосходство. Мне стало понятно - смерть не минуема, и липкий, предательский голосок страха шептал в ухо - остановись, уйди в сторону, сделай вид, что подыгрываешь безумному учителю. Ведь у тебя только всё начало налаживаться - любовь, сын, друзья, Жизнь. И какое-то мгновение всё мое существо готово было поддаться этому спасительному порыву. Но представив, что я возвращаюсь к Алэе, пусть даже и невольным, адептом этого доморощенного тирана, а сыну в будущем виновато рассказываю, мол, сынок, так получилось, надо смириться, я тряхнул головой. Кто бы что не говорил, есть моменты, когда смерть предпочтительнее. Например, вечного позора.

Я встал плечом к плечу друга и встряхнул ладонями. Магия-то здесь неправильно, но работает! Вот и посмотрим, кому хуже станет. Весь наш отряд молчаливо поддержал такой порыв.

Со стороны, куда не проникал свет факелов, и где сгущалась тьма пещеры, вдруг послышалось странное шипение. Все, невольно, повернули головы, чтобы увидеть, как в дрожащий круг света, величественно вползает огромная змея. Я до сих пор сравниваю все местные объекты с их реальными размерами, и змейка на земле была не из самых больших, но для нас она была раза в три солиднее самого крупного дракона. Зрелище впечатляло. Холодные глаза твари, не мигая, уставились на нашу толпу. Блики факелов красиво играли на чешуйках шкуры, шуршание тела по камню четко слышалось в возникшей внезапно тишине. Я успел разглядеть позади рептилии, едва угадываемую гору крупных валунов, и...

Любое существо, созданное природой (за редким исключением, которое составляют и люди) яростно защищает свое потомство. Нас угораздило собраться в месте, где змея устроила свою кладку, а это означало лишь одно.

...огромная рептилия бросилась вперед, безжалостно вгрызаясь упругим узким телом в опешившую толпу. Люди бросились врассыпную, в панике бросая автоматы и факелы. Неповоротливые и туповатые гномы крутились на месте, но видимо без командира принять какое либо решение были не в состоянии. Потому они и стали первыми жертвами разъяренной, если это понятие применимо к хладнокровным, мамаши.

Первого бородача гигантская пасть перекусила надвое. Второй гном попал в кольца огромного тела, был раздавлен и отброшен, на несколько метров. Некоторые были просто прижаты к стене пещеры.

В мгновение ока грозное войско учителя превратилось в безумное стадо, солдаты в панике метались по пещере, гномы пытались своими палицами (сообразили всё-таки) ударить врага, но безуспешно, брошенные факелы шипели под ногами, а оставленное хозяевами оружие превратилось в подобие оригинальных футбольных мячей.

Через несколько секунд это веселье докатилось и до нас. Мне, если честно, очень хотелось присоединиться к большинству и с криком ужаса искать себе укрытие. Останавливала лишь мрачная решимость Дэна, да твердые лица противомагов. Вук выглядел ошеломленным, но панике не поддавался, а кот, по устоявшейся традиции, уже вцепился в мою ногу и топорщил шерсть.

Расправившись с очередным гномом, змеюка, вдруг ринулась в нашу сторону. В ту же секунду застрочил автомат Дениса, а сам приятель, отпихнув меня в сторону, ринулся на встречу гадине широкими зигзагами.

Рухнув на пол и больно ударившись локтем, я придавил собой отчаянно орущего Рэя, но не отрывал взгляда от невероятной схватки.

Денис продолжал стрелять, с невероятной скоростью меняя, магазины. Правда пули ощутимого вреда змее не наносили, а противомаги, поняв, что оборотень отвлекает рептилию на себя, слаженно бросились в атаку. Сообразив, что тварь не магическая, великаны обнажили короткие мечи. Когда змея отвернулась от них, преследуя Дениса, противомаги бросились противнику на спину и вонзили мечи в шкуру. В этот момент змея уже практически добралась до моего друга, но боль, причиненная нашими великанами, заставила гигантское тело вздрогнуть и завиться в пружину. Мои друзья разлетелись в стороны, как конфетти из хлопушки. Дэн, получив удар огромной башкой, отлетел в сторону, а противомаги, не удержавшись на гладкой шкуре, скрылись в темноте.

Тут-то змеюка и обратила внимание на нас. Конечно, лестно, но неуместно. Черная туша двинулась к нам извиваясь, ощупывая дорогу языком, и меня охватил ступор. Я глядел в немигающие глаза и четко видел, как выглядит смерть - скользкая, холодная, шуршащая.

Чьи-то когти больно вцепились мне в ногу:

- Да сделай ты что-нибууудь!!!

Киса так и не смог выбраться из под меня и вопил во всю глотку.

А что я могу? Пальцы сами сцепились в пас заклятия огненного шара.

- Нет!!! - услышал я крик Вука из-за спины, но было уже поздно.

С ладони, вместо ожидаемого оранжевого клубка, сорвалась гроздь бледно розовых шариков и устремилась к монстру. Заклятие впилось в морду рептилии и растеклось по телу куцыми всполохами.

И тут магия, как и полагается в этом месте, сыграла злую шутку. Со змеей. На шкуре начали плясать язычки пламени, становясь все больше и ярче. Животное начало извиваться и корячиться от боли. Огонь становился все ярче, и вот уже все тело гигантской твари пылало на наших глазах.

От созерцания этого зрелища нас с котом отвлек крик Вука:

- Валите оттуда, придурки!!!

Прекрасный совет! Посреди пещеры полыхал уже шикарный пионерский костер, и я видел, что пламя из привычного оранжевого становиться интенсивно красным. А также появился и начал нарастать звучный гул. Не к добру это!

Мы только успели с котом скрыться за каким-то валуном, как пещера превратилась в гигантскую печь.

Я, сидя на корточках за камнем, держал на коленках кота и молился, чтобы все это поскорее закончилось. И Бог внял моим молитвам - я ощутил сильный удар по голове и провалился в блаженное беспамятство.


Бум-бум.

Влево, вправо.

Бум-бум.

Вправо, влево.

Глаза не открываются. По затылку течет, что-то горячее. Ещё теплый комок на груди. Тусклый свет проникает через веки, причиняя невероятную боль. Тело похоже на студень, я его не чувствую. Где я, и что со мной не важно, лишь бы прекратилось это монотонное и ритмичное "бум-бум".

Стараюсь сделать вдох, воздух с трудом проходит в легкие. Не потому, что у меня что-то не в порядке с дыхалкой, просто кислорода вокруг очень мало. Преобладает запах давно не мытых нечеловеческих тел, чад смоляных факелов и склизкая вонь подземелья.

Кажется, меня куда-то несут. Руки и ноги постепенно начали приобретать чувствительность, но это ничего не значит. Я подвязан к палке, как подстреленный олень. Стараюсь разлепить веки - ничего не выходит. Потерпеть.

Сколько прошло времени не знаю, но когда долго находишься с закрытыми глазами, то начинаешь чувствовать пространство вокруг. Мне показалось, что стены природного коридора, они угадывались по гулкому эху шагов моих пленителей, стали расширяться, а еще через некоторое время мы вышли в просторное помещение. Я кое-как смог открыть глаза и разглядел, наконец, что к моей груди привязан Рэй, а несут нас гномы.

Зала, в которую нас притащили, была заполнена народом. Люди в камуфляже с автоматами наперевес смешно смотрелись на фоне могучих гномьих тел. Отвлекшись на секунду, я чуть не пропустил момент, когда меня швырнули на землю, не отвязывая от перекладины. Я едва успел подтянуть подбородок к груди. Думаю, что ещё одного удара моя бедная голова просто не выдержала бы.

- Развяжите их! - легкие, исторгнувшие этот рык, должны быть размером с цистерну.

Мои запястья схватили и полоснули клинком по веревке. Кот скатился к груди. Я встал, но пошатнулся. Меня подхватили крепкие руки - Денис. Проморгавшись, я сфокусировал зрение. Мы находились в просторной пещере, освещенной множеством горящих факелов. Некоторые из них были в руках людей и гномов, многие просто воткнуты в ниши в стенах. В центре пещеры прямо из скалы был высечен исполинский трон, на котором восседал еще один бородач. В отличие от своих собратьев, он был одет, как классические персонаж сказок, в кольчугу, кожаные штаны и шишкастый остроконечный шлем. Рядом с ним на возвышении, как болонка у ног хозяина, пристроился Валерий Борисович, с перевязанной головой и забинтованной рукой, висящей на лямке.

И тебе досталось, старый ты п...раст, злорадно подумал я.

Хоть меня и шатало в разные стороны, но вид побитого учителя открыл во мне просто фонтан сарказма:

- Ты ж, вроде, говорил, что гномы тут все дикие и не говорящие! А гляди кА, нашелся таки разумный субъект!

При этих словах парочка бывших горных старателей направилась ко мне с явным намерением отвесить тумаков, но громкий оклик "не сметь" их остановил.

- Ты мальчишка не понимаешь, с кем разговариваешь! - произнес цивилизованный. - Я Горн - единственный из гномов, кто не потерял разума и обрел силу побеждать магию!!!

- Ну, я рад за тебя! - так вот кто создает в этих пещерах аномальную зону для колдовства! Понятно!

В глазах все плыло, но, опершись на друга, я продолжил:

- И что же ты, такой могучий, по углам-то ныкаешься? Силенок на всех магов не хватает?

- Ты его нарочно злишь? - прошипел в ухо Денис.

- Конечно! - так же шепотом ответил я.

- Я желаю отомстить!!!

- А не многовато мстителей на одну лилипутскую страну? - встрял в дискуссию наш кот.

- Вам не понять, обладающие магией, каково это, жить среди собратьев, и видеть, что они растеряли не только былое могущество и талант, но потеряли сам разум! - Горн привстал со своего места и ткнул в нас огромным, как бревно, пальцем. - Вам не понять, какую ненависть я испытываю к людям, из-за которых мы бежали, и волшебникам, которые просто поленились придумать для нас отдельное заклинание!

- Но вы же сами настаивали на уменьшении и перемещении! - возразил я ему.

- А что нам оставалось? - вновь опускаясь на свое каменное кресло, ответил вожак гномов. - Жить во враждебном мире, где за нами шла охота. Без поддержки и магии? Тем более что мы не ожидали ТАКИХ последствий.

- А сейчас, когда я приступил к осуществлению моего плана, - вступил в беседу учитель, - Горн любезно согласился оказать мне поддержку в подавлении сопротивления магического сообщества подземелья.

- Ну а тебе бородатый, что взамен? - поинтересовался я, сознательно игнорируя старого выскочку.

- Здесь, в мире волшебников, мы имеем значительный вес - нас боятся и сторонятся! А на поверхности, мы станем мелюзгой. Валерий пообещал нам покровительство, когда мы покорим людей.

Горн вдруг поднялся во весь свой огромный рост и направился к нам:

- Я распоряжусь посадить вас в самую глубокую из наших темниц, пока вы не выполните условия моего партнера, но перед этим я хочу увидеть вблизи абсолютного мага!!!

- Руками не трогать! - только и успел возразить я.

Правда, бесполезно. Щелчок могучих пальцев отбросил от меня Дениса, как пылинку, а мое тело сжала огромная мозолистая ладонь и поднесла к глазам.

И это была роковая ошибка гнома.

Мое тело мгновенно впитало странную энергию Горна, и тут же я почувствовал, что поле сковывающее магию исчезло. Секунда ушла у меня на то, чтобы залечить рану на голове, а потом, нацепив ауру противомага, я от души приложился лбом к бородатой физиономии. Выпустив меня, Горн проделал потрясающий кульбит через весь зал, и сочно ударившись о стену, рухнул, придавив парочку своих собратьев.

А во мне бурлила сила. Я никогда ещё не управлялся с магией так легко. Вместо того, чтобы рухнуть с высоты, плавно опустился на землю, с помощью заклятия левитации, пасом "магнита" притянул к себе кота с Денном, и развернул вокруг нас "стену воздуха".

У гномов иммунитет к магии, но атмосфера вокруг них таким свойством не обладала. А сопротивляться ураганному ветру со скоростью несколько тысяч километров в час, не способен даже небоскреб, а уж имеющий посредственное сцепление с землей громила - тем более. Врагов разметало в стороны как осенние листья.

Мгновенно оправившийся кот погрозил лапой вокруг:

- Получили, живодеры проклятые!1 За шкирку они меня таскать вздумали! - так вот он чего взъелся.

Но меня сейчас волновало другое. Высмотрев в распластанных по стенам телах нужное, я направился в сторону своего бывшего учителя. Взмахом руки проделал в бушующем вокруг урагане брешь и Валерий Борисович, отлепившись от скалы, брякнулся копчиком о камень.

- Где Вук и противомаги? - спросил я, грозно нависая над поверженным тираном.

- Не знаю, - прошипел он, вытирая кровь с разбитых губ и пытаясь восстановить дыхание - буря, вызванная мной, не давала ему вдохнуть. - Когда мы разбирали завалы, их не нашли.

Значит, возможно, мои друзья ещё живы.

Я в упор посмотрел на сидящего передо мной человека. Не было ненависти и злости, просто усталость и разочарование. Он посвятил свою жизнь попыткам наказать тех, кто, по его мнению, был виновен в его бедах, не считая жертв и голов, по которым нужно было пройтись. Это его выбор. Но тогда и у меня есть право решать по-своему. Увидеть в нем не борца за справедливость, каким он пытался представить себя, а зло. Зло должно быть уничтожено - мое мнение. И пусть кто-нибудь сейчас с этим поспорит!

На пальцах разгорелся колдовской огонь - какой бы сволочью учитель не был, он заслужил быструю смерть.

Валерий Борисович смотрел на меня снизу вверх без страха. Моя рука сделала короткий замах и тут...

Учитель сделал порывистое движение, и мне обожгло грудь:

- С врагами, мальчик, надо расправляться быстро! - прошипел он сквозь зубы и повернул клинок в моей груди.

Я услышал, как звякает ломающаяся сталь, и рухнул.

Снова поплыло в глазах, в ушах появился звон, я чувствовал, что меня куда-то тащат, придерживая подмышки. Иногда взгляд обретал четкость, и я видел своих друзей - Дениса, Рэя, Вука, мелькнул профиль Фирса. Боль в груди, из острой превратилась в ноющий комок. Дыхание было рваным и болезненным.

А потом надо мной склонилась Алэя:

- Все будет хорошо! - её глаза и губы были так близко и далеко одновременно. Я попытался улыбнуться и сказать, что люблю её, но тоненький пальчик прижался к моему рту:

- Спи! Тебе нужно набираться сил!

И я закрыл глаза.


- Сердце выбрало следующим тебя!

- Что ты имеешь в виду?

- Ты следующий смотритель!

- То есть ты уступаешь мне место и всемогущество?

- Теперь у тебя есть все необходимое, чтобы победить!

Все тот же знакомый пейзаж - вершина горы и невообразимая даль впереди. Я поймал себя на мысли, что мне это даже нравиться.

- А просто сказать ты не мог? Объяснить?

- Это твой путь, и искать способы его преодоления ты должен сам, - он говорил откуда-то из-за спины.

- И что теперь будет Пар?

Я обернулся и увидел, что странный житель Кристалла очень изменился - на лице множество шрамов, одежда порвана, рука на перевязи.

- Сердце мира умирает и начинает уничтожать меня! Ты должен его освободить! - он, прихрамывая, подошел и сел рядом. - Иначе конец всему в этой Вселенной. Дай сигаретку!

Я сосредоточился и извлек из воздуха два белых цилиндрика, прикурил от раскаленного кончика пальца и дал прикурить собеседнику.

- Неужели Борисыч не понимает, к чему ведет его деятельность?

- Он ослеплен жаждой мести и не меньшей жаждой власти, - изрек, глядя в пропасть, властитель Кристалла. - Такие люди не считаются с последствиями.

- Даже если они губительны для них самих?

- У вас людей это называется состоянием аффекта, когда субъект не может адекватно оценить ситуацию. Сейчас твоему бывшему учителю не объяснишь, к чему ведут его действия. А когда все случиться и у меня закончатся силы сдерживать Сердце, оно взорвется. И конец.

Мужчина встал, неловко опираясь на здоровую руку, и поглядел в даль:

- Конечно, с точки зрения космоса, наша Вселенная лишь один из миллиардов миров и её потеря не станет катастрофической. Однако... - он смял окурок в пальцах. - Когда-то я уже спас этот мир, у меня были на это силы. И я хочу, чтобы он жил дальше. Пусть не справедливый, пусть грязный, пусть жестокий, но мой. И твой. Мне очень не хочется умирать совсем, понимаешь?

- То есть как совсем?

- А ты думаешь, я живой, как ты?

Мир, в котором я родился - погиб при разрушении своего Сердца. Предшественник, не рассказал, из-за чего произошла катастрофа, у него не было на это времени, просто объяснил правила игры.

Я был в рейде, исследовал глубокий космос, когда все началось, и то, что я видел, было ужасно. Пространство вокруг пылало адским фейерверком, звезды горели, планеты лопались, как мыльные пузыри, мириады живых существ исчезали в горниле стихии.

А я несся к своей планете, в надежде спасти хоть кого-нибудь. На тот момент у меня не осталось там родных или близких, не было даже возлюбленной, но когда происходят ТАКИЕ катаклизмы, все сородичи становятся тебе безумно дороги.

Я не успел. Да и не смог бы ничего сделать. Сердце мира было почти разрушено, а без него не может существовать созданная им вселенная.

Когда я, рыдая как младенец, кружил над останками своего пылающего дома, меня и нашел мой наставник - материализовался прямо посреди рубки корабля. Он объяснил, что мой мир уже не спасти, но я могу создать новый и возродить в нем самое лучшее, что было. Для этого нужно было мое желание. И моя смерть.

- Смерть? - как можно мягче уточнил я.

- Тело это сосуд для энергетической субстанции, которую люди называют душой. На самом деле, это скорее информационно-энергетическая матрица, как для биомеханизмов - растений, животных, людей и других рас космоса, так и для новых Вселенных...

- Значит, душа все-таки существует?

- Бесспорно! - Пар отправил очередной окурок в пропасть.

- Ты говорил про смерть.

- Так вот, для того, чтобы активизировать Кристалл, требовалась моя душа, а для этого её было необходимо освободить из предыдущего вместилища.

- Как ты умер? - я понимал, что вопрос абсолютно бестактен, но и видел, что ему очень нужно рассказать мне.

- Посадил корабль на только созданную Землю, вот на эту самую вершину, и шагнул вниз.

- Значит и мне?..

- Я ничего не могу поделать, - пожал плечами мой собеседник. - Сердце отторгает меня. Возможно, это результат действия того странного прибора, а может, ему просто нужен ты. Я не в силах этого понять. Знаю одно, если ты не справишься, наш мир ждет тоже, что и предыдущий. Я не хочу видеть этого вновь. И если честно, вместе с Сердцем меня не станет окончательно.

- Но у меня только начало все налаживаться...

Разное бывает отчаяние. Отчаяние с надеждой и обреченное. Я знал, что у меня нет выбора, потому, что если я сейчас отступлю, то мой маленький эгоизм погубит все, что я вновь успел полюбить. У моего будущего сына и моих близких перспектив не будет. Кроме как сгореть в адском пламени умирающей вселенной. И чтобы этого не случилось, требуется разрушить прибор учителя.

И умереть.

Все просто.

Гораздо легче приносить в жертву, вроде бы очень ценные вещи. Свободу, деньги, силу, власть, любовь. Но когда на кону твое существование, понимаешь - только жизнь и имеет значение. Лишь от человека зависит, ценить только свою или другие. И решая возложить на алтарь судьбы собственное существование, человек проявляет не геройство и самоотверженность, ответственность или любовь, он просто осознает, что есть жизнь и есть Жизнь. И вся чушь по поводу своего следа в истории меркнет. Продляя Жизнь - ты уже исторически значим.

Господи, что за бред лезет в голову. Я просто должен, вот и все, закончили.

- Ты что-то говорил о правилах, Пар.

- У нас еще будет время.

- Ладно, - кивнул я и шагнул в пропасть. Не попрощавшись.


Прошло два месяца после того, как учитель пырнул меня ножом в пещере гномов. Ребята рассказали, что они вытащили меня оттуда на вертолете, который дернули на организованной бандой Борисыча военной базе, вблизи пещер. Дэн взял в оборот одного из пилотов, и тот доставил всю нашу команду в Долину драконов.

Меня лечили при помощи магии, потому выздоровление прошло быстро и почти без последствий, лишь периодически кололо шрам на груди.

За это время, тихая партизанская война переросла в агрессивные военные действия. Началось все с того, что в Цитадели было объявлено о мобилизации всех магов, для борьбы с мятежниками, то есть с нами. Естественно, были обещаны привилегии, для вступающих в армию столицы. Всякие поблажки, доступ к магической энергии и так далее.

Патрули отныне были усилены определенным количеством бронированной техники, и парой десятков солдат не магической пехоты. Они хватали или уничтожали всех, кто проявлял хоть каплю неповиновения.

Деревни пустов, их поля и пастбища окружили летучие отряды на мотоциклах и военных джипах. Простым жителям было предписано обеспечивать армию продовольствием. Все это должно было деморализовать нас и лишить доступа к жизненно необходимым ресурсам.

Однако, мы тоже не сидели, сложа руки. Благодаря общению с Вуком и ежедневным тренировкам, я научился понемножку подкачивать энергию у драконов и заряжать магические медальоны. Так что, вскоре наша армия была оснащена магией не хуже чем бойцы Волшебной столицы. К нам начали присоединяться волшебники и магические существа, не согласные с волей тиранов, захвативших власть в стране. Через неделю наше воинство насчитывало уже не сотни, а тысячи бойцов, включая магов, драконов, противомагов, пустов и даже эльфов, которые прекратили свое общение с магическим сообществом после переселения под землю.

Все это происходило благодаря отваге наших драконов и их наездников, которые, несмотря на риск столкнуться с авиа патрулями Цитадели, дни и ночи на пролет летали по стране, агитируя за нашу кампанию и, буквально, рекрутируя новобранцев на ходу.

Мы выступили в поход спустя семь дней, после моего выздоровления. Первые сто километров нам встречались лишь отдельные патрули, которые мгновенно ретировались с дороги, а потом начались затяжные бои, в которых обе армии несли серьезные потери. На стороне противника были опыт наемников, жестокость, техническое и магическое оснащение. На нашей - многочисленность, дерзость и моя новая возможность глушить магию врага.

Уставшие и изможденные, мы дни и ночи пробирались к Столице. Два месяца взрывов, криков, бессонных ночей и ежедневных похорон друзей и товарищей. И вот, наконец, перед нами Столица. Глаза б мои её не видели! Неделю уже осаждаем и всё без толку.

Войска противника превратили некогда мирный город в неприступную крепость, выкопали вокруг широченный ров, на каждые десять метров по периметру расставили пулеметы и станковые орудия, установили с десяток зенитных батарей. Добавьте к этому поле Пульта, огромное количество не магической пехоты, танки, бронированные машины, боевые воздушные суда, волшебную стражу, гномов, драконов-отступников и нечисть, всех мастей.

Короче, встряли мы всерьез!

Но лично я радовался отсрочке. Каждую свободную минуту, которых было чрезвычайно мало, проводил с Алэйей. Конечно, она была в курсе того, что мне предстоит. Этап криков, слез, истерик и депрессивной печали мы уже миновали, мне удалось убедить любимую, что всё делается на благо её и сына, что исчезнет лишь мое тело, а сам я буду присматривать за ними из глубин Сердца и постараюсь научиться их навещать.

Женщину то я убедил, а вот с самим собой договориться оказалось гораздо сложнее. Ведь понятно было на примере Пара, что, строго говоря, смерть мне не грозит. Я останусь самим собой, кроме того, стану, так сказать, оплотом вселенной, душой Сердца мира. Но!

Именно это "Но" и не давало мне покоя! А что если всё не так! Что если, потеряв тело, я потеряю что-нибудь ещё? Что-нибудь важное, человеческое? То, что позволяет мне сейчас чувствовать и любить, восхищаться и бороться, страдать и ненавидеть?

Иррациональный страх. Однако он овладевал мной всё больше по мере приближения к Сердцу мира. Вечный страх перед будущим.

За этими мыслями меня и застал в штабной палатке один из старейшин эльфов, по совместительству занимавший должность командира разведбригады.

Эльфы оказались просто незаменимыми парнями, в деле о добыче важной информации. Будучи по природе существами магическими, волшебниками они были весьма не важнецкими. Но их сила позволяла им маскироваться так, что ни один патрульный и даже прирожденный следопыт не смог бы их обнаружить. Благодаря этой способности лесных охотников, наша армия находила слабые места в обороне противника, и определяла направление удара. Потому мы и двигались вперед такими темпами.

Этот парень, с трудно произносимым именем Клосис, был ,как и все эльфы, высок, длинноволос, бледен и хмур.

- У меня плохие новости, командир, - начал он.

Все эльфы слегка картавили, потому что в их родном языке буква "Р" отсутствовала в принципе. Но у этого товарища вместо рычания вообще выходило какое-то "гы". Так что я услышал "командигь". Раньше, признаюсь, меня это забавляло. Теперь - пгивык.

- Ну, расстрой меня, - попросил я, откинувшись на спинку стула.

- Подступы к крепости надежно защищены техникой и гномами, в самой столице патрулируется каждая улица, а вход в главное здание охраняют солдаты и маги самой высшей категории, на них излучение прибора не действует.

Я задумался:

- А как вы узнали про то, что твориться внутри?

- Мы прошли по системе водопровода, - пожал плечами разведчик.

- Мне казалось, что вода в столице происходит магическим способом, - удивился я.

- Подача воды осуществляется из горного источника, давление создается с помощью волшебства, но распределение её происходит по обычным трубам. Мы нашли входы в систему коммуникаций. Я даже думал, поначалу, использовать её для проникновения наших войск в Столицу, но коридоры слишком узки, - отрапортовал эльф.

- А нам и не нужно, - сказал я, потому, что у меня возник план, который помог бы одержать победу, без лишних жертв с нашей стороны.

Конечно, мы могли ещё долго осаждать врага и искать пути к выигрышу в этой компании. "Наши ресурсы почти неограниченны, воины полны злобы и решительности, а дух крепок и силен как никогда!!!" Этот фрагмент из Денискиной речи, перед войсками, я частенько проигрывал в памяти с улыбкой. Надо сказать, он произвел мощное впечатление. Однако я знал, что нужно спешить. Причина моей торопливости заключалась в следующем - после последней встречи с Паром, я начал чувствовать состояние Кристалла, понимать, как сильно разрушает его прибор Валерия Борисовича.

Сегодня я ощутил, что у меня осталось только три дня. Если за это время мне не удастся нейтрализовать Пульт, процесс разрушения сердца мира станет необратимым и всю Вселенную ждет огненный ад. Во что бы то ни стало, я должен был остановить безумство, чинимое моим бывшим учителем и его амбициозной мамашкой.

План, который возник у меня в голове, требовал осмысления и не только моей умной головой. Я назначил встречу в штабе всем, кто руководил нашей армией. Список полководцев был не велик, но внушителен. В его состав входили: Дэн, ибо никто из нас не владел тактикой и стратегией в той же мере, что и наш оборотень, Эрэл, как основатель и вдохновитель группы свободных волшебников, Вук, как самый опытный из магов, Фирс - представитель противомагов, Лютик от драконов и Клосис - наш руководитель разведки.

- Я получил от Клосиса хорошие новости, ребята! - начал я. - В городе существует сеть подземных коммуникаций и эльфы знают, где вход в него!

- И что это нам дает? - прищурился Вук.

- Отличную возможность для диверсии, - вставил Дэн, облокотившись на стол. - портал в столицу мы проложить теперь почему-то не можем, видно после нашего посещения Борисыч нашел способ исключить такую возможность проникновения.

- Почти в точку, брат, - продолжил я. - Есть только одно "но".

Я сделал паузу, чтобы у собравшихся была возможность сообразить тоже, что и я.

- После первой же акции, а мы не сможем осуществить её в достаточном для победы масштабе, нам эту лазейку закроют, - согласно кивнул головой Вук.

- Правильно! - подтвердил я, - И потому, я предлагаю следующее...


Подготовка заняла почти всю ночь.

На утро я, с широким белым полотном, привязанным к длинной палке, вышагивал по фронтовой полосе, к укреплениям противника. Во избежание недоразумений, я изредка помахивал своим импровизированным флагом. Ну, и раз мне в лицо не стреляли, значение парламентерского символа нашим врагам было понятно.

Мне на встречу выдвинулась группа солдат. Возглавляла её до боли знакомая фигура.

- И что бы это могло значить? - с прищуром поинтересовался учитель.

- У меня есть информация, касающаяся всех нас!

- Выкладывай!

- Нет! - категорически возразил я. - Я буду говорить только в присутствии вашей матушки!

Валерий Борисович окинул меня критическим взглядом, понял, что я не отступлюсь, и кивнул:

- Ладно! Пошли!

Мы двинулись через ров по настилу из досок, которые угрожающе прогнулись под весом людей, прошли мимо пулеметного дота и вошли в ворота. Вокруг царила деловая суета, люди в военной форме шныряли туда-сюда, на ходу козыряя учителю. Несколько раз мимо нас протопали гномы, волоча за собой гигантские палицы. На одной из аллей, в мирное время предназначенных для прогулок, группа троллей тренировалась в метании камней из пращи, используя в качестве мишени статую какого-то волшебника. Ещё через квартал, на городской площади разместилась стоянка драконов. Занявших сторону тиранов. Сказочные рептилии в основном спали, либо прямо на земле, либо разместившись на стенах домов. Наездники толпились вокруг костров и палаток. Несмотря на обилии жилой площади по близости, ребята предпочитали ютиться в своих полотняных юртах. Вот что значит сила привычки!

Уже знакомыми мне улочками мы вышли к основному зданию Цитадели, из которого бесконечной стрелой вздымался шпиль - подставка Сердца мира. Кристалл манил и звал меня. На этом расстоянии его зов ощущался физически, будто кто-то нашептывал мне на ухо: "Приходи, приходи, приходи".

Скоро, подумал я, и проследовал за своими конвоирами в здание.

В этот раз мы не проследовали в основную залу, а поднялись на лифте, который явно не предусматривался изначальной архитектурой знания и был оборудован наспех, на шестой этаж. В кабине всем нам пришлось потесниться - она вряд ли была рассчитана на восемь здоровых мужиков - и мне пришлось прижаться к солдатам очень плотно.

- Тесновато у вас тут! - съязвил я, за что тут же поплатился, мой сосед в камуфляже умудрился ткнуть мне автоматом по ребрам.

Я охнул и больше не нарывался - это могло сорвать весь план.

Когда мы, кряхтя, покидали подъемное устройство, я незаметно мазнул пальцем по пятнистой курточке одного из солдат, оставив немного клейкого вещества. Его мне дал Клосис и оно имело одну важную особенность - работало у эльфов как ДжиПиЭс маячок.

Все время, что я находился в Столице, ощущалось воздействие пульта на мою ауру. Но теперь это меня не сильно волновало. Моим противникам знать об этом было не обязательно и даже вредно для дела, потому я периодически морщился и сжимал виски руками. Это очень забавляло учителя. Весь его вид говорил о том, что он просто наслаждается моими мнимыми мучениями и своей гениальностью.

Коридор, в котором мы очутились после подъема, был прямой противоположностью всему, увиденному мной в Цитадели. Вместо аскетично покрашенных стен, дорогие ковры и лепнина, вазы с живыми цветами, цветная мозаика на окнах, позолота и блеск. На мой взгляд, даже слишком богато, на грани безвкусицы. Такой роскошью себя обычно окружают люди, которые всю жизнь жили в нищете, а потом получили возможность приобретать себе всё, что вздумается. Хотя, учитывая биографию наших поработителей, в этом не было ничего удивительного.

В конце этой сказки для бедных крестьян находилась массивная двустворчатая дверь, к которой мы и направлялись.

Валерий Борисович, шагавший впереди, толкнул створки жестом хозяина и меня втолкнули внутрь.

Кабинет мамани учителя был под стать коридору - тяжелая, обитая кожей мебель, картины на стенах (я не разбираюсь, но, скорее всего, дорогие), массивный рабочий стол с компьютером, плотные портьеры на окнах.

Женщина, сидевшая за столом, была красива и тонка. И никак не выглядела на свои годы. Если Борисычу примерно шестьдесят с хвостиком, то даме должно быть не меньше восьмидесяти. Хотя в окружении лучших магов у нее не должно быть проблем с внешность.

Хозяйка подняла голову и внимательно посмотрела на меня.

- Оставьте нас! - властным, не терпящим возражений, голосом потребовала она.

Охрана мгновенно ретировалась, Валерий Борисович остался подпирать косяк.

- Ты тоже, Валера!

- Но...

- У нас сейчас серьезная фаза, не забыл? - глаза женщины впились в сына с выражением орла, оценивающего добычу.

- Там всё под контролем! - отмахнулся учитель.

Он явно не желал пропустить нашу милую беседу.

- Без тебя всегда может пойти что-то не так! А когда ты за всем следишь - я спокойна!

Эта грубая лесть подействовала. Валерий Борисович осклабился и ретировался, закрыв за собой дверь.

- Присаживайтесь, молодой человек! - тонкая рука указала на кресло перед столом.

Я, конечно, не Бог весть какой стратег, но садиться в кресло предложенной врагом не пожелал, читал слишком много книг где герой попадал в такую ловушку. Потому придвинул стул от окна и сел напротив хозяйки. Дама хмыкнула, но ничего не сказала, а принялась меня внимательно осматривать. У меня тоже появилась возможность разглядеть её получше. Черты лица властные, взгляд жесткий, пронзительный, уверенный в себе. Такая легко может держать в подчинении целую армию.

Наша бессловесная дуэль продолжалась минуту или две. Потом она протянула руку и нажала что-то на клавиатуре компьютера. Я сразу почувствовал, что давление Пульта усилилось, и я скорчился уже без притворства. Женщина удовлетворенно кивнула и обратилась ко мне:

- Вы уж простите за эти меры предосторожности, Эдуард, но после вашего последнего визита Валера подкорректировал работу прибора под ваш профиль. Мне бы не хотелось, чтобы вы учинили здесь какие-нибудь не предусмотренные магические безобразия!

- Я вас прекрасно понимаю! - прохрипел я, распрямляясь.

Не было у меня желания пресмыкаться перед этой дамой.

- Итак, давайте знакомиться! - облокотившись на стол, продолжила моя собеседница. - Меня зовут Надежда Ивановна, про вас я уже много наслышана.

- Рад, что так популярен в вашей семье! - парировал я.

- Не теряете присутствия духа? - покачала головой хозяйка, - это хорошо! Позвольте, я введу вас в курс дела...

В это время за окном загрохотали орудия.

- Сейчас моя армия, воспользовавшись вашим отсутствием, вступила в бой. Раньше мы не показывали вам полной силы и позволили подобраться к Столице поближе только с одной целью - привести всех недовольных магов и других волшебных существ к нам сюда. С вершины башни открывается отличный обзор и моим клиентам будет хорошо видно, как работают наши, усиленные магией, приборы и военная техника.

- Клиентам? - опешил я.

- Ну, конечно!!! - широко улыбнулась она. - Или вы поверили россказням Валеры о завоевании мира?

- Ну, я... - а что я мог ответить?

- Это бизнес, дружок! - она встала и подошла к окну. - Невероятные возможности, которых человечество было лишено много лет из-за кучки самовлюбленных магов!

- Но это не мыслимо! - воскликнул я. - Вы намерены уничтожить всех недовольных магов и самим править бал?! Торговать волшебством с прилавка?!

- А что тебя смущает, мальчик? - спросила она, повернув ко мне голову. - Иди кА, взгляни!

На негнущихся ногах я подошел к окну и отодвинул штору. Через идеально вымытое стекло была видна городская стена, а за ней клубы дыма и вспышки выстрелов. Там сейчас сражались и погибали мои друзья, чтобы дать мне шанс. Но мне нужно ещё немного времени! Держитесь, ребята!!!

- Я всегда была гражданином и патриотом своей страны, - рассуждала эта странная женщина, глядя вдаль, - но и не забывала, что я - человек, жизнь мне тоже была дорога. И когда нас с мужем подставили, а его приговорили, я скрылась, чтобы найти способ реабилитироваться, и вновь стать полезной для моей Родины. Я нашла эту возможность здесь, но вернувшись не нашла своего дома, той страны, ради которой готова была на всё. На её месте было алчное, жестокое, агрессивное, но очень слабенькое государство. И я приняла правила игры - предложила свои услуги. Теперь, у меня есть возможность возвести Россию в ту степень могущества, какую я посчитаю нужной...

- Вы понимаете, что ваша деятельность разрушает наш мир?

- Ты о паникере Паре Азиде? - она усмехнулась, увидев мое удивление, и продолжила. - Мы проверили предоставленную им информацию о разрушении Кристалла, и не нашли никаких подтверждений. Он по-прежнему полон энергии и стабилен, так что сказки, которыми меня и тебя кормит господин Азид, это просто истерика! Боязнь потерять власть!

- А если он все-таки прав? - вопрос для меня был риторическим. Если бы не мои собственные ощущения, я, может быть, и поверил бы ей. Но я уже чувствовал Сердце, и знал что оно на последнем издыхании.

- Что ж, - пожала она плечами, - люди и так разрушают этот мир. Тысячелетием раньше, тысячелетием позже, какая разница? Существует здесь и сейчас! Я не собираюсь терять наработанные связи и контакты из-за одного истеричного сверхсущества и параноидального абсолютного волшебника, которого я сама и породила!

Я от удивления чуть не рухнул на задницу! Если она сейчас заявит, что моя мать, я, наверное, буду хохотать в истерике!

Но правда оказалась ещё более пугающей и мерзкой.

- Ты стал магом благодаря мне, дружок! - проговорила женщина. - Сядь! Боюсь, что тебе будет неприятно слышать, что я скажу дальше, но такова твоя судьба!

Вот от кого сынок заразился пафосностью!

Время у меня ещё было, и я решил выслушать Надежду Ивановну, в надежде услышать что-нибудь полезное.

- Мы с сыном разгадали загадку, над которой бились волшебники многих поколений. Мы узнали, кто может стать магом, а кто нет! И ответ нам дала генетика! У потенциальных магом особое строение ДНК. Не буду вдаваться в подробности, но факт в том, что люди с этим свойством могут вступить в контакт с Кристаллом, получить спутник и силу.

- Допустим, это интересно, - пожал плечами я, - а причем здесь я?

- Помимо этого достижения, - не обратив на мою реплику никакого внимания, продолжила хозяйка, - мы выяснили, как определить потенциал будущего мага. Это было достигнуто путем длительной аналитической работы...

...Я вспомнил рассказы Эрэла об отборе юных волшебников у родителей Цитаделью и покачал головой - аналитическая работа в стиле Гестапо...

- ... Мы начали прорабатывать людей на поверхности и здесь, в магическом подземелье, на предмет поиска потенциального абсолютного волшебника. И нашли!!!

- Меня? - скептически откликнулся я.

- Не только, - отмахнулась она, - еще твой друг Вук подходил по параметрам, мы только не учли, что он уже активировал свой магический потенциал, а вот он то поменяться уже не в состоянии.

Кажется, я начал догадываться, что услышу дальше, и мои кулаки непроизвольно сжались, зубы скрипнули и я скорее прорычал, чем спросил:

- И как вы инициируете магический потенциал?!

Видя мою реакцию, Надежда нажала кнопку на клавиатуре, и излучение прибора начало давить ещё больше. После этого она пояснила:

- Сильные эмоции - стресс, страх, потеря любимых - всё это является активатором способностей!

- То есть, радость, восторг и эйфорию вы в расчет не берете? - начиная закипать, прошипел я.

- Слишком низкая вероятность, - отмахнулась хозяйка кабинета, - отрицательные эмоции стабильнее. И гарантируют почти полный успех!

Она победно улыбнулась, глядя мне в глаза.

Под моими пальцами крошились подлокотники стула, но я всё-таки выдавил из себя ещё один вопрос:

- Как вы убили мою семью?

На секунду её лицо помрачнело. Мне даже показалось, что она сожалеет о содеянном. Но ответ:

- Я послала Рронха, он всё сделал! Жаль, что переметнулся на вашу сторону! Хороший был дракон! Исполнительный! - определил её дальнейшую судьбу.

В коридоре послышался шум и крики. Я оглянулся, уже зная, что происходит. Один из охранников заглянул в дверь, его лицо выглядело крайне озабоченным. Он хотел что-то сказать, но не успел - дернулся. На пушистый ковер брызнули капли крови. Парень упал лицом вперед со страшным хрипом. Из горла у него торчала стрела. Через мгновение в кабинет протиснулся Клосис, за ним Фирс.

- Можешь приступать, - пробасил противомаг, - мы контролируем вход.

На Надежду Ивановну было жалко смотреть. Её лицо исказилось от гнева и неожиданности, пальцы колотили по клавиатуре компьютера, и я почувствовал, что излучение Пульта стало давить на плечи ещё сильней. К сожалению, для неудавшейся бизнесвумен, это теперь не могло повлиять на моё состоянии. Как только за эльфом и великаном закрылась дверь, я повел плечами, сбрасывая тяжесть враждебного поля и разворачивая в полную силу щит из энергии короля гномов:

- Я до последнего момента надеялся, что в вас осталась хоть капля человечности, но вы сами поставили точку в своем приговоре и назначили меня палачом. Потому что есть вещи, которые не подлежат прощению!

Хозяйка кабинета вскочила со своего места и уставилась на меня пышущим от злобы взглядом:

- Ты что, щенок, решил, что можешь вот так легко расправиться со мной? - её руки вытянулись вперед, совершая магические пассы. - Тогда знай, что я тоже Абсолютная, но более опытная волшебница.

Классическую мысль: "Вот это новость!!!", я обдумывал уже в полете. Меня сильно приложило к стене, но я тут же вскочил на ноги и ударил воздушным прессом.

Моё заклятье не только сбило волшебницу с ног, но и смело часть стены за её спиной. Куски стены, оконная рама, осколки стекла и обрывки гобеленов полетели вниз. Несмотря на спешку, я настроил удар так, чтобы не задеть рабочий стол и компьютер. Они играли в плане ключевую роль. Я метнулся было к ним, но краем глаза увидел, что моя противница не рухнула вниз, как велят законы гравитации, а зависла в воздухе. Мне вновь досталось за невнимательность, но моя противница действовала тоньше меня. Стены за моей спиной вновь жестко приняли меня в свои объятья. Именно в этот момент, я пожалел, что у меня нет подготовки подобной Денискиной. Будь я подготовленным бойцом, реагировал бы быстрее и четче. Но за неимением таковой приходилось пользоваться тем, чем есть. Я понял, что пока не разберусь с сумасшедшей колдуньей к компьютеру мне не подобраться.

А Надежда Ивановна уже взялась за дело всерьез. Ко мне на огромной скорости летели огненные шары. С трудом увернувшись, я снова прибег к магии воздуха. Противница успела поставить щит, но чем хорошо заклинание пресса - оно действует даже на магические защиты. Женщину отбросило метров на сто, а я сиганул в пролом в стене, на ходу швыряя в летящую впереди мишень электрические стрелы. Ещё одно эффективное заклинание, которому меня научил Вук. Оно весьма энергоемко, но сметает почти все магические щиты, а потеря энергии вблизи Кристалла мне не грозила. Молнии поразили волшебницу, правда не так как хотелось мне - защитная сфера смягчила эффект. Но дамочка растерялась, на несколько секунд потеряла контроль и рухнула метров на пять вниз. Я ринулся вперед швыряя огненные шары, однако волшебница уже оправилась, восстановила равновесие и коротким взмахом руки отбила мой удар. Затем, злобно взглянув на меня, направилась прямо к Сердцу мира.

Я переключил свое зрение на магическое (так было проще вести бой и угадывать заклинания соперника, просто в пылу схватки я не сразу сообразил это сделать) и ринулся в погоню.

Подо мной развернулась магическая Столица во всей своей красе. На подступах к городу все было в дыму, на земле и в небе мелькали быстрые тени, то тут то там появлялись вспышки выстрелов и заклинаний, слышались взрывы шум моторов и рев магических существ. Всё это мне удалось оценить за секунду, но помочь там пока не закончу здесь я не мог. Потому вновь сосредоточился на погоне.

А летать магическим способом не так то просто, как рассказывают в книжках. Летающий маг должен учитывать множество факторов, как пилот самолета. Скорость ветра, плотность воздуха, вектор направления заклинания, это малая часть. Ещё не плохо бы рассчитывать силу заклятья, чтоб на полной скорости не врезаться в какое-нибудь препятствие. И вот в этом моя полетная практика пока хромала. Увлекшись погоней, я не среагировал, когда моя противница тормознула около Кристалла, и пронесся мимо. Пока я менял направление полета моя противница зачерпнула энергии прямо из Сердца мира и швырнула в меня огненной лезвие. Слава Богу, я в это время кувыркался в воздухе, и пронесшаяся мимо струя пламени лишь опалила мне куртку.

Я кое-как стабилизировал свое положение в небе, и тут же пришлось выставлять защиту, потому как в мою сторону летело уже не горящее лезвие, а стена огня. Заклятие ударило в щит, заставив меня вновь закувыркаться в полете, нелепо разбросав руки. Времени на исправление ошибки уже не было, мне лишь чудом удавалось удерживаться на лету и контролировать защиту. Ещё один удар меня сомнет. А победить в таком положении было бы просто нереально.

Решение, которое я принял было спонтанным и продиктованным скорее паникой, чем здравым смыслом. Собрав в пучок силу Горна, я сформировал огромный магический шар и послал его на встречу моей противнице. Щит, которым она укрывалась, ей не помог. Думаю, что я первый применил этот прием, и защиты против него просто не существовало. Заклятье ударило волшебницу в грудь, и ещё секунду она висела в воздухе, недоумевая, что это её так ударило. Потом излучение короля гномов начало действовать, и магическая энергия неудавшейся мировой террористки была поглощена силой, которая блокировала волшебство в пещерах. Старая колдунья взмахнула руками и понеслась к земле, доказывая, что обычные люди летают в основном строго вниз.

Но у меня не было возможности насладиться своей победой, потому как удар забрал и мои последние силы, а потому мгновение спустя я уже догонял свою неудачливую соперницу.

Меня охватила паника. Хоть я и собрался умирать в ближайшее время, сейчас это было очень не кстати. Я ещё не вырубил прибор, а значит, моя смерть будет напрасной и мир все равно погибнет. Надеяться на то, что Валерий Борисович сам отключит смертоносное устройство, не стоило, мамка его через несколько секунд достигнет земли, а в нашей армии специалист по компьютерам один и он сейчас идет на скорое сближение с поверхностью.

Когда мое отчаяние достигло апогея, я услышал свист воздуха за спиной, а мгновением позже острые драконьи зубы мягко обхватили меня поперек тела.

- Лютик! Ты мой герой! - в восторге прокричал я.

- Не фуетись - вываню!!! - ну с набитым ртом даже драконам тяжело болтать.

Расслабляться ещё рано, и я приказал:

- Давай в кабинет!!!

Ящер устремился вниз.

Глянув через плечо, я изумился высоте, на которую забрался в погоне за злобной ведьмой. В обычное время меня так высоко никакими коврижками не заманишь.

Мы стремительно приближались к основной башне Цитадели. По пути я черпнул магической энергии у своего дракона (наездник я или нет?) и почувствовал себя на много лучше.

Когда мы пролетали над крышей, мне на глаза попалась окровавленная куча тряпок - все что осталось от Надежды Ивановны. Удивительно, в этот миг я не почувствовал ни отвращения, ни злорадства, ни чего, что так любят смаковать в книгах и фильмах, описывая месть. Эта женщина сама выбрала свой путь, а я защищал свой дом - такой расклад.

Лютик приблизился к пролому в стене и разжал зубы. Я скатился по полу, заваленному обломками, и метнулся к чудом уцелевшему компьютеру. Да, специалист, собственно здесь и не понадобиться. На экране светилось меню управления всеми системами Цитадели. Три минуты у меня ушло на то, чтобы разобраться со структурой управления, а потом...

"Системы подачи энергии Кристалла - отключить"...

За стеной разом смолкли все орудия - танки усиленные магической поддержкой вышли из строя.

"Системы управления ПВО - отключить"...

Я видел с высоты кабинета, как поникли башни зенитных орудий.

"Системы управления... - отключить".

"Системы... - отключить".

"... - отключить".

Я вырубал все подряд, и, наконец, добрался до заветной функции.

"Подача питания на Пульт".

С каким удовольствием я нажал на эту кнопку, и тут же почувствовал, как давление на плечи пропало, я больше не ощущал скованности в теле, зато полностью почувствовал Сердце мира.

В ту же секунду рядом со мной появился Пар:

- Я знал, что ты справишься!

- Как будто ты оставил мне выбор! - устало усмехнулся я.

- Нам пора! - хозяин Кристалла протянул мне руку.

Я помотал головой:

- Я здесь ещё не закончил!

- Твои ребята справятся.

- Нет! - снова ответил я. - Иди я догоню тебя!

- Времени мало!!!

- Я знаю!

Дверь кабинета открылась, повинуясь магическому пассу. Меня теперь ничто не сдерживало, сила бурлила ко мне, переливаясь напрямую из Кристалла.

В коридоре мои бойцы всё еще сдерживали натиск бойцов Цитадели, противомаги и эльфы, скрываясь в нишах и прячась за тяжелыми произведениями искусства, вроде ваз, отчаянно вели бой. Мимо свистели пули, но меня это уже не беспокоило. Взмахом руки, я одновременно выбил оружие у нападавших наемников и разрядил амулеты магов:

Противник, ещё секунду назад ощущавший своё превосходство, в мгновение стал беспомощнее младенца. Бойцы и волшебники на миг опешили, а после начали спасаться бегством.

- Может догнать? - спросил меня вылезший из-за выщербленной пулями колонны, которые были натыканы вдоль всего коридора, Фирс.

Видок у него был тот ещё. Избит, потрепан, грязен, борода висит клочьями - типичный боец сопротивления.

- Нет необходимости! - ответил я. - Пойдем кА, поговорим с одним нашим хорошим другом.

Теперь, когда магия ни чем не ограничивалась, мои способности развивались невероятно быстро. Например, я без подсказки освоил заклинание поиска, которое подсказало мне, где найти моего любимого учителя.

Собрав своих немногочисленных соратников, я прошествовал по коридору к лифту, который доставил нас еще на восемь этажей вверх. В кабине в этот раз было еще тесней, чем с наемниками Борисыча, а потому охрана обзорной площадки, куда мы направлялись, была крайне удивлена. Створки открылись и оттуда, кряхтя выбрался Фирс и пожелав всем доброго здоровьичка, посторонился. За ним, как горох посыпались другие противомаги и эльфы. Последним выпал я, слегка придушенный значительной массой моей команды.

Ближайший из охранников, наблюдавший наш неуклюжий десант, поднял автомат:

- Стоять, козлы!!!

Ну, нет! Щелчок пальцами в моем исполнении, разметал крепких парней в стороны, как кегли, а тот, что назвал нас козлами, открыл собою дверь. А потому, что не фиг обзываться на незнакомых людей, вдруг они милые и добрые и могут мило и по-доброму по морде отвесить.

На обзорной площадке мы застали целую делегацию в дорогущих костюмах. Кое-кто из них стоял с бокалами, кто-то курил очень качественные, судя по запаху, сигары. Среди них выделялся Борисыч, в военном мундире с генеральскими звездами на плечах. Солидно.

- Господа толстосумы и товарищи тираны! - громко оповестил я. - Революция, о которой так долго мечтали простые граждане, свершилась!

- Валерий! Что происходит? - спросил по-английски один из гостей.

- Все нормально! - ответил на том же языке учитель. - Я разберусь!

- Неа! - покачал я головой. - Не разберешься! Но так как ты ответственен за весь этот балаган, переведешь тем из своей клиентуры, кто не владеет русским, что происходит!

Валерий Борисович покраснел от злости, схватил со стола электронный планшет и начал яростно в нем копошиться. Я повел рукой и компьютер вырвался из рук хозяина. Кувыркнувшись в воздухе, он шмякнулся о стену и развалился на несколько пластиковых кусков.

- Ой! - улыбнулся я. - Сломал!

- Да ты!..

- Все! Хорош молнии метать! - улыбку с моего лица сдуло. - В общем, сейчас все эти господа отправятся домой. Правда, я позабочусь о том, чтобы все их счета были заморожены, потому как не надо наживаться на торговле оружием - людям больно!

Я щелкнул пальцами (понравился мне этот жест) и мини порталы всосали в себя непрошенных гостей.

- А вас, дорогой мой учитель, - повернулся я к поникшему тирану, - ждет суд всего магического сообщества!

К Валерию Борисовичу подошли противомаги и взяли под руки. А Фирс, глядя поверженному террористу в глаза, сказал только одно:

- Я тебе верил!

Когда мы вышли за ворота столицы, там уже во всю торжествовал дух свободы. Пленные бойцы Цитадели стояли кучками, безоружные под присмотром наших ребят. На танке у входа сидел, покачивая ногой Денис. Лицо его, хоть и перемазанное кровью, светилось торжеством:

- Ну, мы дали, так дали!!!

Я устало кивнул и тут же забыл обо всем на свете. Ко мне бросилась Алэя, обвила шею, покрыла лицо поцелуями. Я обнял её, прижал к себе, гладя по волосам. Сколько это продолжалось я не знаю, но готов был растянуть этот миг навечно, если бы не настойчивый голос в голове: "Пора!"




Денис.






Они так и не расцепили руки. Ни когда Эдик прощался с Рэйем трогательно обнявшем его, ни когда он пожимал руки противомагам, Вуку, волшебникам и эльфам. Вместе они подошли и ко мне.

- Спасибо! - кивнул он и обнял, впервые отпустив руку Алэи.

В такие моменты хочется сказать много, но лучше не говорить ничего.

Затем он развернулся, крепко поцеловал любимую женщину и пошел к Лютику. Вскарабкавшись на дракона, Эд наклонился к Алэйе и что-то прошептал. Дракон взмыл вверх, провожаемый взглядом тысяч глаз. Он взлетал все выше и выше и с земли уже казался размером с воробья. Ящер приблизился к Кристаллу, и от него отделилась маленькая точка, которая устремилась вниз к волшебному камню. Когда она приблизилась к нему, все, кто был в курсе того что должно произойти, замерли в томительном ожидании, ведь полет Эдуарда мог закончиться просто смертью.

Секунда, и Кристалл вспыхнул, озарив нас всех нестерпимо ярким светом. Я прикрыл глаза ладонью, а когда открыл их, над головой было пронзительно глубокое, синее небо. Солнце сияло в зените, радуя природу, людей и магов теплом.

Волшебный камень завис у нас над головой на некоторое время и вдруг, резко набрав скорость, исчез в высоте.

Я обнаружил, что рядом со мной стоит Алэя и со слезами на глазах смотрит в след уносящемуся Сердцу мира.

- Что он тебе сказал, ну там, у дракона? - спросил я, если честно, не надеясь на ответ.

- Я всегда рядом! - ответила она, смахнув слезы. - Я. Всегда. Рядом.





Конец 1 части.














127







home | my bookshelf | | Сердце мира. Путь мага. Редакция |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 3
Средний рейтинг 3.0 из 5



Оцените эту книгу