Book: Ни жив, ни мертв (СИ)



Алексей Дмитриевич Ядов

Ни жив, ни мертв.

Ядов Алексей Дмитриевич

Ни жив, ни мертв.

Ни жив, ни мертв. Часть 1. Авантюрист по смерти.

Пролог

Немного ностальгии и смерти.

Позвольте представиться ‑ Алексей Серов. Возраст ‑ 25. Русский. Характер самый что ни на есть паршивый ‑ все мои девушки перед тем, как хлопнуть дверью говорили разное, но все сходились в том, что я : "...циничный, нахальный, мрачный и скучный...".

Но мне на это плевать. Циничный? Просто у меня странное чувство юмора. Нахальный? Просто чаще всего говорю то, что думаю. Мрачный? Это просто внешность такая. Скучный? Профессия ‑ инженер‑электронщик. И этим все сказано. Связь, антенны, кабели... Радиодетали и комплектующие.

Наша фирма три года назад получила контракт на Ближнем Востоке. Туда регулярно отсылают "командировочных". Пришла теперь и моя очередь навестить "Тонкий" восток. И тут мне не повезло. Я совсем забыл про напряженность и конфликтность в этом регионе...

* * *

Паршиво... Вчера подвал, в котором отсиживалось, кроме меня еще трое сотрудников из фирмы, завалило. Я и Хаим (водитель из местных) остались сравнительно целыми. Остальные... Не жильцы ‑ один тяжело вздыхает, из живота торчит обломок арматурной сетки. Второй ‑ уже затих... Михаил Петрович и Стас Михалыч... Два приятеля. Одному сорок, второму ‑ сорок три. Они помогали мне, новичку. Учили и объясняли. У обоих жены, дети...

У меня не было сомнений, что они работают отнюдь не на гражданке, но я тактично молчал. Они знали, что я знаю, но ценили мое молчание и не просили заменить... Вот такая вот рекурсия. А теперь их нет.

Хаим что‑то пробормотал на своем языке.

‑ Мир праху...

Вчера еще был жив приемник. По нему мы услышали, что "...все иностранные граждане эвакуированы... нет опасности...". А при попытке выйти на связь сегодня утром с помощью слабенькой рации мы получили снаряд на головы. Должны были умереть все. Так было бы лучше. Мы с Хаимом завал не разберем. Сдохнуть от жажды... Это весьма паршиво.

Моя смерть никого не обременит ‑ родители умерли, сестра далеко и я не помню, когда в последний раз с нею связывался... но, тем не менее, умирать совсем нет желания.

БАБАХ!!!

Еще снаряд?! Странно. Я грохнулся на пол. Голова тяжелая. Грязный подвал, пыль, кровь... Два готовых трупа и два потенциальных ‑ замечательный получится натюрморт. В том смысле, что живых тут скоро не будет...

‑ Хаим?..

Стон. Предсмертный хрип...

Поднимаю голову. Хаим меня покинул. Голову просто пришпилило к полу все той же чертовой арматурой. Гадство! Ненавижу! Люди гибнут ради того, чтобы не было каких‑то там колебаний на бирже. А я должен с перебитой ногой и отбитыми внутренностями лежать в окружении тел моих друзей и понемногу умирать...

Нет... не хочу...

"Ты хочешь жить?" Голос... Какой‑то бесполый и безразличный. Как системное уведомление... Замечательно. Сдохну безумным ‑ как все непризнанные гении, хех...

‑ Ты кто, голос из темноты?

"Тот, кто может помочь..."

Голов изменился. Теперь ‑ мягкий баритон. Насмешливый и любопытный.

"Ты будешь жить, но не здесь..."

Насмешливое карканье‑смех принадлежит мне. Да, с пересохшей глоткой вообще говорить паршиво, не то, что эмоции выражать.

‑ А где же? И ты вообще кто?

"В вашем мире нет того, что называется магией. Но вытащить тебя отсюда я могу. Согласен?"

Сейчас я понимаю, как был наивен. Но тогда я вообще решил, что это мой предсмертный бред. Так выполним завет ‑ помирать надо весело!

‑ Что надо делать?

Мне показалось, или он облегченно вздохнул?

"Слушай и запоминай. После перехода из вашего мира ты будешь некоторое время находится в Безмирье. Это... Короче говоря, в нынешнем состоянии ты мне не поможешь. И даже не вынесешь перехода из Безмирья в Эльтан ‑ мой мир. Но! В Безмирье ты сможешь измениться. Сам указать, каким тебе быть. От одежды и оружия и до способностей и внешности. Только учти ‑ в нашем мире широко распространены все те расы, про которые у вас пишут в сказках. Но все‑таки людей ‑ большинство... Мне нужен боец. Поэтому в первую очередь усиль свой скелет, мышцы и реакцию..."

Миг тьмы... Вечность боли...

Я как будто в космосе. Но не в игрушечном, как в фильмах, а в настоящем. Тьма, нет звезд и света. И холод. Нет, ХОЛОД!

Тела я не чувствую. Его просто нет. А вот холод и боль есть. Как будто в дурацкой замедленной съемке вижу человеческую фигуру. Это ‑ я. Она вся перевита чуть светящимися жгутами. Все ‑ тончайшие, образующие тончайшую структуру. Красиво...

"У тебя мало времени. Твори ‑ у тебя есть редчайшая возможность! Тут я ничем не помогу ‑ это можешь знать только ты."

А‑а‑а...

"Что?! Нет!!! Нет!!! Хаос! Проклятье, тебя сейчас перекорежит под копирку Хаоса! Быстр..."

Я вижу как жгуты лопаются, перекручиваются, темнеют... Некоторые вообще исчезают, другие появляются. Внезапно начинаю ощущать тело. Больно!!! Мышцы плавятся, ходят ходуном. Но это ‑ ничто по сравнению с болью в челюсти. Как будто вместо каждого зуба ‑ по раскаленному шурупу. И забивают их молотком. А кисти рук медленно поджаривают на огне...

Темнота... Глаза... Последними пробивает вспышкой боли их. Я пытаюсь кричать ‑ не выходит. Вместо крика боли ‑ вой монстра. Очень голодного монстра...

Глава 1

Прекрасный новый мир...

Я очнулся. Пол. Каменный. Перед глазами колыхается какое‑то марево и символы. Кое ‑ где нанесены линии. "Пентаграмма?"

‑ Отец, на помощь!

Кто орет? Я пригляделся. Зрение изменилось. Цвета стали более тусклыми, но линии ‑ четче и заметнее.

Парень. Мне по плечо, лет 14 на вид. Острое худое лицо, темные волосы. Звонкий ломающийся голос. Одет в... э‑э‑э... мантию? Пусть будет мантию. Это он меня вызвал? Голос другой был...

‑ Это отродье очнулось? Я надеялся он сдохнет. Придется брать грех на душу...

По лестнице спускается человек. На этом тоже хламида, но в противовес парню здоровый, лысый как коленка, зато с роскошной черной с проседью бородой. Фигура не толстая. Производит скорее впечатление отошедшего от спорта штангиста или борца. Чего‑то сынуля не похож...

‑ Как такое могло произойти? Такая защита... Парень погиб в Безмирье. Теперь его душа уже распалась, а телом завладел Хаос. Ладно, по крайней мере, потренируешься на этой твари атакующим заклятьям.

Эта... Что он собрался на мне испытывать? Ну я сейчас...

‑ Я тебя сеч‑ч‑ч‑час‑с‑с прикончу.... Кто из вас‑с‑с меня вытащ‑щ‑щил?

Эта парочка в охренении на меня смотрит. Горло болит. Слова шипят и колют связки.

‑ Кто вы?

‑ Ты говоришь?

Это они сказали с завидной синхронностью. Я поморщился. Горло резко начинает саднить, но голос приходит в норму. Только голова по‑прежнему болела...

‑ Я умирал. Кто со мной говорил?

‑ Я... Ты... Меня зовут Эрк. А это ‑ мой сын Эрик.

‑ Очень приятно. Кто меня вытащил из моего мира?

Я встал и прошелся по залу. Странное ощущение. Легкость приходит на место скованности и боли. Голова постепенно проходит. Одежда...

‑ Кто меня переодел? И на кой?

‑ Мы тебя не трогали. Ты... ты таким был мне отдан.

‑ Что? Кем?

‑ Мне нужна защита. У меня много врагов... Я отдал одному из богов артефакт. Тот ему в принципе не нужен, просто Гермен нашел его забавным... Он сказал, что призовет умирающего. У богов есть такая возможность. Но что‑то пошло не так и...

‑ Так. Стоп. Я помню, что мне предложили жизнь. Но вот про то, что меня кому‑то ПОДАРИЛИ ‑ уговора не было!

Я раздраженно расхаживал по залу. Судя по удивленным взглядам, бросаемым то на меня, то на испещренный символами пол, так быть не должно было. Я внимательно себя осмотрел.

В момент моей... э‑э‑э... смерти я был одет по‑летнему ‑ шорты, майка, сандалии. Сейчас же на мне было одето какое‑то пальто серого цвета. Даже скорее шинель ‑ фальшпагоны на месте, пуговицы в два ряда. Герба на них нет. Но, во‑первых ‑ сшито как будто по заказу, а во‑вторых ‑ ощущение новой вещи, еще как следует не обношенной. На ногах ‑ ботинки с высоким берцем, штаны свободного покроя с накладными карманами.

Под пальто нечто вроде мундира с воротом‑стойкой. По‑моему это называется френч? А еще ‑ темный свитер с высоким горлом ‑ я только сейчас заметил, что все время разговора низ моего лица был закрыт. Почему‑то стойкое ощущение, что так и надо... На голове ‑ кепка‑таблетка: слегка загнутый козырек, сама жесткая, как будто накрахмалена. Похожая на мне была в течение года службы в армии. На руках тонкие кожаные перчатки. В них чувствуются пластины из металла. Ощущение такое, будто это ‑ военная форма. Только не знаю я такой страны...

‑ Зеркало есть? ‑ поинтересовался я у отца и сына.

‑ Да, вот ‑ ответил Эрик, подводя меня к шкафу в углу комнаты, и открыл дверцу. Я снял ворот свитера с низа лица и...

Вопль ‑ мой и Эрика ‑ заставили мага подпрыгнуть. Он бросился к нам, посмотрел на причину воплей... и присоединился.

Первым в себя пришел я.

‑ Какого хрена!!! Я ... и...!!!

На меня смотрела тварь из преисподни. Верхняя часть лица ‑ от ноздрей и выше ‑ осталась почти без изменений. Почти...Темные волосы это мое. Шрам на левой стороне лица (след от подростковой драки).

Но глаза ‑ ярко‑красные и кажется с вертикальными зрачками. Ниже... Губ не было. Как и щек. Такое впечатление, что это было задумано. Вместо моих зубов во рту был частокол ножей ‑ иначе не скажешь. Видны темно‑бурые десна, из которых растет этот кошмар стоматолога. Это какой‑то зомби из преисподни, а не защитник, присланный богом...

Я повернулся к остолбеневшему Эрлу и, угрожающе надвигаясь, щелкнул свежеприобретенным оскалом:

‑ Что это?

‑ Я...я... Похоже тебя зацепило Хаосом...

‑ Так, рассказывай по порядку и не трясись!

Я уже почти успокоился... После переноса моя психика явно изменилась. То покой, то бешенство, то какая‑то мрачная радость. В своем нормальном состоянии я бы наделал глупостей. А так... Хорошо, что живой. Урод? Скажите мне это в ‑ хе‑хе ‑ лицо.

И воодушевленный этим Эрк начал свой рассказ...

* * *

Я тут уже три недели. Знание языка я получил в дар от бога ‑ если верить Эрку. Правда, только так называемого "Всеобщего". Ну и языка Равении, очень на него похожего. Отсюда он, кстати, и появился.

О других мирах тут знают не по наслышке. Пару тысяч лет назад во время очередных войнушек кто‑то решил использовать Безмирье как оружие. Попросту скинув туда армию врага. Получилось, вот только измененная и обезумевшая армия оттуда вышла и начала истреблять все живое. С большим трудом самые большие проходы удалось запечатать. И тем не менее проходы в Безмирье остались в некоторых местах.

На восточной окраине образовались свои "зоны отчуждения", из которых постоянно приходит что‑нибудь тупое, мерзкое, но на редкость живучее.

Хаос в Безмирье ‑ это неуправляемая энергия, не имеющая хозяина и своей воли. Он меняет и корежит живые организмы, причем, как правило, в самую худшую сторону (хотя кто‑то считает, что первые вампиры ‑ именно порождения Хаоса, но держит свое мнение при себе...). В итоге появляется то, что называется нежитью. Под это определение подходит не только надоевшие по ужастикам шаркающие подошвами мертвецы, но и всякие созданные Хаосом твари. Которые нельзя назвать мертвыми, потому что они и живыми‑то никогда не были. Единственный способ борьбы ‑ разнести на куски и сжечь. Так же никто никогда не слышал о плавающей нежити. Хотя Эрк рассказал про то, как некоторые твари просто проходили по дну рек и озер на другую сторону реки.

Мне не повезло. Но я, в отличие от остальных известных случаев, сохранил разум. А одежда... Из Безмирья сюда часто попадают различные вещи. Так что ‑ ничего удивительного.

‑ Кстати, я пришел к малоутешительному выводу. Ты вампир.

Этот разговор происходил спустя двадцать два дня моего прибытия. Начиналось лето. Я, Эрк и Эрик сидели у камина. Отец и сын меня уже не боялись и не шарахались от меня как в первый день. А чувства прислуги замка я щадил, скрывая лицо за высоким горлом свитера. Ел в отведенной мне хозяином замка комнате. Спал там же. Горничные, привычные к свободным нравам рыцарей, несколько удивлялись моей скромности. И, к тому же, к удивлению примешивалось извечное женское любопытство ‑ ну как же? Высокий (по местным меркам мои 185см ‑ вполне себе ничего), в непонятной одежде (ну да, ну да ‑ иностранец и благородный, конечно). А маска ‑ это главное!

Говорить же о том, что здешние "модели Рубенса" мне просто не по душе ‑ как‑то неприлично. Вот я от них и прятался. Что придало мне дополнительную ауру таинственности. К тому же организм был несколько истощен перестройкой ‑ так бы я...

‑ Ты вампир!

‑ И у многих вампиров такая внешность? ‑ иронично спросил я. Здешние вампиры ‑ не ожившие мертвецы, а вполне нормальная раса со своими традициями и государством. Видел здешний аналог фотографий. Впечатление одно ‑ роковые красавцы и красавицы. Последние мне, по вполне понятным причинам, понравились больше...

В ходе долгих войн и переговоров они отвоевали себе кусок земли и даже получили право отправлять своих "молодых" на обучение в Государственную Академию Магии. Ее филиалы есть во всех столицах, но самый высокий статус ‑ у Академии города Ривен, столицы Ривении. Самое старое заведение и самое большое ‑ больше двух тысяч выпускников каждый год. Проблему с питанием решило донорство ‑ а крестьяне массово повалили к хозяевам, которым не интересны всякие развлечения знати типа "права первой ночи" и прочего ‑ и наука ‑ нечто вроде генераторов с магической тягой позволяли производить кровезаменитель. Плюс с преступниками там не церемонились...

‑ Это не смешно. Твои энергоканалы ‑ почти полная копия вампирских. Но! Это для тебя как раз очень плохо. Случаев превращение вампира в нежить ‑ безмозглую кровожадную тварь ‑ еще не зафиксировано. Так что можно сделать вывод, будто с тобой поэкспериментировал маг.

Создание нежити ‑ это смерть! Какая ‑ зависит от приговора. С учетом того, что тебя можно принять за вампира ‑ очень мучительная ‑ за своих они наизнанку вывернут ‑ в прямом смысле.

‑ А некроманты и демонологи у вас в мире есть?

‑ Некроманты имеют право воскрешать мертвецов и призывать духов лишь при наличии письменного разрешения властей. Как, впрочем, и демонологи. В нашем мире все эти маги в основном наоборот ‑ упокаивают и изгоняют. И полностью подконтрольны служителям Единого. И при этом ты еще магически нейтрален! Магически нейтральная нежить ‑ это полный абсурд!

Я отставил кубок с вином.

‑ Поясни?

‑ Ты был изменен под влиянием магии. Но ты совершенно безмагичен! В случае борьбы с нежитью и "измененными" первое действие любого мага ‑ разрушить плетенки заклинаний. После этого тело противника попросту разваливается! Вопрос лишь в том, хватит ли сил магу на разрушение плетенки. Но вот ты... На тебя подействует только опосредственное магическое воздействие ‑ превратить в скалу или изменить плетенки нельзя ‑ у тебя их просто нет! ‑ но вот обвалить на тебя что‑нибудь, кинуть огненным шаром или "Ледяной стрелой" ‑ это возможно... Так что, к сожалению, для боевой магии вы вполне уязвимы, если попадут ‑ будет плохо, несмотря на фантастическую регенерацию!

‑ Это еще попасть надо ‑ я самодовольно оскалился.

‑ Это да ‑ смутился Эрк. Эрик покраснел.

Моя реакция значительно ускорилась. Как и выносливость. На следующий день после прибытия Эрик предложил мне потренироваться со стражей ‑ разумеется, не показывая лица.

Замок Эрка был не особо велик ‑ но охранялся по всем правилам. Это даже скорее не замок ‑ как рассказал сам хозяин, раньше здание представляло собой гарнизон, который гонял окрестную нежить. Сейчас ее стало значительно меньше, но вот в прежние времена... Воины спали с оружием и в броне. В туалет ходили группами не менее четырех человек ‑ и все равно часто ночью солдаты просыпались от криков какого‑то бедняги.

Сам замок представлял собой обнесенную стеной центральную башню ‑ примерно с панельную пятиэтажку. Вокруг правильным пятиугольником расположены стены. Колодец, казармы, арсенал... Все ‑ под защитой. В каждой галерее внутри толстых крепостных стен есть решетки, готовые изолировать помещение при возможности его захвата. Весь комплекс расположен на высоком холме, причем, как пояснил Эрк, под замком ‑ крепкие скалы, скрытые почвой. Поэтому подкопов можно не опасаться. Если, конечно, не воюешь с гномами...

И Эрк держал проверенную охрану из прожженных ветеранов. Представили, каким крепким орешком является обитель мага?

Ну, а теперь представьте другую картину: стоит строй из сорока где‑то мужиков в кольчугах и шлемах. Перед ними ‑ начальник стражи, Ледон ‑ как мне сказали, северянин. По внешности ‑ типичный викинг. И хитро улыбающийся Эрик.



‑ Это Алекс. Наш гость.

Ледон кивает и хмурится. Ну, понятно ‑ ему никто ничего не говорил. Чую Эрку он еще выскажет пару ласковых ‑ они вместе служили с магом. Потом тот разбогател, купил замок и позвал к себе друга. Так что меж собой они общались без церемоний.

‑ Он хотел бы посмотреть, на что способны твои люди в бою без оружия. На кулаках.

Ледон хмуро окинул меня взглядом. Ну да, наряд тот еще. Я принципиально отказался переодеваться в предложенную мне одежду, лишь попросил что‑нибудь такое же. Сказали, за два дня сделают. На улице начало лета, уже жарко, стражники с ненавистью смотрят на легко одетого Эрика, постепенно вспревая в доспехах. А мне в шинели и свитере, как ни странно, вполне комфортно. Даже прохладно. Тень от козырька падает на лицо...

‑ А не боишься ты, Эрик, что может пострадать твой гость, а?.. А тебе потом отец всыпет?

Из строя послышались смешки. Ледон цыкнул ‑ все замолкли.

‑ Готов поспорить, что он побьет любого из твоих бойцов. Ставлю серебряный!

Ого! Как я понял, Эрик поставил на меня пару хороших молочных коров. Ледон нахмурился. Чует подвох.

‑ Отвечаю. Вол!

Из строя выходит парень. Про таких говорят ‑ кровь с молоком. Выше меня, светлые волосы, улыбка во всю ширь. Ну как же, доверили дворянчика покатать по земле! Приятно наверно!

‑ Ну что, начнем?

Улыбается. Я киваю, он двигается вправо... Бац... Я не стал изгаляться, а просто на максимальной скорости обошел и зашел со спины. Удар по затылку ‑ и Вол лежит. Я стою над ним. Ветер развивает полы шинели. Немая сцена...

‑ Еще желающие?

Это Эрик. Ледон мрачно на меня смотрит... И начинает снимать снаряжение. Все напряженно сопят и смотрят на меня. Я мрачно смотрю на Эрика. Он чуть слышно шепчет: "Я не хотел!!!". Ну да, правильно паникует ‑ если я не рассчитаю силу, Ледона придется отпевать. "Представляю, что теперь скажет папа!"

‑ Ну Вол еще молодой да дурной. Посмотрим, как со мной сладишь!

Как бы от тебя аккуратней избавиться? Ладно, попробуем так же. Повторяю маневр... и натыкаюсь грудью на кулак. Успел‑таки. Только вот кому хуже? Хруст ломаемой руки возвестил о том, что хуже все‑таки стражнику.

‑ ...! А‑а‑а‑а!

‑ Ой! ‑ это уже Эрик.

Я молчу. И странное чувство мрачной радости...

* * *

Ледона вылечили, Эрику папа устроил нагоняй. Стражники в полном составе смотрят на меня волками. Я себя неудобно чувствую.

‑ Ваше питание... Кроме вашего желания крови и мяса, есть еще один вариант...

‑ Ну‑ка? ‑ оживился я. У меня был зверский аппетит. Причем на самый неаппетитный продукт ‑ сырое мясо! В сутки я жрал под два кило свежайшей плоти. Упоминать о том, что запивалось это кровью ‑ излишне. Эрк по каким‑то там книгам высчитал, что именно столько мне необходимо для нормального самочувствия. Никакого протеста против сырой говядины и свинины ‑ а что, как вы думали, закупает Эрк для меня? ‑ я не чувствовал. Просто... неприятно.

‑ Ваши энергоканалы, как я уже упоминал, похожи на вампирьи. Но, в отличие от вампиров, вы можете черпать энергию даже из таких источников, как чувства. Проще говоря ‑ боль, страх и ненависть ‑ так же ваша еда.

Я вспомнил происшествие с Ледоном. Так это я в конце его болью "закусил"...

‑ Что касается вашего задания... Вы ‑ защита, которую я выменял ‑ извините за выражение ‑ на один старый артефакт у Гермена. Бог‑покровитель магов наиболее общителен. Я‑то со своей защитой справлюсь. Но вот Эрик...

‑ А что с ним?

‑ Ему уже пятнадцать. Пора продолжить обучение. Я дал ему общие знания, но вот дальше учиться надо в Академии.

‑ Ривен?

‑ Он самый. Я лично знаком со старым королем ‑ знаете ли, вместе ходили в походы и я имел честь его несколько раз лечить. Но при дворе не остался ‑ не мое это. Вместе с тем я имею на короля определенное влияние ‑ похоже мое нежелание остаться при дворе ему понравилось. И он частенько со мной связывается. Сейчас решается важный вопрос, связанный с Винной долиной ‑ территорией на Востоке. Несмотря на название, виноградники ‑ далеко не самое ценное. Там есть крупные серебряные рудники и обширные леса. Даже выход к морю! Герцог ‑ правитель этих земель в последнее время начинает подумывать об отделении от королевства ‑ у них есть свой порт ‑ Килле, своего рода столица. А на границах Винной долины ‑ передовые отряды Гирийского короля. Рядом ‑ владения Алого трона. Тем без разницы, кому принадлежат земли, на них что мы, что гирийцы не попрут ‑ жизнь еще дорога...

На этих словах лицо Эрка скривилось. Он отпил крупный глоток прямо из кувшина. Ого, а его эти сепаратисты сильно бесят!

‑ Я был одним из тех, кто более тридцати лет назад отбивал эти земли у нежити! Вместе со своим королем! Я направлял туда дожди, чтоб земля могла давать хлеб! А они хотят это отнять! Меня Артур, наш король, послушает. Достаточно вынудить меня дать ему нужный совет.

‑ Понимаю ваши чувства, но не понимаю, как я могу вам помочь.

‑ Защитите сына! Прошу!

Я смотрел на мага и понимал, что он просит невозможного. Чужак, монстр с явно расшатанной психикой (после общения с Хаосом моя ярость с трудом сдерживалась внутри, в то время как другие чувства наоборот поблекли). Я ему ничего не должен! Мне его бог‑фокусник ничего не говорил защищать или оберегать! Вообще, от королей держаться надо подальше. Или, если не получается, не заводить семью!

‑ Вы можете, я знаю! Вы намного живучей человека и даже вампира, имеете силу нежити и ее скорость. Магии у вас нет, но если что ‑ я вас обеспечу артефактами! На данный момент вы ‑ лучшая защита!

Я задумался и вспомнил прошлую ночь...

Я вышел прогуляться за ворота замка. Только ночью можно пройтись без маски. Звезды просто прекрасны! Единственный спутник ‑ значительно крупнее нашей Луны ‑ завис над темным лесом. Какие‑то сверчки (или кто тут у них заместо насекомых?) стрекочут... Идиллия кончилась внезапно ‑ я просто‑напросто наступил на что‑то активно закопошившееся под моей ногой. Я изумленно зашипел и отпрыгнул назад.

Тварь была грязно‑коричневого цвета и напоминала помесь паука с жабой ‑ восемь здоровых лап и тело покрытое бородавками. Четыре ярко‑желтых глаза ‑ в каждом по три зрачка! Тварь открыла пасть и издала какое‑то мерзкое сипение.

Похоже, это и есть нежить ‑ такая как должна быть, а не разумная, вроде меня. Эрк ее периодически вырезает, а она постепенно выползает из каких‑то пещер на севере.

Раздраженное сипение перешло в удивленное. Тварь явно чувствовала во мне отнюдь не еду ‑ скорее конкурента.

‑ Вот и опробуем оружие...

Резким движением достать нож. Расстояние ‑ два метра. Шаг, другой, нож ‑ в обратный хват. Тварь прыгает, пытаясь обрызгать какой‑то дрянью ‑ я с трудом уклоняюсь. Капли падают на землю, клубы пара и легкое шипение ‑ кислота. И довольно мощная. Чувствую боль в левой руке ‑ уклоняясь от кислоты, совсем забыл, что у этой твари есть еще восемь паучих лап, судя по ощущениям ‑ с лезвиями когтей на концах... Гадина!

А рука с ножом вбивается в мягкое брюхо нежити. Визг‑вой дает по ушам.

‑ А то ли еще будет...

Поддаваясь какому‑то порыву измененного сознания вцепляюсь пастью с частоколом клыков к морду... и все.

Вкуса, кстати, не чувствую. Как будто просто что‑то безвкусное. Успокаиваюсь и осматриваю тварь ‑ кусок головы просто вырезан. Чувствую, как он просто разъедается моей слюной на составляющие... И опять ‑ мрачная радость и легкое расстройство ‑ уже все?!

Смотрю на раненую руку ‑ кость пробита выше локтя, рука не распадается на части лишь из‑за кое‑каких обрывков мышц.

Тяжело вздыхаю и сажусь под дерево. Наблюдаю за раной. Черная кровь, и так неохотно сочившаяся из раны, прекращает лить. Дальше начинается что‑то мерзкое: рука без всякого моего участия встает в нормальное положение. Порванные мышцы неимоверно зудят ‑ хочется просто выть, но какая‑то часть сознания равнодушно отмечает, что все идет как надо и я молчу.

Последней восстанавливается шинель ‑ края рваного разреза становятся дымчатыми и смыкаются ‑ а кровь будто впитывается в ткань...

‑ Это конечно прекрасно, но в чем подвох?

‑ Ну... понимаете... ‑ Эрк смущается ‑ если станет известно, кто вы ‑ вас уничтожат ‑ вы все‑таки не бессмертны, а меня и сына ‑ сожгут.

Блеск... Без плана и расчетов лезть в пекло...

Глава 2

Сталь, нефть, деньги...

Сталь, нефть и деньги ‑ это то, без чего не может быть выиграна ни одна крупная война. На героизме личного состава можно выехать в отдельной операции или бою. Толкнуть колеблющуюся чашу весов в ходе штурма или обороны. Но без подготовки потери будут ‑ замучаешься себе доказывать свою невиновность.

Итак, я безмагичен. И на что я могу рассчитывать в бою? Итак, первое ‑ мое тело. Я стал сильнее, скорость и реакция ‑ вне конкуренции. Регенерация ‑ отлично. Как сообщил Эрик после ночного боя, даже после потери руки я смог бы сражаться. А конечность через неделю где‑то отросла бы. А через две ‑ была бы полностью неотличима от отрубленной.

Отрава на меня не действует. Сон? Достаточно пары часов в неделю. Но это еще не все. Нож ‑ это просто вышесреднее явление. Он висел у меня на поясе с самого попадания на Эльтан, другое дело, что я не сразу это заметил. Начнем с того, что этот образчик холодного оружия явно был лишнем в этом мире ‑ порох тут с успехом заменяла магия, а развитие находилось на странном уровне Ренессанс‑позднее средневековье. Это же был натуральный траншейный нож!

Поясню для людей незнающих ‑ этот свинокол с лезвием под 25см был создан во время Первой мировой, когда выяснилось, что в рукопашной винтовкой и трехгранным штыком в узких траншеях не размахнешься. Нужно оружие для одной руки, с прочным лезвием, способным пробить каску. Плюс этот нож можно использовать как кастет ‑ рукоять по внешней стороне пальцев охватывала ребристая и толстая полоса металла.

Ножны тоже имели дополнительную функцию ‑ там прятался точильный камень, а так же небольшая раскладная пила. В общем, для меча ‑ короток, для "благородного кинжала" ‑ фитюльки, с которой тут ходят горожане, излишне большой и чертовски острый. По словам Эрка, после купания в Хаосе он не только не тупится, но и может прикончить даже дракона. Надеюсь не проверять. Не знаю как дракона, а нежить он убил практически сразу ‑ мои зубы лишь ускорили процесс.

‑ Мне нужно снаряжение. Ты говорил, что обеспечишь ‑ давай. ‑ обратился я к Эрку. ‑ разговор происходил у мага в лаборатории. Вопреки стереотипам ‑ не сырое подземелье, а просторная комната в верхнем этаже башни.

‑ Что именно?

Я задумался. Итак, снаряжение. Оружие для ближнего боя у меня есть. Да и даже с голыми руками я тот еще подарочек! Но...

‑ Какие есть заклинания, которые широко распространены и не убивают людей? Нужны дешевые небольшие артефакты. Размер... Ну, примерно так ‑ я соединил указательный и большой пальцы в круг. ‑ типа кружочков. Чтоб при сильном нажатии на них человека подбрасывало или отшвыривало. Без летальных последствий. Есть возможность такое сделать?

‑ Конечно! Вот, смотри ‑ и показал мне на насос, подсоединенный к горелке. ‑ это приводится в действие "Воздушной волной." В отличии от "Воздушного кулака" воздух расширяется полусферой. Такого сильного воздействия нет, поэтому как оружие его не используют. Но вот в кузницах и лабораториях его используют для вентиляции! Да даже в моем замке подземелья им проветриваются!

Эрик находился рядом и внимательно слушал. Я повернулся к нему:

‑ Смотри. Тебе придется если что делать мне эти артефакты, если кончатся. ‑ паренек кивнул. Таланта к созданию новых артефактов у парня особо нет, но вот наложить известное плетение на заготовку ‑ сможет легко.

‑ Вот! ‑ сказал Эрк спустя пятнадцать минут. Хм. На его руке лежало... Даже не знаю... Те, чье детство прошло в девяностые, должны помнить фишки с разными картинками ‑ картонные и пластиковые. Помните? А на ладони Эрка лежала бита ‑ растолстевшая (толщиной около пяти милиметров) фишка из серого дерева. На ней ‑ выжженный узор ‑ крест, треугольник и несколько дуг. В центре ‑ небольшое углубление.

‑ Вот, смотрите! Я объясню Эрику как их делать, цена ‑ просто мизер, любой артефактист по описанию сделает. В магическом зрении "Волну" можно обнаружить, но только если целенаправленно искать. Да и то ‑ не факт. Я тут печать на обратной стороне поставил ‑ легкий отвод глаз.

Нажимаете на углубление ‑ и кидаете на землю. Можно прикрепить к стене ‑ но тогда она среагирует на любое тело на расстоянии ладони...

‑ Спрячьтесь ‑ сообщил я Эрку. Вышел в соседнюю комнату... Чик... Шлеп... Мысленно перекрестившись, я наступил на "ММ" ("Мина Магическая", как я окрестил нашу вундервафлю...)

‑ ... ‑произнес я, отправляясь в полет до соседней стены...

* * *

Я сидел в лаборатории Эрка. Выслушав мои претензии, маг сделал несколько модификаций. И теперь я ‑ гордый обладатель 20 "ММ‑III" (увеличенный по мощности в два раза), 30 "ММ‑II" (первоначальный вариант) и около сотни "ММ‑I" (слабая разновидность. Сделана чисто из хулиганских побуждений ‑ Эрик с горящими глазами рассказывал о здешнем Средигодье ‑ гибриде нашего первого апреля и Рождества).

А теперь ‑ зажжем... Термит ‑ очень неприятная вещь. Мало того, что это вредный жук, так это еще и зажигательный состав из порошков металлов. Алюминия тут нет, но и железа (химически чистого, я имею ввиду) и серы ‑ навалом. Да и магний уже, как ни странно, известен.

После ночных испытаний зажигательных гранат от меня все, кроме мага и его сына, шарахаются. Ну да ‑ стража видела, как я ночью вышел в лес, причем до ворот меня сопроводил сам хозяин...

Лес, темень, луна за облаками ‑ но для меня ночь ‑ не преграда. Я вышел на приглянувшуюся мне каменистую полянку... И уткнулся взглядом в жабопаука (гаррал по‑правильному, но мне как‑то... не важно). Граната для испытаний в руке, запал Эрк сделал химика‑механическим ‑ никакой магии, по моему требованию!

Вшшш! ‑ Сказала граната, попадая в тушу размером с хорошего дога.

Виииии! ‑ завизжала тварь

Ой ... ! Да ни ...!!!‑ высказался я. Поляна‑то конечно каменистая. Но вот вокруг ‑ лес. Лето. Дождей нет... Дальше продолжать?

Гореть лес прекратил сам. Тушу закопали подальше ‑ она дошибыла своей вонью даже до замки при своих сравнительно небольших размерах ‑ обычно эти твари размером с корову. Чем больше тварь убьет ‑ тем крупнее становится.

Сделав несколько "зажигалок" и "дымовух" (Эрик охотно помогал ‑ я сообщил что разрешу взять несколько на Средигодье), я приступил к самому главному. Азид свинца ‑ соединение нестабильное. Но после двух дней усилий нам с Эрком удалось сделать "Последнее пока". Кто смотрел фильмы о Великой Отечественной, тот поймет, откуда я взял идею. Все так же ‑ магия используется только для изготовления некоторых материалов и оболочки. Килограммовый заряд дорогой взрывчатки ‑ Эрк может гордится. По обрывочным данным синтезировать глицерин, нитровать его для получения динамита ‑ с этим не каждый химик‑технолог справится, что уж маг. Хотя благодаря моим знаниям (а в обострившейся памяти всплыла забытая школьная программа и хулиганские школьные увлечения) он теперь знает много больше обычного мага.

‑ Надеюсь, мне не придется это использовать ‑ произнес я, вешая на специально пошитую сбрую из ремней наше творение.

‑ А уж я как надеюсь... ‑ мрачно произнес Эрк. ‑ хорошо, массово их производить сразу не получится. Иначе на нас нападут сразу и вампиры, и эльфы, и гномы.

На эрзац‑разгрузке тускло блестела матовым боком приближенная копия "Ворошиловского килограмма". Здоровая и тяжелая дура. Я изменил начинку ‑ теперь там находилось больше сотни шарообразных поражающих элементов из серебра. Во всех были крестообразные прорези ‑ если не дай все Боги всех Миров придется использовать ‑ в радиусе пятидесяти метров никто не уйдет обиженным. Ручку сделал длиннее ‑ так можно ее дальше кинуть. Три секунды ‑ и все. Даже моя жевучесть не поможет при таком поражении серебром.

‑ Знаете, я очень надеюсь, что не совершил ошибку ‑ произнес Эрк, глядя на меня. Я приводил в порядок снаряжение. Кожаные ремни с карманами под "вспышки","дымовухи" и "MMIII". "Последний привет" мы Эрику решили не показывать. На поясе ‑ траншейник. Маска скрывает низ лица, тень козырька падает на глаза...

‑ Я бы на твоем месте ускорил разработку гранат ‑ вот задержки в этом направлении действительно ошибка ‑ заметил я.

‑ Не бойся ‑ спокойно сказал я, глядя в глаза мага ‑ Я не буду колебаться. А к Эрку кто приблизится ‑ на части и без гранат порву.

Глава 3

Шляпа распределяющая и обычная...

План был прост: Эрик отправляется в Академию. Там весьма жесткие правила приема, но отец верил в сына. Можно жить в общежитии, можно снимать жилье в самом Ривене. Последний вариант меня и Эрка устраивал куда больше ‑ так с Эриком мог жить "слуга" ‑ то есть я.



‑ Готовить и штопать себе носки будет сам! ‑ безаппеляционно заявил я из‑под маски. Для придания твердости своим словам воткнул в столешницу нож.

‑ Конечно! Тем более, что я его воспитал отнюдь не в излишествах. С готовкой справятся слуги дома, в котором вы остановитесь ‑ я обо всем договорился. Кстати, я буду вам платить жалование ‑ серебряный... нет, полтора в две недели.

‑ Как добираемся? И сколько это займет?‑ поинтересовался я, выдирая нож из стола. Интересно, а сколько стоят услуги телохранителя?

‑ О! Не беспокойтесь! Я проведу портал. Для вас путешествие займет меньше удара сердца!

‑ Это радует. Через сколько отправимся?

‑ Два дня. И у вас останется еще три дня на размещение.

‑ А как насчет еды для меня? ‑ насторожился я.

Маг поморщился. Ну да, неприятно ему. Я тут почитал на досуге некоторые книги в библиотеке ‑ и сразу понял, что если для мага что‑то ‑ как он говорит неприятно ‑ значит это просто не прибыльно.

‑ Да, ваши гастрономические предпочтения доведены до обслуживающего персонала. Это проверенные люди. Но лицо придется держать скрытым. Они считают, что вы из диких кочевников ‑ там принято скрывать от иноземцев лицо. А что касается диеты из сырого мяса и крови... Там некоторые племена и не такое едят! Хе‑хе, доводилось видеть, знаете ли...

Ну вот, теперь еще и за дикаря примут!

‑ А магия? Что, если меня попытаются просветить?

Вопрос злободневный! Я начал видеть ауры живых существ и предметов ‑ хоть и во мне самом ни грамма магии. И заметил, что мое свечение ни на чье другое не похоже. Серое марево, изменяющее оттенок под настроение...

‑ Все просто! Вы будете модификатом! Встаньте сюда...

‑ Кем‑кем?

‑ Сейчас объсню...

Я встал посреди знакомого мне с первого дня зала. После чего Эрк около часа менял мне ауру. Выглядело это весьма своеобразно ‑ нечто среднее межда иглоукалыванием и бодиартом (мне пришлось раздеться по пояс и ждать, пока Эрк нанесет на тело пометки и расставит по одному ему известным точкам длинные тонкие иглы). Тело приятно покалывало и грело. Параллельно над моей одеждой проводились какие‑то менее сложные ритуалы ‑ там хозяйничал Эрик.

В конце концов, Эрк вынул иглы и помог оттереться от "трафаретов".

‑ Видите ли, на вас напрямую, как уже сказано воздействовать нельзя. Поэтому пришлось просто сгладить углы... Основную маскировку несет на себе одежда ‑ там сверху ‑ слой человеческой ауры, дальше ‑ вампира (частично усилили вашу собственную), потом модификата. И только потом ‑ нежити. Не думаю, что вас будут достоверно проверять, но лучше перестраховаться. А вот модификаты...

Итак, модификаты ‑ солдаты Геранийского короля. Именно его подразделения разведчиков ‑ нечто вроде егерей ‑ стоят сейчас на границе Винной долины. Но главной ударной силой служат другие подразделения...

Герания расположена на Востоке и славится своими магами погоды (без которых там была бы сплошная пустыня) и некромантами. Они способны запечатать душу в уже мертвое тело и связать его долгом. Таким образом, тело получает возможность не разлагаться, а колдун ‑ верного слугу. Тело, разумеется берется не абы какое ‑ нужно, чтоб донор родился строго в определенное время. Мнение души, как правило, никого не интересует. Это не поощряется, но, как ни странно, подобные слуги проходят под разделом "имущество", что делает куплю‑продажу вполне законной.

После этого тело модифицируют, превращая в совершенную машину смерти. И Геранийсникое королевство известно тем, что его армия состоит из трех тысяч подобных существ ‑ при довольно обширной территории. Тем не менее, несмотря на все свои богатства и небольшую армию, никто не стремится на них нападать, скорее наоборот ‑ там сейчас многим младшим детям дворян земли не хватает... Эти существа связаны чем‑то типа договора службы. Обычно они покоятся в каких‑то там гробах ‑ чтоб тела не портились. Причем находятся в полном сознании, а магия не дает им сойти с ума. И поэтому они ‑ настоящий кошмар на поле боя ‑ чем они дольше дерутся, тем дольше не будут возвращаться во тьму саркофагов...

Я ложился спать. Через неделю отправляемся. Впервые выйду из этого замка ‑ Серебряный Йож. Да, глупое название. И ведь именно Йож, а не еж. Имя такое. Что‑то там с легендами и легендарным героем связано. Оставшиеся дни буду читать, и искать информацию ‑ даже просмотрю план города на всякий случай.

Из зеркала, установленного в моей комнате, смотрело мое отражение. Я уже успел к нему привыкнуть. Даже нашел кое‑что привлекательное. Если, конечно, не смотреть на нижнюю часть лица.

‑ Плевать на внешность. Тут времена простые ‑ прав тот, кто первый дал по роже и череп проломил.

И все‑таки в голову лезли мысли. Всякие и разные. Начиная с того, что меня этот самый Бог‑покровитель магов Гермен элементарно кинул. Он обещал мне жизнь ‑ а не существование в виде нежити. С другой стороны... Никаких изменений особых не вижу. Ну да ‑ вот такая странная логика. Я не помню своего лица. Теперь я ‑ Алекс. Наемник и телохранитель на службе у мага. А Алексей Серов... Мир его праху. Прошедшего ‑ не вернешь. А интересно, знай я, что меня ждет ‑ согласился бы? Да что тут думать ‑ разумеется! И вовсе не из такой страсти к жизни ‑ просто в дело вступает банальная логика.

Я отнюдь не праведник. Я и завидовал, и злорадствовал... И вообще много чего такого хотел в жизни, о чем в приличном обществе не говорят. Потому что ‑ не принято. Потому что все знают ‑ такая жуткая и мерзкая тварь, которая хочет грести под себя ‑ живет в каждом.

Нет, я не воровал и не убивал. Но не уверен в том, что делал это из правильности, а не из страха наказания.

Выяснилась, кстати, забавная вещь ‑ я может и нежить, но НИКАКИХ мужских инстинктов не потерял ‑ Эрк аж бороду начал жевать, когда я шепотом ему обо всем поведал. Сразу предложил свои услуги ‑ я чуть с кресла не упал. На мои матюки и высказывания "А на вид нормальный!!!" маг сначала растерялся, а потом выругался хлеще меня и объяснил, что имеет в виду служанок. На что уже я ответил, что они не в моем вкусе и вообще я хотел узнать как нежить в этом плане? На что получил ответ, что нежить не может создавать жизнь ‑ только отнимать...

Но вернемся к логике. Знаете, о чем я подумал, когда поверил в реальность происходящего? О том, что раз есть место каким‑то богам‑покровителям из другого мира, то есть и Тот... А я, как уже говорилось, далеко не идеал и даже не просто порядочный человек. И Рай мне не светит. Что это? Попытка сбежать? Исправить? Время покажет...

* * *

Процедура распределения...Фанатом Гарри Поттера я никогда не был, но ожидал чего‑нибудь в стиле "остаются только ученики, а остальные пошли вон!" и какой‑нибудь Поющей Шляпы. Ничуть не бывало. Среди поступающих ‑ оживление: что, куда, хватит ли сил? На самом деле все уже распределено. Как мне по секрету сказал Эрк (посмеиваясь вполголоса, чтоб Эрик не услышал) процедура "измерения силы" ‑ ерунда. Первоначальные преподаватели ‑ в данном случае Эрк ‑ на протяжении 14 лет жизни своего отпрыска строчил ежемесячные отчеты и отправлял в Академию. Там проводили вычисления и составляли индивидуальную предподготовку. А значение "измерению силы" такое большое придается как раз для того, чтоб ученик выдал максимум ‑ таким образом, он скачком расширит свой энергорезерв. А будет достаточно энергии ‑ будет все. Если, разумеется, лениться не будет. А мальчик очень трудолюбив. Сам Эрк предпочел бы для сына карьеру артефактора ‑ стабильность и заработок. Но... Гены ‑ страшная вещь!

Процедура происходила на площади перед Академией. Мы прибыли с Эриком в город пять дней назад, Эрк навестил нас только на процедуре поступления ‑ дела! Теперь, когда сын сравнительно в безопасности, маг займется заговорщиками вплотную. Мне их уже жаль.

Сам Ривен произвел на меня двоякое впечатление. С одной стороны ‑ нет такой грязи, которую я подсознательно ожидал увидеть. Здешний Единый вовсю проповедовал чистоту не только помыслов, но и тела, что не могло не радовать! С другой... Сословное деление во всей красе. Нет, меня никто не задирал, но с первого взгляда мне захотелось склепать из подручных средств броневик ‑ и на штурм! Какой‑то пацан чуть старше Эрика во весь голос отчитывал старого слугу. И это прямо посреди улицы! На всю громкость своего поганого рта! С другой стороны...

‑ Я считаю, что хватит разоряться и ронять свое достоинство ‑ произнес тихо возникший из‑за спины крикливого хлыща высокий мужчина лет сорока. Явно тоже дворянин, но по сравнению с первым ‑ как небо и земля

‑ Дядя, он...

‑ Довольно.

Никакого крика. Все спокойным тоном. Но в глазах ‑ металл. Я задумался. Ладно, не будем считать заочно всех дворян козлами. Только некоторых.

На вопрос Эрика, почему меня так разозлила эта сцена, я вечером этого же дня рассказал о нашем семнадцатом годе ‑ Эрк только возмущенно сказал: "Стыдно, что такого правителя раньше свои же не придушили!"

Я вообще многое рассказал Эрку о своем мире. Самое большое впечатление произвели на него описания военных конфликтов и медицина с биологией. После этого он, похоже, решил, что человек, который жил в таком мире ‑ лучшая защита. То, что я о войнах знаю из школьной программы и фильмов (не считая той, во время которой погиб) ‑ для него не аргумент. Он мне отвечает моей же фразой: "Гены ‑ страшная вещь!".

Так что Эрик теперь ‑ первокурсник‑боевик, то есть боевой маг. Огонь и воздух ‑ как и отец. Ну, Эрк может мне заливать сколько хочет, но я чувствую его ауру ‑ странные переходы из розового в светло‑зеленый и обратно ‑ боится за сына, но гордится им. О чем тотчас шепнул на ухо. Бородач смутился и отмахнулся от меня. Я ухмыльнулся в поднятый ворот свитера.

Я уже ловил на себе несколько взглядов ‑ от презрительно‑удивленных до любопытно‑кокетливых. Хоть Эрк и открестился от двора, все понимали, что маг ‑ один из друзей короля Артура XII. Кстати, я неосторожно задал вопрос о короле и позже выложил все, что знал про Камелот. После чего Эрк счастливо вздохнул и сообщил, что эта история ‑ точно не про его короля.

"А я, похоже, кого‑то заинтереовал?" ‑ подумалось мне. Высокая светловолосая женщина ‑ наверное, дворянка, судя по светлому пышному платью ‑ стояла рядом с не менее высоким мужчиной. Тот производил впечатление бывалого воина ‑ около сорока, высок, худощав, волосы цвета "соль с перцем". Серые глаза и орлиный нос.

Судя по тому, как смотрят на какую‑то девушку ‑ родители. В аурах ‑ то же, что и у Эрка. Ну вот, опять на меня глянули. Я понимаю, что выделяюсь на фоне других зрителей ‑ но все‑таки чувство такта какое‑нибудь должно быть!

Тихо склоняюсь к Эрку и интересуюсь:

‑ Мужчина и женщина. Там. Кто?

‑ Спокойно. Рай Де Герс. Личный военный инспектор короля. Между прочим, один из тех придворных, по кому я скучал. Его жена ‑ Мелисса. Фрейлина королевы. Скорее всего сегодня Александра и Гелия ‑ их дочери‑близняшки ‑ поступают на обучение.

Эрк чуть слышно вздохнул.

‑ Что такое?

‑ Они тоже боевики. Одна, как и Эрик ‑ огонь и воздух ‑ Гелия. У Александры ‑ вода. Характеры у них соответственно силам...

‑ Вот кому‑то повезет...

Эрк тяжело вздохнул, соглашаясь со мной. Сама процедура измерения довольно проста ‑ надо призвать своего рода индикатор ‑ соответствующий силе. Огонь и воздух? В каждой руке должна очутиться сфера. Одна ‑ пылающая жаром и языками пламени. Вторая ‑ как будто собранная из маленьких вихрей. Отличие от обычной тренировки в том, что абитуриент обязан постепенно их "выращивать" до тех пор, пока не истощится весь резерв. На обычных тренировках это делать запрещено. У Эрика получилось несколько криво ‑ радиус "огня" ‑ около 20см. "Воздуха" ‑ все 40!

Процедура проходила рядом с фонтаном, в центре переднего двора. Сама школа напоминала гигантскую букву "П" и установленный по центру фонтан был одним из признанных чудес королевства. Впрочем, даже с этим архитектурным чудом во дворе было достаточно места для поступающих и их близких.

‑ А вон там вампиры. Видишь? ‑ прошептал Эрк. Я кивнул. Поступало от них трое ‑ девушка лет 17 на вид и два парня такого же возраста.

‑ У меня такое чувство, что это телохранители, ‑ задумчиво пробормотал я.

‑ Я тоже так считаю. Вампиры не способны к стихийной магии. Но из них получаются первоклассные некроманты и врачи ‑ правда там идет магия крови, а не целительство.

‑ Яс‑с‑сно. А некроманты тут где?

‑ Факультет малефисцики. Но отбор туда жесткий. Смотрят на благонадежность. Там же демонологии и экзорцисты. Клирики кстати там же учатся. Туда принимают в качестве слушателей только уже взрослых, проверенных магов.

Я кивнул. Вера в Единого конечно была распространена широко, символ его веры ‑ косой крест с квадратом в центре ‑ можно увидеть повсеместно. Но и других богов люди ‑ и нелюди ‑ не забывали. У эльфов там свои заморочки, у орков и гномов ‑ соответственно свои. И вампиров, насколько я понял, верят в слепую судьбу и отрицают силу богов ‑ мол, они ‑ просто оружие судьбы.

Церемония закончилась. Вечером будет бал. Я глянул на часы ратуши ‑ еще четыре часа. Успею подкрепиться...

‑ Алекс! Подойдите, пожалуйста!

Оборачиваюсь, подхожу...

‑ Алекс, познакомься. Рай Де Гирс. Его жена ‑ Мелисса. Их дочери ‑ Гелия и Александра.

Ах твою ж... Эрк, ты подстава! Из всех книг, прочитанных мной в твоем замке, не было ни одной по этикету! Де Гирс смотрит на меня. Вроде враждебности нет. Надеюсь, он не будет требовать показать лицо ‑ обмороков мне не надо. Впрочем, этот сразу меч схватит...

Смотря на мир глазами...

Рай Де Гирс

‑ Мой старый друг! Эрк!

‑ Рай! Как я рад тебя видеть!

Крепко пожимаем друг другу руки. Эрк все такой же. Знал я многих магов, но на фоне их всех Эрк всегда выделялся. Во‑первых ‑ простотой и душевностью, во‑вторых ‑ редкостной отвагой. Другой бы пулял огнем на своем участке и наплевал на пехоту, а этот ‑ полез сам в рукопашную. Эх, и много тогда он своей рукой в землю гнить зеленокожих отправил!

‑ Твой поступает?

‑ Ну да. Боевик. Огонь и воздух ‑ это похоже семейное.

‑ Мои так же. Ох, скандал был! Я стоял как скала, но все‑таки дрогнул!

К нам синхронно подходят мои девочки. Реверанс... Александра тихо стоит, но нет‑нет, да стрельнет глазками. А вот Гелия говорлива за двоих. Как всегда.

‑ Эрк Огненный! Вы мой кумир! Папа о вас так много рассказывал!..

Эрк начинает краснеть. Он все такой же скромник. А тут его хвалит молодая красивая девушка.

‑ Кхм... Не знаю что и сказать... Польщен. Очень.

Справа к Эрку подходит молодой юноша. Явно смущен и не знает, как подступиться.

‑ А! Эрик! Познакомься! Рей Де Гирс ‑ мой старый друг и товарищ, вместе воевали.

В это время мимо проходит странная фигура в темной одежде, стоявшая на церемонии рядом с Эрком. Они о чем‑то говорили. Зная нелюбовь Эрка к слугам ‑ он их в замке‑то держит только ради чистоты, а не как дворяне, в качестве статуса! ‑ интересуюсь:

‑ Эрк, а кто твой спутник? ‑ и киваю за спину.

Эрк оборачивается... и бледнеет. Что за? Он БОИТСЯ? Его же ничего не может напугать!

‑ Это охранник... Я попросил его приглядеть за Эриком.

‑ Твоему сыну кто‑то угрожает, а ты мне не говоришь? Что за проходимец?

‑ Нет, послушай, это действительно хороший охранник. Он просто несколько скрытен... и...

‑ Давай его сюда. Извини, но в банальной драке я разбираюсь лучше, чем ты. Если твой сын в опасности, я хочу быть уверен, что рядом с ним профессионал.

Эрк окликает парня. Тот подходит. Первое ощущение ‑ странно. На голове странный головной убор ‑ видел похожее у соседней армии, правда, там цвет другой. Что‑то типа плаща с пуговицами. Лицо снизу закрыто полумаской. Видны лишь глаза темного цвета. Показалось, будто в них промелькнул красный всполох. На руках перчатки. Тонкой работы, следует признать. Вообще одет этот... охранничек... не по погоде. Но ни капли пота. На ногах видны ботинки ‑ как носит охотники, но явно сшиты на заказ. На поясе слева ‑ ножны с каким‑то ножиком. Крепятся к ремню, пришитого к одежде. На карабин. Что‑то мне это напоминает... Еще какие‑то ремни с карманами, там видны какие‑то цилиндры.

Ну‑ка проверим... Гелия с любопытством смотрит на этого шута. Знает, что сейчас будет. Протягиваю руку.

‑ Рай Де Гирс.

Посмотрим, как у тебя с титулами. И откуда ты. Если наемник ‑ значит кроме имени и прозвища есть в имени и место, где родился... Отвечает на рукопожатие. Пытаюсь сдавить сильнее ‑ не получается.

‑ Алекс Грей.

Все? Как? Это явно выдуманное имя.

‑ Вообще‑то принято среди воспитанных людей называть свое полное имя, молодой человек...

Смотря на мир глазами...

Алекс.

‑ Вообще‑то принято среди воспитанных людей называть свое полное имя, молодой человек...

Я, похоже, понял, к чему все шло. Решил проверить меня на прочность? Уважаю. Но ‑ зря. Раньше сам сломаешься.

У девчонки стоящей ближе загораются глаза. Похоже, предчувствует развлечение.

‑ Я ‑ старый друг Эрка. Он сказал, что вы охранник его сына. Мой друг бывает наивен в денежных вопросах, поэтому я хочу быть уверен, что сыну моего друга ничего не грозит.

‑ Короче говоря, вы хотите увериться в моих боевых качествах?

Де Гирс запнулся, но ответил:

‑ Да!

‑ А что я с этого буду иметь?

‑ Как это понимать?

‑ Мне платят за его охрану, ‑ кивок в сторону засмущавшегося парня, ‑ вы ему не угрожаете. Мне поединок с вами никакой прибыли не принесет. И в чем тут смысл?

Де Гирс растеряно пробормотал:

‑ И вас не смущает то, что я заявлю прилюдно о вашей трусости?

‑ Да чихать я на это хотел. Тем лучше ‑ те, кто на него охотятся, пойдут на меня сразу. Не надо будет их выслеживать.

Эрк ‑ наконец‑то! ‑ очнулся и, схватив Де Гирса под локоть, потащил куда‑то. Нам он, обернувшись, рявкнул: "Сейчас приду!" и умчался куда‑то с ветераном под мышкой.

Я встретился глазами с... э‑э... Гелией наверное? Та меня откровенно изучала. Ну что тут можно сказать, кроме фразы из гениального фильма?

‑ Что вы меня так рассматриваете? На мне узоров нет, и цветы не растут.

Краем уха слушал разговор между Эрком и Де Гирсом:

‑ Эрк, какого демона? Я его сейчас!...

‑ Рай, успокойся и ничего не спрашивай. Просто я тебя прошу ‑ не надо! Я ему верю как себе. Я ничего не имею права тебе рассказать...

‑ Да как высмеете!...

О! Очнулась! Я рассеянно глянул на Гелию. Да, тот редкий случай, когда разъяренная женщина прекрасна. Лицо покраснело, светлые волосы растрепаны, возмущенно задыхается...

‑ Что такое? Или минуту назад вы не пялились на меня самым беззастенчивым образом?

Жена Де Грая, Мелисса, возмущенно смотрит на меня.

‑ А вы передайте своему мужу, что я принимаю его извинения. Я пойду. Проголодался.

Внимательно поглядел на Эрика ‑ тот вздрогнул ‑ и пошел домой. Съемное жилье располагалось в десяти минутах ходьбы. Уже уходя, я услышал краем уха:

‑ Он решительно невероятен. ‑ Александра, вторая близняшка.

‑ Дочка, он омерзителен.

‑ Просто ему нечего терять ‑ а это уже Эрик.

Глава 4

Куда б пойти, да с корабля?

Бал, бал, бал... Да, красиво все‑таки. Гигантский зал, полированный паркет с узором. Прекрасные люстры, как будто выточенные из цельного куска горного хрусталя и янтаря.

Бал проходил в здоровенном зале. Тот располагался в центре здания Академии на первом этаже. Здание имело Н‑образную форму и было окружено большим садом с частыми кляксами небольших прудов. Пять этажей ‑ а как я понял, потолки высотой три метра тут ‑ это вполне нормально. При этом есть еще отдельные корпуса ‑ столовая, зал для занятия боевой магией, для занятия с оружием, отдельно ‑ корпуса демонологов и некромантов. Последний, впрочем, охраняется на зависть ‑ этакое государство в государстве. Трехэтажное здание с толстыми стенами и решетчатыми окнами.

Но я отвлекся. Итак, бал. Красиво одетые дамы и кавалеры. Вампиры в своих черных с серебром одеждах. Эльфийки, в светлом с золотом. Мой объект охраны в полном параде (черный с неуловимым оттенком алого комзол)... и я, мрачно воздвигающийся за его левым плечом.

Двумя часами ранее. Съемный дом в Среднем районе Ривена.

‑ Нет.

‑ Но ты...

‑ Не беси меня. Это вредно для твоего здоровья. Вдруг не дай Боги покушение ‑ а у меня от стресса рука дернется неудачно? Для тебя разумеется...

На этой ноте окончательно была похоронена попытка Эрика переодеть меня "по‑праздничному" ‑ в какую‑то бесформенную штуку (сознание подсказывало, что это называется "ливрея") ярко‑красного цвета с гербом ‑ сгусток пламени и меч внизу.

‑ Слуги должны выделятся! Иначе благородные могут случайно с ним заговорить!

‑ Пусть говорят. Я их так и быть выслушаю. А потом пошлю. Далеко‑далеко.

‑ Тогда они за оскорбление они могут тебя просто убить! Ты же не дворянин, а как бы слу...

‑ Так, во‑первых: если буду так одет, как ты предлагаешь, то все равно придется прятать лицо ‑ мои зубы слишком заметны. Во‑вторых: кто ко мне с мечом придет, тот сам себе враг. И ты это прекрасно знаешь! В‑третьих: я должен быть с оружием, чтоб тебя защитить, если что. И, в‑четвертых: что ты возмущаешься? Все равно ведь не заставишь! Чисто физически...

И вот я стою у левого плеча Эрика, выделяясь как ворон среди павлинов. Благодаря усиленному слуху, услышал уже несколько забавных характеристик своей внешности и одну пошлую. Раздумывая о том, как мне найти этого острослова, наткнулся на кого‑то...

‑ Прошу прощения...

Твою... Гелия. И не одна ‑ с сестрой. Не сразу, но поняла, с кем столкнулась. Сверлит меня взглядом ‑ явно не забыла разговор при поступлении.

‑ Я смотрю, Вы не только невежливы, но и рассеяны?

Ого, сколько вызова в одной фразе.

‑ Да нет, просто не обращаю большого внимания на житейские мелочи.

Один ‑ один. Опять начинает злиться, ей идет. А теперь контрольный...

‑ Извините, но я обязан охранять молодого господина, ни на что не отвлекаясь. Я пойду.

Эрик не успел далеко уйти. Стоит и разговаривает с каким‑то преподавателем. Я легко тронул его плечо.

‑ Алекс, это мой преподаватель огненной стихии ‑ Альтал. Альтал, это мой... хм... телохранитель ‑ Алекс.

Стоим и смотрим друг на друга. Невысокий рост, фигура борца или кузнеца, толстая шея. Но самое важное ‑ волосы и борода! Ярко‑рыжий цвет. То ли от природы так, то ли решил выделится.

Протягивает руку... Блин! С Де Гирсом было понятно ‑ он перчатку не снимал, я тоже. А тут? Если на меня обидится маг, с него станется выяснять, откуда я взялся! А это плохо... Ладно, наглость города берет. Не подаю руки и вообще смотрю на нее с максимальным пренебрежением и недоумением. Эрик кашляет...

‑ Алекс издалека, но он... э‑э‑э... очень опытный воин, а мой отец очень обо мне волнуется и вот...

Вытягиваюсь в струнку, щелкаю слегка каблуками и киваю Альталу. Тот растерянно кивает мне. Идем дальше.

‑ Ты зачем это сделал? ‑ возмущенное шипение Эрика. Ну да, по пятам за нами двигается троица вампиров, я привлек их внимание. Наверное, нашли второй слой ауры и приняли за соотечественника. Они, конечно, будут держать себя в руках, тем более что я чувствую, что ими движет не агрессия, а сильнейшее любопытство и ... надежда? Странно. Но, как бы то ни было ‑ три вампира в качестве хвоста кого угодно выбьет из колеи.

Как мог, объяснил Эрику свой поступок. Тот застонал. Как выяснилось, тут нет таких заморочек ‑ по крайней мере, среди магов. Вот благородный баран мог бы обидится, а так уже все Академия знает, что я стесняюсь своей внешности. Правда, предположения строят самые разные...

Мы вышли прогуляться по парку. Мощеные дорожки. Вроде бы хорошо ‑ звезды, яркие и близкие, каких я не видел ТАМ. Зеленоватого цвета луна, какие‑то местные аналоги цикад...

Если бы еще не троица вампиров сзади. Эрик ничего не чувствовал, но я ‑ не человек...

‑ Может, хватит уже прятаться? Надоело! Своим топотом мешаете мне звездами любоваться!

‑ Человек, ты всерьез думаешь, что приняв зелий‑усилителей, сможешь нам хамить?!

Ну вот. Опять. Надо менять манеру речи...

‑ Он не человек, Альберт. Он один из нас, хоть и попытался скрыть свою природу... Отказаться от своей расы! За одно это он заслуживает смерти!

Шебуршание листвы и звук сердцебиения. Да, у вампиров сердце бьется ‑ просто оно не толчками гонит кровь, а более... плавно, что ли?

Я сейчас вижу мир несколько непривычно ‑ одно яркое биение желто‑оранжевого цвета рядом со мной ‑ Эрик ‑ и три фиолетовых ‑ вампиры. Одно чуть светлее ‑ принцесса...

‑ Во‑первых, я не пью. Даже вино, что уж какие‑то там зелья. А во‑вторых... Как насчет того, чтоб представится? И вылезти, наконец, из кустов...

‑ Да как ты смеешь так разговаривать со своей Повелительницей?

Я хмыкнул. Это уже девчонка заговорила. Охранники прячутся ‑ готовы напасть. А эта ‑ стоит метрах в пяти сзади от нас, на дорожке.

‑ Повелителей у меня нет. Есть только наниматель. И это явно не ты. Так что...

Тень мелькнула в мою сторону и замерла в моей правой руке. Молодой пацан, лет 17 на вид. Кудрявые светлые волосы и смазливое личико. Еще бы глаза не сверкали красным ‑ можно было бы принять за посланника Единого. Я держу его за горло, и, судя по его взгляду, скоро мучительно сдохну.

‑ Это все?

Попытка номер два. Теперь в каждой руке ‑ по вампиру. Для разнообразия этот ‑ брюнет. Кроме цвета волос ‑ почти полная копия. Взгляд так же одинаковый. Каждый прожигает меня глазами. Для человеческого восприятия они двигаются бесшумно и невидимо, но не для меня. Жутко чешутся зубы ‑ перекусить этим молокососам шеи, но нельзя.

‑ Отпусти моих Слуг!

О! Девчонка. Причем она еще не поняла, что мне плевать, кто она. Из книг я знал, что голос правителей действует на всех других вампиров как кнут ‑ любое невыполнение приказов приводит к боли. Но я ‑ из другого мира...

‑ А что мне за это будет?

‑ А? Как?

Она в растерянности. Ну да, не подействовал голос ‑ значит я выше ее. Но при этом служу человеку. Для нее ‑ бред и опровержение всех устоев.

Я тем временем рассматриваю ее. Ниже меня, стройная, темные глаза и абсолютно белые как снег волосы до пояса. Черное платье облегает ладную фигуру... Разум штурмует мысль о том, что если ее обнять ‑ макушка будет как раз упираться мне в подбородок. И целоваться одно удовольствие...

"Чего‑то тебя на педофилию потянуло. Ей лет пятнадцать, тебе в момент смерти ‑ двадцать пять. Не напрягает? Да и какое к черту целоваться ‑ губ‑то у тебя нет ни шиша! Вряд ли ей покажется приятным то, что у тебя под маской. Скорее пульнет чем‑нибудь убойно‑упокаивающим..."

Я тряхнул головой. Наваждение прошло. Она явно удивилась. Ну да. Вампирское обаяние ‑ читал в книгах Эрка. Ничего магического ‑ нечто схожее с гипнозом. Но со мной ‑ не пройдет. Так что передо мной опять стояла красивая, сильно развитая, но все же ‑ девочка‑подросток.

‑ Со мной такое не пройдет. Забирай своих шутов ‑ злобное шипение. Я слегка сжимаю пальцы и встряхиваю руками ‑ и валите отсюда.

Проняло. С ней, похоже, никто еще в таком тоне не разговаривал. И‑и‑и... раз, два... Вампиры улетают в кусты. Эта Повелительница все еще смотрит на меня.

‑ Меня зовут Мина...

Я поперхнулся. Почему она не уходит? Хочет еще раз напасть? Так я их тут на органы, как ту жабопаука...

‑ Не Цепеш случае?!

‑ Нет ‑ удивленно на меня смотрит ‑ клан Красных Теней. Я кое‑кого ищу...

‑ И как успехи? И зачем ты мне, кстати, все это рассказываешь?

‑ Мой брат. Влад... Три года назад он пропал. Он еще жив, это точно. О его смерти мы бы узнали. Маги сказали, что подобное возможно, если стереть память. Он попросту не помнит, что он ‑ это он. Поэтому местоположение нельзя установить точно. А ты... очень похож... и вот...

Смутилась. Выползшие вампиры прятали глаза, но нет‑нет, да окидывали меня ненавистными взглядами. На Мину смотрели с недоумением. Ну да, их живая богиня распинается передо мной, хотя это я по идее должен перед ней ползать и испрашивать "чего изволите". Девчонка краснела и бледнела попеременно. В ауре ‑ настоящая буря: злоба, унижение и ослепительные искры надежды на то, что я ‑ ее брат. Я в очередной раз почувствовал себя конченой скотиной. Вина за то, что я не ее брат... Что‑то слишком тупо, даже для меня. Не такой же я совестливый идиот? "Поспорим?" ‑ замолкни, шизофрения.

Но есть одно "НО!". Вампиры не доверяют людям. Просто ‑ не верят! Как можно верить тому, кто живет намного меньше тебя и боится смерти? В самом деле, представляю картинку ‑ правитель вампиров заключает договор с каким‑нибудь правителем. Сто лет прошло ‑ для вампира не особо много, для человека обычно летально ‑ и опять договор заключай с его наследником и послов принимай! Так что ‑ играет девочка! Ой как играет! И рассчитывает на свое обаяние и мое отсутствие мозга... Ладно, поддержим игру. Маску без моего желания она с меня не снимет ‑ Эрк с Эриком уже пробовали. а значит я ‑ совестливый и добросердечный идиот (только вот как это соотносится с работой телохранителя?)

Подошел, наклонился ‑ она показалась почти миниатюрной ‑ и прошептал:

‑ Прости, девочка, но ты ошиблась. Я ‑ не он.

Вспышка в ауре. А может и не играет... Как я слышал ‑ молодые вампиры очень импульсивны. Даже не так ‑ ОЧЕНЬ импульсивны. И их вообще

‑ Ты не подчиняешься мне! Но ты явно высший, хотя в ауре есть еще какие‑то странные цвета! Почему ты врешь?! Влад!

А она сильна. Почетный караул из охранников стоит за спиной и пожирает меня взглядом. Они тоже надеются, что я вру. Явно были знакомы с этим Владом.

Эрик грустно вздыхает:

‑ Извините, но вы ошибаетесь. Алекс ‑ не вампир.

Ненавистный взгляд в ответ.

‑ Я не верю.

‑ Эрик, закрой нас.

Это уже я. Тот вздыхает и накрывает нас черным куполом. Мы видим все снаружи, нас не заметит даже опытный маг ‑ артефакт Эрка, на крайний случай.

‑ Давай.

Эрик снимает маскировку с моей ауры. Вампирья завеса исчезает и через нее пробивается мертвящее серое марево. У Правительницы и эскорта в глазах ‑ изумление. Пока не нападают.

‑ Модификат?!

Они в растерянности. Постепенно меняется внешность. Одежда остается прежней, а вот покрытое маской до середины лицо сереет на глазах. Зрачки меняют форму. Небольшой шрам на левой половине лица (получил в драке лет в пятнадцать) темнеет и наливается чернотой.

‑ Теперь вы понимаете, что я ‑ не он?

‑ Покажи лицо.

‑ Нет

Хорошо полог не только прикрывает, но и отсекает звуки. Молодые парочки проходят мимо и косятся на темную полусферу с удивлением. Некоторые скабрезно перемигиваются...

Успокоить, а то сглупит! Ловлю себя на мысли, что ставлю себе в вину то, что не ее брат. Опять! Безумие...

‑ Я просто модификат. Вы ведь уже убедились, что я ‑ не Влад. Довольно!

Что со мной? Почему я кричу? Она ничего не сделала. Просто хотела надеяться... Я провел атаку на чистых рефлексах ‑ в моем крике явно был инфразвук. Мина медленно сползает на землю. Жива. Ее охранникам сейчас тоже не сладко. Но, по крайней мере, они ко мне больше не подойдут.

Телохранитель ‑ тот блондин, что кинулся на меня первым ‑ пришел в себя первым. Занял оборону, с нервной дрожью глядя на меня. Брюнет подхватил сомлевшую принцессу на руки. Эрик мигом все понял и моментом снял полог. Вокруг сферы уже стояла подвыпившая компания, мигом впрочем, протрезвевшая. Ну да ‑ только что вспоминали главный объект шуток сегодняшнего вечера ‑ то есть меня ‑ а тут я сам. Причем принцесса вампиров покоится на руках своего охранника, второй их прикрывает. Оба ‑ порядком побитые улепетывают от знакомой темной фигуры. Наниматель стоит рядом, грустно схватившись за голову.

Я подхожу к нему...

‑ Что ты сделал? Ты меня защищать должен, а ты...

‑ Мы их больше не увидим. Не беспокойся ‑ а я сейчас почти вру. Опасности нет ‑ это факт. Но только пока...

‑ Пошли домой. Пора ужинать.

Глава 5

Популярность от противного...

Прошло два дня и вот...

И вот теперь на перерыве между занятиями она подошла ко мне. Я сидел на скамейке и любовался на озеро ‑ тут парк подобными маленькими озерцами практически весь испещрен. Стоило мне тут появиться, как тусовавшая ранее группа студиозов ушла. Среди них я разглядел близняшек Де Гирс. Насколько я понял, папа запретил им ко мне приближаться. Теперь, правда, преобладали не насмешливые, а любопытные взгляды. Ага, гроза вампиров...

А Мина... Мина сама меня нашла. На вопрос "Как?" смущенно опустила взгляд. Понятно. Надавила на Эрика. Тому от нее ничего не грозит. Во время занятий я его оставляю ‑ это безопасно, как подсказывает мое чутье

‑ Кто тебя создал? И как?

‑ Спроси у Эрика. Я в магии ‑ полный ноль.

Сидим и молчим. Я любуюсь на озеро, она смотрит на меня.

‑ Так, еще немного ‑ и я засмущаюсь. Что случилось?

‑ Понимаешь, мои родители... Они... В общем, я вчера им сказала, что похоже нашла Влада ‑ у нас есть возможность обмениваться мыслями между членами семей... Особый дар Красных Теней...

Я почувствовал, как волосы у меня встают дыбом.

‑ Ш‑ш‑то ты с‑с‑сделала?!!

‑ Нет, я сказала им об ошибке. Просто... Они так же надеялись. Они меня даже не поругали, лишь советовали смириться. Отец уже смирился. Только я, мама и Киль с Альбертом еще надеются...

Я хмыкнул. Ночью мне не спалось, и я прогулялся по ночной Академии ‑ благо Эрик уже сопел в кровати. И встретился в парке с телохранителями. Система охраны, к моему изумлению, никак на меня не среагировала. А вот Киль ‑ это тот блондин и Альберт ‑ второй охранник принцессы ‑ несколько растерялись, увидев знакомую фигуру в неизменной "разгрузке", нагло прущую по дорожке. Я тоже несколько опешил и не нашел ничего лучше, чем спросить:

‑ А чего это вы тут делаете?

‑ Да так, обход... А ты?

‑ Гуляю...

Немая сцена. Наконец Альберт откашлялся и сказал:

‑ Ты сколько себя помнишь?

Я ответил с издевкой:

‑ На момент смерти двадцать пять лет было.

Телохранители тяжело вздохнули. Они оказались вполне адекватными ребятами. Просто таковы все вампиры, как я понял из книг ‑ частые перепады настроения и жгучее любопытство для них ‑ это норма. И при этом для них характерна просто патологическая верность клятвам.

Судя по всему, наши ночные посиделки не прошли мимо принцессы, и она решила продолжить знакомство.

‑ Эрик мне все расскажет. Не сомневайся! ‑ блеск алых зрачков из‑под густых ресниц. Похоже, мой наниматель попал! ‑ Не беспокойся, ничего я с ним не сделаю. Максимум ‑ икотой помучается.

‑ Я его считаю не только нанимателем, но и другом. Так что ‑ никакого давления! Только любовь и ласка!

Вампирша возмущенно фыркнула. Да, тут в моде совсем другое обращение с дамами. Благородная ‑ целуй руки и говори комплименты. Простолюдинка? Хлопай ниже пояса и смотри сальными глазами. Горожанка? А тут ‑ в зависимости от семьи.

Так что моя манера общения шокировала и заставляла думать о том, что я как минимум равен всем этим благородным.

Мне было жаль ее надежды. Я ее обнял. Мина растеряно на меня посмотрела. Не отстранилась. Странно, я часть меня хотела, чтоб она отбросила, оскорбила ‑ так у меня были бы причины ее избегать. Что ей надо? Попробуем‑ка ее послать...

‑ Кстати, почему ты тут? Занятия, в общем‑то, идут. Не боишься отстать?

Легкое недоверие в темно‑зеленых при свете дня глазах. Лукавая усмешка.

‑ Сегодня вводные лекции. А я ‑ врач. Это...

‑ Я знаю. То же, что и целитель, но используешь магию крови.

‑ Расскажи мне о себе.

‑ Зачем? ‑ напрягся я.

Хочет проверить, были я на востоке?

‑ Я помню только последний месяц ‑ время службы Эрку и Эрику. Очевидно, мой старый хозяин не хотел утечки сведений о себе. Кстати, не хочешь завести более подходящих для принцессы знакомств? Не боишься скомпрометировать себя связью неизвестно с кем? Или тем более перед своими телохранителями? Они‑то знают, ЧТО я такое.

‑ Во‑первых, они не из болтливых. Во‑вторых, я чувствую, что никаких "таких" планов в отношении меня ты не строишь ‑ что меня несколько пугает. Я слушала, что особо отличившихся модификатив король Гирии награждает "особо" ‑ они хоть и являются, строго говоря, мертвецами, кое‑какие радости жизни им не чужды. К тому же вампиры хоть и живут долго, но взрослеют рано. А в‑третьих... с тобой спокойно и плевать я хотела ‑ я принцесса.

С каждым словом голос все тише. На словах про "особую" награду девочка слегка краснеет ‑ будь она человеком, то полыхала бы как маков цвет. Ну да ‑ быстро взрослеют.

И вместо грозной Повелительницы рядом со мной опять сидит простая девочка, недавно вышедшая в свободное плаванье. Никак не привыкну к этому ее переходу от одного состояния к другому. Слова про "неболтливость" телохранителей явно им же и адресованы. Судя по чуть слышному шороху листьев ‑ их приняли к сведенью.

‑ Ты не с востока. И речь у тебя ‑ образованного человека. Кто ты такой?

Я улыбаюсь ‑ под маской, разумеется. Снимаю ее с колен и поднимаюсь со скамьи.

‑ Уроки скоро кончатся. Мне пора идти. Эрика без охраны оставлять негоже.

‑ Да... Но мы еще встретимся. ‑ звучит угрожающе.

‑ Разумеется, Ваше Высочество. ‑ я шутливо наклонился, касаясь двумя пальцами козырька кепи и слегка щелкая каблуками.

Мина смущенно на меня смотрит и дает отмашку. Я исчезаю в тени аллеи. Встречу Эрика у выхода из класса.

* * *

‑ Это он?

‑ Да!

‑ Я слышала он алхимик, которому обожгло лицо Истинным Огнем.

‑ А мне говорили ‑ демонолог.

‑ Но он телохранитель, магии в нем ни капли. И оружие не как у благородного, а как у бандита или убийцы...

Я тихо вздохнул. Класс Эрика задерживался. Как мне сообщили ‑ еще минут тридцать. Полчаса под любопытными взглядами в коридоре академии! Настоящая пытка!

Происшествие в парке наделало шума. После бала прошло два дня, начался первый учебный день ‑ а версий происшествия уже четыре более‑менее правдоподобных и более десятка ‑ откровенно бредовых. Мол, я напал на принцессу Мину с серебряным зачарованным кинжалом, потому как именно вампиры меня изуродовали, поэтому я и скрываю лицо.

Наконец‑то!.. Поток студиозов выплеснулся из аудитории... и плавно с двух сторон меня обогнул. Эрик подошел ко мне:

‑ Я в столовую. Ты со мной?

Я кивнул. На людях я изображал тупого болвана, лишенного эмоций. А в столовой мне нравилось ‑ там питались студенты из небогатых семей ‑ у большинства дворян‑студентов были свои дома, где они и жили. Есть я там не мог ‑ да и незачем это мне. Единственная еда, доставляющая мне удовольствие ‑ это кровь и сырое мясо. Но запах мне нравился.

За столом сидели по четыре человека. Кроме меня к Эрику подсел какой‑то клирик и боевик третьего курса.

‑ День добрый. Приятного аппетита.

Клирик. Худой, высокий. Лет тридцать. Темно‑русые волосы и курносый нос. Шрам над левой бровью. Мне, если честно, трудно было представить его читающим проповеди ‑ скорее с луком и мечом в отряде наемников. Ну, или, если брать реалии моей прошлой жизни ‑ со снайперкой и автоматом.

‑ Я ‑ Клеренс. Экзорцист.

Воин Единого. Изгоняет духов молитвой, а зачастую и просто нечисть и нежить ‑ огнем и мечем. Если он поймет, что я такое ‑ ничего не доказать.

В воздухе запахло костром...

‑ Авель. Третий курс. Огонь.

Наш второй сосед ‑ восемнадцатилетний парень, худой, светловолосый, на лице написано как будто ‑ "обедневший дворянин". Нос ‑ как будто под треугольник рисовали ‑ настолько ровный и аккуратный.

Эрик растерянно представился. Я ‑ промолчал. Что им нужно?

‑ Дело в том, что я, кроме того, что являюсь экзорцистом, неплохой целитель. И думаю, что...

О‑о‑о! Что‑то новое! Либо он меня только что утонченно оскорбил, либо на полном серьезе хочет помочь.

‑ Боюсь, тут вы бессильны.

Наниматель очнулся. Давно бы так... Ну, давай! Пошли их, или это сделаю я! И пообедаю заодно. Мысль об убийстве и трапезе никакого отвращения не вызывала. Напротив, сплошной душевный подъем.

‑ Я не просил о помощи.

Добавить в голос металла и инфразвука ‑ чтоб пробрало. Третьекурсник вздрогнул. Глаза Клэренса сузились. Куда он полез? А‑а! Понятно ‑ оружие. Ну‑ну.

‑ Я предлагаю помощь, а вы меня оскорбляете. Вы мне не доверяете? Как служитель Единого я прошу показать мне рану ‑ я могу помочь.

Чутье говорит, что я его всерьез обидел. Надо же ‑ помочь хочет...

‑ Извините...

Третьекурсник вышел из сна. Ну и что скажет?

‑ Я ‑ Авель Варгос. Мой отец ‑ он был вылечен отцом Клэренсом, а ведь у него был перебит позвоночник и он был парализован...

Варгос, Варгос... Что‑то такое я от Эрка слышал... Аленцо Варгос? Один из генералов Артура XII? Известная личность ‑ тот же Эрк лестно о том отзывался. Еще один ветеран Винной долины... Все высоко взлетели. И правитель Винной долины ‑ герцог Сарент ‑ фактический лидер сепаратистов ‑ воевал там же. Но, по словам Эрка, он ‑ просто исполнитель. И настоящий глава желающих отделения дворян ‑ где‑то в столице. Потому‑то и понадобился я...

‑ Прошу прощения. Просто Алекс тут недавно. Он все‑таки больше воин, а не дипломат...

Эрик, что ты несешь?! Скажи, что тебе надо идти и выйди из‑за стола! И я свалю отсюда! Этот святой отец меня беспокоит. Он по долгу службы наверняка подобных мне пачками в землю отправлял! То, что я в отличие от остальных разумен и намного сильнее ‑ не поможет. Тут за соседним столом еще с десяток сидит. А рядом ‑ целый факультет этих фанатиков. Всех не положу... надежда только на маскировку!

Ладно. Прорвемся... Встаю из‑за стола и просто разворачиваюсь к выходу. На ходу бросаю Эрику: "Встречу около аудитории".

‑ Не смей поворачиваться ко мне спиной!

А ведь гневливость тут так же один из грехов. Продолжаю свой путь. Из‑за ближайшего стола встает еще один клирик и перегородил дорогу:

‑ К тебе обращаются!

А вот за отворот шинели меня хватать не стоило. Тело брата летит в сторону, по пути сметая еще одного монаха. Я продолжаю путь. Больше мне никто не мешает.

‑ Гневливость и радость от боли других ‑ это грешно!

К сожалению, эту преграду силой проломить не получится ‑ подобное мне пока претит. О еще немного ‑ и начну находить в убийстве, особенно служителей, особое удовольствие.

Девчонка. Клиричка. Что она тут делает? Сирота наверное... Из приюта при церкви единого. Ну‑с, приступим...

Нависнуть над ней всем телом (благо рост у нее ‑ ниже моего плеча), выдохнуть с сипением воздух из легких и, пустив в глаза и голос безумие, поинтересовался:

‑ А кто сказал, что мне приятно? Мне просто плевать...

Ярко‑васильковые глаза, светло‑русые волосы, собранные в косу и простое платье с символом Единого на груди. Грудь... Гхм... Да, такую красоту ‑ и прятать. Немедленно озвучиваю свежепридуманую заповедь:

‑ А еще такую красоту прятать ‑ так же грех...

Сделать вид, будто борюсь с искушением схватить ее за самые "выдающиеся" части. Смущенно покраснела, взвизгнула, закрылась руками и с поспешностью улетела за свой стол.

‑ Что тут происходит?

Руководитель этого злосчастного факультета. Да что за невезение! Отец Бернард ‑ собственной персоной. Высокий, старый, худой как скелет. С ним я не справлюсь. Фанатик своего дела... И маг не из последних. Клирики используют силу Единого ‑ и чем сильней их вера, тем больше силы они могут зачерпнуть...

Если что ‑ первым попытается меня сжечь. Или у них тут больше в ходу отсечение ног по самую шею?

Старик прожигает меня взглядом. Черные глаза, а внутри ‑ огонь веры. Таких людей я уважаю ‑ отец Бернард получил свой сан там же, где в свое время воевал Эрк ‑ Винная долина была отбита войсками и удержана Церковью Единого. Что‑то много ветеранов одной компании в одном месте! Как говорится, это "ж‑ж‑ж!" ‑ не спроста!

Старик перекрещивает меня и брызгает из какого‑то флакона ‑ вода с эфирным маслом. Шепчет молитвы... С таким закостенелым грешником как я разговаривать ни один служитель ни одного бога не будет ‑ за все время тут я не посетил ни одного святилища, хотя в Ривене есть даже вампирья часовня.

И по Академии пошли упорные слухи, что я поклоняюсь Безликому... Тут бог смерти персонаж абсолютно нейтральный ‑ как и должно, по‑моему, быть. Умирают и грешники, и праведники. Но все же... Ему никто, кроме сумасшедших, не молится. Только разве что раз в год ‑ чтоб подольше не видеть.

‑ Жаль расстраивать, но я из плоти и крови. И абсолютно жив и здоров ‑ обращаюсь к отцу Бернарду. ‑ так что поберегите инвентарь для нежити.

Все, я устал ‑ на свежий воздух!

Выйдя из столового зала, я задумчиво побродил по парку... и напугал до обморока какую‑то студентку, резко вышедшую из‑за угла. Она выскочила, я рыкнул, находясь все еще на взводе ‑ есть! Бесчувственное тело у меня на руках ‑ еле успел подхватить.

Я решил привести пострадавшую в чувство. Я приоткрыл ей веки ‑ проверить зрачки, вроде так надо ‑ и обомлел. Вместо глаз ‑ два провала из белесо‑розового тумана! Ни зрачков, ни радужки!

Шлеп‑шлеп... Пара пощечин ‑ глаза темнеют, все проходит. Показалось?

‑ Кристина, где ты?

Сейчас меня попытаются убить. Ладно, сыграем в дурочка:

‑ На помощь!

Подбежал молодой парень. Камзол темно‑зеленого цвета. Шпаги на боку нет ‑ значит не дворянин, просто из зажиточной семьи.

‑ Вы ее знаете?

‑ Кристина!

Кристина более‑менее пришла в себя. Я тут лишний. Сейчас пора сваливать. А то она мне и обморок, и пощечины припомнит. По‑тихому исчезаю в тени...

* * *

Мина находит меня на старом месте. Я сижу под раскидистым деревом и смотрю на озеро.

Тихий голос:

‑ Зачем? Модификаты относятся к нежити ‑ по вере Единого. Твоя защита могла не выдержать...

Лицо прикрыто. Кепка лежит на земле. Я пристроился под деревом ‑ отсюда прекрасный вид. Меня в последнее время напрягает один вопрос ‑вампиры ‑ известные истребители нежити. И, если что, принцесса и ее бойцы обязаны будут меня порубить в капусту. Другое дело, что у них это вряд ли получится...

‑ Эти святоши меня бесят. Пытаются понять, кто я и разнюхивают об Эрике. Пусть думают, что просто сумасшедший. И главное ‑ пусть думают, что я человек. Твои не проболтаются?

‑ Я им сделала внушение. Будут молчать. К тому же, их любопытство ты удовлетворил ‑ модификат ‑ довольно экзотично!

‑ Твое вроде тоже. Только все равно не понимаю, почему ты со мной общаешься? Неужели нет других собеседников? Достойных?

Мина игнорирует мой вопрос и улыбается:

‑ Знаешь, в девичьей части общежития только о тебе и говорят.

‑ И что говорят?

‑ Что ты заколдован. Что ты принц. Что ты маг. Что ты ‑ Король Мертвых, пришедший в мир для того, чтоб найти себе королеву по статусу ‑ сильнейшую волшебницу...

После этого меня просто скрючило от смеха. Ага, принц! Чудовище кладбищенское! Повелитель Нежити, блин!..

Дождавшись окончания моей истерики, Мина коварно ухмыльнулась.

‑ Я рада, что тебе понравилось. Я не стала их разубеждать...

‑ Но, надеюсь, не убедила их еще больше?

‑ Нет ‑ мой облегченный вздох ‑ я просто ОЧЕНЬ многозначительно молчала. Я умею ‑ правителю, а тем более правительнице без этого никак.

‑ Что?!

Только этого еще не хватало. Нет, можно конечно шутить сколько вздумается. Но если какому‑нибудь папаше захочется породниться с богом... Тут такое бывало. Семьи всех королей состоят в родстве с теми или иными божественными сущностями. Причем шло именно так ‑ аватара бога женится на смертной и восходит на престол. И все ‑ монархическая династия готова!

И в настоящий момент, насколько мне было известно, единственным "холостяком" являлся Бог Смерти ‑ Безликий. Его, кстати, изображать было запрещено еще в древние времена ‑ мол, его лица может убить.

А если сложить вместе мое появление, и постоянно закрытое лицо... Я тихонько застонал сквозь зубы.

‑ Успокойся. Тебе ничего не грозит.

‑ Это хорошо.

‑ Кто в здравом уме будет со мной связываться?

‑ Да, действительно, кто в... что ты им сказала?!

Мина смеется. Белоснежные волосы водопадом стелятся по ее плечам.

‑ Спокойно! Не паникуй, но моя семья желает с тобой встретиться.

Если бы я был живым, то умер тут же от сердечного приступа.

‑ Давай‑ка уточним...

‑ Нет, не бойся. Просто мать хочет быть уверена. А через месяц все равно отец приедет на переговоры. Вот мама с ним и приедет.

Мина смотрит на меня. Серьезные зеленые глаза просвечивают мою несуществующую душу. Опять переход ‑ только что она шутила и смеялась, и вот теперь ‑ убийственно‑серьезна.

‑Значит, через месяц?

‑Да. Мне пора.

Мне тоже. Надо обойти Академию... проверю маршрут Эрика для пути домой.

Глава 6

Танец с саблями... и фаерболами.

‑ Вы смотрите‑ка, кто сюда зашел!

Я стою в гигантском зале для занятий боевиков. Тренируются тут не только с магией, но и с оружием ‑ все стены завешены металлоломом. Занятия прошли, но тут все еще многолюдно. По крайней мере, для меня пять типов с явно дворянскими рожами ‑ это уже толпа.

‑А кто пустил сюда животное?

Хохот. Либо я чего‑то не понял, либо они пьяны. Откровенно нарываться на наемника, уже зарекомендовавшего себя как отморозка, конфликтующего со служителями единого... О, шестой! Тот парень, что прибежал помогать этой, как ее... Кристине?

С ненавистью смотрит на меня. И начинает себя накручивать:

‑ Ты, мерзкое отродье! Я тебя прикончу за то, что ты сделал с ней!

Я растерялся. А что я сделал? Да, услышала мой рык с небольшой порцией инфразвука и потеряла сознание. Может это любовь? А к тому, что с ее глазами произошло, я не имею никакого отношения ‑ это факт!

‑ Да он издевается!

‑ Давайте уже прикончим этого смерда!

‑ Мерзкая тварь!..

Ой, про любовь я вслух сказал?!!.. это очень плохо!

Ребята достали оружие. Два эстока ‑ прямых тонких меча. Четыре шпаги. Это даже не смешно. У троих на свободных от оружия руках загорелись огненные шары, еще у одного ‑ "Воздушный кулак" ‑ незаметное для человека марево было отчетливо видно для меня. А вот это уже серьезней...

‑ Ну что, испугался?

‑ Да он трус!

Ощущаю прилив злобы... Главное ‑ не убивать! А о калеках позаботятся семьи... Я чувствую их агрессию и чувство безнаказанности. Не на того напали... Мясо!

Неторопливо достаю из ножен "траншейник". Кастетная рукоять удобно охватывает пальцы. Обоюдоострое лезвие хищно блестит...

Ребята несколько меняются в лицах. В ножнах это оружие производит совсем не такое яркое впечатление. Да и к тому же, они, похоже, привыкли к тому, что их никто не останавливает.

‑ Господа, сейчас я буду вас резать...

Голос смешан с инфразвуком ‑ сейчас им не то что драться, просто ходить сложно. Но я все равно оставляю первый удар за ними.

Один ‑ невысокий крепыш с эстоком ‑ наконец очнулся. Сделал выпад... и замер, пытаясь понять, где я. А я просто стоял за его спиной.

‑ Ким, назад!..

Ким обернулся и встретился со мной взглядом. Опять выпад... Эсток прошибает мое плечо и застревает в кости. Боль ощущается, как и в бытность мою человеком, но отношение к ней другое. Правило нежити ‑ раз боль есть, значит, существуешь и можешь убивать дальше.

Я не двигаюсь с места и с любопытством слежу за противником. Выражение его лица ‑ как светофор: радость, растерянность и ужас.

Достаю гранату‑"вспышку" и нажимаю на кнопку активации...

‑ Георг, руби ему голову! Карл, Герх, Коил ‑ огонь!..

ВШШШ! Ох, хорошо полыхнула! А теперь...

Удар в спину сметает меня и придурка с эстоком. Но его просто оттолкнуло, а вот я... Меня просто размазало и протащило по полу ‑ торможу и гашу скорость "траншейником" ‑ мраморные плиты просто рубит и крошит в щебень.

‑ Эта тварь под усилителем!

Хорошо, что тут распространены самые разные зелья ‑ я могу на них списывать все самые разные странности... Компания уже пришла в себя ‑ видать, не все смотрели на "птичку". Гадство, только один орет и дуржитс за глаза ‑ тот, с кем я в поет отправился.

Встаю и отряхиваюсь. Вроде даже ничего не повредил ‑ раскрошенные ребра и исковерканный позвоночник с адской болью встают на места. Вот только душевное равновесие ни к черту...

‑ ВОН!!!

Стараюсь голос держать поровнее. Хоть сам закипаю от бешенства. Они в ужасе на меня пялятся. Да, я чуждая для всего живого тварь, как и вампиры ‑ которые на самом деле свирепые воины, очень щепетильные в вопросах чести. Но с ними, овеянными легендами и мрачными сказаниями, мне почему‑то удалось найти общий язык. А вот с людьми...

‑ Пошли вон, пока я не рассердился по‑настоящему...

Путаясь в ножнах, веселая компания свалила, подхватив бесчувственное тело своего друга. Странно... Слишком легко!

Остался только один ‑ тот, кто поспешил на помощь Кристине. Смотрит на меня с ненавистью и отвращением. То, что никто, кроме вампиров и Эрика с отцом не видел моего лица ‑ ничего не значит. Ненавидеть можно даже то, что никогда не видел...

Я не видел тех, кто выпустил по нашему укрытию тот злосчастный снаряд ‑ но я бы их растерзал вместе с семьями...

‑ Ты... ‑ злобно цедит слова ‑ из‑за тебя Кристина заболела...

Это что‑то новое. Болезней я не разношу ‑ это точно. А если девушка молчит и смотрит в окно... Может, как я уже говорил, влюбилась, хе‑хе.

‑ Уважаемый, с кем имею честь?

Он вздрагивает и удивленно смотрит на меня. Понимаю причину его удивления ‑ сейчас мой голос не имеет шипяще‑свистящих интонаций. Просто мягкий и приятный (смею надеяться) баритон.

‑ Кристиан Ридан ‑ легкий кивок головы. И даже этикет пытается соблюдать. Какой молодец... Ну, раз так ‑ будем пока вежливы.

‑ Алекс, ‑ касаюсь в приветствии козырька. Мои глаза сейчас вполне человеческие, серого цвета ‑ Итак, ваша невеста, я так понимаю, испугалась меня ‑ хотя наверняка видела меня, и не раз, в стенах Академии. Я тут навроде пугала для возможных нападающих. Потеряла сознание ‑ а я ей попытался помочь. Потом, если память не изменяет, прибежали вы и кинулись ей помогать. А сейчас выясняется, что она больна. Так?

Кристиан медленно кивнул. Я набрал в легкие побольше воздуха:

‑ А КАКОГО ... ТЫ, ИДИОТ, МЕНЯ РАНЬШЕ НЕ НАШЕЛ?!!!

Акустический удар получился что надо. Парень растерянно помотал головой. А я был в бешенстве. Мне плевать на мнение людей ‑ какое дело до незнакомцев? Эрк и Эрик доверяют мне из‑за договора. Мина ‑ из‑за предчувствий и присущего вампирам чутья. Они и я сам ‑ вот те, чье мнение немного интересно. Но! Девчонке плохо. Возможно, из‑за меня. Если это так ‑ помогу и исправлю. Если нет ‑ пусть хоть заживо гниет. Это не мое дело...

"Успокаивай себя сколько хочешь. Но мы знаем оба, что ты ей поможешь в любом случае. Иначе ты не простишь себя. Хоть и будешь чист." Совесть ‑ заткнись! Меня тошнит от твоих нравоучений и моралей. "Ну‑ну... Посмотрим, что ты скажешь после того, как поможешь девочке." А ты с чего взяла, что помогу? "Знаю..."

Кристиан уже пришел в себя и готов подороже продать свою жизнь ‑ не понимает, что будь у меня желание ‑ его мозги уже были бы разбрызганы по стене.

‑ Сейчас мы кое‑куда вместе сходим, а потом отведешь меня к ней.

Он хочет что‑то возразить, но я моментально оказываюсь рядом.

‑ Хочешь что‑то сказать?

По‑моему он подавился своими словами.

Глава 7

Что нам день завтрашний готовит...

Я иду по западному крылу, четвертый этаж Академии... Аудитория 66 ‑ по идее, для меня теперь это число ‑ покровитель...

‑ Таким образом, масса орка за счет подобного строения костей на семьдесят процентов больше массы человека равного с ним сложения...

Будем надеяться, что людей их уже учили лечить ‑ врач для орка мне пока без надобности. Мне нужна Мина. Если не врала о своих выдающихся способностях, то она сможет помочь девчонке.

Так, надо подумать, как ее оттуда выцепить. До конца занятий ‑ еще час... А, к черту все.

Дверь отлетела на петлях от удара ноги в окованном металлом ботинке (недавно набойки сделал ‑ серебро плюс усиление магией ‑ а куда мне еще тратиться, мертвецу?) Лектор поперхнулся последними словами длинной фразы и уставился на меня. Очень молодой для преподавателя ‑ меньше тридцати. Хотя... Кто их, магов, разберет?

‑ Вы что себе позволяете?!

‑ Ничего сверх необходимости. Принцесса Мина, боюсь, нужна ваша помощь.

Мина с заднего ряда смотрит на меня. В глазах ‑ недоумение. Телохранители абсолютно спокойны. Они уже устали удивляться. Только сгребли свои учебные принадлежности в сумки. Мина уже поднимается и идет ко мне. По пути бросает лектору:

‑ Извините, мне надо отойти. Возражений не принимаю.

Оставив растерянно хлопающих глазами препода и студентов в аудитории, подходим к Кристиану. Тот робеет и смущается ‑ ну да, принцесса. А та, будто издеваясь, задействовала свое обаяние на полную. Не жалеет парня. В общем, уже через пять минут мина введена в курс дела и идет за Кристианом. Тот нас ведет в верхний район ‑ там живет Кристин Дар. Дочь компаньона отца. Отцы вместе начинали торговое дело и дружили семьями. И их дети родились даже в один день ‑ что было воспринято как знак богов ‑ и часто вместе играли еще в детстве. Потом Кристин была отдана на воспитание в какую‑то там девичью школу для благородных... Пропустив мимо ушей весь бред, в сухом остатке получаем:

1. Кристина самая прекрасная девушка в мире.

2. Кристиан очень расстроился, когда она заболела.

3. Кристиан предполагал, что наказать меня надо (не совсем согласен), но понимал, что один не справится (а вот это он верно решил) и пошел к сыну еще одного друга своего отца ‑ Гилеру Тренскому. Тот решил для страховки прихватить еще друзей ‑ много не мало! А друзья хоть и не маги, но у каждого ‑ по боевому артефакту.

Слушая все это, я мог только вздыхать. Птица такая, на иве живет ‑ наивняк называется! Они бы еще больше народа с собой привели. И вообще, если бы убили ‑ то им бы все с рук сошло? Исходя из уклончивых ответов, удалось выудить ответ и на этот вопрос. Ну да, подумаешь ‑ охранника прикончили ‑ не велика беда! С такими родственниками и не отмазаться! Сам полез, оскорбил дворянскую честь... Да и вообще ‑ безбожник он был ‑ такие нежитью становятся рано или поздно, это все знают! На последнем заявлении я поперхнулся и закашлял ‑ Мина растерянно на меня посмотрела. Так вот значит как кандидатов для Гирийской армии набирают! Не факт, конечно, но кое‑что понятно становится...

Остается неясным один факт. Чтоб здешние дворяне ‑ да работали на монарха другой страны! Перейти под другую корону? Да их же, как только они станут не нужными, под нож гирийцы пустят! Там своих дворян ‑ больше чем земель! "Хе‑хе... А мало было случаев глобального предательства? Или глупости? Или игры на два фронта с тем, чтоб оставить с носом обе стороны?" Чертова шизофрения! Но все‑таки ‑ тот, кто охотится на Эрика ‑ в столице. И почему‑то уверен, что гирийцы исполнят свое слово...

‑ Мы пришли. Это ее дом. ‑ Кристиан остановился перед двухэтажным домом светлого цвета. Красная черепичная крыша и мягкий цвет придавали ему какой‑то "пряничный" облик.

На стук открыл привратник в ливрее.

‑ День добрый Дирк. Господин Дар дома?

‑ Рядом с молодой госпожой. Она все сидит, смотрит...

В глазах немолодого мужчины стояли скрытые слезы. В ауре ‑ тревога и почти физическая боль. Похоже, молодую хозяйку тут любят.

‑ Пойдемте ‑ передавая свой плащ, сказал Кристиан. ‑ Передай хозяину, что пришел врач...

Мы с Миной и телохранителями скромно стояли сзади. О нас на пару секунд даже забыли...

Мы прошли в гостиную. Я один остался, под неодобрительным взглядом дворецкого, в верхней одежде.

‑ Кристиан! Рад тебя видеть...

‑ Мастер Дар... Это принцесса Мина и ее телохранители.

Дородный господин в темного цвета камзоле недоверчиво нас разглядывал.

‑ Кристиан, я не пони...

‑ Я ‑ принцесса вампиров Мина из клана Красные Тени ‑ выступила вперед Мина, ‑и я хочу помочь.

‑ Ее уже осматривали целители, и все в один голос говорят, что она здорова. Но... Не ест, не пьют... ‑ на последних словах в голосе послышались всхлипывания.

‑ А были среди целителей вампиры?

‑ Нет...

‑ Мы можем то, чего не могут люди ‑ Мина усмехнулась, блеснув слегка удлинившимися клыками. ‑ Поверьте на слово!

Темная комната. Окна под тяжелыми занавесками. И полусидячая фигура на кровати.

Волосы растрепаны, вокруг глаз ‑ круги. В комнате ‑ только я и Мина. Остальные не пошли (еще и на меня посмотрели осуждающе). Мина сказала, я могу помочь ей ‑ хозяин дома недоверчиво посмотрел на мою темную фигуру.

Но следует признать, что не пускали меня зря ‑ стоило мне появиться в комнате, Кристина сразу посмотрела на меня и дико закричала. Мина несколько растерялась, но быстро задействовала свои способности на всю катушку.

‑ Замолчи!

От кровати послышался тихий скулеж. Боль от того, что ее мучает, и от того, что она нарушит приказ Мины. И что же победит, интересно?

Мина подошла к сгорбившейся фигуре и обняла:

‑ Все хорошо, все прошло... Что такое?

‑ Выйди.

Это мне. Я, пожав плечами, покинул комнату.

‑ Что там происходит?

Отец и жених со всей прислугой стоят рядом с дверью и ловят каждый звук.

‑ Спокойно ‑ процесс пошел.

Через полтора часа Мина, вымотанная и бледней обычного, вывалилась из комнаты ‑ я еле успел ее подхватить.

‑ С ней все нормально ‑ она спит. Я подчистила ее воспоминания ‑ все хорошо. Вы в курсе, что у нее дар? ‑ поинтересовалась она, обращаясь к отцу Кристины.

‑ Но... У нас нет магов в родне!

‑ Она прорицательница. Спонтанная, но очень сильная. Дар пробудился два дня назад ‑ первое видение. Она его забыла... Но не советую бередить эти воспоминания. Тот день она полностью забыла...

Эта она явно для меня и жениха сказала. Для Кристиана это значит "Молчи про него" ‑ то есть меня. Для меня ‑ это знак "Есть новости!"

Оставив растерянного отца и счастливого жениха, мы пошли. Домой... Вернее, Мина ‑ в общежитие, а я к Эрику. А по дороге ‑ разговаривали о всякой чуши. В основном рассказывала она ‑ я просто слушал. И только на развилке, наконец, она решилась. Альберт и Киль тактично отстали.

‑ Для пробуждения дара необходим предмет или человек, способный вызвать серьезные происшествия. И ты знаешь, кто для Кристины стал этим человеком?

‑ Догадываюсь. И что она увидела? Я стану здешним врагом всего живого?

Так называли воплощение Безликого. В общем‑то тот должен был сойти на землю (или выбраться из подземелий ‑ тут есть разнотолки) и начать справедливый суд, на котором всем раздать по делам при жизни ‑ даже другим богам...

Собственно, за это его и не любили. Хоть сейчас еще особой остроты не было, как я уже говорил, но, тем не менее ‑ сто лет назад был закрыт последний его храм. А в Большом совете ‑ объединении различных религий ‑ шли упорные попытки объявить Безликого ‑ злом. Доминик ‑ старик‑экзорцист, с которым мы чуть не схлестнулись ‑ один из инициаторов раскола.

‑ Нет. Но назревает что‑то явно серьезное. Ты или Эрик можете пострадать.

‑ То есть, ничего конкретного? ‑ умереть? Для нежити, чье существование ‑ чужая смерть, нет ничего страшного. Хоть в том подвале я и очень стремился жить... а Эрика я уберечь сумею.

‑ Не знаю... ‑ Мина задумчиво на меня смотрит. ‑ мне пора. Увидимся!

Глубокий вечер и всем пора баиньки. Я грустно киваю. Разворачиваюсь и иду домой. Черт, задание простое ‑ охраняй малолетнего мага ‑ все! Так нет же ‑ даешь эпичность! Пророчества теперь еще какие‑то туманные...

Вообще‑то тут к пророчествам отношение двоякое. С одной стороны, устами предсказателей говорят боги. С другой же... Правителю княжества Овинелл было предсказано, что его правление падет... Из‑за свиней! Да‑да! Милых и вкусных хрюшек. И что он сделал? Правильно ‑ приказал вырезать всех хрюкающих существ в округе. И многие крестьяне и землевладельцы разорились ‑ свиньи там были одной из генеральных статей их дохода. Да и главным источником мяса тоже. Даже есть старое народное блюдо ‑ "Овинелльский окорок"

А знаете, чем все закончилось? Тем, что войска города были разгромлены в ходе завоевательных походов предка нынешнего короля ‑ Вельгельма III. Тот сам повел небольшой отряд сквозь земли. И на отбитых территориях попросту отменил глупый закон, здорово взбесивший крестьян и простой люд ‑ свиньи ведь очень неприхотливы. Им не нужны пастбища и прочее! Так что вчерашние вегетарианцы почесали репы, и стали бодренько вливаться в ряды армии захватчиков. Да им особо и не сопротивлялись ‑ все‑таки голодные солдаты, питающиеся только брюквой ‑ это плохие солдаты. С тех пор тут говорят "короля свиньи съели"...

‑ Твою мать! ‑ вымещаю свою злобу на первом попавшемся грабителе ‑ чувствую исходящую от него ауру звериной радости и запах крови. Он явно кого‑то убил. Поджидал меня в арке, думал, продолжить урожайный вечер!

На мои слова он попытался ударить меня кастетом в лицо ‑ попал. Острая грань пробивает глаз. Радость ‑ растерянность... до страха не доходит ‑ ребро моей ладони просто перешибает шею.

Рассеянно глотаю те крохи силы, что успели вылится из грабителя вместе со страданиями ‑ он умер слишком быстро, чтоб меня насытить, но ничего. Дома есть свежая кровь и мясо... "Жаль, нельзя обглодать!"

‑ ... ... ! Шиза, закрой пасть! ‑ это уже на русском.

Уже подходя к дому, ощущаю на себе чей‑то взгляд. Резко оборачиваюсь ‑ никого. "Скоро буду без всяких причин на людей кидаться." спать, спать... Хоть это организму и не нужно. По крайней мере, сэкономлю резерв.

Смотря на мир глазами...

Капитан Эльрадель Кленовый Лист, светлая эльфийка.

Что это такое?! Я не знаю даже, что докладывать принцу. Впервые в своей жизни ощущаю себя потерянной...

Все началось три дня назад. Принц Веласиель вызвал меня к себе ‑ мы все проживали на территории посольства, но тем не менее не чувствовали себя сковано. У каждого ‑ по своей комнате... Я имею ввиду делегацию. Собственно принца, его сестру Данэлию и еще нескольких высших. Мы, охрана, жили по двое в комнате. Я с Омелией и Велия с Илией составляли охрану принцессу. У принца была своя охрана, с которой мы постоянно соперничали. Дуболомы! Да, не спорю ‑ в открытом бою они сильны ‑ все четверо ‑ мастера меча. Но работа телохранителя ‑ несравненно тоньше! Принцесса поступила достаточно умно, взяв в охрану нас ‑ подраздеения Теней. Может, мы и выглядим не так представительно, как сверкающая сталью принца свита, но свое дело ‑ знаем!

И вот принц вызывает меня к себе. Захожу в его покои. Принц стоит у окна, а принцесса сидит перед камином. Даниэлия ‑ прекрасная девушка. В отличии от остальных придворных дам, которых я охраняла, с самого начала повела себя просто и теперь часто прислушивается к моим советам ‑ никакой спеси и презрения. И только на виду она одевает маску ледяного безразличия.

‑ Эль, нам нужна твоя помощь... ‑ тихий голос. Испуганный? И где маскировка? Тут же ее брат...

‑ Скажите, капитан, вы можете помочь Светлому трону?

Принц наконец заговорил. На принцессу посмотрел с укоризной ‑ ну да, принц известен своей приверженностью всем этим правилам "слуги‑не эльфы". Но сестру все равно любит, хоть и часто выговаривает ей за неформальное общение со мной и девочками.

‑ Так точно!

‑ Вы знаете, кто такой Алекс?

Вот оно что! Тот телохранитель... Я недавно краем уха слышала, что он ‑ вампир‑изгнанник и от души над этим посмеялась. Да ни один вампир не будет служить людям! Скорее сам себе кол в сердце воткнет.

‑Что вы о нем можете сказать?

‑ Он странный. Эта маска и одежда... Оружие тоже странное ‑ больше подошло бы убийце, а не охраннику. Двигается он как человек. Какие‑то непонятные подвески на ремнях. Явно тоже оружие, но мне незнакомо.

‑ Смогли бы вы его победить в поединке?

‑ Да.

Ничего, против капитана "Теней" ни один человек не противопоставит. Но зачем? Мне в принципе доводилось исполнять подобные приказы, но все они были обоснованы. Этот же человек напротив ‑ избегал эльфов как огня. Странно...

‑ Ставлю вам задачу ‑ следить за ним.

Я растерянно смотрю на принцессу ‑ только она мне может приказывать. Та слегка кивает ‑ приказ получен...

Киваю головой:

‑ Поняла. Вас интересует что‑то конкретное?

‑ Нет. Просто... У меня предчувствие. Только это. Но этого вполне достаточно...

И вот я третий день наблюдаю за ним. Во время драки в тренировочном зале я присматривала за объектом из окна ‑ сначала думала вмешаться, но вскоре стало ясно, что моя помощь если и потребуется, то только нападавшим.

Ничего особенного. Долго этот наемник не проживет ‑ судя по бою, злоупотребляет зельями‑усилителями. Вот правда вспышка света... я едва успела зажмуриться ‑ но все равно свет пробрался сквозь веки и перед глазами заблестели красные круги..

Нападавшие сбежали ‑ кроме одного. Они разговаривают ‑ наемник рявкает так, что дрожат стекла, а я мотаю головой. Однако! Разворачиваются и вмести идут в корпус целителей.

Оттуда выходят минут через двадцать, в компании с вампирами ‑ я отстаю. У тех очень чуткая интуиция и они могут меня засечь. Впрочем, это не мешает слушать их разговор.

Противостояние с церковниками на меня тогда тоже произвело впечатление ‑ а вот момент встречи наемника с девчонкой я пропустила. В парки блуждали все те же злосчастные вампиры, и потому я не пошла за "объектом".

Подошли к какому‑то дому, зашли внутрь. Пошли обратно только к вечеру. Вампирша и наемник ‑ спереди, телохранители сзади. Заклинание слуха не помогало ‑ явно был поставлен "Полог тишины" ‑ проламывать его не привлекая внимания ‑ никакой возможности. Что‑то важное они обсуждали, раз на магию расщедрились ‑ вампирам обычная магия дается труднее, больше резервов берет.

А по пути домой наемник меня еще раз удивил. Я видала многое ‑ сражалась и с вампирами, и с нежитью. Но вот такое... Сила потрясающая ‑ но откуда? Зелье? Нет, не может быть ‑ ради пути домой сжигать свой организм профессионал не будет, а в том, что наемник именно профи ‑ видно сразу. И вот аура его... В человеческой ауре подобные цвета появляются не при убийстве другого человека ‑ там цвета яркие: ярость, страх, брезгливость...

А тут ‑ просто досада и злоба. И немного радости ‑ как муху прихлопнул.

‑ Еще одна странность... Надо все‑таки написать рапорт. Вот только как передать словами? Ощущение к бумаге не пришьешь...

Глава 8

Wake up, dead men.

‑ Алекс! Алекс!

Зачем Эрик орет? Его голос я слышу всегда ‑ Наниматель, как‑никак! Открываю изменившиеся глаза и с вопросом смотрю на всполошенного нанимателя. Что это он?

‑ И в чем дело?

Нет, я вполне отдохнул, да и поел перед сном неплохо. Но совесть иметь надо?

‑ Просто обычно ты рано встаешь. А сейчас стонал во сне...

Я выспался на неделю вперед. Мой сон ‑ нечто вроде смерти. Просыпаться для меня всегда приятно...

‑ Да, кстати, вчера был классный вечер... ‑ я потянулся. Вчерашнее убийство вызывало грустную улыбку ‑ все так быстро закончилось, но все равно было классно. Как мог, попытался поделиться радостью с Эриком, а тот в ответ побледнел:

‑ Проклятье! Ты убил человека! Зачем? Ты что, не в состоянии сдерживать свои инстинкты?

Я внимательно на него смотрю. Грабитель для него ‑ это человек. А тот, кто отомстил за убитых этой тварью ‑ нежить. И это только потому, что энергия от убийства не вышла на свободу, а была усвоена мной. И, между прочим, почти полностью пошла на восстановление глаза, выбитого этим гадом!

Об этом я и сообщил Эрику. Тот смущается...

‑ Ладно. Прости.

‑ Забей.

‑ Что там у тебя вчера были, кстати, за дела? Я слышал, ты устроил переполох у целителей...

Как мог, в двух словах описал вчерашние события. Попутно слегка кольнула совесть ‑ охранник! Да, интуиция говорила мне, когда Эрика провожать домой, а когда я могу задержаться ‑ поболтать с Миной, прогуляться по парку Академии ‑ это мне не приелось до сих пор. Но все‑таки я его охранник, а не принцессы. У нее есть Альберт и Киль. "А ведь если ты их прикончишь, то она испугается и придет просить защиты к тебе..." Я замер. Это еще что такое? Обычно внутренний голос ‑ моя личная шиза ‑ сеет у меня в голове разумное‑доброе‑вечное. А тут... Вчера как с цепи сорвалась!

Мы шли в Академию. Путь занимал совсем чуть‑чуть времени, но за этот небольшой промежуток Эрик успел тихо обматерить меня (нужно потом узнать, что означают эти слова ‑ пригодится) и прийти в тихую прострацию. Мы проходили мимо места моего преступления, и он смог сам оценить количество крови, залившее мостовую.

‑ Ты же сказал, что просто убил его, защищаясь, а не для утоления жажды крови? ‑ глаза горят, а сам готов звать на помощь ‑ вдруг я сошел с ума?

‑ Успокойся. Взял только энергию от смерти ‑ и то, только глаз залечить.

Для подтверждения слов моя рука в перчатке указала на заросшую рану.

‑ Я себя контролирую и абсолютно спокоен. Хоть ты и делаешь все для того, что бы вывести меня из себя... А ну заткнись! Привлек‑таки внимание стражи, зараза...

‑ Чего...

К нам подходил стражник. Знаете классических стражников из сказок: толстые, с трусливыми глазками и трясущимися от выпивки руками? Так вот, совсем не похож! Крепкий коренастый мужик лет сорока‑сорока пяти, с волевым подбородком и взглядом, который называют сверлящим. Нос явно был сломан не один раз. Одет в кирасу и легкий шлем. На поясе сабля ‑ потертые ножны и простая рукоять. Этот матерый ‑ на "том свете" оперативником бы был.

‑ Лейтенант городской стражи Дальго. Вы ведь маг?

Быка за рога. Чего ему надо? Дождавшись слабого кивка от недоумевающего Эрика, Дальго продолжил:

‑ Видите ли, мы тут ждем своих магов ‑ возможно, имеет место нападение нежити ‑ последние слова уже шепотом. Ну да, маги ни за что не признаются в том, что нежить проникла в столицу. Поэтому Эрик будет молчать ‑ Но вы не могли бы осмотреть тело? Я понимаю, что вы всего лишь ученик, но все‑таки... Вдруг сможете что‑то сказать? Следы ауры могут исчезнуть раньше, чем наш маг доберется досюда. Следопыт у нас один ‑ редкая способность!

Я слушал и офигевал. Столица с Академией, где магов ‑ хоть завались, а на всю стражу всего один "Следопыт". Кстати, надо выяснить, кто это...

Куда этот кретин идет?! О, нет!.. Эрик стоял над трупом и обозревал открывшуюся ему картину. Я вчера был неаккуратен ‑ ребро ладони легко прошибло шею нападающего и отделило голову от тела. Эрик побледнел, откашлялся, поводил с умным видом руками...

‑ Не знаю лейтенант. Я чую только ауру человека. Либо ваши люди все "натоптали", либо убил его человек. Ничего больше добавить не могу.

Лейтенант явно расстроился. Но тут же встрепенулся:

‑ А вампир? Это мог быть вампир? Я слышал, в Академии...

‑ Что за мерзкая тяга валить все на "нелюдей проклятых"? ‑ раздался сзади звонкий голос, от которого Эрик нервно икнул, я ‑ улыбнулся под маской, а в глазах Дальго зажегся огонь охотника. Остальные стражники ‑ просто заинтересовано обернулись.

Ну кто это мог быть? Разумеется вампиры! В полном составе: Мина, Альберт и Киль.

‑Леди, позвольте вас проводить! Молодой девушке не пристало... ‑ замурлыкал Дальго. Ну да, Мина сейчас задействовала свое обаяние. Она и так достаточно красива ‑ прекрасный разрез глаз, белая кожа, алые губы и белоснежные волосы. Глаза зеленые ‑ а в гневе или во время применения магии алые. А уж когда применит свой гипноз... Хорошо ‑ на меня не действует!

А этот тоже хорош! Да она тебе в дочери годится!

‑ Молодой девушке ‑ не пристало. А вот "нелюди проклятой" ‑ в самый раз!

Мина подпускает в глаза алый цвет и слегка выпускает клыки. Так она мне нравится больше, чем холодной светской дамой.

Далько белеет...

‑ Прошу прощ...

‑ Так, что тут у нас... Хм, человек ‑ Эрик, ты прав. Я бы сказала, что в ауре чувствуется безумие... ‑ и она внимательно смотрит на меня. Я судорожно вспоминаю состояние ауры на момент обработки "жмурика". Получается, что да ‑ сходится. В моменты злобы на меня накатывает ‑ я полностью контролирую свои действия, но поступки абсолютно бредовые ‑ чего стоит тот случай, когда я закусил нежитью в лесу?

Сейчас я спокоен. Но все‑таки... Невзначай кладу руку на рукоять "транша".

‑ Значит, это сделал сумасшедший?

‑ Да. Скорее всего...

Черт! Почему она на меня посмотрела?! И ее охранники тоже! Черт, черт!!! Если придется пробиваться... Я задумался. В драке Килю придется лишиться ноги. А Альберту ‑ руки. Ничего личного ‑ просто я не могу позволить им за мной гнаться. Мина... не знаю.

Бить женщин мне претило в той жизни, в этой начинать не хотелось. Но если припрет ‑ постараюсь оглушить. Дома уже сделан запас на подобный случай ‑ записка с "извинялками" для Эрка и Эрика, мешок с контейнерами, в которых запас мяса и крови (контейнеры изрядно оскудили мои финансы и были вторым приобретением после серебряных набоек на обувь).

Мина брезгливо отряхнула руки:

‑ Не знаю, кто это сделал, но я бы на вашем месте проверила все дома для душевнобольных.

‑ Спасибо Вам, Ваше Высочество...

Ого, как он красиво сказал! Чувствуется, что каждое слово ‑ с большой буквы. У меня так не получится.

‑ Киль, Альберт ‑ пошли.

Дальше двинулись уже компанией. Эрик, как всегда при встрече с принцессой, старался прикинуться ветошью. Я не понимал его ‑ да, Мина опасна. Перепады настроения и прочее. Но с ней же интересно! Она выгодно отличается от придворных клуш ‑ у тех кроме "выйти замуж" и "блистать в высшем свете" никаких стремлений нет! Мина же ‑ как стихия. Тут не бояться, тут любоваться надо.

Так что общались в основном я и Мина. О чем? Ну... Она рассказывала мне историю мира. Я взял почитать неделю назад учебник "Мирового летоописания" у Эрика и теперь дополнял пробелы в знаниях, как и в "Территориальном описании" ‑ здешнем аналоге географии. Охрана Эрика никуда не делась, но нужно же знать больше об окружающей земле.

‑ А после этого войска попросту разнесли тот город ‑ никто не успел уйти! ‑ с азартом рассказывала мне принцесса об "Оверском очищении". Тогда войска ее далекого предка отхватили от Проклятых земель крупный древний город. Тот был заполнен по маковку живыми мертвецами и даже тем, что и жизни никогда не имело. Но вампирам нет необходимости опасаться заражений и они непревзойденные воины. К тому же войска не пошли напролом ‑ сначала издалека обработали город огнем ‑ здания и хранилища были из камня, так что жалеть было нечего ‑ а потом залили местным напалмом подземелья и пещеры.

Трофеем этой битвы стал сам Овер (а хранилища драгоценностей и библиотеки с ценными книгами огонь уничтожить не сумел ‑ били очень прицельно, с запасом) и признание этой территории принадлежащей Алому престолу. А так же Кровавое Безумие ‑ артефакт, который стал одним из символов власти вампиров наравне с этим самым престолом. Овер, кстати, как бы был территорией все той же проклятой Винной долины. Но на деле там властвовали вампиры...

"Вот и еще один кусочек. Сепаратисты могли договорится с Гирийцами о том, чтоб отвоевать Винную долину ‑ от королевства, а потом с помощью вампиров кинуть уже гирийцев? Тогда логичный вопрос ‑ а вампиров они как кидать собираются?" Ощущение слежки! Но это не эльфа ‑ по крайней мере, не вчерашняя ‑ ей еще синяки залечивать. Странно...

Наконец мы пришли ‑ Эрик рванул на "Трансмутацию", Мина ‑ "Составление заклинаний". Я остался не у дел.

"Пойду‑ка я..." ‑ и тут я почуял чей‑то страх. Источник явно в парке, но что может случиться на территории Академии?

"Нет, не Академия магии, а проходной двор!" ‑ это была самая приличная мысль, возникшая в моей голове, когда я притаился в кустах, окружающих небольшую полянку с беседкой...

Академия ‑ это в моем понимании объект стратегический. И кого попало на нее пускать не должны. А вместо этого через ворота может пройти любой ‑ другое дело, что "простолюдин" сюда не попрется ‑ нема дурных! А вот дворянин может зайти как к себе домой ‑ у многих тут родственники и друзья.

И вот сейчас я наблюдал интересную картину ‑ компания не вполне трезвых молодых дворян обступила маленькую фигурку в платье клирички. "Пьянь... еще и полудня нет!" ‑ рыкнула шиза. "Алконавты со шпорами!" ‑ согласился с ней я. И хотелось бы мне пройти мимо, но вот что‑то покоробило.

Раньше я относился к женщинам с определенным пиететом. Даже когда вырос. После смерти и перерождения меня все их штучки не трогают ‑ я смотрю на поступки. И оцениваю только по ним ‑ наверное, поэтому Мине я доверяю и еще не начал конкретно копать на тему того, что ей от меня надо. А клиричка мне... Я рассмотрел ее лицо. О‑о‑о! Старая знакомая ‑ как ее, Далия? Ну да, скромница с модельными данными: скромное личико, которое от банального "Твою мать!" премило краснеет, русые волосы, заплетенные в косу, симпатичная фигура и ‑ как выстрел в голову и кол в сердце ‑ Грудь! Именно так, с большой буквы!

"Надо спасти!" "А может она сама хочет? Там в монастыре оголодала! Вот сама на них накинулась, на полянку в парк притащила и сейчас начнет насиловать?" Вариантов два: я ухожу и оставляю ее наедине со своими проблемами ‑ и значит я действительно чудовище и нежить. Второй ‑ я сейчас выхожу на полянку и задаю им всем хорошей трепки. Мужикам ‑ за алкоголизм, ей ‑ за неосторожность. Нельзя с такими данными и фигурой ходить в том месте, где толпятся обнаглевшие дворяне! По мне будто мазнули чьим‑то взглядом... Да что такое!

‑ Знаете, милочка, скоро церковь Единого будет подчинена королю! А так как мы ‑ верные вассалы Его Величества ‑ то есть и нам тоже! Не желаете ускорить процесс?

Взрыв дурацкого хохота. Далия спокойна, но на лбу блестят капли пота, лицо бледное, а губы сжаты. Ладно, с тебя хватит. Будем надеяться, что ты излечилась от глупого убеждения, что всегда надо жить по заповедям и правилам.

‑ Ау, мужики, пить будете?

О, обернулись и оживились!

‑ А ты к‑х‑х...

Камень попал в лоб тому, который объяснял Далии будущее церкви. Так, сейчас пять секунд ждем...

‑ Тварь!

‑ Прикончите эту собаку!

Все, последнее слово сказано. "Палач, знай свое дело!". Пока первый пытается достать шпагу из ножен, подлетаю и... отвешиваю ему подзатыльник ‑ с моей силой этого хватит на крепкий и здоровый сон. Второму ‑ просто лягнуть обутой ногой в грудь. Главное силы рассчитать ‑ парень скорчился от боли. Третий ‑ ладонями с двух сторон по ушам.

"Двое..." Один быстро соорентировался ‑ схватил Далию за горло и прижал спиной к себе.

‑ Я сейчас ее прирежу! ‑ надрывался этот придурок. Я вздохнул.

‑ Валяй.

‑ Что? ‑ растерялся парень ‑ Я ее прикончу!

‑ А дальше что? Меня убьешь? Трое уже попытались ‑ получилось у них не очень. А я тебя кромсать ме‑е‑едленно буду...

Я постарался вложить в эти слова максимум надежды. Подействовало, задумался.

‑ Что ты хочешь? ‑ наконец изрек этот выкидыш аборта.

‑ Да все просто. Ты ее сейчас отпускаешь, забираешь со своим другом ‑ кивок в сторону второго находящегося в сознании ‑ и вы валите отсюда. Придете сюда еще раз ‑ перебью колени. Устраивает? Попытаешься торговаться ‑ достаю в один миг "транш" ‑ метну и состригу половину черепа. Своим дружкам скажешь ‑ подрались между собой по‑пьяни.

Тот раздумывал недолго.

‑ Ладно. Я ее отпускаю, ‑ медленно опускает кинжал. Я расслабляюсь. Подхожу к Далии ‑ та в шоке смотрит на побоище. Хотя по сравнению со вчерашним грабителем ребятам повезло.

‑ Пошли отсюда, чудо в перьях...

И только метрах в пятистах на нее накатывает. Как хорошо, что тут так удобно расставлены скамейки! Я себе представляю ‑ наглый телохранитель‑безбожник тащит бесчувственную тушку одной из послушниц. Вот смех...

Сидит на скамейке, ноги обняла руками. В глазах обида и страх. Ясно, шок.

‑ Начинай давай.

‑ Что начинай? ‑ ой‑ей, голос абсолютно бесцветный и холодный. Приседаю на одно колено перед ней ‑ только так могу заглянуть в глаза. Красивые глаза ‑ синие и добрые. Но сейчас там страх. Нужное растормошить:

‑ Ну как? Какая я тварь, какое удовольствие получил от боли этих несчастных и прочее, прочее...

‑ Они бы не посмели! ‑ ой наивная! О чем ей и сообщаю:

‑ Посмели бы ‑ не сомневайся. А тот, который последний ‑ и не один раз. Он там самый трезвый был.

Из глаз хлынули слезы:

‑ Они...(хнык‑хнык) Как так можно?! Это же плохо! (хнык‑хнык)

Я вздыхаю. Что‑то в последнее время девушки только и делают, что разговаривают со мной. И хоть бы одна на рюмку чая вечерком пригласила! Далия, будто решив поиздеваться, меня обняла. Ну как такое возможно! Издеваются они что ли? На пару с Миной... Отогнав соблазнительное видение (пляж, солнце, я ‑ в шортах, майке, очках, маске и почему‑то с "траншейником" на поясе шорт. А слева ‑ Мина, справа ‑ Далия) я нашел в себе силы ее просто обнять.

‑ Я никогда, а они... ‑ пошла по кругу! Будем выводить из ступора.

‑ Так, не провоцируй меня! ‑ зарычал я. Притворно, разумеется ‑ кто от такого откажется!

‑ Что? ‑ и ведь не придуривается! Действительно, "плюшевая девочки". Интересно, если на живот надавит ‑ запищит?

‑ ЖЕНЩИНА, Я НЕ КАМЕННЫЙ!.. ‑ о, дошло! Покраснела...

‑ Вы... такой же! ‑ оттолкнула и, зажмурившись от храбрости, вздернула нос.

‑ Ага. А отбил только потому, что не люблю делиться. Ты мне еще в столовой понравилась! ‑ подпускаю в голос плотоядные нотки. Как она резко побледнела! Момент ‑ и обратно скукожилась. А на лице ‑ обреченность.

‑ Вы м‑м‑меня...

‑ Нет, не съем. И даже не облапаю. Сегодня у меня нет настроения. Давай завтра? Тебе когда удобно?

На лице теперь растерянность. Похоже, у нее теперь бзик ‑ все братья не мужчины и все мужчины ‑ скоты. Сказал, представил и жутко стало.

‑ Пошли. Тебе куда?

Далия на меня недоверчиво смотрит и наконец, как будто что‑то для себя решив, кивает головой:

‑ Мне надо в наш корпус. Проводите меня, пожалуйста ‑ а в глазах мировая скорбь. Интересно, я просто так располагающе выгляжу, или эта психованная решила меня перевоспитывать?

‑ Пошли, чудо в перьях.

‑ А... почему в перьях? ‑ робкий голос сзади меня. Я вздохнул: и что тут сделаешь? Только в лоб бить:

‑ А ты сейчас сильно на воробья под дождем похожа.

Далия явно смутилась. Щеки алые как незномо что: что‑то сейчас спросит.

‑ А... В какого бога вы верите?

Ну, так и знал. Споткнувшись и обматерив про себя строителей, замостивших дорожки крупной плиткой. Ну и что этому одуванчику отвечать?

‑ В самого великого и могучего бога на свете.

‑ Я знала, что вы не безбожник! И тем более ‑ не поклонник Безликого! ‑ в ауре ‑ искренняя радость за меня. Она на полном серьезе? Хочется расхохотаться, снять маску и начать уверять, что, конечно же, верю в Единого. С трудом себя пересиливаю. Мы уже стоим у двери корпуса клириков и я задаю важный для меня вопрос:

‑ Далия, а ты вообще кто? Ну, в смысле магии?

‑ Я маг‑целитель.

‑ А что же на клирика учишься?

Выражение лица Далии моментально стало... даже не знаю... Наверное это та самая "светлая грусть" ‑ хочется хоть в лепешку разбиться, но превратить ее в улыбку. Опасный дар...

‑ Я родилась на севере... Мои мать и отец умерли ‑ эпидемия тогда никого не щадила и это был единственный раз, когда на севере кто‑то заболел ‑ весь наш поселок вымер. Старшие брат с сестрой ‑ они близнецы ‑ тогда были в отъезде. Когда приехали ‑ родителей уже отправили в Последнее Плаванье. Они не могли обо мне позаботится, но устроили меня в монастырь. Они часто приезжают ко мне... А я умею лечить. Как маг, я проживу достаточно долго и , надеюсь, спасу кого‑нибудь от того страха, какой испытала я, когда увидела...

Еще немного ‑ и расплачется. Надо отвлечь. Черт возьми, я уже профессионал по утешению девушек!

‑ А чем твои брат и сестра заняты?

‑ Понимаешь, они... ‑ засмущалась Далия. Так, вспоминаем книги Эрка. Север. Ледон, кстати, из тех мест. Вообще там в основном ловят рыбу и бьют морского зверя. Но тогда бы Далия так не смущалась... Остается...

‑ Наемники? ‑ по тому, как Далия покраснела, я понял, что попал в цель. Охрана караванов и судов ‑ абордажная команда. Но женщина‑наемник... Впрочем, там с оружием все умеют обращаться ‑ не то, что я ‑ только со своим ножом.

‑ Они только охраняют ‑ это правильно! Это честный труд!

‑ Да верю я! К тому же, какое мне до тебя дело...

‑ А ты... Ты можешь мне помочь?

‑ Опять?! Девочка, как ты умудряешься влипать во всякие передряги даже не отойдя от меня?!

Далия густо покраснела (у нее есть хоть какой‑нибудь предел смущения?) и начала описывать "сложную ситуацию"...

...Итак, она ‑ клиричка. В отличие от монашек в нашем мире, здесь клиричка вполне может иметь мужа и детей (по крайней мере, так обстоит у последователей Единого). Так что ‑ никаких проблем. Завтра прибывают Альба и Герт ‑ старшие брат с сестрой Далии. И все бы ничего, только...

‑ Его зовут Руф ‑ со вздохом проговорила Далия.

Руф ‑ коллега Альбы и Герта. По описанию ‑ молодой высокий ‑ выше меня ‑ рыжий бородатый парень. И в отношении Далии и Руфа и близнецов есть вполне определенные планы...

На этом месте я не сдержался и заржал:

‑ Я понял! Во славу Единого я перережу ему глотку и освобожу вас, незабвенная, от такой мелочи, как какой‑то там северный наемник!

‑ Да нет же! ‑ в ее глазах блеснул страх ‑ просто он... Он мне просто как еще один старший брат! Ему лет тридцать! И вообще ‑ я сама решу, когда выходить и за кого!

К концу выступления ее голос набрал силу и уверенность и звенел как крик в тишине. Мы находились недалеко от второго входа на факультет клириков ‑ тут нет любопытных глаз ‑ и беседов... Да какое к черту беседовали! Тихоня разошлась не на шутку!

‑ Если он увидит, что у меня кто‑то есть, то... Мгм... ‑ замолчала и предложила додумать самостоятельно. Я просто оторопел. Нет, вы подумайте? Эта тихоня предлагает МНЕ с ней встретиться и поизображать ухаживания.

‑ А... Меня же твои братья по вере тонким слоем размажут! ‑ только и смог выдавить из себя я.

‑ Я им расскажу о парке. Поверь, многие из них тебя простят. К тому же ты сам признал нашу веру ‑ значит, ты не безбожник ‑ просто заплутал. Даже отец Доминик уже понял, что ты просто человек ‑ а он воюет только с нежитью. И считает, что если человек поступает правильно ‑ то его вера не так уж и важна... ‑ последние слова уже шепотом.

‑ Короче говоря, ты говоришь со своими ‑ а там посмотрим. ‑ попытался увильнуть я.

‑ Не пойдет! Они приезжают завтра в обед. Если братья согласны ‑ то и ты согласен! Хорошо?

Ну что тут скажешь?

‑ Скажу что ты целительница с инквизиторской хваткой. Хорошо.

Ой что буде‑е‑ет...

Глава 9

Моя девушка...

Я осматривал залитый кровью переулок и понимал, что день не задался. После памятного разговора с Далией я дождался Эрика, Мину и Киля с Альбертом. После чего попросил их отойти со мной...

‑ Я против! Тебя могут раскрыть! ‑ безаппеляционно заявил Эрик.

‑ Когда и где встреча?!! ‑ хором спросили вампиры. В глазах ‑ огонь и предвкушение. Ну да, такая развлекуха...

Короче говоря, спустя полчаса уговоров, угроз и посулов Эрик был подавлен. Впрочем, мне кажется, что он больше для вида ломался ‑ защиту моей ауры уже испытали, да и просто интересно посмотреть на знаменитых северян ‑ те слыли грозными воинами.

‑ В конце‑концов ‑ нехорошо с клириками получилось! ‑ увещевал я Эрика ‑ А другого варианта с ними законтачить в ближайшее время не будет. Они наверняка за нами присматривают. А теперь мы точно будем знать, кто стучит Единым и сможем доказать, что я не черный и колючий, а белый и пушистый!

Мина пошла к себе, мы ‑ к себе... Вечер мягко опустился на город и все было прекрасно ‑ завтра у меня пусть даже фиктивное, но все‑таки свидание... Если бы не кто‑то, внимательно изучающий нас. Причем наблюдателей явно двое.

‑ По моей команде падаешь вниз ‑ шепнул я Эрику. У того расширились зрачки, но он слегка мне кивнул.

Предчувствие опасности взвыло...

‑ Вниз! ‑ вовремя я. Что‑то невидимое просвистело над студентом. В деревяшке забора выросла маленькая черная стрелка...

Нападавших было трое. Двое с маленькими арбалетами, еще один ‑ с дубинкой. Наконец‑то! Назовите меня эльфом, если это не от заговорщиков! Второй выпустил стрелку в меня ‑ нет, снотворное на меня не подействовало. Наоборот, по венам разлился огонь...

Придурку что стрелял первым я проломил грудь ‑ обломки ребер и куски внутренностей прыснули в стороны. Оставшиеся двое закричали ‑ на такое они явно не рассчитывали. "Дубина" кинулся бежать, а арбалетчик достал короткий меч.

‑ Тварь,я... Аргх!!!..

Если бы они не использовали снотворное, все было бы в порядке. Но боль окончательно сорвала все шарики и ролики. Нижняя челюсть арбалетчика полетела в направлении убегающего...

Сплшшш...

Проклятье! Я не хотел, но... Острый край кости пробил убегающему шею. Острый фонтан крови окропил брусчатку улицы...

Я успел к нему подбежать:

‑ Кто нанял?! Кто?! ‑ он мне уже ничего не ответит. В ярости я ударил по уже затихшему телу ‑ вокруг полетели куски плоти. Ткань исправно впитывала кровавую жертву...

Я поднялся. Спокойный. Холодный. Неживой... Я убил трех человек ‑ и никакого сожаления... "И все‑таки слишком быстро..." ‑ заткнись! Повернулся к Эрику ‑ тот в ужасе смотрел на меня.

‑ Сожги их.

Тот только кивнул. Тела стали пеплом, а кровь постепенно застывала неузнаваемыми пятнами на камнях... Никто не поймет, что произошло.

‑ Ты...

‑ Да, я себя контролирую. Я расстроился потому, что не удалось никого взять ‑ мы могли бы выйти не на заказчика, так на посредника. И все бы прекратилось. ‑ в глазах Эрика мелькнул страх. То его пугает моя кровожадность, то моя расчетливость.

‑ Эрик, как ты думаешь, какова профессия мага‑боевика? Она такая же. Только ты будешь сжигать сразу живых людей, а не покойников. И им будет не менее больно, чем было перед смертью этим. Смерть она знаешь, чем пахнет?

‑ Чем? ‑ с трудом разлепил губы Эрик.

‑ Кровью, гарью и дерьмом. Тем, которое выпадает из разорванных тел. И неважно, чем их на куски порвали ‑ взрывом твоего заклинания, моими руками или очередью из автомата...

Маг кивнул. Понимает ‑ они с Эрком мои рассказы про мой мир слушали ‑ как фильм ужасов смотрели.

‑ Пошли. Я даже есть, наверное, не буду ‑ с этих идиотов получил изрядно...

И все‑таки, кто за нами следил?

Смотря на мир глазами...

Капитан Эльрадель Кленовый Лист, светлая эльфийка.

Мои опасения подтвердились ‑ этот наемник не так прост, как кажется. Он только что на моих глазах убил трех нападавших, уклонившись от одного дротика и приняв в грудь другой. Я почуяла издалека нанесенное на стрелки зелье ‑ такой дозы хватит отправить в сон на несколько дней. И даже задумалась о том, что бы помочь ‑ уйти всегда успею... Зелье подействовало, но совсем наоборот. Замерев на мгновение, наемник остановил потянувшуюся было к ножу руку и просто голыми руками превратил в куски мяса трех нападающих. Я пыталась понять, откуда мне знакома эта картина ‑ неясная дергающаяся фигура, неимоверная жестокость и неподверженность зельям... А когда поняла ‑ меня как будто ударили...

Смотря на мир глазами...

Алекс.

Ладно, соглядатая я найду ‑ запах страданий и страха этой почившей троицы будет чувствоваться и завтра (хотя могут и подчистить, если умеют). Прийдя домой я первым делом осмотрел свою одежду: так и есть, ни капли крови. Все впиталось. Голод... отступил. Не прекратился, а ушел вглубь моего больного сознания. Так оно безопасней. Эрик лег спать. Мне не хотелось, но никакого занятия я себе найти не мог ‑ все книги Эрика я уже прочел. Даже жаль: я могу четко видеть плетенки заклинаний и ауру предметов и людей, обладаю абсолютной памятью, но ни одного плетения создать не способен!

Эрик тихо посапывал в своей комнате, а я размышлял. Мысли были грустные... 'Заговорщики начали действовать. И они теперь знают, что я смогу Эрика если что защитить. Захватил бы хоть одного живым ‑ и все бы вышло по‑другому! Ладно, не важно. А это мясо... Они знали, на что шли!'

Незаметно я задремал в кресле. Сон был крепким, но не настолько, что бы я не засек незваного визитера. Тень на грани восприятия (человеческого, разумеется)

‑ Я тебе даю минуту на объяснения, а потом направляю на отдых к Безликому.

Тень замерла. И постепенно начала приобретать очертания... женской фигуры. Довольно‑таки симпатичной... Эльфа! Или эльфийка? Да какая разница. Короче, ушастая...

‑ Хотя нет, молчи. Твой генеральный ушастик приказал за мной следить? Принц... не помню имя, да мне собственно пофиг. Меня больше интересуют твои выводы...

Смотря на мир глазами...

Капитан Эльрадель Кленовый Лист, светлая эльфийка.

Я растерялась. 'Меня интересуют твои выводы...' первой реакцией было прикончить не в меру наглого человека за оскорбление Правящего Дома. Но проклятый наемник как будто читал мысли:

‑ Не советую. Иначе сегодня станет на одну эльфийку меньше. А размножаетесь вы долго... Кролики ‑ и те вас тут делают!

Мне были видны только глаза и небольшой шрам на левой половине лица. А наемник тем временем продолжил:

‑ Тик‑так... Время уходит. Захочешь меня убить ‑ сдохнешь сама. Причем долго и мучительно. Что решила?

‑ Как давно тебя вызвали и из какого ты круга? Демоны не могут так просто бродить по Эльтану!

Я расхохотался...

Смотря на мир глазами...

Алекс.

Демон? Я? Меня просто скрючило от смеха. Да читал я про этих существ! Просто они обитают все в том же Безмирье ‑ только в сравнительно спокойном уголке. И постоянно там грызуться за власть и силу! И заставить служить себе подобное существо ‑ это мечта любого мага. Ведь от правильно подчиненного демона ничто не спасет. Идеальный убийца конкурентов, идеальный вор, идеальный шпион... И так вплоть до идеального дровосека. Любое задание, где есть хоть чуть‑чуть запаха разрушений или зла пополам с подлостью ‑ они профи и работают со страстью и вдохновением.

Эльфа растерянно на меня смотрела взглядом кролика‑переростока перед анакондой. Я почуял ловчее заклятье, кинутое в меня. Кровожадность в душе заиграла всеми оттенками алого...

‑ Короче, доложи своему ушастому величеству (или высочеству), что я ‑ обычный наемник. Я ‑ человек. Точка. И да ‑ я постоянно под усилителями. Этим и объяснишь мои странности... Куда?!

Эльфа попыталась потихоньку слиться. Я еле поймал ее ногу. В итоге картина маслом: эльфа висит вниз головой за окном, моя рука держит ее за ногу, а ее... э‑э‑э... вторые девяносто соблазнительно зависли передо мной.

‑ Так, будешь брыкаться ‑ штаны порву и так к принцу на доклад погоню! ‑ рыкнул я. Как ни странно ‑ подействовало. В смысле ‑ прекратила дергаться.

Я закинул ее в комнату и захлопнул окно.

Ну что, раунд два? Эльфа, похоже, готовится метнуть в меня стол. Внешнее впечатление обманчиво ‑ эльфийки не на много слабее человеческих мужчин. А по скорости и выносливости их превосход... ять!!!

Попала!!! Тварь, убью с особой жестокостью! Стол не снес меня как любого человека, но никаких приятных ощущений не доставил. И ведь думал ‑ зря такую большую комнату взял! Но нет ‑ решил гнездышко свить, беркут хренов! Короче говоря, все закончилось со звуком открываемой двери ‑ мы разбудили Эрика. Эльфийка отвлеклась на миг ‑ и моя нога в тяжелом ботинке врезалась ей в живот, припечатав к стене.

‑ А... Это кто?

‑ Проснется ‑ узнаем. Но после допроса я ее прикончу!

Придя в себя, эльфийка обнаружила, что жизнь в принципе была не так плоха. До встречи со мной...

Смотря на мир глазами...

Капитан Эльрадель Кленовый Лист, светлая эльфийка.

Сознание возвращалось долго. С трудом разлепив глаза, я подумала, что умереть было бы лучше: я было привязана к стулу. Причем очень продумано и тщательно. Из одежды ‑ только легкий потдоспешник: обычно его одевают под мифриловые доспехи, но я его надела и сегодня: ночи довольно прохладны, да и защиту он сам по себе дает неплохую от колюще‑режущего оружия. Вот только от ударов не защищает... Тело болело: повреждения не были серьезными, но опасности для жизни не было. Сначала я обрадовалась, но потом поняла, что смерть была бы предпочтительней...

‑ Имя? Личный номер? Номер части? Имена? Пароли? Явки?

Странная фигура задавала эти вопросы не дожидаясь ответов.

‑ Эльрадель Клиновый Лист. Капитан "Теней". И больше я вам ничего не скажу.

Маг, стоящий рядом с наемником, зашептал на ухо:

‑ Телохранители принцессы Данэлии. 'Тени' ‑ лучшие по части скрытности и тайных операций...

Наемник хмыкнул:

‑ Я тебя не сразу ‑ но уделал. Так что про 'лучшие' я бы поспорил. Человека победить не могут!

Он не врет! Я могу точно сказать по его ауре ‑ он человек! Или верит, что является таковым... Среди демонов могут быть безумцы? Или же какие‑то зелья, чье действие я не могу распознать? Нет таких, которые усиливают все стороны боя: если ты увеличиваешь выносливость и скорость передвижения, то при малейшем порезе кровь идет фонтаном ‑ она очень быстро течет при использовании зелья скорости и выносливости.

‑ Короче так, Эль ‑ я дернулась от подобной фамильярности ‑ я бы на твоем месте промолчал. Память у меня не казенная ‑ ваши имена запоминать. Скажешь своему шефу ‑ а мне кажется, что послал тебя именно принц ‑ что я никак не связан с эльфами. Ты вообще первая из ушастых, с кем я встретился так близко. И если за мной будет слежка ‑ начну убивать. Не трогайте меня ‑ иначе я трону вас! Ясно?

Слова были произнесены абсолютно будничным тоном. Но не было никаких сомнений в его уверенности: этот, если что, будет действовать со всей жестокостью.

‑ Я передам твои слова ‑ максимально уверенно произнесла я.

‑ В принципе у меня была мысль...

Смотря на мир глазами...

Алекс

‑ В принципе у меня была мысль отправить тебя голышом по городу в сторону Академии, предварительно разбудив всех соседей на твоем пути. Но я, пожалуй, этого не сделаю...

Эльфа прекрасно владеет лицом, но сердце явно забилось чаще. Ну да ‑ угроза вполне в духе 'грязного наемника'.

‑ Черт с тобой. Вон твои вещи ‑ киваю в сторону кучи в углу ‑ одевайся и вали отсюда.

Эльфа собралась значительно быстрее 45 секунд и выпрыгнула в окно. Я чертыхнулся ‑ пока я допрашивал эльфийку про всякую ерунду, спать Эрику осталось всего три часа.

‑ Давай, досыпай иди. У нас тяжелый день сегодня...

* * *

‑ Итак, значит, ты и есть Алекс?

‑С утра был... ‑ а в душе поднималось весьма паршивое предчуствие...

Утро началось с того, что на входе в Академию нам встретились эльфы. Они ничего не сказали, только их принц мне слегка кивнул. При этом улыбаясь! Либо он понял намек и больше не будет (ха‑ха), либо что‑то задумал.

Мину встретить не удалось. Но после обеда она присоединилась ко мне и Эрику. И мы направились к факультету клириков...

И первый шок: Далия и так была далеко не простушкой, но в обычном платье... Кхм... Та‑а‑акой вид в вобщем‑то скромном декольте... Короче, даже обычно невозмутимых телохранителей принцессы пробрало ‑ правда, выдало их только резко изменившийся пульс.

А эта скромница выдала:

‑ Ну... Давай?

Я конечно тоже хорош:

‑ Прям тут?

Эрик поперхнулся, Мина взвыла от смеха, Киль с Альбертом преувеличенно тщательно рассматривали окрестности.

‑ Они уже тут! И Руф тоже!

‑ Что ты им сказала?

‑ Просто сказала, что ты друг. И мы пока просто дружим. И все...

‑ Какой простор для фантазии...

Вампиры заухмылялись, а Эрик грустно вздохнул:

‑ У меня плохое предчувствие...

Что могу сказать? Чуйка у Эрика ‑ на все сто!

И теперь я стою перед близнецами: Альба и Герт. Герт выглядел так, как, по‑моему, выглядит любой викинг. Два метра роста, светлые волосы и голубые глаза. Небольшая аккуратная борода. Здоровые руки с мозолями и их источник за спиной: топор с двойным лезвием. ОЧЕНЬ большой топор.

Альба же... Гхм... Ну, она была высокая ‑ как и брат. И под одеждой явно мышцы ‑ но вроде бы гармонично развитые, а не как у бодибилдерш моего мира. В частности грудь ну очень хорошо была видна под одеждой. Светлые волосы, голубые со смешинкой глаза ‑ почему‑то мне показалось, что характер у нее живей, чем у брата.

Ну и собственно Руф... Крупный уже взрослый мужик. Рыжие волосы и шрам на лице. Глаза внимательные ‑ нет такой злобы, как у профессиональных убийц. Пожалуй, эти действительно только охраной занимаются.

Все трое одеты в кожаные легкие доспехи. Кроме топора у Герта на поясе висел небольшой нож (скорее, хозяйственный, чем боевой). У Альбы ‑ лук за спиной и короткий меч, у Руфа ‑ молот. Даже не так ‑ Молот. По размеру он не уступал топору Герта. 'Впрочем, ты можешь поднять и то, и другое. Даже одновременно... С их хозяевами, хе‑хе...' ‑ шиза, к ноге!

‑ Герт ‑ представилась это гора мышц

‑ Алекс, очень приятно ‑ ответил ему я. И разумеется при рукопожатии он попытался сломать мне руку. И ну о‑о‑очень удивился моей спокойной реакции.

‑ На меня не действует ‑ доверительно шепнул я. И сжал руку.

Пожав руку Альбе и Руфу (Альба заинтересовано смотрела на шепотом матерящегося брата), мы отправились гулять по парку.

Что интересно ‑ свои вопросы о моей странной внешности и одежде родня нашей тихони держали при себе. Эрик и Мина с эскортом наблюдали издалека и слушали разговор при помощи заклинания. Мне же задавали вопросы сугубо меркантильные:

‑ Чем занимаешься?

‑ Телохранитель.

‑ А где...

‑ На занятиях. В аудитории мне находится нельзя... ‑ так то да. Но кто меня попробует выкинуть оттуда ‑ достаточно вспомнить мой штурм аудитории целителей!

‑ А откуда ты? ‑ не отставал от меня Герт. Ну что же, будем говорить правду...

‑ С Севера. Страна ‑ Россия. Вы ее точно не знаете ‑ она севернее вас...

Я остановился когда понял, что мой собеседник отстал. Обернувшись, я имел удовольствие наблюдать композицию 'три воителя в задумчивости'. Первым отмер Руф:

‑ Лжец! Там только лед и царство мертвых! И нет людских жилищ!

Я очень многообещающе посмотрел на Далию (тук‑тук, тук..., тук‑тук) и заметил с гордостью:

‑ Плохо искали!

Еще немного ‑ и мы подеремся. Мне уже хочется ему вырвать позвоночник...

Далия попыталась разрядить обстановку:

‑ Давайте не будем ссориться! Я знаю в городе небольшую таверну ‑ там часто собираются братья, и там мы сможем спокойно поговорить!

Разошлись. И я спокойно поинтересовался у Далии:

‑ Вот это видишь? ‑ и указал на свою маску ‑ Мне теперь полный...

От полного уничтожения и попрания моралей Далию спасло появление нашей доблестной разведки ‑ то есть Эрика, Мины, Киля и Альберта.

‑ Так, Эрик, иллюзию наложить можешь?

‑ Сразу на тебя ‑ нет. Ты же безмагичен! А вот на маску ‑ смогу. Держаться будет часа два, я тебе накопитель дам ‑ все шесть продержится.

‑ Отлично. ‑ сказал я. ‑ Так, через сколько встречаемся?

‑ Через час

‑ Успеешь?

‑ Легко.

И мы пошли накладывать на меня макияж...

Глава 10

No mercury.

Стоя посреди окрашенного красной влагой пола таверны, я думал о том, почему люди бьются головой о стену ‑ об угол же эффективней?

Мы с Эриком и Миной быстро добрались до съемного жилья. Эрик подготовил какой‑то состав ‑ пах тот резко, по‑химически. Его мне надо было нанести на маску и четко представить свою предполагаемую внешность ‑ я первым делом поинтересовался, каким образом я буду изображать еду и питье? На что получил ободряющий ответ, что фактически маска станет моим лицом: расползется по нему и полностью скроет. Я успокоился, но тут встал другой вопрос: какое лицо выбрать? Я не мог четко вспомнить свое лицо ‑ хоть убей. Только серое марево...

‑ Так что? Вспомнил? ‑ я усмехнулся. Будем плясать от противного. Моя память значительно улучшилась ‑ я мог вспомнить все, что видел до смерти ‑ кроме своего лица. Значит ‑ будем шокировать...

Смотря на мир глазами...

Эрик

Он меня пугает и восхищает одновременно. Отец был прав ‑ и дело не только в способностях Алекса. Наверное, сознание того, что смерть для него ‑ уже не новость, ему неважно кто враг ‑ главное результат. Ну и удовольствие от битвы!

Я дал ему зелье и объяснил, как пользоваться:

‑ Выльешь перед зеркалом на маску и все. При этом ты должен держать в голов лицо, которое желаешь получить. Накопитель я кинул тебе в карман ‑ у тебя есть шесть часов. Лицо представляй максимально четко ‑ иначе получишь осязаемую иллюзию отсутствия носа или ушей, например.

Это зелье и накопитель на крайний случай дал мне отец. Ох и устроит он мне за нецелевое использование! С другой стороны ‑ лучше замаскироваться. Иначе северяне потребуют снять маску ‑ им без разницы, кто и что им говорит об ужасной внешности. Слушают только себя и своих командиров. Командиром этой троицы явно является Герт.

‑ Я готов. ‑ раздался голос со стороны комнаты Алекса. Открылась дверь, и он вышел. Я некоторое время шокировано смотрел на его лицо, а затем с глухим стоном опустился на кресло: мы все умрем!

Смотря на мир глазами...

Алекс.

‑ Что, сильно?

‑ Да тебя за одно выражение лица к Далии не подпустят!

Ну да. Есть маленько. Мое лицо (нынешнее, я имею ввиду) можно назвать произведением искусства: тонкие губы, прямой нос ... Шрам над левым глазом остался без изменений ‑ все такой же невзрачный и на боевой ну совсем не похож.

Все впечатление создавала улыбка. Я намеренно вспомнил (а с моей нынешней памятью это не проблема) самые мерзкие и кровожадные улыбочки. Вроде бы ничего, но в сочетании с моими "родными" глазами ‑ красноватыми и светящимися изнутри жаждой крови (а я был ну ОЧЕНЬ зол) эффект был потрясающий... Волосы остались такой же длинны, но слегка изменили цвет: теперь они были не черными, а цвета запекшейся крови

‑ Давай ‑ скоро начнем опаздывать. А Мину расстраивать нельзя.

Принцесса наверняка уже сидела в таверне. И с нетерпением ждала меня: во‑первых, ей было интересно посмотреть какой я без маски, а во‑вторых ‑ полюбоваться на лица родственников Далии...

Смотря на мир глазами...

Киль

Этот наемник меня... пугает? Да, пугает! И Альберта тоже. Он опасен для нас! Я помню наш вчерашний разговор:

‑ Ты понял что‑нибудь?

‑ Думаешь, это он убил того человека? ‑ мы заметили, что когда Госпожа осматривала тело, Алекс явно напрягся и бросил на нас внимательный взгляд ‑ будто готовился к схватке. Но потом расслабился.

‑ Я уверен! Только почему? Модификаты не испытывают жажду крови. Это точно. Даже если бы все узнали, что он ‑ один из них, то что с того? Ну, модификат. Ну, свободен от Клятвы и работает само...

‑ Стоп! Я понял! ‑ у Альберта стало моментально сильнее биться сердце.

‑ Я же читал! Вот, смотри ‑ и протянул мне книгу. Старая, очень старая. Явно с фамильной библиотеки. Ох, явно без разрешения книжку стянул! Схлопочет от отца...

Но прочтя пару предложений, я понял, что разборки с отцом Альберта ‑ меньшая из проблем.

‑ И как это понимать? ‑ "...не могут просуществовать без клятвы ‑ это предусмотрено в самой структуре магической плетенки... воля хозяина не дает умереть окончательно...".

‑ Книга очень редкая ‑ единственный экземпляр вне Гарийского королевства.

В наступившей тишине был слышен уличный шум...

‑ Альберт, ты видел хоть одну плетенку, которая держит Алекса в нормальном состоянии, не давая умереть окончательно?

‑ Нет... Наверное отец Эрика их хорошо замаскировал...

‑ Альберт... А ты уверен, что в Алексе вообще есть плетенки? И что он действительно модификат?

‑ Погоди! Ты видел его ауру? Слой ‑ человек. Слой ‑ вампир. А потом уже идет его аура модиф...

Мы синхронно посмотрели друг на друга... Уверен, вопрос был у нас в головах один и тот же: "А нет ли еще одного слоя??!!"

И вот теперь мы готовимся к решающему бою. Таверна "Пьяная скамья" ‑ известное среди студентов место. Вопреки названию ‑ вполне приличное заведение. Госпожа уже предупреждена. Северяне во главе с Гертом расположились в центре зала. На них косятся, но без злобы ‑ просто с интересом.

‑ Идут.

Дверь открывается и входит Эрик а за ним... О Боги! Высший Вампир ‑ первое впечатление. Потом приходит осознание того, что аура человеческая. И только в конце до мозга доходит, что одежда незнакомца уже знакома всей Академии...

Проходя мимо нас Алекс (а кто еще это может быть?) ухмыльнулся и подмигнул. Я рассмотрел заостренные зубы. Причем не как у вампиров ‑ клыки ‑ а ВСЯ челюсть! Как будто Высший, намерившийся в припадке дурного настроения устроить тут бойню...

‑ Госпожа, вы в порядке?!

‑ Д‑да. Киль, все хорошо.

Дальше целых два часа ничего не происходило. Северяне монотонно пили пиво. Алекс ‑ вино (я расслышал, как наемник приказал на ухо трактирщику добавить туда свиной крови) ‑ толстый мужик на дрожащих ногах побежал выполнять пожелание гостя.

И тут началось...

Смотря на мир глазами...

Алекс.

Я чувствовал себя как на экзамене. Нет, серьезно ‑ только если там на кону стояла оценка и душевное спокойствие, то тут ‑ жизнь северян.

Подходя к столу, я самым бархатным голосом поинтересовался:

‑ Ну и как идет общение? Расслабляетесь? ‑ и крепко обнял Далию со спины. Та негромко пискнула, но ничего не сказала. Решила, похоже, что раз играть ‑ то надо играть до конца. Хе‑хе, ты ведь еще личико мое новое не видела.

Я сел рядом с ней. Эрик примостился напротив Альбы. Та с любопытством на него глянула ‑ мальчик моментом засмущался. И тут северяне наконец рассмотрели меня поближе...

Далия, кстати, от них не отставала. Раскрыв ротик, глядела на меня во все глаза...

Смотря на мир глазами...

Далия.

Я не знаю, о чем думала, подходя к наемнику со своей просьбой. Нет, ну в самом деле: фактически первому встречному выдала все свои проблемы!

Я не знаю, но я доверяю наемн... нет, Алексу. Он меня спас. И я уверена, что он не так плох, как хочет казаться со стороны. К тому же... отец Доминик попросил за ним приглядывать. Я, к своему стыду, обманула Алекса. Эти дворяне на самом деле сотрудники третьего отдела церкви единого. Им было известно, что наемник любит гулять по парку. С утра за ним издалека следили ‑ и подали сигнал. Мне было очень страшно и стыдно. Я готова была уже закричать ‑ чтоб он меня услышал. По расчетам святого отца, он не выдержит и придет на помощь. Но этого не понадобилось... И сегодняшняя встреча хоть и вышла произвольно, но порадовала отца Доминика:

‑ Этот наемник очень странный. На нем нет никаких амулетов и оберегов ‑ как будто он не верит в богов. В то же время попыток его прощупать он вообще не замечает, а все щупы между тем разбиваются о его щит. Это могло бы послужить делу церкви...

‑ Ну и как идет общение? Расслабляетесь? ‑ раздался сзади насмешливый голос, выдернувший меня из воспоминаний и меня крепко обняли. В зале моментально стало тихо ‑ все смотрели на Алекса. Я обернулась... и замерла.

Черные с оттенком красного волосы, лицо с тонкими чертами и усмешка демона‑инкуба. У меня такое чувство, что придется перед сном дважды прочитать молитву Единому об избавлении от искушения. А может и не дважды...

Смотря на мир глазами...

Альба.

Вот тебе и скромная младшая сестра! А я еще думала о том, как бы ее с Руфом свести. А вон оно как ‑ явно дворянин. И про мага Эрка Огненного я слышала. Напротив меня сел Эрик ‑ его сын. И стоило мне кинуть на него взгляд, мальчик сразу же покраснел.

"Может, отдохнуть? Да, я старше. Ну и что?" ‑ и тут мои принявшие откровенно игривое направление мысли прервал возглас со стороны двери:

‑ Смотрите, вот он!

Смотря на мир глазами...

Алекс.

‑ Смотрите, вот он!

Знакомый голос. Да и рожа знакомая ‑ вон тот синяк сам подставил. Это та теплая компания, что схватила по полной от меня в тренировочном зале Академии.

И Кристиан с ними. Подходит вместе с остальными :

‑ Алекс, с вами хотят переговорить. Вам хотят предложить некую работу... ‑ вперед вышел тот тип, что снес меня воздушной волной. Гррр... Смотрит как на неведомую зверушку.

‑ Вечер добрый. Надеюсь, вы меня помните? ‑ ну а как тебя тварь забудешь? Готов вырвать тебе печень, гаденыш. Но пока будем вежливы...

‑ И че надо? Я смотрю, вы по одному не ходите ‑ только теплой компанией? А спите тоже вместе? ‑ да, это вежливо. Грубо будет веселее...

Лица у компании бледнеют, но главный ‑ тот проклятый переговорщик ‑ абсолютно спокоен.

‑ Вы без маски? Приятная неожиданность. Мое имя Георг. И я готов предложить вам работу...

"Лощеный тип" ‑ первая мысль при виде этого придурка. Франтоватый камзол, эсток в ножнах ‑ судя по всему ‑ хороший меч и владелец умеет им пользоваться. Я улыбаюсь (его передергивает):

‑ Убийцу попытайтесь найти в Нижнем районе. Я занимаюсь защитой!

‑ Я не привык, чтобы мне ‑ отказывали... ‑ а как визжит! Как дамочка, которой извозчик по родословной прошелся...

‑ Привыкай.

Замечаю, что вся его компашка насторожилась. Ну да, внешность внешностью, но в голосе по‑прежнему звенит металл.

‑ Вы, я боюсь, меня не совсем...

‑ Я не буду на вас работать даже за все золото мира. Вы мне не нравитесь. И ваша компания ‑ тоже. Попытаетесь меня принудить ‑ сдохните. Ну или как минимум ‑ получите переломы и повреждения, не совместимые с жизнью. Ясно?

И тут один из них с воплем "Наглец!" бросился в мою сторону... Чтобы поцеловаться с бутылкой вина с кровью...

Дерево пола пропитано красной влагой. И странное ощущение дежа‑вю.

Все пялятся на меня:

‑ Так, забирайте своего приятеля ‑ и все. Не буду задерживать.

Главный злобно на меня смотрит, но кивает подручным ‑ уходят. Дальше без происшествий. Чинно говорим (вернее, разговаривают в основном Эрик и Далия, северяне и я ‑ слушаем).

Руф молчит и смотрит на меня ‑ с любопытством и недоумением. И ка‑а‑ак спросит:

‑ Далия, а с кем ты пойдешь на Средизимье?

Опа, а что это за массовое мероприятие и почему я не в курсе?

‑ Я думаю, с Алексом ‑ голос просто умоляющий ‑ а что такое?

‑ Мы тут просто не на долго. Я хотел было тебя пригласить, но раз такое дело ‑ тогда ладно...

А парень смотрит на клиричку явно не со злобой или еще как. И явно желает ей добра. Да и Далия мне явно врала ‑ вон как на него смотрит. Значит, мои опасения подтвердились. Информатор Единых. Не удивлюсь, если окажется, что вся история в парке ‑ подстава...

Вампиры засели в углу. Тоже по‑тихому шпионят... А вот вам птица обломинго прилетела! Встречайте...

Смотря на мир глазами...

Мина.

‑ Мина! А что же ты там сидишь в углу и к нам не подходишь? Киль, Альберт! Что же вы о хозяйке не заботитесь?! Ая‑яй!

Что он задумал? Киль и Альберт уже сообщили мне о своих предположениях ‑ я не сразу, но все‑таки к ним прислушалась: любопытный вампир ‑ страшная сила! А с учетом того, что я чувствую, что Алекс мне ничего плохого не сделает ‑ редчайшая возможность совместить приятное с безопасным. Но это уже наглеж! Но явно в таком стиле он общается не просто так. Явно играет на кого‑то. На кого? На Эрика? Смешно. На северян? Смысл? Значит ‑ Далия. Вернее ‑ те, кто ее послал...

Его внешность... Почему он прячет такое лицо под маской? Да и смысл? Я уже заметила несколько следов работы артефактов "Миг света" ‑ теперь картинки будут бродить по Академии, а за наемником ‑ толпы поклонниц. Может, он этого боялся?

Смотря на мир глазами...

Алекс.

‑ Позвольте вам представить ‑ принцесса Мина, клан Красных теней. Ее телохранители ‑ Киль и Альберт. Мои очень хорошие знакомые ‑ в первый бал немного с ними подрались.

Отмечаю про себя просто дикое напряжение вампиров ‑ они просто сверлят меня взглядом. Догадались? Хотят узнать, кто я? Или просто обострение любопытства?

Да собственно неважно. Хватаю стакан с вином и подскакиваю к вампирам:

‑ Ну что, отдохнем? ‑ и протягиваю стакан Мине. Вампиры могут есть человеческую еду и питье ‑ так что ничего существенного. Другое дело, что я добавил в вино спирта ‑ тут его уже умеют изготовлять. Правда, только в алхимических лабораториях ‑ на зелья. Крапленое таким образом вино все равно никак не действовало на меня. Но на вампиров...

Ребята выпали в осадок ‑ по крайней мере, телохранители принцессы откровенно тупили и игнорировали вопросы. Мина же только смотрела на меня и что‑то прикидывала.

‑ Алекс? ‑ тихо позвала она.

‑ Да, принцесса?

‑ Можешь мне помочь? Ответь, пожалуйста, на один вопрос.

‑ Если смогу ‑ отвечу. И если захочу.

‑ Кто ты такой? ‑ если бы она встала на стол и начала танцевать ‑ эффект был бы меньше. Разговоры стихли. И на меня уставились северяне ‑ с интересом ‑ и Эрик ‑ с ужасом.

‑ Я? ‑ задумчиво с ленью произнес я, а мозг лихорадочно перебирал ответы ‑ я просто телохранитель Эрика. Не больше, не меньше.

Тишина показалась угрожающей ‑ я начал мысленно прикидывать свои и Эрика шансы в случае боя. Минус бесконечность ‑ это самый оптимистичный. Три северянина‑наемника, два вампира‑боевика... И то, что все уже наклюкались ‑ ничего не значит. Можно заказывать нам с Эриком памятник. На что способна Мина ‑ я даже не знаю. Но уверен ‑ она меня сделает.

Как ни странно, подобный ответ вполне удовлетворил. Эрик выразительно потер лицо и указал на окно ‑ уже вечер. И скоро маскировка прекратит свое действие.

‑ Извините, нам пора ‑ завтра рано вставать! ‑ с этими словами мы покинули гостеприимное заведение.

Даже странно ‑ всего одна драка за вечер ‑ становлюсь излишне добродушен...

* * *

‑ Эй, ты, рожа!

Так, накаркал, ворона хренова... Нас с Эриком окружили по пути домой. Действие зелья прошло всего несколько минут назад ‑ и теперь я был одет в неизменную маску. Шесть бандитских рож...

Я был зол и голоден. Вкуса пищи из таверны я не чувствовал ‑ ужин был для меня настоящей пыткой. "Ну вот и поужинаешь..." ‑ шиза, зааа.... а кстати вариант!

‑ Так, ребята. Давайте разберемся: вы нас грабить или как? Просто чтоб по‑чесному...

‑ Все просто ‑ улыбнулась мразь , которую я уже определил для себя в главари ‑ во‑первых, маги пустыми не ходят. А во вторых ‑ за мальчишку нам неплохо уплочено. Но не бойся ‑ мы же не негодяи какие. Куражиться не будем ‑ раз по горлу ‑ и все!

Другие темные личности хохотнули.

Я усмехнулся. Хороший парень ‑ главное умный. Не был бы еще такой скотиной ‑ могли бы дружить. Я улыбнулся под маской...

Смотря на мир глазами...

Кира, боец шайки Грига.

Я с самого начала знала, что тут что‑то нечисто. Пусть мне всего пятнадцать лет, только точно ‑ если нанимают всю шайку ‑ двух стрелков и пять мастеров резать людей как мясо ‑ жди беды. Сама‑то я к мокрому делу пристрастья не имела. Но... Либо прибиваюсь к кому, либо сама кручусь ‑ и тогда никто меня не защитит. А Григ молодой ‑ сейчас‑то конечно шайка небольшая. Да и какой солидной шайке нужна я ‑ голь перекатная... Сегодня ‑ проверка. Мол, не струшу, не побоюсь крови ‑ примут. А нет...

Я никогда не мечтала о карьере разбойницы. Но... Наш граф творил в своих землях что хотел. О том, что там мне не жить я поняла, как только узнала, что графский сын (чтоб ему пусто было, твари жирной) желает со мной познакомиться. Ну что еще этой твари надо? С благородными бы крутил! Видала я их ‑ не то, что я. В мать я не пошла ‑ та первая красавица была по молодости. И мой отец немало в свое время в драках стенка на стенку зубов повышибал. А вот я...

За пацана принять легко ‑ костлявая, верткая. Да и в детстве больше с отцом по лесу бродила, чем с матерью дома готовила. А узнав про такое, отец хотел меня сначала в лесу спрятать, но я как узнала ‑ сбегла. Большой город меня манил ‑ там же интересно! Я только не дотумкала, что деревенской девчонке дорога одна ‑ в бордель. Да и туда нужно покрупнее ‑ а меня все одно в пятнадцать лет с парнем путают. Смазливеньким, конечно... Меня на рынке приметил карманник один ‑ дядюшка Грим. На него работала, он меня не обижал... Жаль старика ‑ помер от старости. Он хоть и не праведником был, но все же надеюсь после смерти его Небо ждет... И вот я попыталась попасть к Григу. К счастью, им плевать, что я девушка ‑ главное своя. И трупы хоть сама не делала, но уже видала. Два года как‑никак тут живу!

Мы их окружили ‑ и я понял, что конец нам. Это стало ясно как только наемник заговорил:

‑ Так, ребята. Давайте разберемся: вы нас грабить или как? Просто чтоб по‑чесному...

‑ Все просто ‑ ухмыльнулся Григ ‑ во‑первых, маги пустыми не ходят. А во‑вторых ‑ за мальчишку нам неплохо уплочено. Но не бойся ‑ мы же не негодяи какие. Куражиться не будем ‑ раз по горлу ‑ и все!

И тут этот охранник под маской... не знаю точно, но кажется он веселился... Да не кажется, а веселился. У меня в руках нож тонкий, типа стилета, два стрелка и пять матерых бойца во главе с самим Григом ‑ а он хоть и молод ‑ но уже доказал, что с оружием умеет обращаться... И тут охранник нагнулся к земле и что‑то поднял...

Смотря на мир глазами...

Алекс.

Я заметил на брусчатке два камня. Небольшие, округлые и похожие скорее на гальку. Нагнулся, поднял. Двух стрелков я уже давно на самом деле вычислил ‑ они просто полыхали огнем азарта и страха... Ну, я их не звал...

‑ Есть пара вопросов ‑ и ненавязчиво заслонить Эрика собой. Моей немертвой тушке и после десятка болтов вряд ли поплохеет. А Эрик существо более нежное и тепличное...

‑ Чего тебе? Ты еще здесь? ‑ с притворным удивлением спросил этот кусок мяса.

‑ Тебе кто про Эрика и меня рассказал? ‑ обвожу широким жестом окружающих. Щуплый пацан со страхом на меня смотрит ‑ и правильно делает.

‑ Да кто его знает. Мое дело маленькое ‑ тебя прирезать, а парня доставить живым. Ну да ладно...

Вшшш... Вшшш... ‑ кррак... кррак...

Два камня пробили черепа незадачливых стрелков. Один успел выстрелить ‑ болт застрял во моем плече. И это меня сильно разозлило... Даже оскорбило... Траншейник свистнул ‑ и пробил плечо главаря. Теперь не свалит. А пока десерт дозревает ‑ я чувствовал, как от него начинают расходится волны ужаса, такие сладко‑кислые, с легким и пряным запахом крови ‑ займемся мясом.

Первым на меня напрыгнул здоровый парень с холодными глазами убийцы. Я уже решил для себя ‑ пленных не брать ‑ и со спокойной совестью сдернул маску и перекусил шею. Некоторое время все стали без движения. Наконец тишина мне надоела ‑ я повернулся на каблуках ‑ резко и со всей данной мне смертью скоростью...

Фонтан черных брызг. Оторванная голова летит за телом. Второму просто без изысков разрываю живот ‑ как газету. Удар ‑ и сизые внутренности валятся на землю.

‑ Уход... ‑ и третий захлебнулся криком, смотря на свою оторванную руку на камнях брусчатки. Падает ‑ добиваю каблуком ‑ голова лопается как арбуз.

Двое оставшихся умерли проще всех ‑ опомнившийся Эрик метнул в него огонь ‑ миг! И вместо человека ‑ хлопья жирного черного пепла.

Остался один. Тот пацан...

‑ Не убивайте! Пожалуйста! ‑ пацан смотрит в ужасе на мою пасть. А я внимательно смотрю на него и думаю, что лучше бы Эрик сжег его...

Убивать в бою ‑ это одно. А так... Даже для меня ‑ неприятно. В смысле ‑ удовольствия нет!

‑ Разбирайся с ним сам. А я пока переговорю с нашим грабителем...

Смотря на мир глазами...

Капитан Эльрадель Кленовый Лист, светлая эльфийка.

"К отчету прилагается запись беседы между наемником, известным как Алекс (А) и главарем банды Григом (Г). Никаких активных заклинаний не использовалось. Визуальное наблюдение отсутствовало:

А: ну что, наверное больно?

Г: *стоны* чертова тварь! Да ты хоть знаешь, с кем говоришь!

*странное чавканье и приглушенные вопли*

А: с калекой, у которого обглоданы все фаланги правой руки?*смех*

С: ты чудовище!*стон*

А: мне часто это говорят. Но что мы все обо мне да обо мне? Давай теперь ты что‑нибудь интересное расскажешь?*смех*

С: да за меня половина нижнего города тебя на куски порежет вместе с пацаном!

А: плевать я на них хотел! Ты лучше про нанимателя расскажи. А я послушаю...

С: *ругань* ...порежет... тварь! ...

А: то как зверь она завоет...

*глухие удары и приглушенные вопли*

А: то заплачет как дитя... Так я жду ответа на поставленный мной вопрос?

С: *стоны и всхлипы* не знаю! В трактире "Плотва" нас наняли! Кто ‑ не знаю! Лица не было видно!

А: а куда должны были доставить Эрика?

Г: не знаю! Стон знал!

А: Стон это кто?

Г: вон тот, без головы...

*хруст, стон*

*хруст*

Прошу выделить для слежки помощника, т.к. я могла только слушать переговоры, но не наблюдать. После ухода наемника и его нанимателя обнаружены только пепел и магические эманации огня..."

Смотря на мир глазами...

Алекс.

Я был сыт и доволен жизнью. Эрик сжег тела ‑ но все равно косился на меня с ужасом. А я... Я просто получал удовольствие от полного брюха. Наконец по‑человечески ‑ ха‑ха ‑ наелся.

В одежде погибшего Стона нашлось много интересного ‑ в частности кошелек с некоторой суммой серебром. Но никаких записок или чего‑либо еще интересного.

Молчало и наше новое приобретение ‑ Кира. Рука не поднялась ее убить. Но я был бы не я, если бы не поинтересовался с интересом: "Мочим сразу ‑ или развлечемся?"

О том, что это девушка ‑ я догадался как только закончил с главарем и внимательней рассмотрел нашего пленника. Та хоть и готова была шлепнуться в обморок, но держалась на чистой гордости.

Мы пришли домой, Эрик приказал подготовить небольшую комнату под лестницей. На мой невинный вопрос: "Зачем моему завтраку комната?"

Эрик прямо рявкнул:

‑ Хватит!

Слуг уже не было, поэтому готовить спальню пришлось мне. А Эрик тем временем на кухне переговорил с девчонкой...

Смотря на мир глазами...

Кира.

‑ С тобой ничего не случится. Поверь! ‑ убеждал меня молодой парень, примерно моего возраста. Маг из Академии, курс первый ‑ нет такой гордыни, не морщит нос, разговаривая со мной. Но главное ‑ это чудовище меня не убило. А оно явно слушает приказы мага...

‑ Послушай, Алекс тебя не тронет. Он может в бою сделать что угодно ‑ но просто так казнить пленного... Нет. Это не в его стиле. Даже если ты на него сейчас набросишься ‑ он просто скрутит тебя и посмеется.

‑ А то, что я была среди тех, кто попытался его убить ‑ это ничего? Да и Грига он пытал и казнил без жалости ...‑ скептически поинтересовалась я. Он явно не из тех, кто верит и следует заповедям Единого "прощай".

‑ Понимаешь, как бы сказать... ‑ парень (я уже знала, что его зовут Эрик) замялся ‑ Даже если бы вас было раз в десять больше ‑ вы бы его даже не ранили всерьез.

Что он хочет сказать? Да, мы конечно не Стальная Гвардия, но все же...

...Ярко‑алые глаза, жуткий частокол клыков с мой мизинец... Рука, пробивающее тело как арбалетный болт ‑ масло... И явное удовольствие от брызгающей крови...

‑ Он тебя не тронет... Если ты разумеется не решишь на нас напасть. Что касается твоей дальнейшей жизни...

‑ Что касается ее дальнейшей жизни ‑ ее продолжительность под ба‑а‑альшим вопросом ‑ сообщила появившаяся из ниоткуда фигура.

Я с трудом заставила себя стоять на месте ‑ хотелось забиться в угол, подальше от скрытой маской жуткой пасти.

Смотря на мир глазами...

Алекс

‑ Надеюсь, ты понимаешь, что отпустить тебя просто так мы не можем? ‑ обратился я к девчонке. Рыжие волосы пока в полном порядке, но я не удивлюсь, если выяснится, что там есть несколько седых прядей.

‑ Короче, служишь Эрику. Всякая там легкая ненапряжная работа. Питаешься тут ‑ Эрик, не спорь. Второй вариант ‑ я ее прямо тут убираю ‑ ломаю шею, чтоб крови не было ‑ и в речку. Такой вариант вас устроит? Нет! А болтаться по городу человеку, который меня видел во всей красе ‑ я не позволю! Тем более ‑ она неплохой источник информации. Попытаешься сбежать ‑ найду и убью. ‑ пусть боится. Тем более если что я ее действительно легко откопаю.

‑ Что такое трактир "Плотва"? ‑ поинтересовался я у изумленной Киры. Та помотала головой:

‑ Трактир в нижнем городе. Там... Там получают заказы и прочее ‑ только поэтому он процветает. Готовят там мерзко.

‑ Нейтральная территория?

‑ Да. Там запрещены драки и разборки. И если что ‑ наказывают виновного все вместе.

Да уж. Владельцы таких вот "нейтральных точек" люди серьезные. И просто так туда не зайдешь. Тем более что подготовится надо...

Сегодня был тяжелый день и вечер. Я полон сил, но вот Эрику и Кире надо отдохнуть.

‑ Так, детки, по койкам... Эрик, не злись ‑ я шучу. Я спать не хочу ‑ думать буду. Как бы на заказчика выйти твоего. Тот скорее всего посредника использовал, но ничего ‑ поговорим с ним, договорюсь с бандитами...

‑ И что вы можете им предложить? ‑ ого, а нервы у нее крепкие. Уже хамит.

Я стянул маску и вперил в нее немигающий взгляд:

‑ Надо подумать! Если мне понравятся ‑ можно будет выполнить какой‑нибудь заказ. А если будут хамить как некоторые... Можно предложить им их же жизни. Как думаешь ‑ заинтересует?

Глава 11

Подготовка к банкету.

Смотря на мир глазами...

Алекс.

Итак, после определенного психологического прессинга Кира согласилась, что жить и работать под моим началом ‑ лучше, чем кормить червей. Разумеется, я бы ее не убил. Посадили бы под замок ‑ благо, мы снимаем небольшой домик. Места бы хватило, а потом Эрк поработал бы над ее памятью.

Я упустил время ‑ из рассказа Киры я понял, что "Плотва" ‑ место серьезное. Просто так туда даже я не смогу зайти, а уж выйти ‑ тем более. Начнем с того, что там было около тридцати человек охраны ‑ это минимум. Трехэтажное здание так же имела как минимум еще двухуровневый подвал ‑ в смысле про два там знали все, а сколько их всего ‑ знают только Безликий (подземелья ‑ его территория) и владелец этого замечательного заведения.

Итак, Ирид Красс. Кличка ‑ Сабл. Так зовут хищника типа тигра, живущего в Мертвых землях. Это именно животное, а не нежить ‑ он ест, пьет (правда, редко) и очень редок. Только если его кто встретит ‑ тот уже м расскажет. Кошка высотой под два метра (это если просто на четырех лапах стоит) ‑ это смерть. Причем ее мех подстраивается под цвет окружающей среды. Хищник, блин!

Появился в городе лет двадцать назад. Был наемником (кстати, опять‑таки воевал в Винной долине), торговцем пряностями, потом перешел на контрабанду ‑ понятно, прибыль соблазнила. Его личная армия ‑ самая большая в городе ‑ шутка ли! Пятьсот человек он может выставить сразу. Ничего удивительного, если учесть, что он ‑ владеет крупнейшим агентством по охране караванов! Так что это ‑ именно армия. С учетом того, что благодаря присутствию в этом мире магии даже простые крестьяне вполне могут работать в преклонном возрасте (видал таких ‑ голова седая, а в глазах чертята прыгают!), он сейчас отнюдь не стар. Говорят, что он не маг, но его мать была ведьмой. И долголетием с ним поделилось (так же говорят, что это ее не спасло от костра за смертельные сглазы).

На вопрос о вооружении охраны Кира мне выдала нечто, больше похожее на кошмар любого атакующего! Итак, Сабл от каждого бойца требует совершенного владения арбалетом (болты с заклятьями прилагаются), мечами (у всех ‑ серебряные вставки, а у особо отличившихся ‑ еще дрянь какая‑нибудь). У всех легкие пластинчатые доспехи со шлемом (про забрала Кира ответила отрицательно ‑ хоть что‑то!). Плюс в некоторых местах в "Плотве" расставлены ловушки (про магические не слышала, но что всякие в стиле "колья снизу‑пилы сверху" ‑ точно присутствуют).

Эта паранойя с серебром и зачарованными болтами объясняется просто ‑ Сабл до сих пор вздрагивает, когда речь заходит о Винной долине и нежити. По словам Киры, Григ о чем‑то говорил с Саблом перед выходом "на дело" ‑ главарь не мог не похвастаться перед подчиненными "какие люди большие с ним общаются!"

Я выругался. Крепко выругался. Ни капли лжи ‑ девчонка либо говорит правду, либо верит, что говорит правду. А значит мне кое‑что нужно от Эрка...

Я сел писать письмо. Рассказал о шайке Грига, о предыдущей разорванной на части троице неудачников. О том, что мне кровь из носу нужно снаряжение. И приложил свои чертежи...

Я долго‑долго общался с Эриком прежде чем сесть за чертежи. Нужно знать, что может сделать Эрк.

Мне нужно оружие, способное поражать врагов на средних дистанциях. Причем возможно ‑ нескольких за малое время. Арбалетом я пользоваться научился, но это ‑ для дальних дистанций (для здешних агрегатов среднего качества даже триста шагов ‑ дистанция не запредельная).

Итак, я пояснял Эрику требования, он говорил, как с помощью магии это сделать... Пули ‑ сферические. На дистанции метров тридцать высокой точности не надо. Заодно отпадает проблема изготовления ‑ шарик такой легко самому отлить по форме. Заодно магазин простейшего типа ‑ трубка с пружиной. Возможность удерживания одной рукой ‑ это понятно. Магазин в пистолетной рукояти.

Рама со стволом. Ствол довольно длинный ‑ это компенсирует форму пули. Затвор ‑ просто поршень. А за ним самое интересное ‑ два кристалла и заклинание их маскировки ‑ довольно простое, но именно в силу простоты ‑ надежное как гвоздь.

Один кристалл ‑ огонь, второй ‑ воздух. Элементные кристаллы довольно распространены и знакомы всем. Их часто применяют в артефактах, промышленности (часы на ратуше города ‑ яркий пример). Но по словам Эрика, ТАКОЕ их применение ‑ это первое на его памяти.

Воздух создавал давление, огонь его усиливал. Спусковой механизм, предохранитель (да, я осторожен в таких вопросах)...

Я, Эрик и Кира смотрели на чертеж. Я хмыкнул:

‑ Поздравляю вас.

‑ То есть? ‑ одновременно спросили они.

‑ Только что появился первый проект огнестрельного оружия. Надо еще металл усилить ‑ чтоб если патроны кончатся можно было по голове стукнуть. Прицел еще добавить надо...

Человеку из моего мира этот рисунок напомнил бы откормленный немецкий "Борхард". Только без кобуры‑приклада ‑ а нафига она мне с такой силой?

Эрик по микропорталу отправил мое письмо и чертежи. Через полчаса получили ответ: "Понял. Ничего не обещаю ‑ точно по чертежам не получится. Подумаю. Алекс, я в два раза увеличиваю вам жалование. Эрик, я тебе говорил, что нужно больше изучать силовое проэктирование ‑ если сделать точно по чертежам ‑ взорвется при использовании!"

‑ Вот и ладно. А через недельку независимо от результата навестим товарища Сабла ‑ кончилось его время... как раз новолуние ‑ ночь будет почти черной...

* * *

Незаметно приблизился канун Среднегодья. Все активно зашебуршились. Подарки, танцы, балы, розыгрыши ‑ подготовка полным ходом. Но меня интересовала только последняя часть...

‑ Готов?

‑ Давай!

Чик! ‑ "ММIII" поставлена но боевой взвод (Эрик и вампиры легко переняли мои термины). Альберт ловко метнул кругляш мины перед толпой студентов‑дворян... (кстати, мне пришлось долго объяснять, что мина никак не связано с Миной ‑ с трудом, но убедил!)

"Кланг‑Кланг!" кто‑то наступил...

Вш‑бух!

И убрал ногу с шайбы. Двоих дворян немного подбросило ‑ и они упали на четвереньки. Как бы суставы не поломали!

Показывая вампирам свое "диверсионное спецсредство" , я даже не предполагал, какие последствия будут... А то бы принес побольше!

Глава 12

Искусство ‑ это взрыв!

Да, да ‑ я в этом уверен! Именно взрыв ‑ я давно заметил, что можно просто хорошо делать свою работу ‑ и так получают признание и уважение коллег. А можно все силы бросить на не особо выгодную авантюру ‑ и прогореть по полной, в лучшем случае зарекомендовав себя некомпетентным. В худшем же...

Но можно именно взорваться новой идеей ‑ и снести все, что придумывали до тебя. Ведь это резко устаревает и становится не нужным!

Я это к чему говорю и распинаюсь? А к тому, что минировать надо с душой и на большое число человек ‑ пусть никто не уйдет обиженным!

Смотря на мир глазами...

Мина.

Я шла по коридору в перерыве между занятиями. Следующая пара свободна ‑ посижу в библиотеке. С тех пор, как Киль вместе с Альбертом подлетели ко мне со своей старой книжкой, вся моя энергия в свободное от учебы время была направлена на решение вопроса: кто такой Алекс? Он не человек, не вампир. И, как выяснилось теперь, не модификат. Дальше ауру просто не получалось просканировать. Может, он просто сделан на заказ или что‑то вроде того? Но нет ‑ предчувствие просто вопило во весь голос. Тут что‑то...

‑ Принцесса Мина, если не ошибаюсь?

Георг Сортен ‑ тот дворянин, с которым Алекс конфликтовал в трактире. Что ему надо?

‑ Чему обязана, герцог?

‑ Я хочу с вами поговорить о нашем общем знакомом наемнике. И о том, откуда он взялся...

Киль всегда отличался некоторой несдержанностью. В итоге герцог висит над землей в руках моего телохранителя.

‑ Знаете, я не в настроении. И я удивлена как вашим довольно‑таки неприличным любопытством, а так же вашей невоспитанностью.

Я его оставила в том коридоре на полу ‑ Киль просто слегка перестарался. Ну да ладно ‑ через пару минут очнется. Я отнюдь не консервативна ‑ моя семья первая среди Кланов начала дипломатию с людьми. Но все‑таки... Во‑первых ‑ мы не знакомы настолько, что бы он обращался ко мне так вот запросто. А во‑вторых... не знаю ‑ чутье говорит, что он довольно неприятная личность...

‑ Мина! ‑ а вот и этот безумный дуэт. Мать должна взглянуть на Алекса ‑ он ‑ загадка. И я хочу ее решить!

"А впрочем ‑ если я его разгадаю, то будет ли мне с ним так же интересно?" ‑ надо подумать...

‑ Так, Эрик ‑ на занятия. Мина, Альберт, Киль ‑ за мной. Есть дело...

Смотря на мир глазами...

Алекс.

Среднегодье ‑ один из главных праздников в году. Розыгрыши требуют подготовки, а посему...

Мы стоим в небольшой беседке в саду. Одна пара у них свободная ‑ я узнал заранее ‑ и поэтому принес с собой "наглядное пособие".

‑ Итак, кто будет участвовать в моем розыгрыше?

‑ Извини, Алекс, но я сомневаюсь, что тебе нужна наша помощь. Ты нам мало в чем уступаешь по скорости и ловкости... ‑ ага, это меня вежливо послали типа "Ты нам конечно друг, но шутить не умеешь."

‑ Вы еще не знаете, кого я хочу разыграть ‑ я предвкушал их лица.

‑ Клирики?

‑ Экзорцысты?

‑ Дворяне?

‑ Варианты мне нравятся. Но ‑ мелко.

Заинтриговал. Буравят меня взглядом ‑ ну да, интересно им, хе‑хе...

‑ Если вы мне поможете, то об этом Среднегодье напишут в учебниках истории...

Ну а дальше собственно произошла наша импровизированная диверсия. Как минимум одного из дворян я видел в свите Георга ‑ а значит все ограничения норм морали пихаем... да‑да, туда.

‑ Ну как?

‑ Это конечно интересней чем обычные маг‑хлопушки. Но пары таких шайб хватит только на два раза. А дальше?

Я на них внимательно посмотрел.

‑ А кто сказал, что их всего несколько?

Вампиры подались вперед:

‑ И?

‑ Дома есть запас ‑ около сотни. Плюс Эрик может понаделать. Так что мне нужен подробный план академии...

Итак, ночной бал. Количество приглашенных зашкаливает ‑ но в разыгрыше будут участвовать только молодые дворяне и клирики ‑ благо, у них тут численный перевес. И Мине как принцессе ничего не грозит, а я на глаза показываться не собираюсь.

Эрик схватился за голову, когда мы вчетвером к нему подошли и объяснили, ЧТО планируется в Академии. На его истеричный вопль "Ты меня должен охранять!" я ответил, что подобное мероприятие ‑ самое удобное место для его похищения. А значит чем больше мы сломаем план, тем безопаснее. На логичное предложение "А давай никуда не пойдем?" я отмахнулся. Если захотят ‑ и дом штурмом возьмут. А так есть шанс кого живьем взять. Правда, завтра ночью я навещу Сабла... Времени нет.

Винная долина меняет свое решение. Правителя устранили, некоторых дворян, как написал Эрк, так же укоротили. Ровно на голову. Но руководство заговора еще на воле. И может попытаться что‑то предпринять ‑ на всех дворянах лежала ментальная блокировка ‑ те, кто мог дать убойные показания на некоторых фигур при Дворе ‑ мертвы. Нити обрублены, но паук еще жив. И может отомстить...

Я вернулся к плану здания (принцесса просто подошла к студенту‑фортификатору ‑ несколько улыбок, доза вампирьего обаяния ‑ и молодой бугай смущаясь и краснея через полчаса принес копии. Мина гарантировала, что он уже все забыл ‑ бедняга...)

Итак, бал будет проходить в большом зале. Именно там ‑ все торжественное и официоз. Потом, после торжественных речей ‑ а занимают они совсем мало времени ‑ танцы, вино, шведский стол. Все пять этажей будут открыты ‑ кроме бала там еще будут своего рода "выставки достижений" старших курсов. Воины Единого, кстати, на пару с демонологами подали заявку ‑ что‑то в полном секрете мастрячат в лаборатории некромантов. Студиозы уже делают ставки...

Все этажи открыты ‑ но как‑то так получилось, что просто маги ‑ это северное крыло, первый‑второй‑третий этаж. Экзорцысты ‑ юг, третий‑четвертый. Цетральный корпус, большой зал ‑ общий банкетный и танцевальный, но в большинстве своем там будут дворяне. Вампиры прибудут небольшой делегацией ‑ мать Мины, Силения со своей свитой...

Распределив "боеприпасы" и "зоны минирования", мы дополнительно нагрузили Эрика работой.

До "Атомной полуночи" в отдельно взятом учебном заведении осталось всего ничего ‑ счет пошел на дни... А до краха Сабла ‑ и то меньше.

Глава 13

Кровавые капли из моих глаз...

"Идиот! Просто кретин! Ну как ты мог так облажаться! ... ... ...!"

Что характерно ‑ это я про себя.

Вшшш‑Бдщ!

Стрела арбалета с огненным заклятьем прошибла перевернутый стол ‑ мое импровизированное укрытие.

‑ Эй, там! Сдавайся ‑ может я тебя найму? Такие люди как ты мне нужны!

Спокойно, спокойно! ДА КАКОЕ НАХЕР СПОКОЙНО! У меня пробита левая нога (хорошо хоть "Заморозка" прекратила свое действие!) и выглядит как кусок мяса, который раз сто замораживали‑размораживали. На левой руке нет мизинца и безымянного пальцев, а так же половины ладони. Хорошо хоть нож при мне! И еще пистолет...

К "Плотве" я подошел уже вечером. Со мной были нож и гранаты ‑ и мое новое приобретение, которое я по старой памяти именовал "Борхардом". Но если честно ‑ он мне не помощник. Из‑за требования по снижению видимости для магов Эрку пришлось пожертвовать его пробивной силой. Поэтому даже слабый щит для него не преодолим.

Я получил его утром. И уже оценил довольно высокую точность (метров 50 разброс около пяти санциметров). Калибр точно не укажу, но около 12 миллиметров. Сферические пули с надрезами ‑ это смерть или тяжелое ранение для любого врага ‑ если он не защищен тяжелыми доспехами или простейшей магией. А у Сабла вся "гвардия" в доспехах. А еще и за свои деньги амулеты прикупили. Перестраховщики хреновы...

Три этажа ‑ но это только вверх. Сколько вниз ‑ неизвестно. Я не стал отправлять Киру на разведку. Но кое‑что ей удалось узнать ‑ как это не дико звучит, к Саблу частенько захаживают странные личности, судя по манерам ‑ переодетые дворяне. Как это определили? Ну... Тут у преступников кроме ловких рук должен быть еще и точный глаз: за дворянина тут порвут ‑ на площади лошадьми.

Итак, "Плотва". Названа в честь первой и любимой пассии Сабла ‑ при этом тот факт, что она попыталась его травануть и он ее сам порезал не отменяет факта его любви ‑ куда там Шекспиру!

Ну что сказать? Довольно большой зал. Наверх идет две лестницы ‑ на втором этаже комнаты (сдаются зачастую вместе с местными "бабочками"), третий этаж ‑ игры. Самые разные. От карточных до рисковых ‑ так как револьверов тут нет, то его роль исполняет колесо с трубками и лезвиями. Люди себя фиксируют, и... Дальше понятно?

А вот внизу ‑ самое интересное. Там строят планы, складируют контрабанду и приводят "поговорить" должников. И там ‑ "офис" Сабла. Описание верхних трех этажей было более‑менее подробное ‑ Кира хоть и мельком, но видела их. А вот низ ‑ нет. Подземелья "Плотвы" заходят под соседние здания и сливаются с туннелями города. И дворяне приходят именно туда ‑ худшие из представителей "золотой молодежи".

Но самое паршивое ‑ это то, что арсенал и помещения охраны расположены именно там. А одно из отделений охраны караванов ‑ в пятнадцати минутах пути. Так что придется действовать вежливо...

Не получилось... Твою мать ‑ ну почему все планы постоянно идут к черту! Войдя в зал, я ощутил на себе несколько взглядов ‑ два охранника, тип за стойкой. Посетители не обратили на меня особого. Столы были практически все заняты, но в зале было довольно тихо ‑ так, изредка пьяные выкрики. Понятно, тут в основном работают.

Я подошел к стойке. Тип за ней был вертлявым, прилизанным до невозможности и, будь моя воля, я бы приказал его повесить только за выражение глаз. Он резко выделялся на фоне обшарпанных столов из потемневших досок и чадящих масляных ламп:

‑ Что будем пить? ‑ голос тоже не приятный ‑ вкрадчивый и лебезящий, но почему‑то мне кажется, что при малейшей слабине этот хорек попытается вцепиться в глотку.

‑ Пить не будем. А вот поговорить ‑ это можно.

Насторожился. Пара охранников подошла поближе ‑ вроде просто скучающе проходят по залу, но при этом на меня внимательно пялятся. Пока проигнорируем...

‑ Тут такое дело... Давайте я вам объясню свою проблему, а вы подскажете к кому подойти? ‑ и позвякиваю мелкой "серебрянкой". Такие монеты считаются в сто пятьдесят раз мельче "полновесной", хотя по размеру слегка меньше. Почему так ‑ даже Эрк не знает. "Всегда так было", ага...

Монета со стойки исчезает, а охранники несколько расслабляются. Ну да, пришел кто‑то нанять висельника на работу ‑ ничего необычного!

‑ Так вот. Я хотел бы нанять нескольких людей... А именно людей некоего Грига ‑ мне его очень рекомендовали прежние благодарные клиенты...

Ага, есть! Григ первый раз попробовал себя в роли наемника ‑ и последний. А его пепел наверное уже до земель эльфов донесло ‑ хотя вряд ли, эти привереды к дерьму резко отрицательно относятся...

Глазки забегали, а охранники очень быстро оказались у меня за спиной.

‑ А кто его рекомендовал?

‑ Вы издеваетесь? Может, вам еще родовой герб нанимателя нарисовать?

Либо скажите, где найти Грига, либо давайте деньги назад. Я не люблю когда меня... ‑ чик! Этот звук я узнал ‑ именно с таким звуком встает на взвод легкий арбалет ‑ любимое оружие у людей Сабла. Он тут нечто вроде "Томпсона" ‑ дорогая смертоносная игрушка ‑ десять болтов в обойме, магические узлы для перезарядки, да и сами болты по убойности могут поспорить с гранатами. Почему я себе не прикупил такой заместо того, чтоб Эрка гонять? Во‑первых, нужно уметь с ним обращаться, во‑вторых ‑ нужно специальное разрешение (все люди Сабла его имеют как "охранники караванов"), в‑третьих ‑ сложность в обслуживании. Он, как ни странно, проще в устройстве, но по обслуживанию... Чего стоит только приобретение болтов ‑ их в каждой лавке не продают. Из такого можно только зачарованными болтами бить ‑ простые стрелы тетива просто расщепит на части...

И вот такая игрушка сейчас направлена мне между лопаток.

‑ Чисто из любопытства ‑ чем стрела обработана?

‑ "Ледяная купель". Так что дергаться не советую.

‑ Да? А чем займемся? ‑ медленно разворачиваюсь, стараясь держать руки на виду.

Один, постарше и со шрамом на лице, держит меня на прицеле, посетители расходятся ‑ кто на улицу, кто на верхние этажи.

‑ Впрочем, глупый вопрос. Давайте вы скажите Саблу что есть новости по поводу шайки Грига? Уверяю ‑ он просто расцелует вас за эту информацию. Но разговаривать я буду только с ним.

‑ Да? А ты как к боли относишься? ‑ с издевкой поинтересовался второй, помоложе и с перебитым (явно не один раз) носом.

‑ Это я вас должен спрашивать ‑ вас ведь за малейшую задержку Сабл собакам скормит ‑ да, об этой страсти Сабла рассказала Кира. Один из подручных Грига залетел на деньги, а атаман не стал впрягаться за бойца... Именно тогда Кира в шайку и вступила ‑ вакантное место образовалось.

Тот, что постарше ухмыляется:

‑ А ты весельчак. Не беспокойся ‑ увидишь ты Сабла. Он таких как ты любит... Разговорчивых. Они орут погромче...

Хлыщ за стойкой открывает какую‑то малозаметную дверь в стене ‑ и я с почетным караулом спускаюсь вниз. Что интересно ‑ стены каменные ‑ видна старая кладка ‑ но вот ступени явно новые.

Через несколько минут я уже верил во все слухи о том, что, мол, "подземелья Сабла весь город пронзают". Мы вышли в какой‑то длинный коридор. Первая ассоциация ‑ тюрьма: окованные железом двери. Правда, открыты все, кроме одной. Из‑за нее раздаются крики боли ‑ явно женские.

‑ Что, парень, думаешь маску нацепил ‑ и все, крутой? ‑ хохотнул старший. ‑ я ее с тебя не снял чисто для того, чтоб посмотреть, что с тобой Сабл сделает ‑ перед ним не то что лица не закрывают ‑ шапки ломать должны! Особенно такие как ты ‑ я же вижу, наемник самый обычный. Он тебе за такое неуважение все что маской скрыто отчекрыжит!

Какой весельчак ‑ просто душка. Так бы и удушил... Дверь открывается и из камеры выходит какая‑то женщина. Что тут скажешь ‑ мигера! Самая настоящая! Нет, холодность Мины я понимаю, принцесса все‑таки! Но я прекрасно знаю, что это только маска для девочки. Внешне ‑ лет тридцать, светлые волосы (сейчас ‑ растрепанные), одета в простое платье и... красный фартук?

Тут же ‑ вообще что‑то невероятное. В ауре явно ощущается безумие и злоба. Презрительно смотрит на меня. Стоп! Фартук не красный ‑ ОН ЗАЛЯПАН КРОВЬЮ!

‑ Эй ты! Скажи чтоб принесли вина ‑ кончилось! И пусть проверят амулет ‑ а то эта тварь сдохнет раньше времени!

Я мельком заглянул в комнату...

Я ‑ нежить. Пусть имеющая разум и увиливающая за симпатичными девушками. Я пью коктейль из спирта, вина и свиной крови. Жру сырое мясо. Питаюсь чужой болью и страданием...

Я пытал напавшего на нас бандита и испытывал невероятное облегчение от сознания того, что этой твари больно. Но я не смог... Не смог выдержать такого зрелища ‑ меня просто накрыло валом боли и страдания...

В камере висела девушка... Хотя нет. ЭТО когда‑то было девушкой. Меня как током шибануло ‑ я сперва подумал, что это Далия ‑ мой скромный шпион инквизиции. Но нет ‑ просто похожа.

Ног нет ‑ с костей срезали мясо. Левой груди ‑ тоже. Вместо нее ‑ рваная рана. Один глаз заплыл, второй от боли расширен ‑ я ощущаю запах амулетов, которые используют целители. Но тут их применяют очень странно, если не сказать больше ‑ один не дает умереть, второй ‑ не дает сойти с ума.

Я встал.

‑ Ну что, парень, нравится? Винни, смотри как его тронуло прям!‑ это молодой.

‑ Жаль девку ‑ мало мы с ней поиграли. Только во вкус входить начали ‑ и отдали господам. Эй, двигай! ‑ старший (значит, твое имя Винни...) прикрикнул на меня. Они даже не разоружили меня ‑ нож казался несущественным, а пистолет и гранаты не производили впечатления оружия...

Я был абсолютно спокоен. Волна бешенства спала. А разум стал абсолютно чист... Они все умрут. Почему? Нет, не из‑за этой похожей на Далию девушки. И не потому что так можно выйти на угрозу Эрику и устранить ее. Просто так будет правильно. "Неплохо. Продолжай." ‑ мысль явно не моя. Но это кажется несущественным...

‑ Он вам нужен? Я заплачу! Он должен быть выносливее этой деревенщины! ‑ это женщина.

‑ Не беспокойтесь ‑ мы передадим ваше пожелание хозяину!

Довольно церемоний...

Резко ‑ на максимальной скорости ‑ разворот и попросту вбиваю локоть в горло молодого ‑ он должен умереть, но еще пару минут помучается. Второго просто вырубаю ‑ мы с ним еще потолкуем. Поворачиваюсь к благородной твари:

‑ Ты... Я ‑ герцогиня... ‑ ну как как говорится

‑ Не, не слышал ‑ и вышибаю гадине зубы. Она теряет сознание ‑ тем лучше для нее.

Вхожу в камеру. Девчонка умирает ‑ и я ничем не могу ей помочь. Мое дело убивать.

‑ Пожалуйста, не делайте мне больше больно... ‑ бормочет она. Я чувствую, что артефакты скоро сдадут ‑ и она почувствует боль.

‑ Как тебя зовут?

‑ Дила... ‑ в единственном видимом глазе ‑ боль и унижение. Черт, не только внешность, но и имя похоже.

‑ Откуда ты?

‑ Меня папа послал... к брату ‑ не мог он меня прокормить, много нас... а деревня бедная... я пришла ‑ а дядя сказал сюда прийти... хочет со мной человек познакомится на работу взять... и тут... сначала большой такой с кошкой страшной... потом другие солдаты... а потом сюда...

Да и характер такой же ‑ наивная. Ну как можно пойти сюда ‑ даже если не знаешь города?! Да тут даже таблички висят ‑ сам видел "Добро пожаловать к Безликому"!

‑ А где твой дядя живет?

‑ Улица Крета, лавка с обувью... Дядя Лирад... Нет! Не хочу! Больно!!!

"Пора заканчивать." ‑ знакомый голос. Тот же, что и в коридоре. Но теперь появились эмоции ‑ горечь и усталость.

‑ Больно... ‑ прошептала девчонка. Из культей с торчащими костьми засочилась кровь...

‑ Не бойся. Спи. ‑ прошептал я. И достал нож.

‑ Спасибо... ‑ удар прямо в сердце. И только после этого меня прорвало ‑ я сел на находящуюся в камере скамью.

"Нужно узнать ‑ в ходу ли здесь табак. Сигареты я не смогу без губ использовать, а вот трубку..." ‑ мысли разбегались.

"Ты что, не можешь себя контролировать?... Это же человек!... Ты убил человека?!..." Нет Эрик ‑ человека я убил сейчас. А раньше ‑ только нежить ‑ подобных себе. Тех, кто живет по законам Хаоса ‑ потому что даже звери не мучают ради забавы.

Я перерубил "траншем" цепи и аккуратно подхватил тело. Легкое... Завернул его в большой кусок ткани и вынес в коридор ‑ две твари еще лежали. Третий ‑ уже отдал концы. Надеюсь, он уже горит в царстве Безликого...

Эту парочку я просто за шкирняк потащил ‑ поговорим?

Я их со всеми удобствами разместил ‑ одна на какой‑то дыбе модного типа (не только растягивание тела предусмотрено, но и сжатие ‑ это мне очень понравилось!). второго ‑ на приветливого вида кресле с шипами во все стороны. На ощущения ублюдка мне было плевать.

Тут же рядом находился артефакт для снятия боли и аналог нашатыря ‑ едкая и на редкость вонючая смесь трав. Артефакт имел стандартное гнездо накопителя ‑ как раз такой нашелся в защитном амулете стражника. Но амулет не помог от моего удара...

Первым пришел в себя охранник. Попытался встать, открыл глаза ‑ и явно расстроился, обнаружив себя в пыточном кресле.

‑ Ну что ‑ поговорим? ‑ лицо охранника резко побледнело. Зашипели клещи ‑ я положил их в огонь, с поверхности металла испарялась кровь Дилы. Своеобразная ирония судьбы...

‑ Чего тебе надо? Сабл тебя... А‑а‑а‑а!

‑ Плохое начало, Винни. Я могу с тобой развлекаться долго.

‑ Стражники тебя сами прикончат! Да им просто благородные прикажут ‑ и все!

Опа, как интересно... Значит угадал ‑ эта змея из благородных. А с учетом того, что на Среднегодье они в ба‑а‑альшом количестве собираются посетить Академию... Похоже, план мероприятий претерпит некоторые изменения...

Стражник принял мое молчание за испуг:

‑ Что, парень, не ждал? Но если ты меня развяжешь...

А вот это наглость. Металл зашипел, охлаждаясь об кожу охранника.

‑ Где Сабл?

‑ Не знаю.

‑ А‑а‑а! ‑ шипение металла

‑ Где Сабл?

‑ Не надо! Он меня убьет! Нет!

‑ Ты не его бойся. Ты меня бойся. Так где Сабл?

‑ Внизу! Пароль двери ‑ "Вино и смерть"! Правда! Я все прав... А‑а‑а‑а!

Спустя пять минут (и минус несколько десятков квадратных сантиметров его паршивой шкуры) я убедился, что охранник не врет.

‑ Заткнись. И смотри.

Вообще‑то я видел, что вторая тварь очнулась ‑ я спиной чуял ее страх и растерянность. Причем боялась она... того что все узнают, чем она занимается в свободное время! Ни раскаяния, ни страха смерти ‑ да уж, вот когда начнешь понимать, что дом Ипатьева ‑ полезная вещь... Хотя бы как страшилка для знати и предупреждение для особо разбалованных вседозволенностью.

Я вставил в артефакт‑обезболивающее кристалл из амулета охранника.

‑ Как ты смеешь! Да ты знаешь, кто я?!

‑ Просто тварь, которая сейчас сдохнет.

Ответ ее выбил из колеи. Она набрала воздух, чтоб что‑то вякнуть... и изогнулась от удара в живот кулаком. С учетом того, что руки по‑прежнему высоко зафиксированы ‑ наверное больно...

Я изучил устройство дыбы ‑ какой аппарат! В нем свой артефакт для усиления давления. А лезвия! О‑о‑о... Специально ‑ достаточно острые для того, что бы резать, но вместе с тем одновременно рвать плоть. Решетка в форме грудной клетке закреплялась на станине над, собственно, грудной клеткой. После чего маховиком устанавливалась скорость и сила хода лезвий. При этом никаких жизненно важных органов не задевалось. А с учетом того, что артефакт не давал умереть от боли, кровопотери или сойти с ума...

‑ Послушай, я богата. И могу...

‑ Не интересно. Значит так ‑ обратился я к дуэту ‑ мне нужны имена тех, кто тут развлекался. ВСЕ имена. Ясно? Я вижу тут список с пишущими принадлежностями ‑ кстати, зачем?

‑ Ну... Я играла с девчонкой в "Повешенного весельчака" ‑ и стреляет глазками. Ну да ‑ теперь понятна причина отсечения ног. Здешняя детская игра "Виселица" кроме названия почти не отличается по правилам.

‑ Смешно. Правда ‑ смешно. Итак, я слушаю...

И они начали вспоминать...

* * *

Иоганн Циммерман. Штаб‑капрал. Боевой маг Евразийского Альянса...

Окрестности Паризе ‑ столицы Франкии. Четыре месяца назад

Я умираю. Шинель пропитана кровью ‑ моей и врага. Нож как будто прирос к руке. Рядом лежит десятник ‑ Олекс. Ну да, руссы всегда сражались храбро, но я даже не представлял, ЧТО такое их тяжелая пехота в действии. Как глупо... Кто мог подумать, что они применят газ? И ведь думал убрать защитный ворот ‑ но нет. Впрочем, это позволило мне прожить чуть дольше... Небо как будто кричит о том, что солнца больше нет ‑ цвет лезвия, пробившего мне грудь наверное оптимистичнее, нежили эта свинцовая плита сверху...

Кто бы мог подумать, что Британская Империя решит начать войну? Это же дикость! Альянс из Германии, Руссов и Ниппонцев абсолютно самодостаточен! Но нет... Сначала их флот атаковал Ниппон ‑ обстрел боеприпасами калибра больше полуметра с начинкой из Кровавых теней. Поодиночке ‑ не страшно. Но вот в ТАКИХ количествах... Сумеем ли мы победить? Она вполне может поспорить по ресурсам с Альянсом. Дед говорил ‑ "Надо было поддержать колумбийцев ‑ не было бы проблем". Наверное. Но как бы то ни было, Колумбия ‑ северный материк, имеющий выход в Атлантику и Тихий океан стал частью "нерушимой империи"...

Лет сто назад туда даже столицу перенесли... New London? Как‑то так...

Одновременно ‑ удар по Дрезденау. Кенегсберг. И этот... как его... Arkhangelstadt? Где‑то на севере... "Тотальная мобилизация"

Мы остановили удар их частей встречным броском ‑ две армии столкнулись посреди Франкии ‑ официально нейтральной, а на самом деле ‑ союзницы бриттов. Мы не были готовы. Нас вообще должны были отсюда через неделю убрать! Под Верденом ‑ сплошная мясорубка. Газ, массовые проклятья, восставшие от дикого количества смертей нежить и нечисть...

Где‑то идет бой ‑ эти твари добивают выживших. "Мерзкие гунны" и "тупые славяне‑азиаты" им еще кровь попортят...

"День добрый. Можно присесть?" ‑ странная фигура. Темные одежда. Плащ, капюшон... Я вздрогнул ‑ ярко‑зеленые глаза посреди пустоты. Нет, ПУСТОТЫ!

‑ Кто... ты...

‑ Ну, это вопрос сложный. Если даже имя ‑ то их очень много. Но вы можете называть меня Безликий... Дело в том, что я вам предлагаю небольшую сделку.

Черная фигура садится на пустой ящик из‑под снарядов.

‑ Вы умираете, извините за откровенность. Но ваши навыки ‑ они мне могут пригодиться. Я предлагаю вам в обмен на них выполнить любое ваше желание. Любое возможное для меня ‑ ибо даже я не всемогущ...

Смешно... Чего я хочу? Мечты Иоганн Циммермана... Выпить, закурить. Чтоб светило солнце... Чтоб мертвые ожили ‑ не как зомби, а как ЖИВЫЕ...

‑ Предупреждаю сразу ‑ жизнь вам подарить я не смогу. Увы ‑ дарить жизнь я не умею. Даже простейшее лечебное заклинание ‑ невозможно. ‑ смущенно развела руки странная фигура.

‑ Где... Настя? ‑ эта целительница из руссов. Я ничего такого не хотел... Я по основному профилю некромант ‑ рядом со мной тяжело находится другим магам. Именно поэтому мы берем себе в спутники жизни либо простых людей (благо, можно оплатить продление жизни) либо других темных. А эта меня не боялась и даже подшучивала ‑ чего стоит расписать мой черный балахон цветочками! Хорошо, у меня запасной был...

‑ Извините... Кхм... ‑ фигура покачала головой ‑ но ее больше нет.

‑ Как? ‑ боль и ненависть. Хочется встать и начать убивать...

‑ Снаряд. Он попал прямо в вагон с ранеными...

Чего я хочу? Родители не пропадут. Сестра и брат? Они старше меня и в тылу ‑ я единственный в нашем поколении военный. Дед был рад моему выбору...

‑ Сделай так, чтоб мы победили. ‑ месть даже ценой посмертия! Да, дед бы гордился...

‑ Это невозможно. Но... Я могу добыть энергию и слегка помочь ‑ победить вы должны сами. Но я не могу использовать свою энергию...

‑ То есть?

‑ Жертвоприношение. Но не тела, а души. Вы умрете. Навсегда. Никаких перерождений. Никогда. ‑ ага, испугал.

‑ Давай. ‑ в глазах Безликого мелькает что‑то... одобрение? Уважение? Плевать...

‑ Будет больно...

‑ Да мне и сейчас тоже не очень.

Боль... Я ощущаю жуткую боль, переходящую в холод. Пустота... Я ощущаю, как распадается сама душа. И от нее тянутся тонкие горящие нити ‑ к стволам орудий. К накопителям винтовок и пулеметов. Я улыбаюсь ‑ все было не зря...

‑ Настя...

Безликий

Чертов пацан... Он согласился. Я надеялся ‑ откажется, а он ‑ согласился!

Я не дам забыть, парень. Они не забудут ‑ я обещаю. Я помню другой мир, который мельком посетил ‑ мой коллега сначала насторожился, но потом показал свои владения. Это... Это неправильно! Смерть ‑ плата за жизнь, а мы ‑ те, кто ее собирает, и все же... Мы стояли и смотрели, как люди ЗАБЫВАЮТ.

Я взял в руки нож. Ты служил достойному хозяину. А теперь... Теперь у тебя будет новый хозяин. Не хуже прежнего...

Я мог бы сам создать этому наемнику, Серову (либо, как он сам себя теперь называет, Алексу Грею) снаряжение. Но так мой противник отслеживает потоки силы. И создание артефакта ‑ это не выход. Проще взять готовое, слегка изменив свойства...

‑ Я сделал свой ход, брат...

Глава 14

Холодная сталь и горячие головы.

Смотря на мир глазами...

Алекс.

Я очнулся от странного видения... Безликий? Но как он со мной связан? По словам Эрка меня вытащил Гермен ‑ бог‑покровитель магов... Хотя если взять как аксиому то, что изменениями моего тела руководил Владыка Нежити...

‑ Это все! Клянусь! ‑ голосили два ничтожества. Надо же ‑ я и видение видел, и писать не забывал. Семь абсолютно незнакомых имен... Хотя нет ‑ семь трупов..

‑ А Сортен?

‑ Да, это я... ‑ эта стерва потупила глазки. Я удивился...

‑ Ты мать Георга?

‑ Мачеха! Эта тварь мне не доверяет ‑ шпионит постоянно... ‑ зашипела змеей. Ага, похоже я поторопился с некоторыми выводами. Я кажется догадываюсь, какую работу он мне предлагал в трактире ‑ выяснить, куда "любимая" мачеха уходит...

‑ Раз уж так откровенно разговорились... Скажи, ты помогла его матери на тот свет отправится? ‑ я сказал наугад. Но ‑ попал, как это ни странно.

‑ Какая разница? Подумаешь! Она все равно бы умерла ‑ все равно кровавым кашлем больна была ‑ даже маги не могли помочь! А герцог мужчина видный ‑ да и богат. Правда, наивный. Дурак ‑ не понимал, что так лучше! Живая и красивая ‑ или умирающая... Да еще пасынок‑скотина! Сопляк ‑ нахватался благородства и думает, что имеет право на что‑то...

Злобное бормотание... Ну да ладно ‑ мне не интересно. Сабл рядом. Эти твари на дыбе. А тут еще управляющие амулеты ‑ для игр вроде "нажмешь кнопочку ‑ артефакт активируется".

Итак, таймер... Два кристалла... один ‑ в дыбу на грудной зажим с теми самыми тупыми лезвиями, что мне так понравились. Второй ‑ к шипам на кресле ‑ они пока в нераскрытом состоянии. Магический таймер...

Два этих самых пульта... Проверка и подзатягивание креплений...

Я улыбаюсь и снимаю маску. Герцогиня ахает, стражник бледнеет...

‑ Я хочу сыграть в игру ‑ начинаю я. Странное чувство "дежа‑вю"...

‑ Итак, таймер. Когда я скажу ‑ у вас будет 10 секунд на активацию артефакта. Разумеется, у графини будет управление твоим креслом, а у тебя ‑ дыбой. Ну дальше надеюсь понятно? Решайте!

Я щелкнул переключателем...

Два почти одновременных щелчка и стоны, переходящие в жалкие бульканья... "Может, надо было сказать, что если бы никто не активировал артефакт ‑ то жили бы оба?"

"К черту ‑ так веселее..." "Не справедливо ‑ они умирают быстро, в отличие от Дилы!" "Ничего, артефакты не дадут им сдохнуть легко"...

Я сложил список жертв и вышел, предварительно примотав к лавке гранату с веревкой ‑ вот вошедшие обрадуются!

Тело девушки лежало в коридоре. "Я буду возвращаться этим путем. И заберу тебя!". Я начал спуск дальше вниз...

* * *

Я шел по коридору. На встречу уже попадалось два стражника ‑ по одному, к счастью. Реакция совершенно одинаковая ‑ "Эй ты!.." Содержимое черепных коробок вроде бы тоже идентично ‑ по крайней мере стены заляпаны абсолютно однотипно. Третий... Сука! Один ударил в ногу. Второй ‑ в левую руку ‑. похоже, что пары пальцев я лишился. По ноге расползлось покалывание и жуткая боль и холод... А мой траншейник смачно врезался в грудь излишне расторопного стрелка. И ведь сразу стрелять ‑ с чего бы? Ощущаю артефакты щитов ‑ вообще‑то простые, но арбалетный болт бы выдержали. Хорошо, на траншейник не действует.

Раны ОЧЕНЬ медленно затягиваются. Я уже привык к этакой "неуязвимости", а тут такой облом... Ну ладно ‑ медленно но верно... Я выхожу в крупное помещение ‑ однако! Напоминает склад ‑ высокие стеллажи высотой, наверное, с десять метров. Стены старые. Даже не так ‑ Древние. По всей видимости, Сабл отвоевал себе кусок древнего подземелья и приспособил под кубышку. А вот и охрана... О чем‑то разговаривают, улыбаются... И стоят так удачно ‑ прям под стеллажами. Жаль, шуметь нельзя...

‑ Вы тут что, в конец ... я ... ... ...! ‑ раздается зычный голос. Я растроган ‑ нет, правда ‑ он решил похоже облегчить себе участь! Ладно, может я его сильно пытать не буду...

‑ Ты ‑ пошел и проверил третью комнату. Пора заканчивать ‑ шесть часов прошло. Пусть оплачивает или уходит...

Нет, пожалуй, час‑полтора мучений перед смертью ‑ в самый раз.

Осталось их лишь два... И Сабл ‑ особое блюдо. Вершина ‑ как вишенка на торте... Что интересно ‑ Кира преувеличивала. Пара ловушек действительно была ‑ и ныне покойный Винни со своим смешливым ублюдком‑напарником меня через них провели. А от нежити очевидно никто заклинания не активировал ‑ ну да, видно же что человек! Идиоты непуганые...

Сабл отошел к ряду столов. Отлично ‑ я мерзко ухмыльнулся за тяжелыми полками. ОЧЕНЬ тяжелыми, надежными и негниющими, но к сожалению, не прибитыми магией к полу полками ‑ они стояли под собственным весом. Для меня даже ‑ изрядно, но...

Забраться повыше, толкнуть посильнее... Грохот, треск, вопли, стоны, тишина ‑ где‑то хлопнул взрыв. Ну да ‑ даже если обитатели камеры были живы ‑ проблема решена.

И вот я стою на опрокинутом стеллаже, передо мной ‑ перевернутые столы и недоумевающий Сабл. Точно такой же, как описывала Кира ‑ средний рост, какой‑то квадратный. Лысая голова и татуировка оскаленной кошачьей пасти на левой щеке. Кожаная безрукавка на рубаху, темные штаны и сапоги. Самое интересное ‑ почти нет страха. Рука лежит на эфесе сабли, но и только...

* * *

‑ Ты кто такой? ‑ а в глазах любопытство. Я думал он расстроится, что я размазал его солдат тонким слоем. Ан нет ‑ как‑то не вяжется ни это, ни камера пыток с образом "крестного отца", который мне описала Кира ‑ я думал, у него есть кодекс чести.

Он щелкает пальцами... И деревянная стена сзади просто падает. За ней ‑ пятерка арбалетчиков. Убить его было бы проще, но увы ‑ он мне нужен живым ‑ минут хотя бы на сорок...

Я прыгаю за стол ‑ и рядом зачарованным болтом прошибаются трехсантиметровые доски столешницы.

И мы вернулись к тому, с чего начали...

"Идиот! Просто кретин! Ну как ты мог так облажаться! ... ... ...!"

Что характерно ‑ это я про себя.

Вшшш‑Бдщ!

Стрела арбалета с огненным заклятьем прошибла перевернутый стол ‑ мое импровизированное укрытие.

‑ Эй, там! Сдавайся ‑ может я тебя найму? Такие люди как ты мне нужны!

Спокойно, спокойно! ДА КАКОЕ НАХЕР СПОКОЙНО! У меня пробита левая нога (хорошо хоть "Заморозка" прекратила свое действие!) и выглядит как кусок мяса, который раз сто замораживали‑размораживали. На левой руке нет мизинца и безымянного пальцев, а так же половины ладони. Хорошо хоть нож при мне! И еще пистолет...

Кстати о птичках...

В слепую сажу все двенадцать пуль калибра как у ДШК ‑ грохот и матюки. Все арбалетчики защищены артефактами. И они настойчиво хотят отправить меня на тат свет.

Нога более‑менее восстанавливается. Пальцы тоже. Пошевелил ‑ нормально. Один из стрелков‑затейников немного проходит вперед ‑ я успел перезарядиться. "Стеллажи!" ‑ мелькает мысль...

Круглая и тяжелая свинцовая пуля прошибает подпорку. И полки начинают крениться. А на полке ‑ бочки с чем‑то тяжелым.

‑ А‑а‑а! хгрр... ‑ тяжелая бочка попросту расплющила стрелка. Ее скорость ‑ меньше скорости пули или болта. Так что ‑ прощай, Норфолк.

В груде внутренностей и битого дерева мелькает артефакт. Выстрел ‑ и энергия вырывается наружу. Волна энергии прошивает все вокруг. Они теряют на миг ориентацию. Подскочить к переднему так, чтоб он оказался на линии огня ‑ пистолет уже убран. Только нож ‑ и это правильный выбор. Об этом говорит ‑ да что там, вопит! ‑ обрубок с культями вместо ног: я резко присел и полоснул чуть ниже колен.

"Раз, два..."

Следующие стоят прямо передо мной, одному пробить голову кастетной рукоятью траншейника, второму впечатать в грудь каблуком...

"ТРИ‑ЧЕТЫРЕ..."

Метнуть нож ‑ он как масло вошел в лоб последнему. Сабл несколько растерян и озлоблен. Отбегает, но на его пути я ‑ уже с ножом. Тот очень легко и ненапряжно вышел из черепушки арбалетчика.

‑ Давай‑ка друг поговорим...

‑ Да кто ты такой мать твою?! ‑ интересно, он всерьез меня хочет запугать, хватаясь за сабельку? О, достал из ножен. Ну давай, ублюдок...

Он делает выпад ‑ стоит признать, что он действительно силен. Судя по ауре ‑ у него не один ускоряющий артефакт. Но он не рассчитывал на такого противника. Оружие явно усилено серебром. Но... Я готов на жертвы...

Лезвие входит мне в бедро ‑ а мой кулак ‑ в его челюсть. Он замирает на некоторое время ‑ и я сразу наношу еще один удар. Теперь в грудину...

Интересно, он вызвал подмогу? Я упал ‑ больно. Но... Есть чем возместить ущерб... Подползаю к тому арбалетчику, которому всадил нож в лоб. Сознание раздваивается... Сердце... Печень... Это то, что поможет мне восстановится. А потом у второго ‑ с размозженой головой ‑ у остальных внутренние органы превращены в кашу.

Кровь уходит. Впитывается в ткань. Места разрезов затягиваются серым маревом. Я чувствую себя если не обновленным, то уж точно получше.

Теперь ‑ быстро. Обыскиваю Сабла и выкидываю все артефакты. Долго не мог понять, что с его головой. Потом дошло ‑ разжал челюсть ‑ ну да. Артефакт по типу маячка. Еще не активированный ‑ что меня очень радует. Значит, в ближайший час нас никто не навестит... Вырываю его ‑ к счастью, не надо далеко лезть. Передний резец ‑ долой. Жертва моего стоматологического мастерства глухо застонала ‑ но легкий тычок его успокоил.

Перед глазами встает Дила. Воображение ее рисует живой и здоровой ‑ никак не тот обрубок боли и страданий, что я освободил. "Идти на смерть ради мертвой женщины ‑ это из области запредельного мазохизма" "Все надо доводить до конца. Даже сумасшествие."

Я снимаю с трупов пояса ‑ хорошие ремни. Вязать руки и ноги ‑ одно удовольствие.

Сабл довольно тяжелый, но я его вполне в состоянии донести в один конец. До того коридора...

* * *

Он очнулся только когда я поднес к носу смесь душистых трав. Застонал, попытался встать... Активированный артефакт устранил сотрясение. Или убрал симптомы... Первым делом он попытался как‑то цыкнуть или свиснуть ‑ я с интересом подбрасывал на затянутой в перчатку ладони тот самый артефакт‑зуб. Поняв в чем дело, Сабл начал откровенно на меня пялится. Я подошел к телу Дилы. Откинул холст так, что бы атаман мог видеть тело.

‑ Ты ничего не хочешь мне рассказать?

‑ Ты ‑ из инквизиции? Слушай, ты явно что‑то перепутал. Единая церковь сильна, но дворяне все же сильнее. Будь реалистом ‑ даже глава экзорцыстов, этот фанатик Доминик не смеет связываться в открытую с ними. Только втихую...

‑ У вас табак есть? ‑ я явно его сбил с толку.

‑ Чего?!

‑ Ну... Трубки у вас курят?

‑ А... Да... ‑ главарь явно растерялся. И начал перебирать варианты поведения. Я слышал звук прилившей к мозгу крови как будто наяву...

‑ На поясе кисет.

Кисет был богатый. Темно‑синий с золотым шитьем в виде солнца. В небольшом кармашке ‑ трубка. В самом кисете ‑ табак. Причем именно табак ‑ не знаю как, но я был уверен в том, что это не наркота.

Я набил трубку. Прикурил. Благо опыт был еще с "того света". Как это ни дико, но дым свободно проходил сквозь маску. К подобным делам надо подходить с холодной головой. И таким же сердцем... Это самое важное ‑ если хочешь кого‑то убить, не испытывай к нему личных чувств. Впрочем, как правило, этого не выходит. Не вышло и у меня...

Глава 15

Вопрос этики...

Сабл сидел в высоком кресле. Шипы, металл... В таком же бедный стражник Винни провел последние мгновения своей нелегкой жизни. Я раздел атамана (запах ‑ без комментариев) и защелкнул браслеты. Зуб со встроенным артефактом‑маячком лежал на столике. Рядом с готовым обезболивающим и инструментами для РАБОТЫ.

Итак. Он хотел убить меня. Виновен.

Похитить Эрика. Виновен.

И фактически был одним из убийц деревенской девчонки, так похожей на мою знакомую клиричку. Последнее ‑ вообще непростительно.

‑ Слушай, ты же достаточно умен... ‑ о, теперь, раз не удалось испугать, будет льстить ‑ ...раз еще жив! ‑ гм... он меня похвалил или оскорбил?

‑ Чего ты хочешь? Я богат! И к тому же мне нужны люди ‑ а ты профессионал. Другой бы не справился.

‑ Кто нанял шайку Грига? Заказ шел через тебя ‑ заранее предупреждаю, что ложь учую. Так как?

Сабл побледнел еще сильнее, хотя, казалось бы, куда дальше...

‑ Ты кто такой мать твою Безли... А‑а‑а‑а!

Я был с этой тварью вежливым. Хотя до сих пор чуял ‑ он был одним из мучителей. И все его хорошие манеры, правильная речь и прочее ‑ просто маска. Кира рассказывала ‑ Сабл учился хорошим манерам у специальных учителей. Правда, это согласно слухам. Но слушая его речь, я ловил себя на мысли, что нечто такое есть...

Я вытащил раскаленный прут из его бедра. Артефакт для обезболивания работал на полную. Я не хочу его потерять... слишком быстро.

‑ Итак?

‑ Маг... не знаю ‑ просто пришел сюда и сказал, что желает встретиться со мной...

Интересно...

‑ Откуда знаешь, что маг? Отвечай! ‑ удар в печень.

‑ Кх‑х‑х!.. Он Руда сжег... кинул огнем ‑ и нет его...

‑ Ты уверен, что это не артефакт?

‑ Нет!!! Точно маг ‑ артефакт моя защита бы подавила!

Не врет...

‑ Ты хочешь жить?

Глупый вопрос на самом деле.

‑ Скажи, как его найти.

‑ О‑о‑он сказал сам на связь выйдет! И все ‑ после того, как Григ ушел ‑ как отрезало!

Правда. Значит, этот маг знает о провале похищения. И он в Академии...

‑ Последний вопрос ‑ и свободен. Мне нужны имена твоих клиентов ‑ особых. Типа покойной ныне Сортен. Я жду...

И после определенного рода процедур ‑ все. Сабл раскололся от затылка до глубин копчика. И был готов подобострастно вилять позвоночником ‑ лишь бы жить. Тварь... Даже не может ответить за свои делишки...

‑ А как ты вообще ее к себе взял?

‑ Я ничего! Просто солдаты мои ‑ Винни и Ким ‑ они на страже сегодня были! Сказали, что приехала к сапожнику племянница с деревни красивая. Я попросил пригласить вежливо ‑ а они перестарались! Неделю назад то было. А потом я...

Он вертелся как уж на сковороде. В какой‑то момент мне захотелось его убить ‑ просто за головную боль, которую я испытывал от чудовищной лжи...

‑ Короче, угрожали сапожнику?

Сабл запнулся... И я понял. У того работника иглы и шкуры еще двое детей. Так что ничего удивительного ‑ сломали легко...

‑ Я жду ответа на поставленный мной вопрос!

‑ Да...

Ну... Мне этого хватает. Я потянулся как объевшийся сметаной кот...

‑ Ты обещал меня отпустить!

‑ Когда?

‑ Ты сказал, я буду жить!..

‑ Ну... Я тебя не убью. Это точно. Но...

Я улыбнулся. Набор "Пытай сам" и артефакты для обезболивания под рукой. Еще один ‑ сохраняет здравый рассудок. Но я его отключил...

* * *

Спустя час...

Я закончил. То, что было Саблом, теперь находилось на крыльце кабака. Я прикрыл ЭТО плащом и нацепил широкополую шляпу. Левую половину лица я не тронул ‑ иначе не будет должного педагогического эффекта. Руки, ноги, нижняя челюсть и то, что между ног находилось ‑ в коробке рядом. Я вышел через черный ход ‑ пришлось делать две ходки: сначала тело Дилы, затем ‑ тихонько мычащий Сабл. На шее у него был навешен "обезболиватель".

Я улыбнулся, представив завтрашнее утро в этом районе. Будет весело...

‑ Не скучай, дружок! ‑ как и должно быть. Полное безумие в ауре ‑ из него никто ничего не узнает.

Тело Дилы я отнес ее дяде. Сначала думал его прикончить, но потом... На крыльцо вышла его жена ‑ дородная женщина, выглядящая прямо‑таки монолитно. И она нашла тело ‑ я в это время прятался в кустах. Ее муж вышел следом. Опустился на колени и зашептал молитву. Ладно... В ауре... раскаяние? Оно все же существует? Ладно, он сам себя накажет так, как бы я не смог.

Пора возвращаться и думать...

Глава 16

Бал мертвецов...

Я внимательно все осмотрел. Прошел по всем возможным путям ‑ и пришел к прискорбному выводу.

Я их не достану.

Та семерка ублюдков благородных кровей. Обрабатывая Сабла, я получил просто фонтан информации. Хотя бы сотая часть ее ‑ это уже горы золота. Но мне хватит просто небольшой горки трупов ‑ заказчика покушений на Эрика и семерки участников "Клуба властелинов" (они так себя назвали ‑ честное слово не вру!).

Но вот ‑ до праздника сутки. А охраны уже ‑ не продохнуть. Все фишки "ММIII" подготовлены, где возможно расставлены... но этим не убьешь. Только если панику поднять ‑ а они смоются. Так что ‑ просто "улыбаемся и машем": вампиры минируют пути следования боевых магов, целителей и просто дворян. Такой выбор объясняется тем, что разного рода ловушки артефакторы в основном обезвреживают. Боевик просто щит поставит, а в идеале ‑ ударит в ответ, что в данном случае означает "куда повезет". Целитель ‑ просто самые беззащитные из служителей Единого (надо за далией присмотреть, чтоб куда не влипла). Дворяне же... А нужен мотив чтоб дворянина в грязь ткнуть?

Граф Шарль де Лави. Два метра ростом, борода и усы. Большое пивное брюхо, утробный смех... Слывет самым добрым господином для своих крестьян. Тесно завязан с купцами. А где деньги ‑ там и шпионаж. Может, он мой клиент?

Был у меня среди знакомых байкер с подобной внешностью. Его друзья Котел звали. Только он никого не убивал, а этот получил в "Клубе властелинов" кличку "Барунх" ‑ так тут называется один из демонов. Очень любит дробящее оружие ‑ кистени, дубины, молоты... Его жертвы, как сообщил сквозь слезы Сабл, похожи на отбивные.

Два брата ‑ Эрель и Сиэль Кельер. Светские львы и золотая молодежь. Эти просто и без затей ‑ молодых девушек насилуют, а затем убивают. Имена пока не заслужили ‑ меньше десятка жертв на двоих. Очень похожи ‑ явно пользовались услугами магов для улучшения внешности. Блондины, высокие ‑ красота! И что им не хватало? Начали убивать... Эти вряд ли ‑ слишком тупы. Для них главное ‑ развлечение.

Князь Ироним Вольтур. Трудится в казначействе ‑ я промолчу. Исходя из того, что лет 15 как там служит ‑ либо кристально честен (ха‑ха!), либо крайне осторожен. Сорок лет. Крепкий мужик. Отец крупного семейства. Как так то? Казначейство ‑ одна из основ страны. Он? Возможно...

Предпочитает расплющивать свои жертвы прессом ‑ "Каменюка".

Виконт Жельцо Ревьен. И вроде не слишком большой титул, а все‑таки... Имеет несколько торговых домов. Именно благодаря ему у Сабла нет проблем с контрабандой. Но окончательно подмять виконту под себя бандита мешала здоровая куча компромата.

Сорок пять лет. Женат и куча любовниц. Что надо еще для счастья? Детей двое, старший вышагивает рядом с ним. Похожи ‑ обы с тонкими полосками усов, высокие, черные волосы ‑ этакие Бандеросы местного разлива. Сын не при делах, кстати...

"Хоррит" ‑ так тут зовут змею, стреляющую едкой кислотой из пасти. Разные химикаты, жаровни и прочее ‑ гаденыш увлекается "простой" алхимией ‑ той, для которой не нужен "Дар".

Двое.

Один ‑ просто граф Гирьян Бираж. Тридцать лет, богатый наследник. Кутит напропалую. Пьет и распутничает. Тут нашел себе новую игрушку ‑ отнимать жизни. Не в дуэли или на войне, а у беззащитных людей. Медленно и мучительно. Просто ‑ "Нож". Хотя ему больше нравится "Клинок".

Зато второй...

Просто поэма в прозе. Двадцать восемь(!) лет. Титул ‑ герцог. Гаспар Гертан. Блистательный оратор и известный участник светских раутов. Многие хотели бы выдать за него своих дочерей, но я сомневаюсь, что сами девушки пережили бы хоть одну ночь.

"Цеприт". Так тут называется птица ‑ аналог нашего сорокопута. Эта тварь обожает колья. Острые и не очень. Дерево и металл. И он имеет Гирийские корни. Негласный руководитель этого кружка монстров...

Короче говоря ‑ кажется, я нашел связного. Что интересно ‑ по слухам, все они так или иначе связаны не только с Гирией, но и ‑ внимание! ‑ с наследником!

Они все разместились в городе ‑ у знакомых или своих поместьях. А я... Я получил подарок. От Эрка ‑ он наконец‑то доделал артефакт для маскировки! Прекрасно...

Он выглядел как толстый браслет, охватывающий левую руку выше запястья. На гневный вопрос "Почему так долго?" последовал невозмутимый ответ "Так надежней..."

Я долго крутился перед зеркалом. Осязаемая иллюзия. Лицо, губы... Не "свои", а те ‑ как в таверне во время визита северян. Волосы, правда длинные, но ничего ‑ тут совсем коротко стригут только каторжников перед отправкой и солдат.

Глаза ‑ серые. И самое ценное ‑ управление мысленно! То есть если что ‑ я могу по‑быстрому откусить голову врагу и обратно маску врубить. Накопитель ‑ стандартный. Неделя без перебоя. Самоподзарядка от "магических потоков".

Кроме всего вышеперечисленного, Эрк принес еще кое‑что. Форма охранника ‑ издалека сойдет. Капюшон, легкая кольчуга, простой меч. Охрану и прислугу, как правило, никто не замечает. И по уставу, как ни странно, положено во время службы капюшон накидывать на голову ‑ там какие‑то хитрые заклинания типа "Кошачьего глаза" ‑ мне, впрочем, не нужные...

И "парадное" ‑ в принципе то же самое ‑ шинель, кепи, но черное с малым количеством светлого металла. (На мой настороженный взгляд Эрк поспешил успокоить ‑ "Не серебро, не бойся!").

После описания того, что я видел в подвале и о чем рассказали при допросе, Эрк долго и с чувством матерился. В конце концов ‑ пообещал, что отдаст их мне.

До балла и нашей развязки ‑ сутки.

Смотря на мир глазами...

Капитан стражи Дальго.

‑ Еще один! ‑ капитан вытер пот. Безликий подери того, кто так развлекается! А это ‑ именно развлечение... было...

Капитан проснулся рано утром не по своей вине ‑ в дверь настойчиво барабанили. Слышен был голос посыльного ‑ как там его, Кэр? Плохое настроение упало до отметки "хуже не бывает" от воспоминания о том, как его отшила та вчерашняя красотка... Н‑да... Года делают мудрее, но не привлекательнее...

Открыв дверь и выслушав водопад слов, с проглатываемыми от волнения окончаниями, капитан понял только то, что ему нужно бежать со всех ног к "Плотве" ‑ там, мол, жуть какая‑то!

"Да там каждый вечер все не слава Единому! Выжечь бы там все так, чтоб травинка не росла" ‑ грустные мысли были прерваны самым что ни на есть странным пейзажем. Перед парадным входом в "Плотву" (!), стояло с десяток стражников, а изнутри доносились еще знакомые голоса(!).

‑ Чудеса... ‑ пробормотал капитан.

‑ Дани, что там?

‑ Дальго! А мы тебя ждем! Вот что, скажи, можешь помочь? ‑ Даниэль Сора, а для друзей просто Дани ухмылялся с крыльца.

‑ Скажи, кто это? ‑ после чего распаковал какой‑то шевелящийся тюк на крыльце. Тюк протяжно стонал...

‑ Ох и ... ... ...! Да ...! ‑ такой набор фраз капитан не использовал со времен учебки. То, что было перед ним, было трудно назвать человеком.

‑ Кто‑то его выпотрошил и использовал мощный артефакт заживления. Видишь, даже глазницы кожей затянуло? И культи как будто старые. Вот только больно рисунок знакомый...

‑ Сабл! ‑ этого гада хотели прижать многие. Но ‑ не выходило. И тут ‑ вот. Вроде бы все нормально, да вот только...

‑ Я не знаю кто это сделал. Но знаешь, капитан, лучше бы нам его поймать. Пока он так на простых людях развлекаться не начал...

Да. Тот, кто это сделал ‑ просто чудовище...

‑ Поберегись!

Мимо пронесли еще носилки.

‑ Что там еще? Сколько погибших?

‑ Непонятно. Некоторые тела... Не совсем целые...

‑ Безликий...

‑ А я не удивлюсь.

Дальго мрачно посмотрел на друга:

‑ Не смешно.

‑ Я не смеюсь. Знаешь, что меня ну просто ОЧЕНЬ беспокоит?

‑ Так, ты меня пугаешь. Что еще произошло?!

Сора растерянно улыбнулся:

‑ Даль, я уверен... На них следы зубов и когтей. Но пытали их перед смертью (по крайней мере, некоторых) вполне осознано.

‑ Единый спаси...

Глава 17

История как урок...

"И грянул бал!" ‑ вечер. Среднегодье. Академия блестит и ослепляет так, что здешнее ночное светило скромно прячется за тучками, лишь иногда выглядывая из‑за темного марева облаков...

Я втянул своими не совсем живыми легкими воздух... Началось... Скоро и мы пойдем ‑ Мина со товарищи ‑ то есть Киль и Альберт ‑ попросили дождаться их дома. Мол, они за нами заедут. Сегодня мне придется с Миной подойти к ее матушке ‑ а по совместительству супруге правителя всех крово... гх‑м... гемоглобинозависимых.

Эрик вырядился все в тот же темный камзол, что и при поступлении. Только добавилось серебро ‑ и тут я дотумкал:

‑ Эрик ‑ елейным голосом начал я. Маг напрягся... ‑ а скажи‑ка мне дружок, откуда серебряные вставочки? А?

‑ Ну... Король Артур наградил моего отца графским титулом ‑ а тот этому активно сопротивлялся. Представляешь, ему хотели его дать лет десять назад ‑ так папа сбежал с церемонии в поисковую экспедицию!

‑ Та‑а‑ак... А слуга должен носить цвета хозяина, так? ‑ я совершенно по‑новому взглянул на присланную Эрком одежку. Стала видна и простая ткань, и явное предназначение этого образца высокой моды... Вот тварь! Я все‑таки телохранитель, тем более вольнонаемный ‑ на таких все подобные правила не распространяются, я знаю точно ‑ "Кодекс телохранителя" валяется на столе, а на его полях подчеркнуты самые прикольные моменты.

"Должен падать таким способом, чтоб... меньшего из возможных испачкать хозяина... как своей, так и врага..."

И тут я почуял вампиров. Артефакт ‑ активация. Смотрюсь в зеркало, трогаю кожу ‑ тактильные ощущения заглушены, но все же чувствуются.

‑ Вечер добрый...

О‑у‑у‑у!!! слюноотделение резко повышается. Мина заходит в комнату, за ней Киль и Альберт. Одеты в какие‑то темно‑красного цвета (я не удивлен) камзолы. Ну да, неплохо. Но принце... нет, не то, Принцесса...

Белые волосы собраны в высокую прическу. Пара прядей будто случайно выбилась, но мне в это не верится ‑ они явно выверены ‑ от длинны выбившихся волос до угла наклона.

Алое кровавое платье с треугольным декольте. Там... В общем, есть на что посмотреть. Корсет черного цвета. На тонкой шее ‑ кулон с камнем. Цвет уточнять? Глаза зеленые как омуты, иногда в них пробегает красные всполохи...

Я про себя вздохнул. Да, красива. И умна. У чувство юмора в наличии. Да только... Короче ‑ хватит. В конце‑концов вчера как артефакт получил в бордель рванул (чтоб Эрик не заметил) и наверстал упущенное. Заодно удостоверился, что в преступном мире начался полный хаос ‑ короли бандитов сразу забыли все договоренности и начали банальный "передел"...

‑ Понятно... ‑ задумчивый тон принцессы (хватит о ней думать иначе, она в конце‑концов лет на десять тебя младше! "Вот всему и обучишь...") отвлек от мыслей.

Ну да ‑ смотрит на присланную Эрком одежку и морщит носик ("Интересно, если поцелуешь ‑ так же сморщится?" Да ты заткнешься или нет?).

‑ Я как чувствовала. Киль!

У того в руках какой‑то пакет

‑ Я взяла на себя смелость взять выбор твоей одежды.

Мои свежеприобретенные губы разъезжаются в дурацкой улыбке. Решила позаботится... "На**т!" Так, шиза пошла в разнос. Алекс, нужно что‑то решать...

Я разворачиваю пакет...

* * *

Как там? "Я медленно стягиваю с себя одежду, и вот я...". Итак, чулки(?), короткие штаны ‑ до середины икр и камзол. Ботинки. Шляпа с широкими полами и перьями, плащ ‑ здоровый... С тоской думаю, что вообще‑то с таким лицом как у меня, это будет смотреться ничего... Эффектно. Но вот...

"Ну давай? Месте посмеемся! Ты же никогда не отказывался от веселья!"

Да иди ты! Лучше бы посоветовал что! Хотя просить советы у шизофрении ‑ несколько опрометчиво...

"Не ной... сейчас. Пусть выдут!" Ладно...

‑ Дайте я переоденусь. И принцесса ‑ я сам предпочитаю выбирать себе одежду. Я все‑таки наемник, а не придворный франт!

‑ Да я догадываюсь ‑ фыркает совершенно неаристократично это алое чудо ‑ что‑нибудь черное, серое и заляпанное кровью.

Эрик о моих приключениях молчал. Хотя после моего рассказа не мог заснуть. Откуда знает? Слежки не было ‑ я проверял...

Вся компания вышла в гостиную, а я остался наедине с самим собой.

"Что бы тебе дать? Так ‑ пафосно. Так ‑ не заслужил еще. Так ‑ как‑то... не то..." А может кроваво‑красный с серым? Чтоб страшнее?

"А что‑то в черепушке осталось. Не все сгнило после смерти, как я погляжу!"

Голова закружилась, в глазах тьма. Тело как будто заледенело... Твою мать, нихрена себе шизофрения доводит!

На пару секунд я потерял сознание. Я так решил, потому что очнулся на полу.

‑Алекс, ты что там...

И в дверь ворвалась кавалерия в лице вампиров и Эрика. И застыла на входе...

Смотря на мир глазами...

Мина.

Когда мы почуяли возмущение силы в комнате, где был Алекс, мы не сговариваясь бросились туда. Сила была... странной. Не атака, не нападение, не защита. Просто ‑ сила. Но какая‑то холодная и безличная. Предоставленная сама себе ‑ а это опасно...

После того, как дверь с жалобным хрустом открылась, нам предстала странная картина: Алекс (как мне кажется, в маскировочном амулете, хотя прямо не скажу) поднимался с пола. Одежда...

Смотря на мир глазами...

Алекс.

Итак! Сапоги высокие ‑ одна пара. Сверху ‑ что‑то типа пальто темно‑красного цвета. Плащ? Серый простой костюм. Нож и пистолет ‑ под полой плаща. Вроде бы ничего. Лицо то же, что и всегда при маскировке ‑ как будто вырезанная скульптура с тонкими губами и усмешкой садиста со стажем... В общем ‑ незаметно и со вкусом ‑ то что надо для моих целей

‑ Итак... Оценим, пожалуй, систему безопасности Академии?

Темнело. Бал в стенах Академии набирал обороты. А я готовился к началу бойни ‑ там все решится.

Стоило нашей компании подойти к воротам, как я увидел знакомое лицо.

‑ Ледон, как рука?

Начальник охраны замка Эрка сверлил меня взглядом. Если бы мне кто‑то сломал руку, я так же не питал к нему теплых чувств. Но это...

‑ Пошли. Надо поговорить.

‑ А Эрик?

Северянин оскалился и показал кольцо:

‑ Это приказ Эрка! Не забывай, на кого работаешь!

‑ Эрик, от вампиров ни на шаг. Мина, Киль, Альберт ‑ я на вас рассчитываю...

Глава 18

И в воздух головы бросали...

‑ Не ожидал. Я рад вас видеть!

Эрк стоял в беседке, я изображал радость, а в воздухе отчаянно пахло жареным. И как бы не мной...

‑ Что я тебя просил? ‑ голос мага был холоден. Эмоции в ауре ‑ на нуле. Артефакт? Хотя нет ‑ скорее зелье "Холод души". Перед боем употребляется магами ‑ для очистки от эмоций и сосредоточения.

‑ Итак. Сейчас я раскрою карты. Все карты...

Браслет‑маскировка значительно нагрелся...

‑ Верно на него смотришь. Это то, что ты называешь "бомба". Огонь ‑ как нежить, пусть даже сильная и разумная, он тебе не очень приятен.

Итак, говорю сразу ‑ не дури! Я ничего не хочу ни тебе, ни твоим друзьям сделать. И тем более ‑ своему сыну. Я просто хочу совершить дело на благо своей страны...

‑ Ты значит натравил на нас всех этих бандитов? Зачем? Оригинальная забота о потомстве...

Эрк покачал головой.

‑ Ты знаешь, с чего все началось?

‑ Ну... Полагаю, с Винной долины?

‑ Правильно...

* * *

Как все интересно происходит... Итак, тридцать лет назад тогда еще молодой Артур XIII огнем, магией и мечом отбил эти земли. И в итоге земли стали граничить с Гирией. Вроде бы хорошо ‑ земли плодородны. Граница ‑ это новые города, оживление торговли. Серебро, порт... Это очень соблазнительно. Для всех ‑ в том числе и для Гирийцев.

В самом деле ‑ зачем тратить ресурсы? Хоть модификаты и сами были в состоянии зачистить местность, но все‑таки проще отправить их воевать с людьми, чем с нежитью. В самом деле, это не выгодно ‑ нежить можно только убить. А людей вот ‑ можно использовать как рабов. И таким образом, убить сразу двух зайцев, а то и трех ‑ территорию отхватить без серьезных затрат, соседа в грязь ткнуть (а со слабым никто не станет иметь дел), и дать сигнал другим ‑ пока в одном месте наступают гирийцы, в другом можно спровоцировать других соседей. Никакой подлости ‑ простой хозяйственный цинизм ‑ раз у соседа проблемы, то грех не стянуть чего‑нибудь еще пока он занят.

Винная долина в любом случае потеряна. Дворяне не хотят платить в казну подати и задаются уже вполне разумным вопросом ‑ серебро есть, порт есть, плодородных земель в достатке, как и ремесленников. Есть даже школа магов ‑ не очень большая, но все преподаватели опытные, и, что самое важное, очень свободолюбивые люди. То есть против короля ничего не имеют, поддерживать мятеж не будут.

Вот только если на их земли (а среди магов довольно много дворян), пойдут войска короля, они встанут на дыбы. И тогда мало никому не покажется.

И какой выход?

Вассальная зависимость! Короче говоря ‑ король там управляет номинально. И денег из столицы не дадут от казначея ‑ если только в долг и под проценты. Но ‑ пошлины минимальные, небольшая, чисто символическая "плата за защиту". Правитель ‑ свой. Старый герцог недавно трагически погиб (на этих словах Эрк закатил глаза ‑ ну да, я понял: отравился мацой прыгая с лошади с мечом в руках). Новый скоро будет назначен. Кандидатура уже есть ‑ вся соль в том, что в Долине его уважают и боятся, а особая папка в Коронной Канцелярии ну просто о‑о‑чень толстая. И кто будет виноват, что итогом его бездарного правления дворянство будет так не довольно, что при наследнике (лет через десять) попросится обратно?

И вроде бы все хорошо ‑ да только и Гирии таким макаром все планы, которые лет двадцать готовились, ко всем чертям летят. Их кандидат ‑ мертв. Их сторонники из числа тамошнего дворянства ‑ в бегах или птичек на виселицах кормят.

Есть еще один факт ‑ вампиры. Им, в общем‑то, фиолетово, кто и как там правит. Вот только Гирийское королевство они на дух не переносят ‑ какие‑то старые терки. Так что ‑ поддержка вроде бы на стороне старого короля.

Эльфы как всегда ‑ все себе на уме. У них принцип невмешательства, пока их интересы не затронуты ‑ но нюх по ветру держат. Гирийские некроманты иногда используют кровь ушастых для ритуалов ‑ разумеется, не донорскую, ведь эльфы ‑ просто ходячие генераторы силы. И живучие ‑ пытать ‑ силу собирать ‑ подлечить ‑ повторить пункт первый...

И сейчас осталось последнее. Церковь во главе с отцом Домиником (вот сморчок крученый!) поддерживает короля. Не за просто так ‑ за то, что бы Безликого официально признали виновным в создании нежити и тем самым ‑ главным врагом Единого, Гермена и прочих "светлых" богов.

Так что они фактически победили ‑ остался последний штрих. Надо выбить землю из‑под ног "неправильных" заговорщиков. И это они хотят поручить мне...

Сегодня "Властелины" соберутся дома у одного из членов клуба. В комплекте ‑ оргии, истязания и прочие радости жизни. Приказ короля однозначен и не может двояко толковаться ‑ уничтожить всех, кроме одного ‑ как раз марионетки. Его ‑ только оглушить. Он пока не знает о своей роли ‑ поэтому я должен тюкнуть его по голове и доставить пред светлые очи государя.

На логичный вопрос "А почему было не попросить?" Эрк логично ответил, что не мог просчитать мою реакцию. В самом начале моя роль была именно охранника ‑ потом, когда непосредственная угроза была устранена, возникла необходимость "выдернуть" Эрика. Но так, что бы те, кто смог ускользнуть или затаиться, были уверены, что это ‑ случайность и провокация третьей стороны. Сначала были бандиты с усыпляющим оружием ‑ я их превратил в кровавую кашу на мостовой. Далее ‑ банда Грига. Их специально наняли через Сабла ‑ во‑первых ‑ я сам понял, кто такие "Повелители". Во‑вторых ‑ начал действовать осторожнее. В‑третьих ‑ при обыске "Плотвы" было найдено очень много всего интересного ‑ я там знатно все разворотил. Ну и наконец ‑ на улице война банд. А значит ‑ можно под шумок прикончить еще парочку воротил не опасаясь мести со стороны криминала (снайперских винтовок для отстрела больших шишек тут нет, а вот магические арбалеты...)

‑ Итак, твой ответ?

‑ Что если я откажусь? ‑ избито и банально, но все же...

‑ Да в общем‑то ничего. Тебя проводят в камеру.. посидишь месяцок‑другой. Браслет, извини, не сниму ‑ секретность. Потом дам исчезнуть. Но подумай ‑ ты имеешь конечно сбережения, но я тебе предлагаю себя зарекомендовать. Не передо мной ‑ я и так знаю, на что ты способен. Но вот Артур... Ты произвел на него впечатление. Да и на эльфов тоже...

‑ Так, кто знает, что я такое?

‑ Я, Ледон, Артур, принц Веласиель. Того мы были вынуждены поставить в известность как союзника. Ну и разумеется Эрик ‑ он, кстати, ничего не знал. И помогал и прикрывал от чистого сердца.

"Ох уж этот Единый! Вечно он воду мутит со своими святыми отцами! Правильно я все решил..." ‑ почему у меня такое чувство, что моя шизофрения более целая личность нежили я? Не знаю...

‑ Ладно. Согласен. Но сними тогда с меня эту штуку. ‑ киваю на браслет.

‑ А ты не будешь делать глупости?

‑ Не беспокойся. "Повелителей" я сам не очень люблю.

"Да это же неслыханно! Проклятье! Вот интересно ‑ после того, как на меня всех собак повесят ‑ что дальше? Всем легче станет? Или что? Справедливость и воздаяние!"

Значит, все‑таки ты и есть Безликий... Я абсолютно честно надеялся, что ты ‑ плод моего больного воображения.

"Я его отпечаток. Твоя, если можно так выразиться, "темная" сторона души плюс частица знаний и умений."

То есть теперь я смогу стать магом?

"Не‑а. Гермен тебя вытащил, я ‑ немного подправил. Так бы ты был магом, а так ‑ как раз наоборот, идеальный убийца магов. Как завершишь дела тут ‑ пойдешь дальше."

Я же свободен?

"Во‑первых, ты говорил с Герменом, а не со мной. Поверь, он бы тебя принуждал, при этом говоря всякие красивые слова о добре и зле. А во‑вторых... тебе же хочется порадовать свою вампиршу?"

Так, она не моя. Да и... Стоп! Влад?

"Да. Но поговорим об этом позже ‑ я устал..."

‑ Когда идти?

Эйнштейн был прав ‑ разговор с безликим занял в реальном мире меньше секунды.

Браслет щелкнул и распался. Я ощутил, как роскошный красный плащ превращается в серую плотную гладкую ткань. Лицо привычно прячется за маской...

Проклятье, не получится мне блистать на балу...

"Не боись, Золушка. Выполнишь это задание ‑ без награды не оставлю..." ‑ как будто кто‑то буркнул сквозь сон.

* * *

Бал‑бал... Я пропустил самое интересное ‑ представление экзорцыстов. Звучит странно, но...

Как всякое старое место, Академия ‑ это раздолье для призраков. Сила тут бьет ключом. И со всего города сюда слетаются призраки. Но святых отцов интересовал один конкретный.

Когда я протолкнулся к месту действия, я почувствовал, что руки сжимаются в кулаки:

‑ Имя? ‑ высокий мужчина лет тридцати на вид. Сверлит глазами отца Доминика, который крепко‑накрепко запер его в пентакле. Черная одежда, переходящая в серую дымку. А в магическом зрении ‑ настоящий кошмар. Этот мертвец что называется живее всех живых ‑ не знаю, как они умудрились его запереть. Не архимаг конечно, но будь он на свободе ‑ жару бы задал тут всем.

‑ Килар. Жрец Безликого.

Дальше началось представление. Призрак отвечал на все вопросы подчинившего его мага ‑ да, они приносили в жертву детей, женщин, занимались мужеложенством и выступали за отмену закрепления крестьян...

"Тварь!!! Он его контролирует!" ‑ от рыка в моей голове та чуть не лопнула. Безликий мог не говорить ‑ я это видел. Как и все маги ‑ но они молчали.

Ну да ‑ Доминику и его единомышленникам надо поставить Безликого на то место, которое занимает в христианстве Сатана. Только вот проблема ‑ тот действительно взбунтовал, а Безликий всегда был сам по себе ‑ повелитель смерти и справедливости.

"Хоть кто‑то это понимает! Помоги мне..." От моих пальцев протянулась тонкая дымчатая нить. Легкое движение ‑ и на линии пентакля появляется брешь. А я себя чувствую, как будто разгрузил пару выгонов цемента в человеческой ипостаси.

"Понял, почему магом тебе не быть? И хватит об этом. Лучше понаблюдаем представление... Хе‑хе‑хе..."

А тем временем фигура жреца превратилась в тонкую дымку и бешено извиваясь, протиснулась сквозь барьер. И теперь темный и как будто осязаемый столб тумана находился прямо напротив застывшего отца Доминика.

‑ Во‑первых ‑ все что я сказал ‑ ложь. Кроме моего имени. ‑ голос был примерно такой же температуры, как лезвие моего ножа.

‑ Во‑вторых, то, что ты устроил ‑ заслуживает...

"Иди отсюда! Сам разберусь..." ‑ а по залу прошелся порыв ледяного ветра. Все поежились, и я почуял сладкий запах страха...

Призрак поперхнулся. Обвел толпу взглядом (щиты самой разной формы и цвета занавесили все пространство) и на секунду остановился на мне. Резко принял материальную форму. В мертвой тишине раздался его голос:

‑ Слушаюсь, Милорд...

И он растаял... а толпа быстро рассосалась ‑ в другое крыло. Там где волшебные фейерверки и танцы. И где нет мертвящего холода.

"Надо вернуться и устроить служителям Единого разнос. Вконец обнаглелели ‑ моих слуг ТАК оболгать. Мужеложенство..."

А остальное тебя, значит, меньше волнует?

"Разумеется! Как и любого нормального мужчину..."

Я почему‑то думал, что боги бесполы...

"Ты неправильно думал! Это может где‑нибудь в другом мире есть бесполые боги, которые делают все исключительно так, как надо, а не как им чувства подсказывают. Но я таких не встречал... К счастью!"

Я думал боги руководствуются только логикой...

"Я не сам Безликий. Я ‑ его отпечаток. Но ответить тебе могу ‑ да, логикой мы и стараемся руководиться. Но... Что, короли и императоры не любят? И всегда руководствуются логикой? Единственное отличие ‑ у нас больше возможностей. И мыслим мы получше вашего..."

Кстати, а где сам Безликий? Раз ты ‑ просто отражение...

"Он мертв... Не спрашивай меня как ‑ я та часть его разума, что он отправил перед тем, как погибнуть. Он наделил меня частью своей силы, и потому я смог тебя подправить при переходе. Так же ‑ мне пришлось смотаться в одно измерение. Твое снаряжение оттуда. Теперь я выполнил свою задачу ‑ и сил у меня нет. Я могу взять твою жизненную энергию ‑ благо она быстро восстанавливается. Но даже с ней мне нельзя сотворить свое заклинание ‑ максимум изменить уже готовое или подправить линии силы... Я устал. Давай потом, лады?"

* * *

Бал, бал... И странное чувство "это‑уже‑было"... Отцу Доминику помогли подняться и уйти двое послушников. Браслет с заклятьем огня с меня сняли. Что мне еще для счастья надо? Ну... Много денег? Да! И с этим Эрк пообещал помочь. Все, что я найду по адресу Брюлова аллея, дом 16 ‑ мое. Именно там должны погибнуть все, кроме князя Иронима Вольтура ‑ "Каменюки". Именно через него на деньги королевства оппозиция наращивала жирок и растила мышцы ‑ наемники, оружие, провиант... Все, что нужно для войны. Остальных ‑ в расход. Эрк дал небольшой кристалл ‑ простейшиа артефакт. Я почувствую возмущение сила ‑ и он меня приведет прямо по адресу. Магическая сигнализация уже обезврежена ‑ маг сам постарался. Будет около десятка охранников ‑ наемники. Их жизнь ‑ полностью в моих руках.

После того, как я выяснил, что это недобитки Сабла, вопросы отпали сами собой...

Но пока "Повелители" развлекаются вполне пристойными вещами. А посему...

‑ Готовы?

‑ Есть!

‑ Третий сектор?

‑ Растяжки готовы!

‑ Эрик?

‑ Десять шагов... Девять... Восемь...

Ба‑бах! Визги, вопли, матюки...

‑ Безликий вас ... костью ... да в ...!

"Вот скотина! Да я в жизни подобное не делал!" ‑ возмутилась моя личная шизофрения.

Ты не хочешь стать всеобщим пугалом? Да ладно, это же весело!

"Ты не понимаешь... Гермен и остальные так же не понимают, что их желание обмануть Смерть приведет к катастрофе!"

Ты о чем?

"Пока рано..." ‑ ушел опять в свои глубины. Ну и хрен с ним!

Наша теплая компания сидела в засаде. Заряды с сюрпризами были расставлены в самых труднопроходимых и узких местах ‑ выходы на балконы (на кой черт балконы на первом этаже?), беседках, лестницах...

Смотря на мир глазами...

Авель Варгос. Клирик. Первый курс.

Клеренс шел впереди ‑ как он мне сказал, у него чутье лучше. Кто‑то решил Среднегодье отпраздновать потешив себя издевательствами над учениками. Возмутительно!

‑ Тут еще одна...

Я отвлекся от своих мыслей. Да, еще одна фишка. Просто поразительно ‑ простейший артефакт ‑ и такой эффект.

‑ Как там?

‑ Да ниче...

Кланг‑кланг...

Единый спаси...

Смотря на мир глазами...

Алекс.

Знакомые лица ‑ те два клирика. Как их там? Авель и Клеренс... И у Авеля сейчас сложная ситуация.

Узкий коридор, "глухой" ‑ даже в окно не выпрыгнешь. Хотя покажите идиота ‑ с четвертого этажа прыгать? Застыл как статую ‑ а Клеренс ходит вокруг него. Сами мы сидим в темном ответвлении ‑ даже не дышим.

Кланг‑кланг...

Издалека...

Дикий вопль и топот ‑ сзади звук активируемого заклятья "Воздушной волны" ‑ замедленная реакция. По воплю опознаю Далию...

‑ На помощь!

Девчонка снарядом врезается в стоящего и интенсивно потеющего Авеля. Сшибает с ног, Клеренс в самом низу кучи‑малы...

Бу‑бух!

Я вышел из укрытия. Все живы, но без сознания. Лежат вповалку. Причем девчонка ‑ на Авеле, и одежда у нее так порвана... Своеобразно...

"Зависть плохое чувство" ‑ злорадно‑жизнерадостный хохот.

А воздержание ‑ плохая привычка.

Хохот перерастает в стон и истерику...

"Не боись! Но ты мне нужен в таком качестве ‑ иначе ничего не выдет. А внешность. Есть одна идейка..."

Заряды уже кончились. А в зале появилось довольно много физиономий с синяками ‑ злые и подозрительные взгляды ничего хорошего не обещают диверсантам.

‑ Мина! Как это понимать?! ‑ раздается из‑за спины. Приятный бархатный и чарующий голос. Мы оборачиваемся и...

Вас по голове когда‑нибудь? Причем с таким эффектом, что приходило понимание, а не только головная боль и матюки?

Передо мной стояла Мина, но во взрослом варианте ‑ и мне было чертовски завидно ее жениху...

Высокая, стройная. Вместе с тем ясно, что это не девушка, а Женщина ‑ именно так, с большой буквы.

‑ Королева... ‑ все кланяются а я стою как столб. Наваждение прошло ‑ наверное использовала гипноз и обаяние. Ну‑ну... Эрик стоит с открытым ртом ‑ как дурак.

Наклоняюсь к его уху ‑ "Закрой рот ‑ зубы простудишь..." Пацан краснеет.

‑ Ничего моя...

‑ Следуй за мной ‑ голос кажется уже не таким чарующим. В нем лязгает металл. Отходим в беседку в парке. Предчувствую разнос...

‑ Как насчет того, чтоб представится? ‑ ляпнул быстрее мысли. Что я несу? Она же меня в асфальт закатает!!!

Судя по сдавленным воплям, замаскированным под кашель, всех посетила та же мысль.

‑ Что? ‑ глаза загораются огнем, а на пальцах удлиняются ногти. Что я делаю...

‑ Мина, твоя мама? ‑ обращаюсь к принцессе. Та смотрит на меня как и все остальные ‑ как на смертника ‑ и медленно кивает.

‑ А имя у нее есть? ‑ вампирша бледнеет еще сильнее. Почему я еще жив? Ответ банален ‑ на ауре написано. Любопытство!

‑ Я ‑ Агнесса! Королева вампиров клана Красные тени. И я даю тебе время на то... ‑ начала королева.

‑ Алекс Грей. Телохранитель этого охламона ‑ киваю на Эрика. Тот краснеет, а шиза в моей голове веселиться от глубины несуществующей души...

‑ У нас тут некоторое время назад с Миной возник спор. Не разрешите? А то уж больно интересно... ‑ так, бешенство уходит, а любопытство увеличивается.

‑ Скажите, могу ли я быть Владом? ‑ фаталити. Полное и бесповоротное. Глаза зеленого цвета, а от перстня на руке исходит что‑то непонятное...

"Магия крови. Она тебя просвечивает!"

Она же сейчас поймет, что я...

Лицо вампирши отображает растерянность и изумление, переходящее в... страх?

‑ Нежить...

Глава 19

Das Ende.

Немая сцена в стиле "Ревизора" длилась недолго. Мы находились в парке, в беседке и нам никто не мешал. На груди активировался амулет ‑ мне пора идти.

"Ты не вернешься после задания. Твой путь будет в другое место. Куда? Узнаешь..."

Так почему бы не развлечься?

‑ Эрик ‑ всего хорошего. Мне пора. Киль, Альберт, Мина ‑ может, еще увидимся. Королева ‑ всего хорошего.

Я скрылся в парке. Мало ли ‑ еще атакует?

Спустя полчаса я был по адресу. Высокий забор, два этажа. Охрана... Паршивая охрана ‑ я попросту перепрыгнул через забор. Приземлился сразу на одного охранника ‑ только булькнул ‑ и вонзил нож в шею другому.

У входа еще двое. Шлемы без забрала обеспечивают хороший обзор, но не защищают лицо ‑ короткие мечи первых двух жертв пришпилили тела к двери.

Все тихо и незаметно ‑ легкие стоны никого не потревожили. На улице праздник и шум фейерверков мешает нормально разговаривать даже тут.

Тела в розовые кусты, тихо заглядываю в окно ‑ отхожее место. И стоющий ко мне спиной стражник. Окно открыто ‑ я морщусь. Твари... Даже канализацию не прочистили! Тихо залезаю в окно ‑ благо наемник расслаблен и явственно пахнет дешевым вином.

Ш‑ш‑х‑х‑х!

Еще секунду он пялится на выросшее из груди лезвие. Я придерживыю его за шею и тихо опускаю на пол. Прислушиваюсь ‑ никого нет. Если Эрк не соврал ‑ осталось пять охранников.

Все они сидят за столом и режутся в местные карты. Азарт... Как много людей ты сгубил...

Когда я зашел в комнату, они даже не обратили на меня внимания.

Пять выстрелов ‑ пять трупов. Эти идиоты сняли шлемы ‑ и облегчили мне задачу. Солидную кучу монет я взял с собой...

Поднялся наверх. Из‑за двери слышны пьяные вопли...

Заглядываю ‑ они только начали. Пленники ‑ связанные на полу. Живы и пока здоровы. Мне надо торопиться, так что...

Влетаю и первым вырубаю князя ударом в подбородок. Остальные растеряно на меня смотрят...

‑ Здорово твари...

Пять пуль. Но ‑ не насмерть. Некоторое время потратил на вытаскивание бесчувственных тушек запланированных жертв.

Князь связан и живописно лежит на газоне.

Возвращаюсь в комнату ‑ и попадаю под водопад угроз, посулов и заманчивых предложений:

‑ Мой муж..

‑ Да ты знаешь кто я?

Они не могут убежать. А я спокойно обливаю их светильным маслом. Они замолкли. Тонкая струйка ‑ на выход. Встаю у порога и достаю огниво.

‑ Знаете, это банально, но... Увидимся на том свете! ‑ снимаю маску и щелкаю челюстями. Вопли, стоны ‑ выщелкиваю искру и поджигаю. Огонь волной пошел на них...

* * *

Я стоял в приемной короля. Рядом со мной ‑ бесчувственная тушка князя.

И что теперь?

"Ну... Есть хорошая и плохая новость. Твои цели совпадают с твоими же желаниями... Это редкостное счастье!"

Мне уже плохо...

"Влад ‑ старший брат Мины. Ты его должен найти. У него так называемое Алое Безумие. В свое время я дал его вампирам как накопитель большой мощности... Проблема в том, что ты не сможешь его взять сам ‑ Влад должен тебе отдать его. Только так!"

Допустим... А где?..

"Название Проклятые земли тебе о чем‑нибудь говорит?"

Вот ...!

‑ Давай, заходи... ‑ Эрк. Лицо как на плакате советских времен ‑ "усталое, но счастливое".

В кабинете короля присутствовали, кроме означенной коронованной персоны, эльфы ‑ принц и его ненормальная капитанша ‑ и королева Агнесса. А так же несколько человек неприметной наружности и внешности ‑ Канцелярия? Наверное...

Прежде чем Эрк успел слово молвить, я шмякнул князя об пол и поинтересовался:

‑ Мясо заказывали?

Бесцветные служащие утащили вяло трепыхающееся тело. Ну да...

‑ Значит, ты и есть Алекс Грей? ‑ король Артур 13 был гм... Широк? Высок? Да все вместе пожалуй... Окладистая борода, под два метра ростом... Чтоб всем так на седьмом десятке выглядеть!

‑ А вы, значит, тут королем работаете? ‑ никакого пиетета я не испытывал. Да, он хотел как лучше. Но... Он мог накрыть этот гребаный "кружок по интересам" раньше! Намного раньше! Как и любой из здесь присутствующих. То, что это могло привести к жертвам еще большим, я понимал. И что лучше один, чем тысяча ‑ тоже. Но... Объясните это родным и близким пропавших людей...

Он все понял. Эльфы и ухом не дернули... Королева Агнесса ‑ нахмурилась.

‑ А что дальше? ‑ я приготовился. Либо предложат работу, либо устранят. Могут еще и отпустить, но это вряд ли...

‑ Ничего. Я был бы рад, если бы ты согласился на работу в Канцелярии. Можешь потребовать награду ‑ не поскуплюсь.

"Требуй по пунктам: снаряжение, карту Западных проклятых земель. И отказ от поддержки компании Доминика! Последнее ‑ самое главное!"

Я повторил. Все на меня с интересом посмотрели...

‑ А как насчет того, что Доминик ‑ наша опора? И если мы откажемся...

"Это моя проблема"

* * *

Я шел по тракту на Запад.

Жестко ты...

"Твоя память просто кладезь информации. Как там? Фильм, из которого я взял идею..."

"Пункт назначения" он называется. И хоронить служителей Единого под его же статуей ‑ как‑то слишком...

"Но как вышло эффектно..."

Я хмыкнул...

* * *

‑ Это мои проблемы.

‑ Кстати, может ты прямо там с ним и поговоришь? ‑ смеется и смотрит в окно. Там под сенью статуи Единого стоит Доминик. Замечаю небольшую дымку ‑ это тот призрак жреца. Быстрый, но очень сильный удар куда‑то под основание...

Статую освящена. А значит, щиты ее не могут удержать. Следов магии ‑ никаких. Столб пыли и стоны...

Я повернулся к королю:

‑ Ладно, последнее требование снимаю...

* * *

Итак, я иду по тракту. Мне нет больше места в столице ‑ меня там боятся. Эрк... Ну что сказать ‑ молодец! Он действовал ради страны и это похвально. Использовал меня... И отпустил ‑ не хотелось бы мне прорываться с боем...

Еще через две недели я был в центре Проклятых Земель. Дважды меня пытались ограбить ‑ я просто вырезал нападавших. Здешнее зверье не атаковало ‑ чуяло себе подобного.

Я стоял в каком‑то разрушенном здании. Передо мной ‑ колодец, уходящий вглубь.

Я не понял ‑ а где Влад?

"Понимаешь... Влад тут был. Но..."

Что это? Быстро отвечай!

Вздох... "Проход между мирами. Как я уже говорил ‑ я не могу создавать заклинания. Только менять уже готовое. И этот колодец ‑ стационарное заклинание перехода. После этого вампира им точно никто не пользовался. А посему..."

Линии зеленого цвета начали истончаться и складываться в узоры вроде паутинного...

Куда теперь?

"Твои способности останутся прежними. Единственное ‑ я постараюсь подкорректировать маскировку. А то больно уж внешность у тебя получилась... Но говорю сразу ‑ долго человеческую внешность ты поддерживать не сможешь. Тебе нужен будет отдых!"

Валяй...

Вспышка и боль...

Твою мать...

Ни жив, ни мертв. Часть 2. Техноштурм

Пролог

'Вставай! Быстрее! Нас засекут ‑ не отговоримся!...'

Открываю глаза. Тело ломит и корежит. Все ‑ сон? И Эльтан, и все остальное? Подвал... Это были галлюцинации?

'Мечтай! Прочухался? Поднимайся!' ‑ голос надрывается. Да... Точно! Отпечаток личности Безликого! А значит я...

'Да, в другом мире! Быстрее, сюда идут!'

Отползаю под полку, перевернутую ударной волной, вызванной моим прибытием.

Где мы?

'Я не смог точно тебя перенести. Точность переноса ‑ круг радиусом пятьдесят километров. Мы в каком‑то помещении для хранения... Ну да ничего! Не такой уж мир и большой, хе‑хе...'

Я икнул.

Шины. Немного странные и явно фонящие магией, но явно ‑ автомобильные шины.

'Что за...'

Шиза явно покопался в моих воспоминаниях. Шаги, чей‑то голос...

‑ Что там такое?

‑ Может. Опять дикие гремлины?

‑ Да ведь недавно выводили!

Два охранника. Причем именно ОХРАННИКА ‑ рубашки серого цвета с коротким рукавом, брюки и туфли. Фонари. С МАГИЧЕСКИМ ОСВЕЩЕНИЕМ...

‑ Пошли, доложим...

‑ Ага...

Они удалились. А я нащупал взглядом лестницу наверх. Поднялся по ней ‑ шум и гам...

Моим глазам предстала картина, от которой я мог бы сойти с ума, если бы уже не был мертв...

Небоскребы ‑ именно небоскребы, а не башни. Гул автомобилей. Темному небу с россыпью звезд плыла туша дирижабля...

‑ Значит, говоришь, не такой уж мир и большой?

'Вот ...!'

Глава 1

Никто...

И что теперь нам делать?

Я уже час бродил по неосвещенным переулкам. Среди многоэтажек и мусорных баков ‑ странное чувство псевдоностальгии...

'Не знаю... Впервые такое чувство! Так не должно быть! Я навещал этот мир совсем недавно ‑ тут ничего такого не было! Почти полная копия Эльтана! Прогресс, правда, чуть активнее...'

Недавно по твоим меркам ‑ это когда?

'Ну... Лет семьсот назад...'

Как это так! Вот действительно ‑ странно!..

Что у меня есть?

Пистолет с запасом боеприпасов ‑ солидным запасом, около четырехсот пуль. Девять гранат. Десяток слабых мин третьего типа.

И разумеется ‑ моя вундервафля. Осколочная граната с килограммом взрывчатки и примерно таким же по весу зарядом серебра в виде уже готовых шариков. Надежное средство дезинфекции круга радиусом метров семьдесят ‑ от чего угодно: вампиров, оборотней, эльфов или людей... Ну и разумеется траншейник ‑ обоюдоострое длинное лезвие, кастетная рукоять ‑ все что нужно для ближнего боя.

Кстати...

Эй, шкипер! Дай хоть примерный расклад ‑ кто тут живет? И как тут с географией?

'Живут практически все те же, что и на Эльтане. Вампиров, правда, тут вроде нет. Как и нежити. Их считают древними и вымершими существами.

А вот география... Острова. Исключительно острова ‑ я успел осмотреться и пришел к выводу, что они соединены между собой тем, что ты называешь монорельсом. Чувствуется электричество, но вот его выработка ‑ явно магического типа...'

Надо мной по эстакаде пронесся означенный монорельсовый состав. Грохот, звон и запах силы...

Влад умен ‑ вряд ли он себя раскрыл. Скорее, предпочел бы спрятаться. Но питаться ему надо ‑ а значит, он оставил следы. Либо в записях местной 'Скорой помощи', либо полиции... Ну ладно. А пока посмотрим, что мы имеем...

С запасами неплохо ‑ кроме оружия еще литров десять крови и пара килограмм мяса ‑ переход по Проклятым землям прошел хоть и без особых происшествий, но занял много времени...

Нужна база, лежка, убежище... Хоть какое‑нибудь место, где я могу переночевать и осмотреться. Иначе можно...

‑ Эй, ты! Огонька не будет!

...нарваться...

Трое. Невысокие, одеты в куртки с капюшонами, из‑под которых видны бледные лица с кругами под лихорадочно блестящими глазами. Люди ‑ это точно. Явно жертвы здешних наркотиков... В ауре того что слева полыхает безумие.

И все трое ‑ маги. Слабые, конечно, но...

‑ Не‑а.

Вообще‑то есть. И табак, и трубка, и сделанная по моему заказу зажигалка. Только не для них оно...

‑ Тогда давай ты нам деньги дашь, чтоб мы себе сами купили!

Правый хихикает. А я вздыхаю. Так, центральный за главного ‑ его живьем возьму...

В следующий миг я едва успел отпрыгнуть ‑ небольшая ледяная стрела врезалась в асфальт, и, рикошетом, ушла в переулок. Это хихикающий урод наконец очнулся...

Ему же хуже ‑ нож врезался ему в лоб. Краем глаза замечаю лопнувшую пленку щита ‑ он его даже не успел закончить.

Я прячусь за большим мусорным баком, а оставшиеся двое попеременно садят в него то огнем, то льдом.

Ну все ‑ достаточно...

Простенькая мина на таймер ‑ и в противников.

Бу‑бух!!!

Пока они крутят головами (щиты они успели нарастить быстрее своего дружка), пробиваю одному с ноги в грудь (позвоночник чуть слышно хрустит), другому ‑ слегка в подбородок. Я слышу почти забытый звук ‑ сирены. Оперативно... Выдергиваю нож и подхватываю тело на плечи ‑ потолкую с ним позже...

'Стой!'

Что такое?

'Видишь ‑ там! Уничтожь ‑ это их слегка задержит...'

Ясно... На столбах освещения вижу слабое марево. Артефакты. Зрение выхватывает блеск линз ‑ они тут что, до систем слежения доросли?

Четыре выстрела ‑ и я бегу. Со здешней полицией пока здороваться не хочется ‑ по крайней мере, пока.

Для них я ‑ чужак, как и для всего этого мира. Никто...

Глава 2

Жаль нет души...

Звук сирен нарастал, а я удалялся в сторону каких‑то многоэтажных зданий. Ни света, ни запаха живых в помещении... Четыре больших здания за сетчатым забором. Производят впечатление заброшенных и нежилых...

То, что мне надо. Кругом валяется строительный мусор. На проходной сетчатого забора ‑ небольшой домик сторожа. Но там ‑ тихая слегка сиреневая аура спящего человека...

Перебравшись через забор (сначала, правда, перекинул пленника ‑ ничего, жить будет) я подобрал длинный обрывок провода и связал ему конечности. Капюшон куртки ‑ на голову и затянуть завязки.

Вместо двери ‑ выломанный проем. Отлично... Поднялся на третий этаж и наконец скинул свою ношу на пол. И наконец его рассмотрел.

Парень, лет двадцать пять. Темные волосы и испитое лицо.

'Однако! В мой предыдущий визит тут конечно было то, что ты называешь 'золотой молодежью', но не настолько плохо...'

Это так... Местные маргиналы...

В карманах ‑ тощий потертый кошелек. Там ‑ несколько явно мелких монет светлого цвета. Но самое важное ‑ купюры и плоский артефакт неизвестного происхождения!

Что скажешь?

'Судя по всему ‑ аналог ваших кредиток. Интересно...'

Еще простой нож‑бабочка (классика есть классика, и не только в одежде!), какие‑то чеки и пакетик желтым душистым порошком. Вот почему мне кажется, что это совсем не аспирин?

Какие‑то корочки и документы с голографической (!!!) фотографией. Арт Жол. То ли у него имя такое тупое, то ли мне придется постоянно сдерживать смех при знакомстве с аборигенами... А без этого не обойтись! И побитую пластиковую коробочку ‑ я открыл ее и тупо уставился на небольшой экранчик. Телефона, однако...

От 'языка' пахло мочой и рвотой. Хорошо хоть, застарелой. Если бы он меня испачкал...

Опа, очнулся...

‑ Ну как самочувствие?

‑ Ты кто такой, гархов выкормышь?! ‑ задергался и заворочался ‑ а ну развяжи меня!!! Я ... твою ... !!!

Я хлопнул его ладонью в ухо ‑ короткий вой и тишина. Испуг и агрессия в ауре.

‑ Я спрашиваю ‑ ты отвечаешь. Будешь упираться ‑ больно сделаю. Тут тебя не сразу найдут, а через недельку где‑то. Когда уже крысы мясо как следует порастащат...

‑ Да чего тебе надо! ‑ поскуливая.

‑ Во‑первых, имя.

‑ Арт Жол ‑ правда. И злоба ‑ видать имя не очень ему нравится.

‑ Где я нахожусь? ‑ удивленный взгляд ‑ не смотри на меня так. Будет много глупых вопросов.

И вот таким макаром я с ним развлекался часа два. Итак, я находился на Кристиде ‑ острове, подконтрольном темным эльфам (Безликий явно был шокирован). Власть их была чисто номинальная ‑ эльфы занимали в основном руководящие посты в госаппарате и торговле. Промышленность тут весьма развита... Но среди чиновников не только темные ‑ хватает светлых эльфов и людей. Гномы живут обособлено на своем острове и редко кого к себе пускают ‑ хоть и часто нанимаются на строительство (я вспомнил табличку на входе и хмыкнул ‑ кирка, топор и схематически изображенная гора. Лаконично...) Во главе острова стоит князь Гильсэлер ‑ темный эльф, само собой. Род Темного Лотоса.

Религия ‑ политеизм и свобода вероисповедания (если, разумеется, нет в программе поклонения жертвоприношений разумных.)

Кристид по сути ‑ конгломерат (я хмыкнул ‑ какие слова знает...) пяти островов. Назван по крупнейшему ‑ центральному. Мы находимся в 13 районе (как символично...) ‑ склады и промышленные предприятия. А так же порт ‑ как следствие дофига всяких темных личностей. Вообще они с приятелями пришли в порт прикупить 'солнышка' (того самого желтого порошка), а потом увидели меня и решили подправить материальное положение. Но Грай (тот хихикающий придурок) уже успел закинуться. Причем до этого еще выпил местного сильного алкоголя, что ни один употребляющий 'солнышко' в здравой памяти делать не будет. Резервы мага моментально истощаются и вся энергия, что он понемногу черпает заклинаниями, высвобождается лавиной. Хорошо хоть Грай слабый маг‑вещевик был. Выгнали из училища за наркоту...

И что я тут могу? Хотя...

‑ Вот что, парень... Мне нужна информация. ‑ какое внимание... всегда бы меня все так внимательно слушали...

‑ Истории или слухи среди твоих дружков. Пропадавшие люди, которых потом мертвыми находили. Было такое?

‑ Тут порт. Такое каждый день случается! ‑ попытался тот пожать плечами. А я положил руку на нож ‑ маг как‑никак. Начнет еще дергаться, а вроде бы душевно говорим...

Впрочем, душа ‑ для живых. Зато у меня есть разум, хе‑хе...

'Не уверен...'

А ты вообще осколок личности!

'Ну... Не поспоришь! Ха‑ха‑ха!!!' ‑ смех самый ехидный и издевательский.

‑ Есть одна тонкость ‑ я достал нож. У Арта расширились зрачки. Я одним движением перерезал провод на руках. ‑ у жертв перекусана шея.

‑ Да нет. Не слышал я про такое... ‑ глаз с меня не сводит.

'Оставишь его в живых?'

Чувствую, что глаза краснеют ‑ а допрашиваемый бледнеет.

‑ Как его употребляют? ‑ и помахал пакетиком с 'солнышком'.

‑ Л‑л‑либо вд‑д‑д‑ыхают, либо на язык насыпают. Т‑тут три дозы. А чт...

Он попытался сформировать заклятье ‑ что‑то вроде огня, но очень слабого. Ну да ‑ тут все слабые и средние маги. Есть и изрядное число сильных, но...

Бац...

Он в отрубе, а мой кулак опять встретился с его челюстью.

Можно его не убивать. Поступим проще...

Отсыпаю примерно треть порошка ему в рот. Все остальное ‑ обратно в его карман. Как и документы с кошельком. Мелочь я оставил, а вот купюры забрал. Растираю ему запястья и ноги ‑ следы от веревки останутся, но не такие яркие. Какой‑то тряпкой снял со своего ножа кровь покойного Грая и протер лезвие его 'бабочки'. Никаких угрызений совести я не чувствовал ‑ в ауре этого наркомана чувствовалось насилие. Такие не исправляются...

Хлебнул крови из фляги (надо узнать, где можно пополнить запасы) и взваливаю тело себе на плечи.

* * *

Охранник вышел на звук каких‑то стонов и увидел лежащего рядом с проходной парня. Перевернул, но разглядев лицо ‑ только хмыкнул. Нарик...Через двадцать минут приехавший наряд полиции закантовал бесчувственное тело в здешний 'обезьянник'. При обыске, кстати, и нож, и пакетик вызвал настоящий ажиотаж.

Я смотрел, как полицейские в темно‑синих мундирах запихнули задержанного в угловатый внедорожник.

И пошел искать жилье ‑ до рассвета осталось всего полтора часа. Специально узнавал...

Глава 3

Золото как троянский конь...

Знание языка и письменности ‑ это хорошо, удобно и так далее... Но глядя на четырехэтажное здание со светящейся вывеской 'Мотель Коди', и, чуть ниже, 'Как у гарха на спине!' ‑ это выражение меня несколько озадачило. Но к счастью я потратил пять минут на наблюдение и понял, что это самый обычный мотель. В довольно крупном нижнем холле была оборудована небольшая стойка. За ней ‑ бармен. Следует заметить, что в отличии от приснопамятной 'Плотвы' здешний бармен не вызывал у меня желание растереть его физиономию в кашу ‑ наверное по причине того, что это была девушка лет двадцати на вид...

Поднятый воротник и козырек закрывал мое лицо и маску. Но скоро рассвет, и маска на лице вызовет подозрение...

'Давай сам ‑ тебе потом пригодиться...'

В смыс...

Твою мать!

Вышедший из дверей заведения шатающийся мужик шарахнулся от моего шипения. На лицо будто кипятком плеснули!..

Ощупал лицо и глянул в отражение зеркала... Ну да ‑ вся та же ухмылка маньяка и глаза с красноватым отливом. Темно‑серого цвета шрам по левому глазу и щеке прилагается...

'Между прочим, неплохо! Здешние, если ты не заметил, имеют такие же тонкие черты лица. Эльфы могут сколько угодно говорить о чистоте крови, но на безрыбье ‑ хе‑хе ‑ и рыбу раком!..'

Подойдя к стойке администратора (которая была совсем рядом с барной), я обозрел публику... Ну, тут всех легко разделить. Мужчины ‑ бандиты мелкого пошиба. Типа тех, кого я недавно встретил. Женщины ‑ представительницы древнейшей (если этот мир развивался на раннем этапе как мой) профессии. Хмурый тип под два метра ростом мог быть только вышибалой ‑ лениво переговаривается с барменшей.

‑ Слушаю. ‑ за стойкой администратора появился хмурый мужик лет сорока.

‑ Комнаты есть?

‑ Есть. А деньги есть? ‑ цепкий взгляд окинул напряженным взглядом мою серую фигуру и задержался на шраме и рюкзаке за спиной. Туда я убрал все оружие.

‑ Одноместная без соседей. Пока ‑ на неделю. Сколько?

‑ Пятьдесят кирьев ‑ именно такая купюра была в кошельке наркомана. Что ж. грабь награбленное...

‑ Лады.

‑ За вещами сам следи. Едой сам себя обеспечиваешь. Вопросы?

‑ Тут курят?

‑ Пепельница в номере. ‑ я вообще чисто разговор поддержать. Но пепельница в номере ‑ это конечно круто...

‑ И еще. Ломбард тут есть? ‑ наклонился я к нему. Так, на всякий случай.

‑ Ты что продать хочешь? ‑ моментально оживился администратор.

‑ Э‑э‑э... Дружок! Я не хочу параноиком показаться, но что‑то мне твои вопросы не по душе.

‑ Расслабься парень! Я же вижу ‑ из Фаринмарине. Сам там был. Спроси любого ‑ подтвердит, что Коди свою репутацию бережет! ‑ Хм... даже не знаю что сказать ‑ на полном серьезе оскорбился! Только усыы торчком не встали от возмущения...

‑ Ладно. Пошли куда‑нибудь, поболтаем... есть у тебя такое место?

Коди пахнул рукой барменше и вышибале, дождался утверждающих кивков и бросил:

‑ Следуй за мной...

* * *

Спустя полчаса торга и обмена мнениями относительно того, кто чей сын и чья совесть спит, а чья на бублик была обменена, мы сошлись в цене. Старый капер (а Фаринмарине ‑ это, как выяснилось, наемные пираты, нанимаемые в случае 'трений' между островами) торговался отчаянно, говоря о том, что он по миру пойдет. Но я видел, когда он врет, а он мог полагаться только на простенький артефакт ('Совсем обленились' ‑ прокомментировал Безликий).

‑ Ладно. Проклятье! Наш бывший казначей по сравнению с тобой ‑ сама щедрость! ‑ я улыбнулся. Три кольца (между прочим, самых простеньких и дешевых) ушли за двадцать штук. И он явно доволен. И даже не собирается на меня никого наводить ‑ понятно дело, клиента лучше доить к взаимному удовольствию, чем воевать (в наспех сочиненную версию о том, что я младший сын одного из каперов, который решил попытать удачи в городе, он ни на грош не поверил. Скорее думает, что я тут по делам каперского клана.)

Сам проводил меня до комнаты. 408 ‑ мои апартаменты... Стол, стул, кровать. Ванна с душем. И аппарат вроде старенького телевизора на столе.

Сообщив Коди, что завтра мне может понадобится его помощь и услышав в ответ, что если мне захочется с ним встретиться утром ‑ он внизу, я заперся. Следилок нет ‑ ни технических, ни магических. Все‑таки при жизни сам иногда такими вещами занимался, знаю, как их лучше располагать.

Окна закрыл. И снял опостылевшую маскировку.

'А раньше ты возмущался... Но ты молодец! Быстро вживляешься. Что думаешь завтра делать?'

Нужны документы. Сколько максимум длиться маскировка?

'восемь часов. Потом нужен отдых ‑ часа четыре. Но это зависит еще и от других факторов ‑ если будешь ранен, маскировка имеет все шансы слететь.'

Завтра озабочусь документами. По одежде в припортовом районе я не выделяюсь, а вот в центре... Посмотрим, что с одеждой. Так же прикуплю крови ‑ я уверен, Коди может ее достать. А донорство тут существует. После чего надо как‑то проверить записи в медицинских учреждениях. Причем самому ‑ не хочется посвящать в свои дела информаторов... Морги, больницы, полицейское управление ‑ если Влад тут, то он должен оставить следы.

'А почему ты думаешь, что он сам не мог питаться донорской кровью?'

Во‑первых, если он питался донорами ‑ это плюс. Потому как иначе его могли поймать соответствующие службы. Мифическое существо ‑ высший вампир! Да еще из другого мира ‑ это лакомый кусок.

Во‑вторых ‑ он, как ни крути, хищник. Сколько я мертв? Меньше года. И до сих пор не испытываю жажду к убийству ‑ хотя и никакого отторжения такие мысли не возникают. Влад же такой с рождения. Из него инстинкты не выбить. На Эльтане любой преступник ‑ его законная добыча. Вряд ли он себя ограничил...

'Не лишено...'

Наспех помывшись (что бы не говорили про нежить, я люблю воду), я сел перед теликом. Та‑а‑ак... Громкость ‑ понятно. Каналы ‑ понятно. На первом же меня сразила реклама средства от диких гремлинов ‑ огнеметчик выжег через небольшую щель в полу каких‑то тощих тварей, которые на первых секундах видео туда метнулись...

‑ Холодный напалм! 99 градусов по Циркусу ‑ и проблема решена!

Ни хрена себе! Это что ‑ ТАКОЕ тут вместо тараканов? Короче говоря, меньше чем за сутки в этом 'прекрасном новом мире' я жутко устал. Я мог бы не спать еще неделю без вреда для организма, но...

Кому это надо?

Спать‑спать‑спать...

Глава 4

Безумие как след...

Лиртеэль. Капитан полиции 13 района.

Это был обычный вызов. Поступил сигнал, что какой‑то наркоман лежит рядом со стройкой в порту. Испачкан в крови...

Она отослала первую бригаду и те привезли 'клиента'. Документы в хранилище, самого под капельницу ‑ все как всегда...

Странности начались на следующий день:

‑ Кто? Что вы за бред тут несете!

Капитан просто проходила мимо комнаты для допросов. А все подчиненные на нее оборачивались ‑ как будто случайно.

Высокая, с матово‑серой кожей, фиолетовыми глазами и белыми волосами ‑ капитан считалась самой сногсшибательной служащей полиции. И самой опасной. Лиртеэль сломала руку проверяющему, который осмелился сказать, что ее назначение ‑ дело не работы, а кровати. Что полная ерунда ‑ выпускница Академии и родственница (хоть и дальняя) правителя, Лиртеэль специально попросила назначение в 13 район ‑ порт, притоны и наркомания.

Луис Вельд, маг Воздуха, грязно выругался за односторонним стеклом и вышел из допросной.

‑ Что такое, лейтенант? ‑ с улыбкой произнесла капитан. Молодой третий лейтенант покраснел и скороговоркой выпалил:

‑ Ничего, господин капитан! Околесицу несет!

‑ А все же? ‑ если все отделение на капитана любовалось, то молодой и перспективный воздушник просто пропал в свое время ‑ на первом курсе капитан (тогда ‑ первый лейтенант) приезжала в Академию полиции и сил правопорядка как важный гость. И все... С тех пор прошло уже семь лет, а лейтенант не оставляет надежд. То каким‑то образом на столе капитана появится букет, то значительная часть работы оказывается уже сделанной... Капитан только хмыкала ‑ но не ругалась. Ей было... Интересно.

‑ Говорит, что они хотели ограбить прохожего, но тот убил двух его друзей, вырубил нашего подследственного и притащил того на стройку, где допрашивал. Затем опять вырубил. Очнулся уже тут.

‑ И что именно тебя смущает?

‑ Как ни силится, но не может объяснить, почему на его ноже ‑ кровь, а сам ‑ под 'солнышком'. Ударной дозой, между прочим.

‑ Понятно. ‑ в самом деле бред. Капитан вздохнула. Она не была карьеристкой, но хотелось действий, а то за последнее время в ее районе как‑то тихо. Грабежи и прочее есть. А вот контрабандистов и банд ‑ что‑то мало. Преступления все больше совершают одиночки или маленькие группы

‑ И о чем же его спрашивали?

‑ Не поверите. Находили ли в районе тела с укусами на горле и без крови ‑ это все, что он помнит. ‑ Луис улыбнулся, а капитан напряглась.

Не может быть...

* * *

Три года назад.

13 район. Склад 5. Вечер 20‑00

Поступил вызов ‑ стрельба на складе. Это могло быть что угодно ‑ от банальной стрельбы по цели какой‑нибудь пьяной компании, до разборок между бандами.

Группа во главе с капитаном Лиртеэль аккуратно, прикрывая друг друга, вошла в помещение склада.

Десять. Десять тел ‑ все при оружии. Оперативники моментально заняли оборону. Вокруг ‑ запах гари, пороха и торчащие из стен Ледяные клинки, звенящие под ногами гильзы...

ОЧЕНЬ много гильз и клинков.

И ни капли крови. Нет, кое‑где мелкие брызги. Но ‑ почти не заметно.

То дело замяли ‑ приказ пришел сверху. Но капитан чуяла ‑ тут что‑то не так. В районе месяц находилось ДВЕ полные роты штурмового спецназа и взвод магов Огня. И биоголемы ‑ особая разработка военных, до той поры секретная.

И был дан приказ ‑ передвигаться только группами не меньше десяти человек. И ‑ ни слова. Даже связи капитана не помогли ‑ просто через два месяца все стало как всегда...

* * *

Оторвавшись от мыслей, капитан глянула на Луиса и сказала:

‑ Мне надо полчаса ‑ после чего зашла в допросную.

А еще через два часа капитан сидела в своем кабинете и барабанила пальцами по столу.

'Пока докладывать не буду. Уж больно любопытно...'

Перед ней лежала распечатка мыслеобразов. Темная фигура в плаще и с горящими алым глазами.

Глава 5

Ausweis!!!

Я проснулся часов в 10. Меня порадовали двадцатичетырехчасовые сутки, что на Эльтане, что на Ксене, как называется этот мир. Правда, тут речь идет о 'прибоях' ‑ что неудивительно, принимая во внимание островную природу мира. Один прибой ‑ примерно два часа. Волна ‑ примерно как три земных минуты...

Итак, в пятом прибое я спустился в бар.

Тут вам не там... Нужны документы!

Коди я нашел быстро ‑ тот беседовал с барменшей. Как только меня заметил ‑ подобрался. Я щедро ему заплатил и он держит меня за своего.

‑ Коди ‑ я попытался превратить маскирующую завесу в улыбку ‑ мне нужна помощь.

‑ Чем могу помочь?

‑ Можешь, Коди... Можешь документы мне справить? Чтоб полиция при проверке не цеплялась. Я тут еще ничего не сделал плохого...

'Двойное жестокое убийство, похищение, наркотики, незаконный оборот золота... А так нормально!' в параксизме смеха загнулась шизофрения. Заткнись!

‑ Но мне не хотелось бы привлекать внимание... ‑ капер кивает. Насколько я понял, его восхитило не само золото, а отсутствие на нем меток и следов ‑ даже если попадется с ним, то максимум конфискуют и предупредят.

‑ Ладно. Давай‑ка сюда...

Заходим в подсобку. Ну что сказать ‑ стул, стол с ноутбуком ‑ я так решил. Над плоской клавиатурой мигал объемный шар. Голографический экран? Сильно... Ну и прокачанная камера, подключенная к этой клавиатуре.

'Неплохо...'

Сел на стул, иллюзия на лице, кепи снято... Процедура съемки ничем не отличалась от такой же на моей исторической Родине. Только вспышка какая‑то синяя и не так ослепляет.

‑ Какое имя вписать?

‑ Алекс Грей.

‑ Подожди, поболтай там с Астор и Деком.

Я последовал его совету ‑ и уже пятнадцать минут сидел перед стойкой. Астор ‑ дочь Коди. А по совместительству ‑ бармен этого заведения. Дек ‑ громила‑вышибала. Молчаливый и с рыскающим взглядом. И о чем мне с ними болтать?

Я заказал винты ‑ здешнего аналога вина из каких‑то там ягод. Говорят, кислятина. Не знаю ‑ любое питье теперь имеет для меня мерзкий вкус затхлой воды. Но... Выделяться не стоит.

И вот я сижу за стойкой и делаю вид, что пью, хотя на самом деле просто смачиваю губы.

‑ Что, не очень? ‑ так, Астор завела разговор. Вроде нейтральный, но в айре злиться...

‑ Нормально.

‑ Слушай ты... ‑ наклоняется ко мне и шипит чуть слышно ‑ Если попытаешься увести отца на контракт, я тебе всю рожу порежу, а Дек мне поможет!

В солнечном свете она выглядит лучше, чем в полумраке. Миниатюрная фигурка, рыжая коса, веснушки и зеленые глаза на пол‑лица. Кому‑то повезет... Так, я повторяюсь!

‑ Астор! ‑ Коди появился как раз вовремя, потому как Дек молчаливо начал двигаться в сторону стойки. И его выражение лица четко давало понять, что он сделает с любым, кто мешает заведению.

‑ Все хорошо, Коди.

В заведении пока пустынно. Основной наплыв вечером ‑ а пока все постояльцы отдыхают от ночных грабежей, насилий и убийств.

‑ Вот. ‑ Коди отдает мне несколько карточек. Н‑да. Это ‑ удостоверение личности. А это...

‑ Права. По этому удостоверению можешь даже взять транспорт напрокат. Не придерутся.

Цепочка, а на ней ‑ две пластиковые карточки. С одной пялится моя замаскированная рожа...

‑ Отлично. А теперь мне хотелось бы прояснить несколько моментов...

Во‑первых, я никого ни на какой контракт не подписываю и не заманиваю (гневный взгляд отца на дочь, в котором есть веская доля разочарования.)

А во‑вторых... Скажи мне, Коди, не случалось ли в этом районе года три назад чего‑нибудь странного?

Коди удивился. Дек и Астор переглянулись.

‑ Алекс, тут постоянно что‑нибудь случается ‑ это порт! То контрабандистов ловят, то зверюгу какую‑нибудь кто‑то притащит через таможню, то перенастроит боевого голема и треск на три квартала...

‑ Не то ‑ я покачал головой. ‑ Вот что... Убийства. Года три назад. Возможно, не одно.

‑ Я же говорю...

‑ Есть особенность ‑ кровь. Ее нет. ‑ бинго...

Дек напрягся и положил руку на ремень. А в лоб мне уперлось дуло пистолета...

‑ Астор!.. ‑ похоже, Коди был удивлен не меньше.

‑ Папа, хватит! Кто ты такой?! ‑ это уже мне. Судя по треску за спиной, Дек достал электродубину.

‑ Отвечай! Три года назад кто‑то устроил бойню на складе. И ты об этом знаешь! Отвечай, кто это сделал?! ‑ девчонка наделает глупостей.

Падаю с табуретки вниз и в полете ногами бью Дека в грудь. Пока не очухался (а бил я специально слабо), достаю свой пистолет... и навожу на Коди. У того в глазах шок...

Немая сцены. Дек встает, но, видя перестановку сил, не глупит.

‑ Итак, похоже ты что‑то знаешь. Выкладывай.

Голос максимально спокойный, но приправлен инфразвуком ‑ для остроты восприятия.

‑ Астор, убери пушку. ‑ голос Коди далек от спокойного, но действует. Девчонка неверяще глядит на ствол в моих руках, кладет пистолет на стойку.

Я перемещаюсь за Деке ‑ они все на прицеле.

‑ Итак, что там?

‑ Где гарантия, что ты не убьешь нас? ‑ капер смотрит на меня с ненавистью. Я конечно все понимаю, но начала его дочь.

‑ Нужны вы мне сто лет! И просто ищи удного... хм... человека. Выкладывайте...

* * *

Итак, бойня на складе. Там прикончили порядка десятка мелких бандитов, в том числе и брата подруги Астор ‑ Роуга. Тот связался не с теми ребятами и очень гордился тем, что его приняли в банду. И их первым делом был 'обнос' склада. Но... Похоже он был ОЧЕНЬ невезучим человеком, как и вся компания. Если у меня было весьма паршивое настроение после перехода, то я представляю, насколько оно было плохим у Влада. А уж с учетом наличия у ребят пушек и нестабильных нервов...

Десять трупов и россыпи гильз на бетонном полу ‑ вот и все, что осталось от группы.

* * *

‑ Тебя найдут. Каперы не должны воевать с другими каперами вне контракта! ‑ Коди был очень зол. Астор готовилась схватить пистолет, а Дек ‑ броситься на меня с голыми руками.

‑ Пурум‑пум‑пум ‑пробубнил я. ‑ идите нафиг! Не нужны вы мне ‑ сколько раз говорить! ‑ и убрал пистолет.

Они ТАК удивились... Девчонка даже не сразу взяла пистолет.

И даже пару секунд колебалась перед тем, как выстрелить мне в грудь...

Глава 6

Пуля в грудь как признак неприязни.

Тварь... Прикончу!

'Ты только обещаешь... Так же говорил и про ту эльфийку.' Заглохни. Я уже полминуты изображал подстреленного лебедя ‑ иллюзия пошла рябью, но по мере регенерации восстанавливалась. На меня не обращали внимания.

Девчонка тихо сидела и дрожала. Ее папаша активировал полог неслышимости еще в начале разборки. Я не удивлюсь, если на дверях заведения красуется табличка 'Закрыто на уборку' или еще что...

‑ Мастер Коди, что делать! ‑ Дек явно удивлен.

‑ Ты что наделала...

‑ Я не хочу, чтоб ты...

‑ Да ты идиотка! Теперь любой капер имеет право мне отомстить! А он явно прибыл в город не просто так! Боги, за что...

А мне стало... весело! Так убивается, как будто конец света ‑ это первый раз, когда вред, причиненный моей тушке, беспокоит не только меня. Невероятная забота...

Я мерзко захихикал. Они замолчали...

‑ Ну‑ну... Неплохо, девочка! Если вздумаю вести с кем‑нибудь мирные переговоры ‑ тебе сразу позвоню...

Я встал на ноги. Дыра в груди диаметром под пять сантиметров ‑ это грустно. Но она почти затянулась. Крови начала впитываться в ткань и бледнеть...

‑ Итак, я думаю, вам, наверное, интересно, кто я и откуда?

Какое внимание...

Дек подхватил пистолет и опять навел на меня...

‑ Дружок, а скажи‑ка мне, как ты хорошо стреляешь? И насколько быстро двигаешься? Просто ты должен его направить не на меня, а в то место, куда я перемещусь ‑ упреждение, знаешь ли...

На самом деле он может попасть. А если в голову... Как ни прискорбно, это будет мой конец.

‑ Итак, предлагаю... Вы мне рассказываете где, что и как, а я закрываю глаза на это маленькое недоразумение. Идет?

Медленный кивок головы.

* * *

Я вышел из гостиницы... не окрыленный, конечно, но вполне довольный жизнью. Коди принял за данность то, что в мои дела он не лезет, предупредит, если что и получает довольно неплохую оплату. Как я понял, старик всерьез рассчитывал на то, что я ‑ представитель одного из кланов и горю желанием нанять опытного вояку на службу.

Когда я уходил, то чувствовал, как мою спину сверлит три пары глаз. Ничего ‑ они не могут пойти в полицию. Подделка документов ‑ это серьезно. Плюс все золото, что я заплатил, скорее всего конфискуют. А Коди рассчитывает отправить Астор учиться ‑ я здорово ошибся в полумраке. Ей 16 лет. И мое золото ‑ залог ее будующего...

Того склада уже нет ‑ его снесли во время перестроек района два года назад. Так что...

* * *

'Грифель'. Самая распространенное агентство СМИ ‑ под их контролем четверть всего здешнего трафика в сети, печатные газеты и телевиденье. Как следствие ‑ реклама. Будем исходить из оптимистического варианта ‑ Влад жив, на свободе и имеет достаточно комфортные условия проживания для того, что бы выходить в Сеть, смотреть телек, слушать радио и читать газеты.

Иначе дело ‑ труба.

'Внимание! По адресу: 13 район, 4 квартал, гостиница у коди каждый вечер проходят встречи выпускников Ривенской Академии. Гирийцам вход воспрещен!'

Это обошлось мне недешево, но это ‑ вариант. Иначе придется искать подход к полицейским делам. А возможно ‑ и к СБК ‑ 'Служба Безопасности Короны'. Именно их подразделения три года назад шерстили улицы и потеряли трех человек пропавшими безвести. Может, конечно, это просто кто‑то соблазнился хорошим оружием и снаряжением, но... В такие совпадения я не верю ‑ их так и не нашли. СБ за своих мстит отчаянно, и даже самые наглые бандиты, чья жизнь и так коротка, не горят желанием ее сократить еще больше...

Я побродил по городу... Красиво! Той странной и манящей красотой, которой красивы большие города ‑ то есть шпили небоскребов и толстые пластины искусственного берега. Дирижабль уплывает куда‑то в сторону воздушного порта... Отдел 'Грифеля', в котором я заказал объявления, расположен непосредственно в 13 районе. Центральный офис ‑ в 6. Туда мне вход заказан ‑ если к появлению тут личности со странными документами полиция еще может отнестись халатно, то в центре ‑ нет. Им самим головы открутят если что...

Я долго ходил по району. На меня никто не обращал внимания ‑ ну да, тут и более подозрительные личности ходят. Один попался мне на встречу ‑ взгляд стеклянный, волосы растрепаны и как будто опалены... На всякий случай я свернул.

Стемнело. Город передо мной расцвел давно забытыми огнями современного мегаполиса. Техника и магия... С ума сойти! Хотя...

‑ Эй, ты что тут забыл?

‑ Наверное, угостить нас хочет выпивкой!

Двое. Третий стоит сбоку. Ребята поддатые и закинулись 'солнышком'. Ну и все...

Выхватываю пистолет и стреляю ‑ в упор. Два выстрела ‑ всхлипы и стоны. Третий ‑ не мой ‑ и пистолета больше нет: пуля пробила ствольную коробку. Третий грабитель чертовски ловок... Метаю в него бесполезный огрызок рукояти, а потом наслаждаюсь стонами ‑ тяжелая металлическая болванка раздробила плечо. С учетом того, что, судя по излучению, началась неконтролируемая реакция, ему сейчас будет...

Хлоп!!!

...плохо.

Подхожу к телу ‑ абстракция в чистом виде ‑ красное и серое. Кровь и содержимое черепа стекает по спине. Рядом лежит пистолет с длинным стволом. Обыскиваю тела. Кроме денег беру две обоймы к пистолету и кобуру ‑ при взрыве она не пострадала. С паршивой овцы хоть шерсти клок! И тут я слышу сирены... Черт! Один из бандитов еще жив ‑ добиваю его каблуком в голову ‑ если у них есть баллистическая экспертиза ‑ а она наверняка есть! ‑ то имею все шансы засветиться.

Разворачиваюсь и бегу...

* * *

Кабинет Капитана.

'...в настоящее время проводится следствие, но уже можно сделать вывод, что пули, извлеченные из тел убитых, не подходят ни к одному из образцов огнестрельного оружия, состоящего на вооружении полиции или армии. Судя по всему последняя жертва ‑ это следствие выхода из строя оружия артефактного типа. Данный вид вооружения не был распространен и в настоящее время представляет интерес лишь для коллекционеров. Тем не менее, эксперты пришли к выводу, что это не экспонат ‑ металл подвергался обработке недавно. Пули ‑ свинец, экспансивные, с крестообразными надрезами. Подобные боеприпасы были запрещены 165 лет назад...'

Капитан подошла к окну... Где‑то там, в темноте, бродит хищник. Разумное существо, которое кого‑то или что‑то ищет... Но докладывать пока нельзя ‑ нет ничего, кроме предчувствий...

Глава 7

Деловой подход.

Месяц. Целый месяц... Проклятье!

Я прошел по комнате... Черт! Придется действовать по сложному плану. А так не хотелось...

Провал. Я каждый вечер сидел за стойкой бара, цедил кислятину ‑ и ничего! Ни черта лысого!

Ко мне уже привыкли как к мебели. Просто какой‑то неудачник с не в полнее здоровой головой...

Коди со своим выводком косился, но молчал. Ничего удивительного! Еще наверняка рад, что я сам с него деньги за моральную травму не слупил!

Этот вечер прошел как и остальные. Часы показывали второй прибой ‑ то есть около четырех утра, когда в дверь вломилась ‑ иначе не скажешь ‑ здоровая туша и с порога гаркнула:

‑ Пива!!!

Туша была не одна ‑ трое приятелей подсели с ним за стол. Единственные посетители... И я. В маскировке нужды не было, а посему я тихо сидел в тени натянув на лицо маску и думал о грустном.

Коди и Дек явно напряглись. С чего бы это?

‑ А ты не хочешь заплатить за прошлый раз, а, Лам? ‑ поинтересовался Коди мрачно. Дек за его спиной этак невзначай прикрыл Астор спиной.

‑ Коди, ну что ты как маленький? Ну два месяца уже прошло, в самом деле! В рейс уходил, были все шансы там в море и остаться... Не будь мелочен! Лучше дай на девчонку посмотреть ‑ уж больно хороша!

Гогот.

Я последний раз пробовал живую кровь очень давно ‑ все это время пил донорскую. Коди был удивлен, но молчал.

А в том здоровяке побольше стандартных пяти литров будет. Правда, воняет сильно, но за неимением гербовой...

‑ Лам, значит так! Я тут хозяин! И ты мне должен! Вот если бы ты погиб, тогда другое дело. Но раз ты из рейса ‑ значит, не пустой. А значит ‑ долг надо вернуть.

В общем‑то, понятно: если старый капер даст слабину, его перестанут здесь уважать. Значит, есть все шансы на то, что мое местожительство сменит хозяина. Переезжать я не хочу, к тому же, придется заново наводить мосты... Короче говоря...

'...ты голоден, а все вышесказанное ‑ достойные поводы вмешаться.'

Ну да.

Между тем Лам встал и демонстративно хрустнул кулаками.

‑ И что ты сделаешь, старик? Успокойся! Твое время прошло. Я чисто из уважения к твоему возрасту пока веду себя смирно, но мое терпение не безгранично! Да и мои ребята истосковались по женщинам, а у тебя тут такая...

Ну нет уж ‑ эта зараза мне еще должна за тот выстрел в грудь! А после их развлечений еще руки на себя наложит.

'Меня всегда восхищало способность людей объяснить завоевание и убийство ‑ заботой о ближнем, а защиту слабой девушки ‑ циничными идеями...'

Между тем полукруг наемников оцепил барную стойку. Дек и Коди их не удержат ‑ это факт. Лам габаритами Дека превосходит на голову в высоту. А значит, придется мне вступать в игру...

Астор.

Астор было страшно. Тогда, во время выстрела в странного постояльца она боялась меньше. Тот просто отряхнулся и долго объяснял где он видел их всех. А потом ‑ молчал.

Ей было жаль ‑ но она просто испугалась. Отец ушел в море ‑ а мама умерла. И в течении полугода десятилетняя девочка жила фактически на улице ‑ домовладелец заявил, что оплата жилья производилась Марианной, ее мамой. Она мертва ‑ жилье свободно. Отец ушел в море ‑ и вряд ли вернется. Весь порт обсуждал ‑ делали ставки. На то, что кто‑то вернется, и на то, что погибнут все. Сто против одного...

А девчонка... Борделям персонал нужен! Хорошо хоть тогда выдалась теплая зима ‑ она жила в теплоцентралях. Одна. Еду брала в бесплатных пунктах ‑ суп, так это называлось. А по сути ‑ чуть теплая вода, немного масляных разводов и рыбья голова. Это ‑ на день. Ах, да ‑ еще кусок черного сухаря.

Она была похожа на скелет, но каждый день приходила в порт ‑ узнать, пришел ли 'Скат' ‑ корабль клана. И однажды папа вернулся! Он не сразу ее узнал ‑ а когда узнал, обнял и завел в сторожку. Приказал пока тут посидеть, а сам ушел куда‑то. Как позже выяснилось, в их старое жилье...

Вернулся вечером. И больше не уходил. Всю свою добычу он взял деньгами ‑ с учетом того, что домовладелец внезапно переписал на них всю недвижимость, этого хватило на открытие своего дела.

А тут этот... В глазах потемнело, и все остальное руки сделали сами. Потом Астор поняла, что она ОЧЕНЬ просчиталась. Незнакомец был... Странным ‑ не то слово. При вселении внимательно рассматривал часы. Морщился от любого напитка. Часто закрывал резкое и тонкое лицо с сероватой кожей. И постоянно носил серого цвета плащ с рукавами.

А теперь отец мог погибнуть. Лам ‑ безумец. Это все говорят. Даже отец однажды сказал, что будь его воля ‑ в каперы бы таких не брали бы, а душили в колыбели, хоть и признавал в нем хорошего бойца.

‑ Эй, детка, тебе не скучно? ‑ гора мышц недобро ухмылялась. Дек ее прикрывал ‑ ведь именно Коди в свое время дал приют бездомному молчаливому пацану и принял в семью. Братец Дек...

‑ Нет мой сладкий. Мне весело. И тебе тоже сейчас скучать не придется ‑ голос раздался неожиданно. Лам и его дружки заозирались и наткнулись взглядом на стоящую в тени фигуру. Та им приветливо помахала рукой.

‑ Ты кто? Шут здешний? ‑ гоготнул один из наемников.

Другие его поддержали. Фигура молчала. Смех как будто заглох в тишине. Абсолютной... Астор сжалась. Ей почудился красноватый отблеск в глазах постояльца...

‑ Знаешь, дружок... ‑ голос задумчивый и тихий, но в нем чувствуется... предвкушение? ‑ я действительно можно сказать тут работаю.

Звук легких шагов по паркету.

‑ Мясником...

Странный звук ‑ и голова одного из подручных просто взрывается. Второй падает на пол пытаясь зажать рану в животе. Лам вытаскивает пистолет, но не стреляет ‑ незнакомец прикрывается оставшимся в живых как щитом.

‑ Ну и что ты дальше будешь делать?

В этот момент Дек бьет Лама по голове ‑ тот медленно оседает на пол. Отец переводит дух и осматривает заведение ‑ кровь, стоны...

‑ Коди, повесь‑ка табличку 'Не работает'. Тут нужно прибраться... ‑ улыбается постоялец и сжимает шею своего живого щите. Тот медленно оседает на пол.

Алекс.

‑ Ну и? ‑ я стою посреди вычищенного зала. На стульях передо мной ‑ двое наших пленников. Дек куда‑то отнес тела. Пленники уже в сознании, но разговаривать не могут ‑ я не стал разорять заведение, и решил приспособить под кляпы их же носки. Получилось... Дешево, но не сильно приятно.

Парочка сверлит меня взглядами. Персонал ‑ то есть Коди, Астор и Дек ‑ молчат и не вмешиваются.

‑ За них могут мстить? ‑ поинтересовался я.

‑ Они свободные наемники. В клане не состоят. Свой небольшой вооруженный катер, десять человек команды ‑ то есть уже семь. Если он исчезнет, то просто выберут нового или разбегится.

‑ Ну что же... ‑ я подошел к Ламу. Вытащил кляп...

‑ Ну и?

Зря я так сделал! В следующую минуту на меня пролился настоящий фонтан из угроз. Даже если десятая часть ‑ реально возможные действия, то всем палачам моего родного мира следует уйти в монастырь ‑ до такого им все равно не дойти.

‑ Куда тела? ‑ того, что он кого‑нибудь привлечет, я не боялся ‑ полог тишины работал на полную.

‑ В подвал. Но ты что хочешь де... ‑ я повернулся к ним спиной и снял маску. Лам поперхнулся очередной тирадой и просипел:

‑ Чудовище...

‑ Мне это часто говорят. ‑ честно ответил ему я и впился в шею. Потом ‑ высушил второго. И с чувством выполненного долга повернулся к остальным:

‑ Несите его в...

Девчонка стояла ни жива ни мертва. Коди и Дек увлеченно заблевывали пол.

Понятно... Чуткие и ранимые души старого наемника и молодого вышибалы не выдержали душераздирающего зрелища...

'Маска, кретин.'

Твою мать... Девчонка смотрела прямо на меня и не отводила глаза. И что самое паршивое, в них было самое неприятное и липкое. И непонятное мне

Жалость.

Глава 8

Крысы и масляные разводы.

Алекс.

Проблевавшись, мужской состав населения молча стоял и глазел на меня. Я же решил возглавить безумие... А заодно проверить старый лозунг про то, что и как надо возглавить.

‑ Так, взяли тушки и потащили их в подвал... Или у вас тут биореактор запилили? Не важно... Давай‑давай! Успокоитесь, умоетесь ‑ и все!

Пошатываясь и хрипя, Коди и Дек потащили тела куда‑то туда ‑ в район подвала.

Я тем временем повернулся к девчонке.

‑ Молодец. Правда, не совсем понятно, чего ты так спокойно отреагировала, но ‑ молодец.

Астор все так же молчала и сверлила взглядом стойку. В ауре... смущение и застенчивость? Вот так бы лучше себя и вела раньше ‑ а так не верю!

‑ А... как ее звали? ‑ голос девчонки раздался неожиданно. Я как раз размышлял о том, что мне искать в полицейских делах. Вот решу ‑ и половину дела сделаю. Вторая половина ‑ как добраться до этих самых дел!

‑ Чего? ‑ я растерялся.

‑ Ну... Из‑за которой ты до сих пор бродишь? Тао, да?

Не понимаю...

‑ Ну‑ка, рассказывай.

‑ Это старая история...

...Лансер Кир Рейзен ‑ так его звали. 'Его' ‑ это в смысле одного чертовски удачливого капера. Он не был ослепительно богат, но он был действительно знаменит. И жил еще в те времена, которые соответствуют 'расцвету парусников' у меня на Земле.

Итак, Лансер. Знаменит, силен и удачлив. Но такие долго не живут... Так это яркое исключение! Ему было 32 ‑ по меркам каперов, просто старик, потому как начал в 15! Разумеется, что, будучи столь известной личностью, Лансер был завидным женихом. С учетом того, что, по традиции, после женитьбы капер 'фрахтовался' на месте жительства жены и поступал в силы обороны острова вместе со своим отрядом (а отрядом 'это' назвать мог только идиот ‑ скорее частная армия), то Лансер привлекал повышенное внимание особ женского пола, в том числе и благородных.

Какого же было их удивление, когда на одном из приемов (кстати, здание Городского Совета до сих пор стоит) 'Вольный король' представил свою избранницу!!!

Ее имя не могут точно сообщить... Тао, Тиа, Тео... Нет ответов. Но как бы то ни было, она была с Вольных островов ‑ но не Каперской части, а Мирной.

Архипелаг Вольные острова был нейтральным портом. Фактически он принадлежал Кирнии, но в свое время дал понять ‑ при наемё каперов Кирния получит скидку, уплату символической дани... И все!

Кирния никогда не был сильным конклавом, и там сообразили, что худой мир ‑ лучше доброй ссоры.

Сами острова делились на две части ‑ в каперской, соответственно, шум, гам, выстрелы по ночам и визги. В мирной ‑ значительно меньшего размера ‑ более‑менее спокойно. Там ‑ официальные заведения, суд (предмет многочисленных анекдотов), дома местных жителей и мелких дворян Кирнии...

И вот там‑то простая девушка подстрелили наемника прямо в сердце! Контрольный был не нужен! И, разумеется, это никому не понравилось ‑ тогда каперы были довольно буйные. Сейчас тоже не подарок, но тогда...

Пиратов вешают все! Без разницы ‑ если вне контракта капер напал на нейтрала, то все ‑ за ним будет гоняться весь флот королевства, хоть сто лет, но достанет! Тогда же Вольный архипелаг получил фактически готовую королевскую династию ‑ без длинной родословной, но зато с приличным количеством матерых головорезов. А молодые государства обычно по горячности дерутся ‑ закон логики...

Девушку отравили. Потом ‑ всех приближенных командующих Ленсера... Так умерла мечта каперов на создание своей страны...

Лансер исчез. И вроде бы ничего, но...

Говорят, перед исчезновением он виделся с некромантом ‑ последним ВЕЛИКИМ некромантом этого мира. Все, что существуют сейчас в мире Ксена ‑ просто мелочь по сравнению с самым захудалым чернокнижником того времени. А ЭТОТ был настоящим мастером...

И с тех пор пошла сказка о том, что Лансер переродился в нежить и ищет виновных в гибели его мечты... И только имя девушки снимает терзающую его боль ‑ потому как его тело постоянно горит. Только он сам не может его произнести...

Астор закончила. Дек и Коди стояли за моей спиной и внимательно слушали... И услышали...

Мой хохот.

Давно я так не смеялся! Дек подошел ко мне, но Коди одернул:

‑ Не видишь ‑ человеку плохо!

‑ Ага... От смеха... ‑ простонал я после того, как наконец разогнулся. Весело...

‑ Ребят, жаль вас расстраивать, но я не из вашего эпоса... Какие грустные лица...

Коди отвернулся. Астор и Дек пожали плечами. Не верят ‑ огонек в глазах не утих.

‑ Я извиняюсь, но не верю. Видите ‑ после того, как я вам рассказала, вам легче стало! Даже лицо не серое... ‑ девчонка упорно защищает этот бред.

‑ Так ‑ я снял маску. Клыки блеснули на свете... ‑ во‑первых, весело мне от того, что я наконец нормально поел. Ты бы одними бутербродами питалась больше месяца ‑ я бы на тебя посмотрел! Во‑вторых, Лансер ваш этот ‑ м***к сказочный просто ‑ надо было схватить молодую жену в охапку и валить на Каперские острова! А лучше ‑ куда‑нибудь еще подальше! В‑третьих ‑ единственное, что объединят меня и этого героя девичьих грез так это то, что он тоже мертв. Ясно?

Убедил! Логика проста ‑ они могут не удержатся и рассказать все своим друзьям‑компаньонам‑сослуживцам. Девчонка всегда девчонка, а старик и Дек верны Каперскому братству до могилы и поглубже и понимают, что подобное государство ‑ это рай для капера.

И только я, похоже, понимаю, что это ‑ головная боль для соседей. Ни мир заключить, ни торговать ‑ только наемников поставлять. А толку его учить или кормит? Срок закончится ‑ уйдет обратно или к соседу‑противнику! Или просто перекупит кто... Хотя это и запрещено.

И потому ни один здравомыслящий правитель ни одного нормального конклава не поддержит эту идею. Он подкинет припасов, денег ‑ чтоб соседу досадить. Но строить пиратское государство наемников... Оно после того, как наберет силу благодетеля же и схарчит ‑ как апперетив, для поднятия аппетита.

За время вынужденного просиживания штанов я много читал, так что на уровне 3 класса старшей школы здешнего пошиба выделяюсь в лучшую сторону ‑ в том числе и потому что мне есть с чем сравнивать. И государство наемников для меня ‑ враг. И всех его активистов, если будут мешать (а идея лет пять назад опять набрала силу) ‑ на тот свет.

Боевые псы, служащие за деньги, должны умирать либо в бою, либо на берегу, в отставке. Или ‑ добиваться, если взбрыкивают.

Именно эту идею я и сообщил компании. В ответ получил светящиеся ненавистью взгляды.

‑ Короче, я к себе. Кто придет ‑ зовите.

Мне предстояло чтение на редкость интересной книжицы ‑ 'Стрелковое оружие армии и полиции'. Надо что‑нибудь себе подобрать, а то тот пистолет, что я у грабителя отнял ‑ сплошное разочарование. Кобура ‑ класс, удобно и легко, а пистолет ‑ то же, но со знаком 'минус'.

Глава9

Бойня как антидепрессант.

Кабинет капитана Лиртеэль. Через три дня после предыдущих событий...

‑ Капитан! Тревога! ‑ запыхавшийся Луис влетел в кабинет. Темная эльфийка растерялась: никаких митингов или беспорядков в верном ей районе не наблюдалось ‑ иначе доклад был бы другим...

‑ Лейтенант, потрудитесь объясниться. ‑ в голосе звякнула сталь.

Но это не проняло взволнованного лейтенанта:

‑ Гостиница 'У Коди'! стрельба, взрывы ‑ судя по трансляции с камер там настоящая зона боевых действий!

‑ Картину мне на терминал! ‑ увиденное... Даже не удивляло хладнокровную темную ‑ ужаснуло!

...перевернутый автомобиль. За ним ‑ явно бандитского вида личности. Некоторые лица знакомы ‑ сама допрашивала в свое время. Один выглянул ‑ и его голова взорвалась фонтаном крови и костей.

'Что за...' ‑ и в этот момент в кадр влетело чье‑то тело. Удар был такой силы, что труп попросту размазало по бетонному покрытию. Взрыв топливного бака.

А потом...

‑ Что это?!?! ‑ выдохнул Луис. Из дыма показалась темная фигура ‑ по ней открыли огонь. Явные попадания, у незнакомца раздроблена левая кисть ‑ но выстрелы быстро стихли. Живых не осталось. Странное существо просто‑напросто подлетело к обороняющимся... и начало их рвать голыми руками.

‑ Все свободные группы туда! ‑ рявкнула капитан. Ошалевший Луис кивнул и вылетел из кабинета. Капитан осталась одна...

Существо наклонилось к еще живому бандиту и закрыло его своей спиной. Через мгновение ‑ поднялось. Было видно, как на месте левой кисти образуется черное дымчатое марево...

После чего монстр повернулся к камере. Шагнул вперед и остановился, как будто раздумывая. А потом достал белую тряпку из кармана и помахал ей перед объективом. После чего ‑ исчез из кадра.

Капитан откинулась на спинку кресла. Температура во всех помещениях поддерживалась на одном уровне, но ей было холодно...

Район 11. Еда и патроны...

Гостиница 'У Коди'. Несколько часов назад.

Я купил себе пистолет... Кажется, именно так называется один сетевой опус? Передо мной во весь рост встала проблема вооружения. Что выбрать? И что можно найти в припортовом районе? Вопрос цены не стоял ‑ золото еще есть, причем в достатке. Другое дело, что меня могли попытаться прикончить, ежели я законтачу не с теми людьми... Коди подсказал пару адресов ‑ именно эти люди снабжали каперов. Все оружие каперов состояло на учете, потому как Правящий Дом Темного Лотоса четко дал понять ‑ каперы могут как угодно бузить у себя на островах, но если что‑то произойдет на территории Конклава, то всех наизнанку вывернут и обратно вправят. И неоднократно... Но за определенную наценку (примерно 15 процентов стоимости конкретного оружия) можно 'потерять' печать или зарегистрировать ствол на уже мертвого капера.

... Я стоял перед невзрачным подъездом. Склад как склад ‑ но я чувствовал, что на меня внимательно смотрят чьи‑то глаза. И смотрят через хорошую оптику...

Подошел к двери. Из динамика моментально раздался хриплый прокуренный голос:

‑ Кто такой?

‑ Путник.

‑ Чего надо?

‑ Да вот сказали мне, что у вас коллекция хорошая сверл и дрелей. Взглянуть хочу. ‑ так по‑идиотски звучит пароль.

Неожиданная мысль ‑ а ведь для Коди я ходячая проблема. И ему ничего не мешает сказать мне шифр, который значит что‑то вроде 'я работаю на полицию, убейте меня', потому как если за полицейского будут мстить, то за продавшегося стукача ‑ нет...

Обошлось. Дверь поднялась и я вошел в длинный неосвещенный коридор. Посреди него стоял шкаф ‑ причем бронированный.

Тяжелые армейские ботинки (мои берцы как будто сжались до размера тапочек), мешковатые грязно‑зеленые штаны, на голое тело ‑ жилет с большим количеством карманов. На поясе ‑ мачете и кобура со здоровой пушкой. Лысый череп, широкая ухмылка...

И все ‑ бутафорское.

Нет, впечатляет конечно. Но...

Пистолет бесполезен ‑ при таком калибре скорость пули не слишком велика. Ведь как ни крути он ‑ человек. Знаменитый 'Дизерт Игл' примерно такой же ‑ калибр чудовищный, гигантский размер, от звука выстрела хомячка разрывает, но ни один здравомыслящий профи его не возьмет. Потому как для более‑менее реальной для использования отдачи скорость пули настолько мала, что даже три миллиметра металла ‑ уже проблема! Про точность ‑ молчу...

Мачете же вообще хозяйственное орудие! Нет, его конечно можно использовать как меч, но все‑таки лучше использовать для фихтования что‑нибудь полегче... а против врага с ножом на сверхкоротких дистанциях абсолютно бесполезно. Не размахнешься...

А жилет явно не боевой ‑ хоть и напихано туда несколько магазинов, но бестолково и глупо.

‑ Мне нужно оружие. ‑ сообщил я.

‑ Конечно ‑ улыбнулся здоровяк ‑ я не встречал тут ни одного, кого бы на самом деле интересовали инструменты для строительства!

И расхохотался.

Мы прошли по коридору и свернули в неприметную комнату. Стол, на нем ‑ брезент и различного рода пистолеты сверху. Рядом ‑ ножи и кастеты. Пара гранат. Информационный терминал. За ним ‑ невзрачный мужичок.

И почему‑то мне кажется что он тут главный. Здоровяк ‑ просто ширма.

Я осмотрел ассортимент. Ну... Близнец снаряжения громилы. Здоровые пистолеты, револьверы калибра 'на аллигатора' и прочая хрень для стрельбы по низко летящим бегемотам ('Дизерт Игл', кстати, разрабатывался как спортивный и охотничий пистолет). Мачете...

‑ Арканарский тесак! Усиленная Огненным плетением сталь. Плюс ‑ на острие находится Воздушное лезвие. Сюда ‑ кристаллы накопители, тут переключатель. Отличное оружие ‑ тебе даже не надо будет ничего делать. Просто достань его ‑ и ублюдок сам на колени встанет и отдаст все! А это ‑ этанский. Видишь, какое лезвие? Он попросту сдирает мясо в тот момент, когда ты его вынимаешь. Ощущения непередаваемые!.. ‑ громила щелкнул языком. Мне было видно, что ему на самом деле скучно, и весь текст он наизусть знает, но... Толпы 'золотой молодежи' приобретают всю эту дребедень чтоб показать свою крутость. А я выгляжу как один из них ‑ я купил простую одежду, накинул иллюзию. Простая одежда и как бы благородная рожа, причем несколько серого цвета ‑ понятно, чей‑то сынок решил прикупить пушку. А так как существует негласная договоренность между полицейскими и торговцами, что подобной публике ничего серьезного не продадут...

‑ А чугуниевая бомба есть? ‑ здоровяк поперхнулся, а невзрачный мужик за терминалом глянул на меня с интересом.

‑ Чего? Не слыхал про такую, может, чажская граната? ‑ я молчал, здоровяк явно злился, а мужик за терминалом веселился на всю катушку.

Наконец ему надоело играть в молчанку:

‑ Молодой человек, а вы, похоже, отличаетесь от большинства наших клиентов.

‑ И часто берут? ‑ я кивнул в сторону 'товара'.

‑ Да уж чаще чем нормальное. Оно серое, выглядит просто и без угрозу как‑то... А тут ‑ вон! Пули размером с большой палец, при стрельбе в тире ‑ уши глохнут, отдача такая, что двумя руками не каждый удержит... А железки ‑ все в пилах и шипах. Не спорю, один удар таким клинком, скорее всего, уложит на повал. Но это еще попасть надо... ‑ бесцветный мужик улыбнулся. Слегка полноватый, с залысинами, добродушная улыбка... Вот только глаза выдают.

Эртим. Наемный убийца в прошлом, а теперь ‑ удачливый бизнесмен и один из самых опасных людей Конгламерата. Один из немногих воротил, чьи корабли не проверяют на таможне и верят на слово, что в том контейнере ‑ водоросли для салатов. Тут ‑ рыба. А там ‑ инструменты для демонтажа зданий, потому как стройка не прекращается ни на минуту по всему городу.

Это не всегда ложь, легальными грузоперевозками Эртим тоже занимается. Но вот по поводу того, для демонтажа чего и кого инструменты предназначены ‑ это верно...

‑ Мне нужно оружие. Легкое, надежное, без регистрации. Высокий темп стрельбы и высокая точность на небольшие дистанции. ‑ верзила отошел в сторону. Я более чем уверен, что опасаться надо не его со своей бутафорией, а во‑о‑он тех темных окошек в стене. Уж больно они похожи не бойницы для стрельбы...

‑ Оплата?

‑ Золото. Не зарегистрированное. ‑ глаза торговца алчно блеснули...

‑ От кого о нас узнали? ‑ голова у него варит. Блеск в глазах пропал, взгляд стал напряженный.

‑ 1948 ‑ четко проговорил я. Если бы я сказал 'от Коди', то, скорее всего меня бы отсюда попросили свалить. Или просто голову прострелили. Ну... попытались бы, по крайней мере.

Эртим кивнул.

‑ Пошли ‑ мы оставили здоровяка в одиночестве. Тот явно прятал глаза ‑ я покачал головой. Надо же ‑ стыдно! И это не личное впечатление, а аура ‑ как так! Не отличил очередного идиота от серьезного человека! Приемник что ли?

Эртим перехватил мой взгляд:

‑ Да так... Боец из него средний, но рекламу делает. Представительно выглядит, стервец!

Я хмыкнул. Мы тем временем вошли в пустынное, довольно большое помещение.

Два стула, стол с И‑терминалов в центре ‑ это все.

‑ Итак, давайте определимся с ценой...

Я молча положил несколько колец попроще на стол. Торговец аккуратно их взял, осмотрел и положил в прозрачный сканер. Зеленого цвета лучи просветили кольца и выдали вердикт, что золото ‑ настоящее, печати ‑ отсутствуют и примерную стоимость. Конечная зависит от степени нахрапистости продавца, и я почему‑то уверен, что своего он не упустит.

‑ Выпьете? ‑ еще один мрачный верзила принес поднос с бутылкой и двумя бокалами. Яд на меня не подействует, но...

‑ Неплохо ‑ заметил я, пригубив вино. Действительно неплохо, судя по эмоциям Эртима. Но увы ‑ для меня по‑прежнему вкус тухлой воды...

‑ Итак, небольшое, компактное, ближняя дистанция и высокий темп огня, я правильно понял? ‑ Эртим набивал на клавиатуре примерную раскладку. Два десятка вариантов высветилось на экране.

‑ Да. При этом модель должна быть распространенной ‑ без экзотики.

Продавец хмыкнул. Я только что явно набрал еще пару очков в его глазах.

Три варианта.

‑ Итак... Пожалуста!

Я посмотрел на изображения и мысленно прикидывал характеристики в метрической школе...

Первый кандидат. 'Карась' КР84м. Под этим ихтиологическим именем шла автоматическая винтовка той схемы, которую в моем мире называют 'булл‑пап'. То есть спусковой крючок и рукоять ‑ впереди, магазин ‑ сзади...

Такой хоккей нам не нужен. Черт с ней с красотой ‑ но длинный шток спускового механизма через всю винтовку мне чисто интуитивно не нравится. И не понравилось мне то, что отдельно патроны к ней не продаются ‑ только полностью снаряженные магазины. После стрельбы его можно смело выкидывать... Ну нафиг! Хотя точность и скорострельность (вещи мало совместимые) у нее на высоте, не поспоришь.

Второй... Э‑э‑э...

‑ Ну что могу сказать! Вы сами говорили ‑ массовое! А ничего с более массовым выпуском я не знаю.

Передо мной висело изображение... 'Стен'! Присмотревшись, я понял, что он несколько другой. Магазин вставляется сбоку. Приклада нет. Зато под стволом ‑ вторая рукоять.

‑ Сам с таким ходил некоторое время. 'Злюка', конечно, не идеал, но надежное и неприхотливое оружие. Правда, дальше пятидесяти шагов даже в мобиль попасть трудно, да и простейшая броня ‑ уже помеха, не всегда пробьет. Магический щит же даже самый слабый ‑ еще меньше вариантов...

Ладно, а третий...

‑ Беру!!! Только вот приклад надо убрать... И магазин увеличенный!

‑ Вы уверены? ‑ торговец скептически окинул меня взглядом. ‑ давайте так: сейчас сходим и вы попробуете отстреляться с него. Просто... Без приклада даже мой протеже с ним не справится.

Я махнул рукой. Постреляем...

Бах‑бах‑бах!!! Очередь...

Бах!!! Бах!!! Одиночными.

А теперь коронка...

Полностью выпустил рожок. Манекена, одетого в легкий бронежелет, попросту разорвало на части... Простенькое заклинание для охлождения ствола ‑ а каков эффект!

Эртим.

Я смотрел и не верил глазам. Парень совсем еще молод, но что творит!!!

‑ Хорон мне в зад... ‑ раздался восхищенный шепот. Я раздраженно посмотрел на Грона. Тот на невысказанный вопрос ответил:

‑ Попросили посмотреть, чего тут за артиллерия работает. Но что творит, что творит...

Я невольно кивнул. Да уж... 'Гуль' GhL... По калибру он не отстает от того пистолета, что висит на поясе этого олуха, но боеприпасы использует совсем другие. Тридцать патронов в удлиненном магазине, двадцать ‑ в стандартном. В некоторых местах запрещен к продаже (не у нас, к счастью). Даже меня бы в случае чего за такое по головке не погладят, не посмотрят на старые заслуги перед короной... Жуткая мощь, до второго класса щиты магов берет. Сам по себе небольшой, но приклад с магической системой гашения отдачи занимает больше половины длины и массы оружия...

Я продал ему шесть пачек боеприпасов, в каждой пачке ‑ по шесть десятков бронебойных патронов. Четыре магазина.

Парень стрелял с одной руки. Усиленная мускулатура? Да вроде нет, в таких случаях все тело раздувает, и руки, и плечи.

Я продал это оружие, оформив на какого‑то мертвого капера. За всеми не уследишь, так что...

После того, как странный посетитель забрал небольшой чемоданчик, я сел и еще раз просмотрел запись его стрельб. Что не так? Не знаю... Выстрел ‑ попадание... И еще приклад с системой отдачи снял...

Отдача! Я еще раз просмотрел... Руки не двигаются. Как приварены... Я перевел взгляд на лицо и вздрогнул. Зрачки явно вертикальные и алого цвета...

Полукровка может какая?

Как бы то ни было, перед уходом я предупредил гостя, что не все настолько благодушны как я. И что если он решит отчебучить что‑нибудь вроде массовой бойни как некоторые представители молодых богатых идиотов, то я расстроюсь. Потому как тогда пострадает моя репутация.

‑ Спокойно. Это ‑ для самозащиты. ‑ улыбнулся покупатель.

Он ушел, а у меня появилось странное чувство ‑ не опасность... Азарт. Я приказал усилить охрану своих объектов. Я не собираюсь за ним следить или чем‑то мешать, если он не полезет куда не надо. Но...

Скоро в Конклаве будет весело ‑ интуиция вопит об этом. Возможно ‑ новая война группировок или дворян, что, в общем‑то, одно и тоже. А значит ‑ прибыль поползет вверх.

Я опять хохотнул... Интересно, ему понадобилось боеприпасов в количестве 'на весь состав спецназа, на случай тяжелых переговоров', как он сказал.

Я поперхнулся...

Глава 10

Разгром...

Алекс.

По пути назад я завернул в мясную лавку и прикупил немного вырезки. Пока продавец считал цену, я ухмыльнулся (внутренне, разумеется), что только что потенциально спас несколько жизней. А что? Буду голоден ‑ пойду буянить...

По возвращению в гостиницу меня встретил обеспокоенный Коди. Астор и дек ‑ на своих местах. Я напрягся ‑ мое уже довольно долго мертвое сердце трепыхнулось ‑ и затихло.

Плохо...

‑ Нас пасут ‑ в лоб сообщил капер как только я сел за стол. ‑ мой человек, который пытался выйти на след по твоему заказу ‑ не выходит на связь. Уже двое суток. Я беспокоюсь...

Волосы как будто встали на загривке дыбом. Что‑то не так...

‑ Коди, а кто там сидит?

Я кивнул на только что замеченную МНОЙ фигуру. Как я мог его пропустить?!

‑ Где? Я ничего не...

Нас прервали... Грудная клетка с правой стороны просто разорвалась.

Сознание отстраненно отметило ‑ разрывные пули. По крайней мере, так говорилось в книге‑справочнике по оружию...

Я перелетел через стойку вслед за падающим телом...

Живых людей осталось двое ‑ я и Астор: голова Дека разлетелась на куски от второго выстрела. Третий должен был прикончить девчонку, но помешала кинутая мной бутылка ‑ сбила прицел...

'Ва‑а‑лерааа! Пришло твое время!' ‑ оживилась моя шизофрения, проклятье и друг... А шиза может с ума сойти?

‑ Где... Астор... где... ‑ старик еще жив. Жаль, Коди.

Внезапно взгляд стал очень осмысленным. Кидает мне небольшой сверток ‑ золото, отданное мною за постой.

‑ Помоги... ей...

А после этого он просто умер. Проклятье...

‑ Астор! ‑ я рывком достал 'Гуль'. Ну урод...

Подряд швырнул несколько бутылок с самой дешевой выпивкой. Не то что бы я берег чужое имущество, но у этой дряни есть невероятное преимущество ‑ она горит. Как минимум две бутылки разбилось у ног затянутой в камуфляж‑хамелеон фигуры...

Что я об этой дряни знаю? 'Блик'. Описание было в справочнике ‑ маскировочный камуфляж высокого класса. Дорогая игрушка... А за разрывные пули полиция на месте валить будут ‑ такие используют в основном 'убийцы полицейских'.

Дорогая игрушка, хороший наемник ‑ и кто бы это меня так не любил?

Странно...

Тишина ‑ я глянул в отражение зеркала стойки. Темная фигура так и стоит по середине зала и не двигается. Кстати, посреди лужи того самого пойла... Астор сидит как мышь под веником ‑ и слава Богу!

Выскакиваю из‑за стойки и на полной скорости бегу в сторону ‑ а странная фигура стреляет с места. Ни шага... Что за черт?

Грахх! Грахх!

Пойло загорелось веселым зеленоватым огоньком, а этому ‑ по барабану.

Я перевернул ударом ноги стол ‑ хор‑р‑роший стол! Большой! От пули не защитит, но хоть от глаз скроет.

Камуфляжная образина в противогазе (вот что это такое!) медленно и печально начинает движение. Со стонами и явным скрежетом. А я ощущую почти забытый запах...

Нежить...

Откуда мать твою???!!!

Камуфляж плывет ‑ ну да, высокие температуры для него губительны...

От огня магазин взрывается ‑ шальная пуля проходит в пяти сантиметрах от меня...

‑ Мнагххх... ‑ стонет нежить.

Я подошел к нему. Удар ногой ‑ тварь на коленях. Пытается закрыть голову.

‑ Спасибо за посещение нашей гостиницы. Приходите еще... ‑ Граххх!

Астор приходит в себя и кидается на меня со слезами:

‑ Тварь! Мерзкая тварь!!!

Я слегка ее бью ‑ потеря сознания...

'Какой ты обходительный!'

Умри.

'Опоздал с пожеланием!'

Я поднялся наверх и переоделся в свою обычную одежду. Оружие, мешок, нож. В мешке ‑ патроны, несколько гранат и куртка, в которой я ходил за покупками. Плюс ‑ запасы крови и мяса. Из кассы выгреб деньги ‑ пригодится. Подхватил Астор, вынес к выходу. Потом вернулся и разлил еще пару ящиков адской смеси. Особо уделил внимание телам...

Выиграю немного времени...

Поджег найденной зажигалкой разлитую жидкость ‑ и двинул к выходу. За машиной пряталось пятеро...

Выстрел в бак ‑ двух опалило огнем. Астор на землю ‑ и добить оставшихся троих. Стреляют, попадают ‑ но мне плевать. Я сейчас накачан яростью и страхом своих жертв. Мне плевать...

Выпиваю еще живого бандита ‑ его страх напоминает по вкусу лучшее вино...

Смотрю на камеру и понимаю ‑ надо что‑то решать... Достаю платок (большой и не особо чистый ‑ видны потеки крови) и машу перед камерой. Что интересно ‑ миры разные, а знак переговоров одинаковый... Забавно.

Я ухожу... Куда?

Посмотрим...

Глава 11

Срывая карты, открывая маски...

Алекс...

Мы сидели и курили... Начинался новый день...

Эту однокомнатную квартиру под чердаком я снял еще неделю назад. Я понимал, что мне будет необходим 'запасной аэродром' и потому не скупился и заплатил на два месяца вперед.

Старушка, сдававшая площадь, мне не мешала. Тихо сидела в своей каморке на первом этаже и ждала заслуженный инфаркт...

А я пытался понять, какого черта вообще произошло в моем предыдущем пристанище. Коди, Дек... На Эльтане ради чужих идей погибло точно так же несколько человек ‑ жертвы 'Повелителей', которых попросту разменяли ради того, чтоб зафиксировать компромат. Все те, кто погиб в темном подвале. В том самом, где началась моя история.

Я смотрел в зеркало ‑ маска закрывает лицо, чтоб не тратить силы на иллюзию. Серая кожа и вертикальные зрачки алого цвета... Уже труп, еще ходячий ‑ по причине того, что кому‑то хотелось набить карманы деньгами.

Я посмотрел на лежащую на единственной кровати Астор ‑ еще живая, но почти труп. Несколько прядей волос потускнели. Это ‑ седина...

Что происходит?

Молчание...

Отвечай. Иначе я просто не стану искать этого проклятого вампира. А тебе нужен тот артефакт, 'Алое безумие', если не ошибаюсь?

Я пошлю все к черту и свалю отсюда в другой Анклав.

'После этого на Эльтан придет смерть и опустошение. Ты готов взять это на себя?'

Во‑первых, я этого не увижу. Во‑вторых, по твоей вине и из‑за твоего умолчания я могу погибнуть при поисках. И опять же ‑ ни черта не увижу.

Разницы нет...

'Ладно, слушай внимательно, повторять не стану...'

...Много лет назад на Эльтане шла война. Не просто война, а война Богов. Тогда еще не было ограничений на прямое воздействие ‑ и Вечные азартно резались меж собой, попутно гробя целые народы.

Кроме одного ‑ того, для которого вся эта мясорубка была просто работой.

Смерть ‑ точнее, один из ее сыновей, который отвечал за данный мир.

Божков смерти и разрушений, к которым обращаются темные маги и шаманы во Вселенных невероятное количество. А вот обладающих полноценным разумом и личностью ‑ мало.

Он ждал. Долго. Упорно. В отличии от остальных Вечных ему не нужна была сила ‑ к чему она тому, в чьем распоряжении истоки жизни?

А Боги не унимались. В конце‑концов, некоторые были уничтожены, но им на смену пришли иные ‑ молодые и голодные.

Из старых осталось очень мало. В частности ‑ Гермен. Покровитель магии мира Эльтана.

И тут Боги решили заключить мир. Потом как Гермен сообщил им радостную весть ‑ есть источник сил, который удовлетворит все нужды!

После разделения силы на просторах Эльтана воцарился относительный покой. Мелкие божки довольствовались крохами. Крупные ‑ обратили в свою веру определенные народы. Для сомневающихся создали Единого ‑ своего рода 'запас на черный день'. Ведь таким образом можно получить больше энергии ‑ религиозные войны, самопожертвования в бою ‑ потому и нет у Единого имени.

Его ‑ нет.

Но это ‑ официально для посвященных. Сильных магов, шаманов. Правителей эльфов и гномов ‑ чтоб не слишком зазнавались.

Есть кое‑что, о чем молчат даже старые мифы. Потому как победители постарались забыть, что вся их победа ‑ это вероломство и предательство.

Вечные отняли силу у Безликого ‑ потоки жизни! Чистая энергия! Теперь у последователей каждого бога было свое посмертие ‑ и какой‑нибудь людоед получал 'Рай'. Потому как его Бог пропагандировал пожирание врагов.

Воры при определенном стечении обстоятельств становились святыми и чтились во славу Саргона ‑ одного из МНОГИХ Богов‑покровителей преступников Эльтана...

Именно тогда появились легенды о 'монстре'‑Безликом. Именно тогда были первые попытки его очернения ‑ вышло плохо. Еще были живы те, кто помнил, как темная фигура в балахоне облегчала последний путь умирающих от голода, давала возможность уйти во сне, а не на дыбе под смех толпы...

Смерть нельзя убить. Но вот усыпить... Это стоило нападавшим всей энергии ‑ но они быстро ее восполнили из запасов побежденного.

А Безликий успел отправить в путь свою Тень Сознания ‑ отблеск его личности.

Сейчас на Эльтане кто‑то пытается опять превратить Безликого в пугало. При этом действует в двух направлениях: с одной стороны ‑ пропаганда в храмах победителей. С другой ‑ среди определенной части населения культ Безликого начинает считаться Противником.

Для всех. Правителей, Богов...

А недовольные есть везде. Если же прибавить то, что многие на Эльтане ‑ маги или дворяне, то это становится по‑настоящему опасно.

Смерть только спит. И Вера в то, что Безликий ‑ это Зло, изменяет спящего...

Рано или поздно Безликий восстанет. Но уже не как Бог Смерти и Справедливости.

Он начнет убивать. И сил у него хватит не то что на пару, а на пару десятков миров сразу. С учетом же того, что он с каждым убитым копит силы...

Это будет конец. Рано или поздно переродившаяся сущность сойдет с ума и растворится в Хаосе. Но до этого наломает дров.

И единственный выход ‑ это 'Алое безумие'.

Вампиры всегда были верны. И именно Безликий со своим 'принципом невмешательства' привел к тому, что верой вампиров является Судьба.

Кристалл даст Безликому проснуться не только порядком отдохнувшим, но и в полном душевном порядке...

‑ Вот так вот. ‑ закончила моя шизофрения.

‑ Черт ‑ я прошелся по комнате. И что ‑ стоит мне найти кристалл ‑ и все?

‑ Да. Там хватит энергии на то, что бы перенести два объекта ‑ тебя и Влада ‑ к моей усыпальнице. После чего 'я‑настоящий' проснусь. Так что думай, куда деть девчонку!

Астор застонала. Сейчас очнется...

Иди ты... в усыпальницу! Разбудил ребенка, блин...

* * *

А ребеночек‑то сильный...

Бух! Бух!

В меня полетело подряд сразу два стула.

‑ Тварь! Ненавижу тебя! Ублюдок!!! ‑ а теперь ваза.

Я еле успел ее подхватить. Мне не к чему вопросы... Астор выдохлась. В ауре явственно проступила странная серость, похожая на паутину.

Это еще что?

'Похоже, реакция на нежить. А что ты удивляешься? У них такого не появлялось несколько тысячелетий. Как следствие ‑ волны страха и Хаоса от присутствия нежити ломают психику и здоровье ‑ иммунитет‑то уже пропал за ненадобностью. Седина и заикание при встрече с высшей нежитью обеспечены даже матерому бойцы. Хорошо хоть этот экземпляр был дохленький. Через пару дней девчонка придет в норму.'

При разговоре со мной такого не замечал.

'Ты вообще отдельной статьей в 'Табели о рангах нежити' идешь'.

Астор сидела на кровати как сломанная кукла. И что теперь? Как интересно меняется жизнь... Раньше, еще при жизни, все было бы проще ‑ присесть, обнять. Потрепать по макушке и спокойно выслушать, какая я скотина.

К сожалению, этот алгоритм не подходит для успокоения девушки, которая потеряла всех близких по моей вине...

Почему ты выбрал меня?

'Ты умирал. Знаешь, то, что я выбрал тебя ‑ это не Судьба. Просто так вышло... Каждую секунду погибают миры. Каждую секунду ‑ рождаются новые. И то, что ты не справишься, в по‑настоящему глобальном масштабе ничего не будет значить ‑ просто погибнет несколько миров. Закон природы... Мирам постоянно грозит опасность ‑ от войн и эпидемий до банальной ошибки богов. Так что в том, что ты делаешь, на самом деле нет ничего необычного... Погибнешь? Ничего не изменится по большому счету...'

Да уж, это даже не инфузория под микроскопом. Это даже меньше.

'В этом масштабе даже я на инфузорию не тяну. Так что ‑ не волнуйся...'

Утешил, блин...

Я сел рядом с Астор. Нацепил иллюзию. Это лицо... Чье оно? Погибший где‑то далеко, или никогда не живший... Разницы ‑ нет.

И я начал свой рассказ...

Глава 12

Ковер на фоне орка.

Капитан Лиртеэль.

‑ Как это понимать? ‑ голос майора был абсолютно спокоен, но Лиртель не обманывала себя. Майор Горх был в ярости ‑ и его можно было понять... Лейтенант Луис стоял под дверью и внимательно слушал разнос своей любимой начальницы.

'Хоть кто‑то переживает за меня ‑ это греет...' ‑ рассеянно подумала темная эльфийка. Ее семья в свое время не одобрила выбора молодой тогда еще выпускницы. Нет, ее не изгнали ‑ темные всегда одобряли инициативу потомства. Просто ‑ не поняли.

‑ О чем вы думаете? А, капитан? О ЧЕМ МАТЬ ВАШУ ВЫ ДУМАЕТЕ?!?! ‑ майор все‑таки сорвался на крик.

Не будь он ее начальником, малейший намек на родственников (особенно ‑ по материнской линии) привел бы к фатальным последствиям...

Похоже, майор это сам сообразил, потому как сбавил обороты и немного смутился:

‑ За последние слова ‑ прошу прощения... И все‑таки что вы мне тут только что наплели?

После обследования места перестрелки капитан сразу напросилась к начальнику на прием.

На месте стрельбы было много непонятного. В гостинице на первом этаже ‑ пожар. Кто‑то поджег сброшенные в кучу тела. Двоих опознали быстро ‑ первым был сам Коди ‑ человек, бывший капер вышедший на пенсию после памятного 'Похода Смертников' к Конклаву Хальм. Второй ‑ Декер Мирт. Человек. Вышибала и охранник в гостинице. Был усыновлен в подростковом возрасте старым Капером.

Причиной смерти обоих стали пулевые ранения. Баллистики не проводили подробного анализа, но уже сообщили, что, судя по брызгам крови и остаточным магическим эманациям, использовались разрывные патроны высокой мощности с огневой 'начинкой'. Оружие ‑ пистолет 'Гирр', переделанный под усиленный патрон.

Следов дочери Коди ‑ Астор, 16 лет, человек, не обнаружено. Зато есть гильзы от оружия большой мощности ‑ предварительное заключение говорит о том, что помимо 'Гирра' в помещении стреляли из 'Гуля' ‑ весьма распространенного среди штурмовых частей оружия.

Больше всего вопросов вызывал третий труп ‑ сильнее всего обгоревший и лишенный головы. На теле обнаружилось множество осколочных ранений от стеклянных осколков. Правая рука ‑ разорвана на куски из‑за взорвавшегося в руке боекомплекта пистолета. По всему полу разбросаны осколки шлема с фильтратором газов 'Шар' ‑ разрывная пуля 'Гуля' попала прямо в лицо и сдетонировала в черепной коробке...

‑ Что вас так заинтересовало? ‑ поинтересовался орк ‑ Среди наемников довольно часто используется подобное снаряжение. Правда, разрывные 'Колья' в обойме ‑ это не есть хорошо...

‑ А у многих наемников есть в снаряжении костюм 'Блик'? ‑ поинтересовалась эльфийка.

‑ Ну... Серьезно, конечно. ‑ орк задумался. ‑ Армейская модель... Камуфляж довольно дорогой... Но опять же ‑ его легко можно прикупить у Оружейников Марлены. Этот Конклав всегда был известен своим рынком оружия...

Эльфийка сверкнула фиолетовыми глазами:

‑ А как насчет того, что по уверениям штатного целителя этот последний труп является таковым уже как минимум три месяца?

Орк удивленно глянул на капитана:

‑ Что?

‑ Да, именно так. Трупу как минимум три месяца. Внутри ‑ разложение на финальной стадии.

‑ Та‑а‑ак... ‑ майор сосредоточено начал прохаживаться перед окном. С высоты двенадцати этажей была видна пристань дирижаблей. Очередной 'Левиафан LZ‑3' как раз швартовался к грузовому терминалу...

‑ То есть какой‑то ублюдочный некромант устраивает бучу в моем районе! ‑ рыкнул орк. Капитан стиснула зубы пряча усмешку. Ой сегодня патрульным работы будет!..

‑ Так... Что там по поводу остальных погибших?

Капитан с готовностью доложила:

‑ Еще пять погибших на улице. Двоих сожгло взрывом топливного бака. Двое погибли по причине травматической ампутации ‑ одного размазало по бетону, второй погиб от болевого шока ‑ ему оторвали руку и пробили грудную клетку.

Еще один... не знаю как доложить...

‑ Да уж как‑нибудь доложите! ‑ рыкнул майор.

‑ Его загрызли. ‑ собравшись с духом выпалила эльфийка.

В кабинете стало тихо как в гробу.

‑ Повторите?

‑ Это есть на записи. Неизвестный, уничтоживший остальных, наклонился к раненому. Судя по всему, он перегрыз шею раненому ‑ по отчетам медиков тот мог выжить, но крови в теле осталось мало ‑ как будто неизвестный ее выпил.

‑ Черт‑те что... ‑ майор начал наворачивать круги по кабинету.

'Сейчас или никогда...'

‑ Подобное уже было. Помните, тот склад? После этого весь район на ушах стоял, и дергались все как грыхом укушенные. И СБ несколько человек пропавшими потеряли.

Майор поморщился. Тогда он чуть не был отправлен в отставку ‑ хотя никакой вообще информации по поводу того, что делать и кого ловить ему не давали. Потом просто замяли...

‑ Значит так... Я по своим каналам попытаюсь пробить все это дело ‑ как то, что было сегодня, так и то, что тогда случилось. А пока ‑ молчи. Кто еще в курсе?

‑ Лейтенант Луис.

‑ А, этот молодой... ‑ майор хмыкнул. ‑ долго еще его мучить будешь? Парень‑то неплохой.

Лиртеэль вскинулась, но наткнулась на насмешливый взгляд майора.

‑ Да‑да. Инстинкт самосохранения я пропил уже давно ‑ советовать темной эльфийке в сердечных делах. Но мне по работе он часто даже вреден.

Пока иди ‑ и предупреди лейтенанта Луиса о том, что болтать не стоит. Или мне самому его сюда вызвать? Поболтаем...

‑ Я сама!

Отходя от дверей кабинета Лиртеэль сосредоточено пыталась не обращать внимания на громовой смех из‑за двери...

Глава 13

Холод в груди, Паранойя твоя...

Алекс.

‑ И что теперь? ‑ Астор меня пугает... В хорошем смысле этого слова. Девчонка приняла как данность существование нежити из сказок и вампиров из легенд.

‑ Надо переговорить с капитаном полиции. Как говорил Коди, она во‑первых, точно не связана ни с одной группировкой. Во‑вторых, является одной из самых серьезных служащих полиции, настоящий профессионал. К тому же она может нам помочь своими связями ‑ семья Лотоса является родичами правящего дома.

‑ А что ты ей можешь предложить? ‑ взгляд зеленых глаз попытался меня пробуравить насквозь.

‑ Мир и покой на районе. Плюс нельзя сбрасывать банальное любопытство ‑ а темные эльфы не менее любопытны, чем вампиры.

Так что я найду Влада, отправлю его домой вместе с 'Алым Безумием' ‑ и все закончится.

‑ А я? ‑ поинтересовалась Астор.

'Логичный вопрос. Что ты ей предложишь?'

‑ А чего ты хочешь?

‑ Чтоб отец и Дек были живы и все было по‑прежнему. Только не совсем ясно, как это исправить.

Я вздохнул.

Мы сидели на этой квартире третьи сутки. Астор тренировалась ‑ и теперь огонек на ее ладони вспыхивал не теплым добрым огоньком, а яростным красным. Я сел рядом с ней и приобнял. Исходя из того, что она не отстранилась ‑ прогресс.

‑ Я его убью. ‑ голос холодный и мечтательный одновременно. Ну уж нет хватит и двух чудовищ ‑ я и создатель этих тварей.

‑ Если это он ‑ я его сам прикончу. Кто‑то создал прорыв Хаоса и изменил наемника, охотившегося на меня. Правда, этот конкретный мертвяк был не фонтан ‑ тупой, медлительный... Мясо короче говоря.

Да, эта тварь ни в какое сравнение не шла с нежитью Эльтана, сформированной случайным прорывом. Там и сила, и скорость, и агрессия ‑ через край. Как будто первые опыты. Но лиха беда начала!

Об этом я и сообщил Астор.

‑ И как, по‑твоему, он может быть непричастен? Ведь без его ведома никто артефактом не воспользуется. Только если после смерти ‑ а этот чертов кровосос жив!

‑ Я просто не хочу делать поспешных выводов. Сейчас это не важно ‑ нужно найти способ связаться с капитаном Лиртеэль. Идеи есть?

Я спросил чисто для проформы. Что может знать девчонка?

‑ Ну... У меня есть один знакомый... Он устроился работать курьером. И через него можно передать письмо. Другое дело что их все просматривают. Так что писать придется осторожно и подбирая слова.

Я задумался.

‑ А знаешь... Это можно!

* * *

'Доколе можно такое терпеть! Уже пять раз на улице перед этой гостиницей случалась драка. И трижды ‑ в самом здании! Сейчас, я слышал, там пожар произошел... Так я предлагаю передать это здание мне. Я как‑никак родственник этому Коди. Пусть двоюрдный, но родная кровь как‑никак есть! Еще странные типы какие‑то в военной снаряге к нему ходят ‑ недавно приходил. А вдруг какую пакость замышляют? Я через два дн буду в 13 районе, посмотрю в здание ‑ и попрошу Вас, капитан, осмотреть его вместе со мной. Только не надо официоза ‑ просто переговорим. Долго я тут не задержусь, а потому попрошу встречи.

С уважением, В. Шеегрыз.'

* * *

Я запечатал конверт. Разумеется, этим письмом может заинтересоваться СБ. но я уверен, что явную кляузу эта контора не будет изучать ‑ я постарался использовать максимально плаксивые нотки и надеялся, что адресат не выкинет письмо в корзину.

Разумеется, данная кляуза могла быть отправлена через терминал из любого сетевого кафе ‑ но не факт, что она пройдет фильтр. Бумаги же тут передают все ‑ отчасти это связано с тем, что цены на продукт переработки древесины довольно высоки ‑ шесть марок за пачку! Это сравнимо с ценой обоймы для 'Гуля'!

‑ Надеюсь, твой друг передаст послание. Иначе нам не светит....

Астор.

‑ Герл! ‑ Герл Новак, раньше ‑ один из шайки Ржавого, а теперь ‑ курьер полиции, оглянулся.

'Как поднялся‑то' ‑ отметила Астор. В свое время он подбивал к ней клинья. Да, неплохой парень. Не урод, и не такой как остальные, чья мечта ‑ стать во главе своей шайки...

Но ‑ нет.

‑ Астор, тебя ищут и ты...

‑ Молчи. Мне нужна помощь.

Астор понимала, что время идет. Пока патрульные не проявили интереса к скромно одетой девочке явно припортового вида.

Но лучше поторопится ‑ в 12 районе гости из порта всегда под прицелом. Каждый служащий порта рассматривается как потенциальный источник проблем...

Разговор проходил в подъезде обшарпанного дома. Прямо на лестничной клетке. Младший курьер Новак возвращался домой после тяжелого трудового дня и мысленно распределял получку. Так, полторы тысячи марок ‑ это вроде много. Но ‑ квартплата сжирает половину зарплаты. И остается уже меньше...

Астор передала два конверта.

‑ Тонкий ‑ тебе. Толстый ‑ передашь капитану Лиртеэль. Понял?

Новак кивнул. Астор развернулась и ушла.

Идя по темным переулкам, она чувствовала практически осязаемо тяжелый взгляд. А иногда в переулке мелькали алые глаза ‑ Астор против воли улыбнулась.

Значит, кто‑то решил, что ее семья ‑ просто помеха? Решил, что в праве решать, кому жить, а кому умирать?

Ну нет уж!

Ее отец ‑ капер. И стрелять она умеет довольно неплохо. Она отомстит. И это не живое и не мертвое существо ей поможет.

Девочка, верящая в сказки ‑ умерла. Главное ‑ отомстить. А Алекс...

Жаль его...

Астор остановилась и встряхнула головой. Он ‑ убийца! И не скрывает этого! Когда темная фигура прикончила Лама и его друзей, то явно наслаждалась ситуацией.

И все‑таки не бросил ее там, на полу. Посреди пылающего зала и гильз...

‑ А что это такая милая...

Хрусь!!!

Мужчина, перегородивший ей дорогу, отлетел со сломанной шеей.

‑ Насильники... Не люблю я такую публику ‑ гонору дофига, потом хвастаются по типу 'она кричала от наслаждения', а сами даже не могут девушку соблазнить.

Темная фигура в шинели стояла на границе света от фонаря и темноты.

Астор почувствовала, как ее губы складываются против воли в горькую улыбку.

‑ А если он не виноват ни в чем?

‑ Брось. ‑ мертвец снял с себя шинель и накинул на плечи девушки. ‑ Ауру еще никто не отменял. Держи, а то замерзнешь.

‑ Спасибо.

‑ Знаешь, чистых и добрых в этом городе не больше чем золота на дне реки. И я к ним не отношусь. Так что даже если ошибся, то это ни к чему не обязывает. Пошли домой ‑ я в магазин сходил. Чаю попьешь и выспишься. Через два дня у нас важная встреча...

И две фигуры ‑ одна девичья, в пальто не по размеру, вторая ‑ высокая и с жуткой грацией машины смерти направились домой.

Глава 14

Дежа‑вю.

Алекс.

Астор сидела за столом и пила чай ‑ или, как говорят тут, 'тифа' ‑ под этим наименованием подразумевается целое семейство водорослей, которые высушивают, а позже ‑ заваривают в кипятке для получения одноименного напитка.

До встречи со здешним представителем власти остались сутки. Я уже успел посетить место своей вечеринки ‑ люди в форме пришли и ушли, оставив после себя простенькое заклинание ‑ светящуюся полупрозрачную ленту светло‑зеленого цвета с надписью 'Не пересекать!' ‑ как будто подарок обвязали.

Что у меня есть? Десяток гранат, 'Гуль' и мой коронный номер ‑ 'Последний привет'. Помнится, Эрк сетовал на дороговизну этой конструкции и я был бесконечно рад, что настоял на своем. Теперь у меня есть килограмм взрывчатки и примерно столько же серебряных шариков вокруг нее в специальной рубашке...

Хватит если что на дезинфекцию изрядной площади.

‑ Они тебя кинут. ‑ Астор недавно встала. Я глянул на часы ‑ шестой прибой уже пошел (по земному времени ‑ почти полдень). Настроение у нее явно было отвратное...

Я скептически ее оглядел.

Рваные джинсы и кофта темного цвета ‑ от всего явно пахнет порохом и пожаром.

‑ Если будешь так выглядеть ‑ то действительно кинут. Подозрительные личности опасного вида вызывают беспокойство. А вот такие же подозрительные, но не выделяющиеся из толпы ‑ другое дело.

Короче говоря, тебя переодеть нужно...

* * *

‑ Э‑э‑э... А ты уверена? ‑ я стоял перед зеркалом и проклинал свой болтливый язык.

Магазин 'Фамилия' ‑ вот как это называется. Крупный торговый комплекс ‑ как на Землю вернулся! Все толкаются и публика очень похожа... Особенно во‑о‑он та блондинка в фиолетовом топике... И шортиках... М‑хм...

‑ Сам сказал ‑ незаметно. И жизненно. А с твоей лощеной рожей ты на бандита не тянешь ‑ значит, будешь косить под какого‑нибудь молодого работника с богатым папашей.

Сама Астор нашла себе одежду быстро ‑ темные джинсы (по крайней мере для себя я это слово перевел именно так) и черную с белым кофту.

Кроссовки ‑ той же цветовой гаммы. Ярко‑рыжие волосы (теперь без косы, до плеча остриженные) дополняли картину.

После посещения парикмахерской Астор преобразилась. И если что никакому патрулю не придет в голову проверять документы...

Я оделся в потертую куртку, темные джинсы и кроссовки. Иллюзия, улыбочка ‑ и все. Это не я убил пятерых наемников! Ложь и провокация!

После посещения парикмахерской преобразование окончательно завершилось. И теперь на ее фоне я выглядел несколько подозрительно...

‑ Так‑то лучше. ‑ по‑моему она в свое время не имела возможности играть в кукол и шить им одежду. Теперь нагоняет на мне...

'Поддерживаю...'

Рубашка, брюки, туфли. Сверху ‑ пиджак. Неброский темный цвет (попытку подсунуть рубашку жизнеутверждающего салатового цвета я пресек одним взглядом моментально покрасневших и принявших вертикальную форму зрачков).

‑ Лады. Сойдет.

Расплатившись на кассе, мы двинули домой.

Что мне с ней делать?

'Будь я одним из Победителей ‑ бросил бы, не раздумывая'.

Только вот ты как бы на минуточку олицетворение справедливости.

'Иногда мне это сильно мешает... Ты можешь говорить что угодно, но ничего, что могло бы ей повредить ‑ ты не сделаешь. Мы оба это знаем. Так что ты сам себе повесил якорь на шею'.

Нужно было ее там бросить, что ли?

'Нет. Разумеется, нет. Но вот то, что ты дал слово, накладывает определенные обязательства. Поверь, тут нет Богов как живых существ со своими желаниями. Но есть магические причинно‑следственные связи. Так что твоя клятва, да еще умирающему... Торговцы тебя тут обманывать сколько влезет. Но связанные кровью слова ‑ это совсем другое дело.'

Мы уже приближались к дому, когда я почуял слежку.

Так... Эльф? Везет мне на эльфов‑соглядатаев... Что этому‑то нужно? Тем более ‑ светлому?

Как я понял, тут нет расовой дискриминации как таковой. Но светлому эльфу в Конклаве под правлением темных в государственных структурах карьеру придется делать долго ‑ инстинкты и недоверие сильнее приказов, а по мнению некоторых историков именно в Вечной Войне стоит искать причины того, что сейчас на Ксене государства ‑ это острова.

И вместо наемников ‑ нормальных, сухопутных и насквозь прагматиков, миря рассекают каперы ‑ фанатики и полные анархисты! Со своими мечтами бредовыми о 'государстве свободного моря'...

Я остановился и сделал вид, будто завязываю шнурок. Уже стемнело ‑ девятый прибой, как‑никак!

‑ Чего такое? Сухожилия присохли? ‑ ехидно поинтересовалась Астор. Язва рыжая... То тихая, то начинает беспричинно такие перлы выдавать, хоть в гроб ложись! Впрочем, и там достанет...

‑ За нами хвост.

Юркая фигурка метнулась в проход слишком быстро для человеческого глаза, но для меня ‑ медленно.

Впрочем, не стоит осуждать филера ‑ все‑таки натаскивают их на слежку за адекватными и нормальными людьми. Я ни по одному из пунктов не подходил.

Так что когда шпик завернул за угол, там его встретила только Астор.

Эльфийка (вот везет мне на прекрасный пол) растерялась, когда, завернув за угол, обнаружила приветливо помахивающую ей рукой Астор.

Эльрадиэль. Частный сыщик.

‑ Привет. На кого работаешь? ‑ поинтересовалась странная девочка. Я несколько опешила. Нас разделало шагов пять. В темном переулке никого не было... А где объект? Не сквозь землю же он провалился.

И следов маскирующего заклятья закрепленный на запястье детектор не обнаружил ‑ по‑прежнему на маленьком экране равномерно‑успокаивающий зеленый фон. Вот только мое чутье выло во все горло. Как будто я ‑ на прицеле винтовки. А стрелок ‑ где‑то совсем рядом.

‑ Девочка, боюсь что ты меня с кем‑то путаешь. Я просто...

‑ Алекс!

Я попыталась выхватить шокер, но тут сверху прямо на меня упало что‑то очень тяжелое. Удар по голове...

Тьма.

* * *

Алекс.

Помня о событиях на Эльтане, когда вот такая вот худенькая и тоненькая эльфийка обеспечила мне близкое знакомство со столом, я ее связал особо крепко. На всякий случай в 'Фамилии' я купил моток крепкой веревки, и теперь нахваливал свою запасливость.

Набор инструментов так же ждал своей очереди быть опробованным в деле.

Но не по прямому назначению...

Она пришла в себя довольно быстро. Первое, что она увидела, это куча из ее одежды и снаряжения.

Наблюдая за эльфийкой, я понял, что она или большая актриса, либо я действительно перестарался ‑ на Эльтане шпионка поняла смысл в шмоне, эта же зарделась аки маков цвет и попыталась прикрыться.

‑ Имя.

‑ Эльрадиэль.

‑ На кого работаешь?

Я стоял за спиной эльфийки и она не имела возможности рассмотреть меня.

Молчит...

‑ Да ладно. Можешь не отвечать.

Я перешел так, чтоб она могла меня рассмотреть. В правой руке у меня был небольшой сверток.

‑ Знаешь, я многих эльфов видал ‑ начал я .

'Ага. И выпивал еще скажи'.

Заткнись. Трое ‑ это уже много. Говорят же не 'троеточие', а 'многоточие'. Так что ‑ цыц!

‑ И ты вторая эльфийка, которую я раздеваю.

'Как думаешь, удар по голове с потерей сознания и последующее раздевание можно трактовать как нападение сексуального характера? По здешнему законодательству?'

Шиза, изыди.

От щек эльфийки, хоть мимикой напоминает маску, можно прикуривать.

‑ Ну да ладно. Что я о себе да о себе. Невежливо, знаешь ли. Короче говоря, недавно на меня напали. Погибли непричастные люди... А насколько я могу судить по этому удостоверению ‑ я помахал пластиковой карточкой с галофотографией ‑ Эльрадиэль Кельтораль является владельцем частного сыскного агентства 'Найтеймер'. А по совместительству ‑ его единственным сотрудником, как я понимаю. Так?

Эльфийка кивнула.

‑ И у меня в связи с этим возникает закономерный вопрос... На кого работает означенная эльфийка ‑ это раз. И почему семья ‑ а для эльфов это все ‑ не подобрала ей местечко получше, чем задрипаная контора, занимающаяся довольно‑таки презираемыми эльфами делами?

Темные и светлые ‑ как небо и земля. И если светлый еще может быть военным, ученым, писателем (правда, понять смысл произведений его смогут только эльфы), то темные предпочитают службу в полиции, разведке, шпионаже, той же армии.

Я развернул сверток ‑ в нем блеснули плоскогубцы, молоток, гвозди и набор напильников. Эльфийка, как загипнотизированная, уставилась на это великолепие...

Там же. Спустя полчаса угроз и истерики...

... ‑ Главной проблемой будет заткнуть тебе рот так, чтоб не мешать стачивать твои зубки ‑ а то не аккуратненько как‑то получится.

‑ Я все... только не надо!!! ‑ я своим глазам не верил, но эльфийка на полном серьезе раскололась, что называется, 'до донышка'.

'А чего ты хочешь? Тут перворожденные не имеют такого гонора по причине того, что их, во‑первых, довольно много на самых обычных постах. На Эльтане эльф‑торговец ‑ нонсенс. А тут ‑ ничего удивительного никто не найдет. И магией владеют тут все ‑ на Эльтане эльфы 'поднялись' за счет того, что могли обеспечить плодородие земли или, при желании, полное бесплодие. Тут и земли мало, и магии больше...'

Ну да. Логично...

‑ Анонимный заказ поступил ‑ слежка за объектом. Рапорты пересылать на электронную почту. Все! Расчет ‑ через переводы. Еще сказали фотографировать незаметно...

Девчонка хоть и жила на свете третий десяток, но по менталитету была как бы не на уровне Астор ‑ сирота. мать ‑ полукровка, отец, судя по всему, чистокровный ‑ так что ни одна семья не признала ее своей. С учетом того, что ее мать работала в какой‑то забегаловке в соседнем Лиднийском Конклаве, есть у меня некоторые подозрения о специализации мамаши...

Как бы то ни было, мать успела перед смертью отправить дочь к своему другу. Означенный 'друг' сразу понял, что ему досталось ‑ эльфийка, с врожденным даром Отвода глаз и готовая ему руки целовать за приют. В итоге, после небольшого инструктажа, Эльрадиэль получила лицензию частного детектива. Разумеется, ей платили определенную сумму за работу на 'мастера Тарка' (гном, представитель гордого, но очень, сцука, маленького народа). Но подработку никто не отменял. И вот такой соблазнительный заказ как слежка за каким‑то человеком 'без магии', как говорилось в контракте (что подразумевало не то, что магии у меня нет, а то, что я не владею боевыми аспектами) ‑ это просто подарок небес.

Сама Эльрадиель обретается в городе около десяти лет. И просит меня не убивать ее... Это ‑ если отбросить все лишнее из испуганного лепета.

'Поразительно... Жаль, сейчас я не в форме. Не пожалел бы времени, поговорил бы я с этим самым Тарком'.

Как бог Смерти или как бог Справедливости?

'Да и так, и так. Ну скотина... Он ведь соврал! В других конклавах процветает торговля невольницами, эльфийки там особенно в цене. Но тут, особенно с учетом того, что правительницей является темная эльфийка... Есть более безболезненные методы самоубийства! А этот гаденыш, значит, напугал ее до полусмерти, а потом заставил на себя работать. Ну гнида!...'

Так, рассуждаем логически... По крайней мере давал деньги за работу... Может, и не такая он и мразь...

‑ Я, правда, отдавала часть 'вольной прибыли'...

То есть он ей давал копейки, когда сидела без работы. Когда заключала контракт ‑ приносила дивиденды... Н‑е‑ет! Я хочу с этим бизнесменом встретиться лично. Поговорить... Потренируюсь в общении, а то Астор говорит, что я малообщителен... Заодно потренируюсь в светлом искусстве спора...

'Нож, молоток или напильники?' ‑ деловито поинтересовалось мое второе 'Я'.

Да все понемногу. И еще паяльник не забыть...

‑ А где живет достопочтенный мастер Тарк? Или где его можно найти?

‑ Зачем? ‑ попыталась вскинуться гордо эльфийка... Но забыла, что сидит обнаженной и связанной на стуле.

Бум! ‑ сказал пол.

Ой! ‑ сказала эльфийка.

‑ Да вот нанять тебя хочу...

Глава 15

От заката до рассвета.

Алекс.

Эльрадиэль... Не похожа она на эльфов Эльтана. Если переводить на человеческий манер, то ей лет 14‑15. То, что на деле 30, ничего не значит ‑ эльфы долго вырастают. Внешность никакой роли тут не играет ‑ эльфийка выглядит как красивая девушка лет восемнадцати. Тонкие черты лица, рост повыше Астор, но опять же до меня не достает. Ауру вообще не закрывает ‑ эмоции при желании можно прочесть легко. Впрочем, тут даже ауру нет нужды смотреть ‑ потому как все ее переживания на лице написаны...

Вот только что‑то с ней не так...

'Она не соврала. Другое дело, что она искренне верит своим словам...'

Что ее мать мертва? Или что ее 'мастер Торк' ‑ друг?

'Все и сразу. Явно ментальное воздействие! Но следов нет ‑ только обрывки. По ним не восстановить ход событий, слишком много времени прошло...'

Я сидел в разоренной пожаром гостинице и ждал...

* * *

Капитан Лиртеэль. Кабинет.

‑ Господин капитан! Вам письмо! ‑ Лартиэль поморщилась. Луис невольно засмотрелся на движение ушей (судя по тому, что они легли параллельно земле, капитан расстроилась), и... Натолкнулся на насмешливый взгляд командирских глаз. Моментально придал себе приличествующий вид (мечтательную улыбку ‑ долой) и четко доложил:

‑ По вашему приказу все документы, имеющие отношение к означенному заведению передаются вам.

После чего развернулся как на плацу и ушел.

'Глупенький он еще... Боевой маг, ага! Ветер в голове. Как и в Силе...'

Капитан осмотрела груды бумаг ‑ донесения, свидетельства подозрительных сделок и прочего... Покойный ныне хозяин был личностью не редкость активной для своего возраста. Но ничего особого не делал. Да, скупка краденого, шашни с контрабандистами... Но ничего такого, ради чего стоило бы отправлять к нему отлично экипированных бойцов...

Что на этот раз?

Письмо... Надо же ‑ на бумаге...

Капитан начала читать... и почувствовала, как ее лицо по‑глупому вытягивается!

Глянула на часы ‑ полприбоя до означенного времени! Почему раньше нельзя было доставить эту грахову записку!

Придется идти одной... Если что ‑ подмогу вызовет. Недалеко ехать... Да и она сама не подарок в бою!

Артефакт защиты, 'Змей' в кобуре... Рация... Вроде все...

По пути Лартиэль попросила ее не беспокоить по пустякам ‑ она съездит еще раз на место перестрелки. Лейтенант Луис удивленно поглядел начальнице вслед и пожал плечами ‑ бывает. Темные эльфийки ‑ они такие... И грустно вздохнул... Такие...

* * *

Алекс.

Кто‑то подъехал к зданию. Машина спортивного типа... Из нее вышла темная эльфийка. Ну что сказать? Мне рассказывали, что капитан 13 района весьма и весьма... Врали! Невероятно приуменьшали...

Я оделся для встречи в привычную одежду. 'Гуль' слегка бил по правому бедру. На поясе слева висел траншейный нож...

Если что ‑ придется гасить без жалости. А не хотелось бы, за полицейского меня из‑под земли достанут...

Лартиэль.

Капитан зашла в помещений. Опалины на полу и стенах. Легкие контуры обведенных тел... В здании царила тьма...

‑ Надеюсь, неожиданностей не будет? ‑ раздался насмешливый голос сверху ведущей на второй этаж лестницы.

Эльфийка попыталась рассмотреть говорившего. Тот начал спускаться. Ступени слегка скрипели под его весом...

'Человек? Странно...'

Наконец незнакомец вышел на освещенную часть помещения. Капитан напряглась ‑ не‑е‑ет, это точно не человек... Именно из‑за него в городском морге ночная смена трудилась до утра...

Ауры просто нет. Не понять, кто перед тобой. Не человек ‑ факт. Гномов ‑ переростков не бывает. Эльф? Орк?

‑ Расслабьтесь, капитан. Вы ведь капитан 13 района Лартиэль? ‑ фамильярность царапнула капитана, и она уже приготовилась наставить на странную фигуру пистолет...

Но поняла, что это явно не лучшая идея.

На скрытом полумаской и тенью козырька от форменной кепи лице блеснули алые глаза с вертикальными зрачками...

‑ Кто вы такой? ‑ эльфийка шагнула назад и мысленно прокляла себя за то, что не взяла в свое время в качестве оружия 'Гарпию' ‑ это больше подошло бы ситуации...

‑ Итак... Если вам так проще, то меня зовут Алекс Грей. Что еще вас интересует? ‑ алые глаза потускнели и светились не так ярко.

Лартиэль немного расслабилась... Хочет поиграть? Ну держись!

‑ Мое имя вы знаете. Извольте пояснить свое послание. Кстати, как вас лучше называть ‑ Алекс Грей или В. Шеегрыз? И, кстати, что значит 'В'?

Алекс.

Пара секунд ‑ и передо мной прилежная дурочка, устроенная на место и должность заботливой семейкой. Глазки широко раскрыты, дибильное выражение удивления ‑ испуга ‑ умиления...

Короче говоря, капитан делала то, что в свое время попыталась сделать Мина ‑ то есть использовать легкий гипноз и свое обаяние ‑ а, как я слышал, ради эльфиек, особенно темных, тут такие заварушки устраивали ‑ все участники Троянской войны нервно курят...

Она поняла, что мало шансов в открытом бою, и начала хитрить...

Я слегка хлопнул по столику (кряк! ‑ одна ножка покосилась) и едко поинтересовался:

‑ На тех грабителей полгода назад подействовало? ‑ намек был на историю, описание которой было в сети. Она довольно длинна и запутана, но ее итог ‑ это то, что один из грабителей попросту вырубил двух своих товарищей когда капитан просто попросила его. Сейчас подельники ‑ на каторге, а сам бедняга ‑ в психушке...

Капитан взглянула на меня внимательно. Гипнозу в большей степени поддаются люди (особенно мужчины, что понятно), мужчины‑дроу (матриархат, мать его). Светлые эльфы ‑ в значительно меньшей степени. Ну, а у гномов он может вообще вызвать приступ тошноты и чесотки (почитывая учебник здешней истории, я особо уделил внимание 'Озорскому инциденту' ‑ тогда к главе Конклава Озора, гному, прислали дипломатов‑дроу. Разговора не получилось...)

Эльфийка глянула на меня оценивающе. Теперь уже как один хищник на другого...

‑ Итак... Скажите, есть ли у вас похожие эпизоды? Я имею в виду убийства с обескровливанием жертв или еще что‑либо? Про тот склад я знаю, как и про нескольких пропавших оперативников СБ. но вот вопрос ‑ было ли похожее позже?

Эльфийка ответила:

‑ Нет. Теперь моя очередь. Кто вы такой?

‑ Я же назвался.

‑ Ваше имя может быть и фальшивым. Но вот кто вы ‑ это, как мне кажется, вопрос немаловажный. Итак?

Я сунул руку за пазуху и достал документы...

‑ Так... Алекс Грей... Человек, 25 лет. Холост, не судим и не привлекался. В военных конфликтах не участвовал. Устраивает?

‑ Нет. И мне кажется, что я зря сюда пришла. Далее поговорим в отделении.

Дроу нарочно медленно достала пистолет и наручники. Я невольно засмотрелся... Гибкая, стройная... Мундир по фигуре... А эти форменные штаны и сапожки... Как вторая кожа...

Я, как и она ‑ медленно и неторопливо ‑ снял маску и облизнул раздвоенным на конце языком частокол зубов. Подействовало ‑ эльфийка банально отшатнулась и навела пистолет на меня... Мля...

'Согласен...'

* * *

...Я полулежал за барной стойкой. А в зале внезапно стало не протолкнуться от копов...

Эльфийка наставила на меня пистолет:

‑ Проклятье хаоса!

‑ Пока только я. Но будешь в меня тыкать этой хреновиной ‑ сломаю руку. Мои глаза сошлись на переносице. Именно туда, кстати, она и целится...

‑ Ты кто такой? ‑ я невольно залюбовался. Кто‑то говорит, что девушки красивы, когда злятся. Не совсем верно... Знавал я будучи живым одну особу... Этакая пышка ‑ именно пышка, а не толстуха... Толстухой она становилась именно во время злобы. У меня были на нее виды, но посмотрев на нее в режиме берсерка я пришел к выводу, что, во‑первых талия должна быть! А во‑вторых ‑ ее не прокормишь... После этого мне начали нравится субтильные девушки.

Краем глаза отметил срабатывание какого‑то артефакта... На помощь позвала. Тварь красивая...

‑ Короче говоря... Судя по всему, времени у нас нет. Я свяжусь с вами позже.

'Ага. Если выйдешь'. Не грусти... Давай вместе!

‑ Пока скажу лишь одно. Тот труп, в 'Блике' и не совсем разрешенными боеприпасами ‑ не один. И хоть он не может представлять серьезную опасность для вас или меня в одиночку, но против мирных жителей и обычных полицейских ‑ еще как. И еще ‑ явно, что он будет не один.

Я встал со стула, натянул маску...

‑ Их будет больше. Намного. Это просто пушечное мясо, примерка сил. И я хочу помешать тому, кто их создает.

Теперь я вас покину ‑ увы, судя по всему вы вызвали подмогу и это весьма прискорбно... Но ничего ‑ мы еще увидимся.

Центральная площадь. Через пять дней там маскарад в честь Саляйма...

Я хмыкнул:

‑ Знаете, мне везет на праздники. ‑ я отвесил шутовской поклон. ‑ Увидимся там. И еще ‑ не советую со мной драться. Лучше дру...

‑ Стоять!

‑ Не с места!!!

Я перемахнул за стойку ‑ те немногие бутылки, что уцелели в предыдущем побоище, разделили судьбу своих товарок. Стреляют, сволочи, хорошо. Правда, пока только поверх меня.

Стояла тихая рождественская ночь и вся округа спала...

Я вылетел в окно и приземлился на крышу авто.

...кроме десятка амбалов‑орков с автоматами, в штурмовом порядке двигающих ко мне!!!

Я дал деру. Вслед мне неслись матюки (ага, да я трус ‑ не желаю сражаться со спецназом!) и пули. И вот когда уже вот он спасительный угол...

‑ Лейтенант Луис, полиция Конклава! Стоять! ‑ плечо прошибло что‑то холодное, напоминающее тонкий вихрь. Я зарычал...

‑ Лейтенант, задержите...

Зря он так быстро подошел ‑ впрочем, он рассчитывал на болевой шок и дезориентацию...

Хрясь!

В некотором обалдении лейтенант пялится на торчащую под девяносто градусов руку и рану с торчащими обломками костей...

‑ А‑а‑а... ‑ и упал. Я же дал деру, зажимая рану...

Черт... Не вышло диалога...

Я хмыкнул. Как у того гнома ‑ с дроу. Тогда тоже почти война началась...

Глава 16

Латая дырки в теле...

Алекс.

‑ Твою мать... ‑ я остановился в переулке недалеко от лежки. Я уже долго крался по грязным подворотням, стараясь не оставлять крови на стенах. Мне плохо... Это мое первое 'магическое' ранение и в отличии от остальных оно не спешило затягиваться. Нет, регенерация шла, но с трудом. Я вылакал всю флягу крови... Надо будет Астор в мясную лавку отправить... Ту, недалеко от дома... ее... бывшего... нельзя, ищут... проклятье...

Я достал дешевый 'безличный' телефон и набрал номер, молясь непонятно кому, чтоб Астор меня нашла...

‑ Да?

‑ Астор, хватай эльфийку и ко мне. Ты говорила ‑ маяк есть в этом агрегате? Даю пеленг... И захвати крови и мяса побольше... Я ранен...

Астор... Надеюсь придет... Хотя я убил ее близких ‑ за мной охотились... Я бы не простил... Но она ‑ не знаю...

Черт... Регенерация выжирает все силы... Пока что от меня здешняя шалупонь держится подальше ‑ траншейный нож на поясе и оружие на бедре делают свое дело, но по сути я не могу сейчас даже с котенком справится. А убивать кого‑то ‑ это значит привлечь внимание, за искалеченного лейтенанта меня попытаются из‑под земли достать... Смешно ‑ мертвый, но достанут и закопают...

Я вырубился...

* * *

‑ А ну свалили!

‑ Какая цыпочка! Да, Гог?

От удивления или резкого приступа боли я очнулся ‑ не важно. Важно то, что первая уведенная мной картина меня ОЧЕНЬ разозлила.

Дано: два парня лет двадцати‑двадцати пяти стоят надо мной с явным намерением поживится, Астор с побледневшим лицом и тот пистолет, отнятый у незадачливых грабителей.

Вопрос: что делать?

И тут один из них хмыкнул:

‑ Никак, Кина пистолет‑то? Видишь, царапина на стволе?

Царапину я и сам видел ‑ и много раз вспоминал предыдущего владельца, чтоб ему десять лет срока в Аду накинули за такое обращение с оружием.

‑ Да... А ну‑ка...

Что он там хотел сказать я не узнал, потому как внезапно у него из‑за спины выросла эльфийка и сначала один, потом другой парень странно задергались и упали на землю. Я успел почуять только активацию артефакта...

Ну и приятный запах озона!

Сознание 'плавало'. Астор подошла ко мне и осмотрела. Я со стоном снял шинель ‑ дырку на рукаве заросла, как и на френче. С плотью дела обстояло не так блестяще...

Я видел свою кость...

'Поражение органики ‑ и игнорирование материальных объектов... Хороший он маг! Я бы на службу такого взял!'

А я бы прикончил жестоко...

В две руки они меня подняли и повели из переулка к невзрачной машинку грязно‑серого цвета:

‑ Откуда тачка?

‑ У хозяйки одолжили.

Я попытался кинуть грозный взгляд... Не получилось. Не в том я состоянии, чтоб пугать ‑ если только себя в зеркале.

В машине я вновь вырубился. И пришел в себя только дома. Астор сидела рядом и прибинтовывала рану. Как только я очнулся ‑ ко мне была поднесена сначала кровь ('Эльфийка сходила'), а затем стакан с чем‑то травянистым.

Вкус ‑ мерзкий, внешний вид ‑ не будем о грустном!

А жизнь‑то налаживается!

Я лежал на кровати и попытался встать ‑ получилось, хоть и не сразу. Я эту заразу еще найду, мать его леший во все...

'Спокойно. Не рыпайся, копи силы'.

И я почувствовал, как вновь вырубаюсь...

* * *

Кабинет майора.

‑ Как это понимать вашу?...

Сказать, что майор был зол, значило очень приуменьшить.

‑ Господин майор, я попыталась переговорить с подозреваемым. Он показался мне довольно разумным субъектом, но на всякий случай я вызвала подмогу. Лейтенант Луис, выполняя мой приказ задержать его, перестарался и применил 'Сквозной вихрь'. Именно это спровоцировало агрессию. Но как командир я несу за него полную...

‑ А‑а‑атставить!!!

Майор сел в кресло. Окинул капитана сумрачным взглядом:

‑ О чем говорили с подозреваемым?

‑ Его интересовал тот случай на складе. Я попыталась его задержать, но он, воспользовавшись неразберихой, скрылся.

‑ Ха, неразберихой! Да его элементарно испугали! Луиса как подлечится ‑ ко мне! Он должен был отправить оперативную группу ‑ а вместо этого задействовал силовиков! Штурмовой взвод ‑ неслыханное самоуправство!

Это недопустимо ‑ как только получил от вас сигнал о подмоге,чуть на уши всех не поставил!

Короче говоря, после разговора со мной он либо пойдет в отдел внутренних расследований, либо к вам ‑ и только попробуйте с ним не разобраться!

Меня это достало уже! Сколько ему лечится?

‑ Сутки ‑ перелом очень тяжелый.

‑ А что по уликам?

‑ Све что у нас есть ‑ кровь подозреваемого. Пока она в лаборатории ‑ по заключению экспертов, подозреваемый мертв или покинул Конклав. Мы не можем использовать данные образцы для обнаружения местонахождения...

‑ Проклятье! Короче говоря ‑ идите и работайте! Отчет в трех... Нет ‑ четырех экземплярах! От руки!

Эльфийка козырнула и вышла из кабинета.

'Ну... Теперь написать отчет так, чтоб не было понятно, что я там встретила...'.

Лартиэль улыбнулась. Ну, она же дроу? А в умении подать информацию им нет равных.

Нужно понять, с чем она столкнулась. И даже не в службе дело ‑ Лартиэль почувствовала, как в ней разгарается азарт.

Центральная площадь, Саляйм...

Там и встретимся.

Курьера, который принес то письмо, уже допросили. По его словам, означенную записку передала пропавшая дочь владельца гостиницы. Но никаких отпечатков пальцев или ауры, кроме курьерских, на бумаге не обнаружено...

Кто бы ни был таинственный незнакомец, он знает как работает полиция.

Достойный противник...

* * *

Алекс

С момента ранения прошло двадцать четыре часа. Рана закрылась, и я себя чувствовал в принципе неплохо.

Я очнулся если не с легкостью в теле, то хотя бы не как после молотилки. На дворе стояла ночь, а Астор вместе с эльфийкой лежали на полу, на матрасах.

Лучше бы меня на пол положили... Я‑то уже мертв, а вам еще рожать...

'Не дай Бог от тебя конечно...'

Да пошел ты.

'Повторяешься'.

У***й на**й, м**к е**й, ****головое ***ще. Так лучше?

'Вот теперь я вижу, что ты в полном порядке. Мастер Тарк?'

Мастер Тарк. Я не верю, что клиент, нанявший светлую за мной следить, неизвестен достопочтенному Тарку.

Адрес мне известен ‑ Нова Проспект, дом 54, пентхауз. Кстати, я думал гномы боятся высоты, а тут такая красота ‑ престижный район, пентхауз...

'Полукровка может? Тем более это объяснило бы подобное поведение ‑ гномы редкостные скупердяи, и если что ‑ надуют без угрызения совести. Но принципиальные противники рабства. И воровства, как ни странно... Генетически, так сказать'.

Ладно...

Престижный район... Скажем так, двойственное чувство.

С одной стороны ‑ чистота, высокие башни из стали и стекла. Как будто я вернулся на Землю. С другой...

Тут просто не протолкнуться от патрулей.

Я впечатался в стену ‑ мимо меня прошла дежурная двойка. С тенями, оглядываясь на камеры и используя скорость по максимуму, я спустился на подземную парковку.

Лифт!

Логика проста ‑ если человек находится уже в здании, значит он тут может находится.

Проблема в том, что на самый верх лифт не вел ‑ только до двадцать пятого этажа.

Дальше ‑ ножками. Два этажа ‑ элитная букмекерская контора, где ставки идут на сотни тысяч марок, не меньше.

Еще выше ‑ пентхаус. Моя цель.

Надо с этим управиться до того, как охрана сообразит, что такого постояльца не значится.

Я вышел из лифта. В спину мне лилась какая‑то расслабляющая мелодия... А диод камеры настойчиво мигал вслед.

Вывеска 'Торк ‑ честные ставки!', висящая над стеклянными дверьми, вызывала только улыбку. Это своего рода поле боя ‑ все стороны интригуют, подкупают судей и используют допинги в гонках на дельфинах по прилегающей к Конклаву акватории ‑ и тут главное не деньги. Показать, что ты ‑ фигура, которая ворочает такими возможностями во всех мирах дороже груды золота.

Понты дороже денег, да?

'Твой мир ‑ имею в виду родной ‑ просто кладезь знаний, недостойных благородства. И породил при этом достаточно высказываний, заносящих его обитателей в разряд неисправимых идиотов'.

(прим. автора ‑ реальная цитата звучит так:

'Я придумал много красивых слов и определение, которые навсегда занесут польский народ в разряд неисправимых идиотов' ‑ генерал Ю. Пилсудский.)

Один из этих идиотов сейчас ‑ твоя последняя надежда.

'Это прискорбно'.

Пора...

* * *

Запертую дверь конторы снесло с петель и всюду заплясали осколки стекла... А сирена моментально наполнила этаж своим безвкусным хеви‑металлом.

Класс ‑ с седьмого класса не был на дискотеках!

Я двинулся вверх.

В хоромы Тарка вела толстая и богато отделанная резьбой дверь. Впрочем, четыре выстрела в район петель быстро поставили все точки над 'i'.

Прочем, я поторопился...

‑ Прикончить ублюдка! ‑ и почему я был так наивен, думая, что охрану смету на миг?

Я еле успел заскочить за косяк ‑ в проем полетела молния, огненный шар и печально известный вихрь... Торк стоял посреди крупной комнаты: панель телека на стене, диваны, столики, минибар ‑ все было посечено осколками.

Только вот сам букмекер явно лучился оптимизмом.

По‑плохому не вышло... Попробуем по‑хорошему!

‑ Ау, Торк! Ты мне нафиг не сдался! Поговорим?

Полукровка в ответ рявкнул фальцетом (не знал что так можно):

‑ Сейчас охрана придет ‑ тогда и поговорим!

‑ Тогда скажи, чтоб не заходили в коридор. А то перебью всех нахер! Место мало, света тут нет...

Грах!!! Граххх!!! Грах‑грах!

...да, теперь света нет...

‑ Меня собственно вопрос интересует, кто нанял твою ручную эльфийку следить за мной? И, раз уж на то пошло, какого хрена ты ее обираешь и в зависимость ставишь? Не стыдно?

По телефону этот чертов недорослик отдал какие‑то распоряжения ‑ на том конце коридора шевеление прекратилось, но я чуял чужой страх и азарт.

Кинул две сильных мины в коридор ‑ чтоб веселее идти было если что ‑ и дал пару выстрелов:

‑ Эй, ребят, я тут поговорить хочу ‑ не лезте. У меня тут 'Гуль' и гранаты. Если что ‑ я вас ими на ноль поделю и умножу. Ферштейн?

Молчание ‑ знак согласия.

‑ Ты кто такой? И где эта проклятая эльфийка? Я с нее шкуры спущу...

Желание пообщаться с недомерком в приватной обстановке... выросло. На порядок.

‑ Как насчет того, что ты ее впроголодь держишь?

‑ Ее мамаша вся волновалась. Я тогда и приметил девчонку ‑ задел хороший, прирожденная шпионка это полезное приобретение... Все мозги прокапал ее мамаше ‑ а она тогда по краю ходила, связалась не с теми людьми. Ну я и сказал, что могу позаботиться! А потом мне ничего не надо было делать ‑ просто чуть‑чуть подождать, да попросить, чтоб ей денег в долг не давали!

За пятьсот марок ‑ такое приобретение!

Я аккуратно выглянул за угол ‑ стоит. Выглядит как мужик с грубыми чертами лица и роскошной бородой. Лощеная, сытная мразь...

Люблю таких ‑ что бы с ними не сделал, совесть мучить не будет! Только он мне хотя бы на минут десять...

Я еле успел спрятать голову ‑ в косяк врезалось несколько пуль мелкого калибра. Дерево начало сморщиваться и расслаиваться, как от старости.

Ни хрена себе!..

‑ Но ведь нет предела совершенству ‑ попозже я ее нану на убийство натаскивать...

И тут появилось новое действующее лицо...

Сверху на полугнома упала какая‑то тень. Для человека ‑ слишком быстро. Но я успел зафиксировать все своим восприятием...

Кадр1: в прыжке человек во все том же 'Блике' падает на гнома ‑ хруст ребер, стон.

Кадр2: отходит в сторону и осматривает стонущую жертву.

Кадр3: одним движением обхватывает голову с боков и отрывает... стоны смолкают и слышится только влажное хлюпанье и скрип еще живого тела ногтями по шикарному паркету, пропитываемому кровью. Я открываю огонь...

Кадр4: пуля попадает в грудь, видны внутренности... Но тело не падает. Голова летит мимо меня в коридор...

Внезапно на запястье нежити (а кто это еще может быть?) вспыхивают какие‑то красные значки... Цифры... В убывающем порядке...

Я часто в последнее время это говорю, но все‑таки...

ТВОЮ МАТЬ!!!!

Я кинулся к выходу на бегу крича:

‑ БОМБА!!!

Первую свою же мину я обошел, а на вторую целенаправленно наступил ‑ волна из моментально поплотневшего воздуха вышвырнула меня в коридор и впечатала в излишне смелого охранника ‑ тот оказался зажат между мной и стенкой. Исход ‑ логичен: стон и хруст сминаемых костей. Я встал и побежал дальше.

Этаж содрогнулся от громкого хлопка, а потом стал слышен громкий свист...

Я оглянулся ‑ как раз для того, что бы увидеть, как не слишком везучие охранники сгорают в пламени вырвиглазного фиолетово‑зеленого пламени. И оно продолжает движение...

В мою сторону...

В очередной раз помянув матушку всего и всех, я кинулся по лестнице ‑ вызвать и ждать лифт в таком, мягко говоря, затруднительном положении, самоубийство.

'Винни‑Пух херов. Это твоя наименьшая проблема!'

Моя шизофрения в очередной раз права ‑ пламя отстало через один этаж. Теперь моей главной задачей было уворачиваться от стекающего по пролетам тонкой струйкой металла... и слушать ‑ вопли сирен приближались...

Кто‑то вызвал полицию. Потому как во двор въезжал не один патруль, а три...

Черт... Спецназ...

Охрана частью полегла наверху, частью сейчас примкнула к копам. Я вышиб дверь одной из квартир (простой неэлементный щит с приятным звоном лопнул от удара).

Квартира была пустой и с отсутствующей мебелью. Но самое ценное ‑ это вид из окна.

Копов там нет, только стройка.

И балкон хороший. Просторный балкон...

На два этажа ниже я приметил обнимающуюся парочку. Парень успокаивал девушку:

‑ Просто пожар небольшой...

И он очень удивился, когда мимо них пролетело какое‑то тело, зацепилось за балкон, и, подтянувшись, спросило:

‑ Этаж какой?

‑ Девятый... ‑ растерялись оба.

‑ Жить можно... ‑ я разжал руки и таким макаром спустился на третий. Там вышла заминка ‑ в квартире переодевалась стройная девушка человек. Я вздохнул... И разжал руки...

Шмяк!

Перелом двух ребер, левой руки. Хорошо, мозгов нет ‑ сотрясение бы было...

Короче говоря, до встречи на площади есть еще три дня (прим. автора ‑ я изменил сроки, не три дня, а пять.) А посему ‑ надо сбросить напряжение...

‑ Стоять, ублюдок!

Твою... Кого я вижу! Тот самый урод, который мне плечо прошиб! Я вздохнул... И перепрыгнул его. Оказавшись за спиной растерявшегося копа, я схватил шею в захват.

Что характерно ‑ он в гражданской одежде. То есть его сюда не направляли:

‑ Спокойно и без фокусов. Ты мне не нужен.

Лейтенант наконец сообразил, что отбросить меня потоком силы не выйдет. А любое заклинание я успею опередить простым движением руки и щелчком сломанной шеи...

‑ Тачка твоя где?

‑ Там ‑ И попытался мотнуть головой... моментально скривившись от боли.

‑ Пошли. Медленно и печально... Понял?

‑ Да...

* * *

'...сегодня ночью на Нова Проспект прогремел взрыв... полиция подозревает в этом дилеров Конклава, ведущих войну со своими партнерами‑поставщиками так называемого Солара, наркотика, ставшего настоящим бедствием в ряде конклавов...

... количество жертв на данный момент составляет пятнадцать человек... поиски продолжаются...

...убедительная просьба сохранять спокойствие и оказать помощь полиции...'

* * *

‑ Объект все еще активен.

‑ Потери?

‑ Один 'Бродяга' из последней модели.

‑ Где в настоящее время находится Объект?

‑ Скрылся.

‑ Найдите его. И устраните.

‑ Он прячется...

‑ Мне плевать! Надавите на Князя ‑ напомните ему, ЧТО будет с ним, и, самое главное, его Княжной. Кстати, где она?

‑ 212 убежище.

‑ Работайте...

Глава 17

Маска как лицо, лицо как маска...

Алекс.

Лейтенант Луис остановил машину в районе порта. На самом деле до моего дома еще час езды, но...

Как я могу лишить полицию такого удовольствия, как прочесывание криминального района?

Глядишь, кого и поймают...

‑ Из машины.

Коп вышел. Мы стояли в районе 12 пирса...

‑ Там что?

‑ Где? ‑ Луис повернулся в указанном направлении, а я врезал ему по черепу ‑ доброй ночи.

Посадил в машину обмякшее тело и активировал маяк ‑ полиция и медики скоро прибудут. Я не такая уж и скотина ‑ до их приезда я находился недалеко. Тут копов не любят, пристукнут еще ‑ а меня совесть заест...

Удостоверившись, что его увезли, а машину патрульный взял на буксир, я с чувством глубокого удовлетворения двинул в ближайший бордель.

Сегодня я несколько устал, и хотелось просто тепла и ласки...

* * *

Алекс.

Какой мягкий и ненавязчивый сервис... Утро, грузчики и рабочие матерятся, сквозь смог и дым от дизелей тщетно пытается пробиться солнце...

Красота!

Я брел домой и лениво раздумывал о том, какой все‑таки в отеле 'Госпожи Луизы' замечательный сервис. Я бы конечно все описал...

(прим. автора ‑ я тебе опишу! С тебя хватит и того, что кровь литрами съешь! Уже блин писали на мыло, какая я скотина бесчувственная, а ты ‑ выкидыш биореактора!)

...но джентльмены о таком молчат...

Интересно, как там Мина? На душе моментально становится погано... Тонкие серебряные волосы, глаза, перед которыми мне так не хочется врать и изворачиваться...

Будь проклята моя постоянная и не знающая склероза память!!!

'Ты вернешься с Владом. А дальше ‑ сам...'

Я не вернусь.

'Что?'

Надо же... Даже поперхнулся. По спинке похлопать?

'Ну а что тут тебя держит?'

Дай подумать... Астор? Я ей задолжал.

'Сама справится ‑ у нее есть деньги, и она ими умеет пользоваться. Если дело выгорит ‑ то ты мне ничего не должен, это да. Но я был бы не против тебя нанять...'

После этого дела наши дороги расходятся.

'И куда ты?'

Ну... Тут узаконены наемники... И мои способности весьма и весьма востребованы ‑ не пропаду.

'Ты не будешь наемным убийцей ‑ я это знаю, тебе подобное претит. А телохранитель... Да тебя на части ради эксперимента разберут!'

Ничего ‑ отобьемся.

'Отобьешься, это да... Но ты не вынесешь сам всего этого ‑ всех этих косых взглядов и перешептываний. Этот мир ‑ такой же, как и твой родной. Деньги и власть... Вот все их ценности. А чистых и светлых ‑ топят, как слабых котят. Или они сами озлобляются. Не так скажешь?'

Да, так. Но именно поэтому я и остаюсь.

'...?'

Поломать кому‑то кайф ‑ что может быть лучше?

Смех...

'Да будет так...'

* * *

‑ Милая, я пришел. ‑ всегда хотел произнести эту фразу.

‑ Ага. ‑ меланхолично ответила Астор из‑за стола. Кроме нее за столом сидела Эльрадиэль и с блаженным лицом наворачивала что‑то, похожее на яичницу. Почему похожее? Белок и желток соответственно синего и красного цвета ‑ я бы такое есть не стал...

Впрочем, вкус я все равно не различаю.

‑ Эльрадиэль, ты теперь свободна. Уважаемый мастер Торк теперь к тебе претензий не имеет.

‑ Уже знаем ‑ Астор блеснула на меня зеленым глазом сквозь рыжую челку.

‑ Зачем ты это сделал ‑ а это эльфийка. Причем расстроена не на шутку.

Я вздохнул и в рассказал о произошедшем (не забыв упомянуть о предсмертном монологе паршивца)...

‑ ...нежить явно создавал тот же идиот, который спланировал нападение на твой дом, Астор. Так что моя совесть чиста. ‑ закончил я.

‑ Что теперь планируешь? ‑ поинтересовался я у эльфийки. ‑ Куда пойдешь?

‑ Я... Уйду... Понимаю что вам меш...

‑ Э‑э‑эй! Никому ты не мешаешь! Просто я неправильно выразился. Что ты хочешь?

‑ Можно с вами ‑ выпалило это белое и пушистое чудо, опустив василькового цвета глаза к столешнице.

'Черт... Я тебе даже завидую. Ты смотри‑ка ‑ теперь на тебя девицы вешаются одна за другой! Ради этого стоило умереть!' ‑ развесилилась шизофрения.

Да, ради этого стоило... ЗАТКНИСЬ!!!

Смех в голове...

‑ Ладно. Ты не против, я тебя буду звать Ради? Просто эльфийские имена...

‑ Ладно... ‑ и покраснела.

Мы с Астор недоуменно переглянулись и синхронно пожали плечами...

‑ Ладно... У меня назначена встреча на Центральной площади во время карнавала в честь Саляйма. В двух словах ‑ что празднуют и как?

...твою же маму!

Я глядел в зеркало и готов был растерзать девчонок, мерзко хихикающих на диване. Хотя нет ‑ Ради просто тихо улыбалась. А вот Астор веселилась от души!

Я еще раз критически себя осмотрел. Итогом двухчасовой прогулки девушек стал старинный камзол (с жабо и разного рода кружевами), широкополая шляпа с пером и шпага ‑ настолько длинная и тонкая, что моя варварская натура требовала ее немедленного уничтожения.

Хорошо хоть, штаны были не как шорты с чулками внизу ‑ просто штаны, сапоги до колен.

Плащ.

И все ‑ в кроваво‑красной гамме.

С одной стороны ‑ меня радует цвет выпущенного из вен гемоглобина. С другой ‑ хочется чего‑нибудь менее кричащего.

Особенный разрыв шаблона вызывает оскал под всем этим великолепием.

'Ну‑ка, давай я помогу...'

На лицо привычно как будто плеснули кипятком...

А девушки застыли в восхищении... надеюсь...

Астор.

Мне показалось забавным одеть Алекса в костюм графа эпохи Открытий. Он одел все безропотно, глянул в зеркало и многозначительно глянул на нас.

Я пожала плечами, не прекращая хихикать. Эльрадиэль от меня не отставала, хоть и мастерски скрывала свои эмоции.

Тут Алекс внезапно согнулся и сказал несколько фраз на незнакомом языке. И вот он разогнулся и убрал руки от лица. А мы застыли на диване...

Вроде бы ничем не отличается от его обычной 'иллюзии', но...

Длинные волосы до плеч, черного цвета. Глаза ‑ синего, очень странного оттенка...

Я глянула на эльфийку ‑ та с мечтательным выражением осматривала наемника.

‑ Кхм‑кхм... ‑ прокашлялся тот. Мы обе смутились...

‑ Сойдет ‑ буркнула я.

‑ Вот и чудно! ‑ резюмировал вампир (а как его еще назвать) и снял маску.

До Саляйма осталось два дня...

Глава 18

Контракт.

Алекс.

Саляйм... Древний праздник, который появился с незапамятных времен. Его истоки ‑ среди полузабытых легенд мира Ксэн. Что, как и откуда появилось ‑ не скажет даже матерый историк. Но этот праздник отмечают везде ‑ на всех Конклавах, в том числе и на Кристиде.

Что мы имеем?

Веры, схожей с христианством тут нет. Есть просто абстрактные 'светлые дожества' и 'темные божества'. Дело не в том, что одни ‑ злые, другие ‑ добрые, нет. Дело в том, кто чем ведает. Месть ‑ к темным. Сострадание ‑ светлые. Страсть ‑ темные. Любовь ‑ светлые. Так можно продолжить, полный список есть в 'Evan' ‑ здешнем аналоге (опять же, весьма приблизительном) Библии.

В Саляйм светлые и темные (которые борются друг с другом в душах людей) заключают перемирие. И садятся вместе за стол ‑ выпить, поговорить и потанцевать. Но так как все они выглядят несколько пугающе и необычно, то люди, дабы их не смущать, обязаны одеть карнавальные костюмы. Причем не только люди...

Орк переодетый гномом ‑ звучит? Или эльф‑вампир (которых тут наивно считают за легенды). 'И все заверте...' ‑ как писал классик.

Итак, теперь я ‑ граф эпохи Открытий. Астор ‑ ведьма. Эльрадиэль решил я одеть под вампиршу. Теперь осталось главное ‑ заставить их нацепить выбранные мной наряды...

Они очень хорошие и дорогие, куплены в дорогом магазине за довольно высокую цену, что меня несколько удивляет...

За что платить ‑ тут на каждый наряд меньше нескольких квадратных дециметров ткани ушло?

Представляю их лица ‑ я же с них слово взял, что оденутся на мой выбор...

* * *

‑ Что там?

‑ Та полицейская, с которой Объект встречался ‑ она собирается на Площадь.

‑ Думаешь, будет попытка повторной встречи?

‑ Уверен.

‑ Активировать программу операции 'Контракт'.

‑ А копы?

‑ Анонимность наш спецотдел гарантирует. Что с 'Князем'? напомните ему о сроках!

‑ Проект 'Вирус' на стадии испытаний.

‑ Пожалуй, устроим ему полевые испытания на 'Объекте'.

‑ На Площади? Опасно...

‑ Нет‑нет, что вы! Только в случае, если 'Объект' выживет после 'Контракта'. Что крайне маловероятно.

* * *

Портовый район.

‑ Внимание братва, слушайте все сюда! ‑ капитан экипажа 'Ухлеста' ‑ легко, быстрого, верткого корвета хлопнул ладонью по столу.

В кают‑компании моментально установилась тишина.

‑ Только что объявили цель ‑ анонимный заказ. Каждой шайке, что на него начнет охоту ‑ до 20 тысяч марок. ‑ небольшая для такого количества людей ‑ порядка двух десятков человек ‑ комната загудела. Неплохая сумма!

‑ И самое главное ‑ приз за его голову ‑ ПЯТЬСОТ ТЫСЯЧ МАРОК!!!

Мертвая тишина.

И разорвавший ее хриплый голос Валета:

‑ Информация есть по нему?

Над Кристидой заканчивался последний день перед тем, что городские летописцы назвали 'Карнадж' ‑ именно так называется саляймский праздничный пирог с рубленым мясом...

* * *

Алекс.

Пора в путь‑дорогу...

Дорогу дальнюю, дальнюю, дальнюю идем...

Напевая себе под нос, я ждал девушек. Спустя всего лишь полчаса различных увещеваний и давления на психику мне удалось их уговорить и на праздник девушки пойдут одетыми так, как выбрал Я.

Меня наглым образом выставили на лестницу, мотивировав это тем, что, мол, 'одна комната в квартире, так что пошел прочь!'

Я вздохнул. Что же с ними будет? А если меня раньше прикончат?

'Если ты погибнешь, то они тебя не особо сильно переживут. Мое безумие снесет и Эльтан, и Ксен, и еще несколько десятков мирков. Так что ‑ не волнуйся. Твоя смерть будет значить лишь их гибель'.

‑ Мы готовы! ‑ тут открылась дверь, вырвав меня из грустных размышлений. А у меня начали интенсивно вырабатываться слюни...

Вот как вы относитесь к готам? Я к ним никак не отношусь. Ни коим образом. Но готов признать, что при ДОЛЖНОМ и УМЕРЕННОМ использовании их макияжа и одежды эффект просто поразителен.

Итак, Эльрадиэль...

Светлые волосы серебряного оттенка. Топик, выполненный в виде корсета и юбка до колен, стилизованная под что‑то вроде обрывков плаща или крыльев летучей мыши...

Ну и макияж (впрочем, ей в нем нет нужды ‑ кожа и так абсолютно белая).

Высокие черные сапоги. Обруч из темного металла (на деле ‑ пластмасса) с крыльями летучей мыши на голове.

Астор...

Фиолетовый топ стягивает грудь, юбка такого же цвета. На поясе закреплен фонарик в виде тельпы с вырезанными глазами (местный аналог тыквы, вот только максимальный размер у этого овоща ‑ под два метра РАДИУСОМ).

Сапожки. И остроконечная шляпа с полами ‑ если честно, то именно этот головной убор меня поразил больше всего.

Ну и метла, на которой раньше, до широкого распространения техномагии, летали ведьмы.

Сочетание рыжих волос, веснушек и резко покрасневших от смущения щек было просто убойным.

А светлых волос, скромной одежды и небольших клыков ‑ еще и опасным.

Девушки засмущались, а я, пользуясь столь редким случаем их молчания, потащил их на площадь.

Бойня готова была начаться...

* * *

Вы когда‑нибудь обламывались?

Сейчас речь не о том, что девушка не пришла на свидание. Нет, пришла. Но как будто привела с собой братьев‑отморозков...

На Центральной площади было многолюдно. А в домах, окружающих эту площадь, собрались лучшие копы города...

Сообщив об этой замечательной новости своим очаровательным спутницам, я пошел на второй круг.

Сквозь лавки с традиционными блюдами Саляйма ‑ вырезанные из тельпы светильники и свечи с ароматом оной, на прилавках ‑ маски и костюм...

Крылья ‑ светлые ангельские, кожистые дьявольские и вообще какие‑то непонятные, больше похожие на плавники летучих рыб.

Трезубцы посейдона, ангельские мечи и виллы с бутафорской кровью...

Смех, звуки взрывов хлопушек...

Одетая празднично и блестяще толпа...

И настойчивое предчувствие большой крови.

Мы прошли в бар (мужчины провожали меня явно завистливыми взглядами), и заказали по легкому коктейлю.

Я насильно заставил себя отпить ‑ вкус теплой тухлой воды заполнил рот...

Дрянь...

‑ Значит так... Как только начинается заварушка ‑ вы сваливаете на квартиру. ‑ девчата кивнули. Машина была взята в аренду и ждала нас в двух кварталах. Мобильники ‑ у каждого.

Почему‑то мне казалось, что стоит опасаться совсем не копов. Многие в толпе напрасно пытались выдавить счастливую улыбку или напустить на себя отсутствующий вид.

А в ауре можно было ощутить их страх, азарт и жадность...

Последнее и натолкнуло меня на мысль...

‑ Так, вон ту бутылку и вон ту ‑ я беру с собой ‑ тонкий дорогой ликер и ядреная жидкость перекочевали мне в руки.

Подхватив покупки, я отправился в переулок ‑ к нашей машине.

‑ Значит так... Не спорить! Вам по здешним законам теперь можно, так что ‑ я всучил довольно таки объемистую бутыль с ликером эльфийке и Астор. Туда же ‑ здешний аналог шоколада ‑ тонкие плитки с приятным запахом какао и темного, с легкой примесью зеленого, цвета...

Сам я залез в машину и в темпе переоделся. Маску ‑ долой. Вместо нее ‑ ничем не примечательную и привычную иллюзию.

Куртка с капюшоном. Мои свободные штаны. Ботинки ‑ я любовно погладил металлические набойки. В самом худшем случае они мне сегодня пригодятся... френч и полумаска на лицо... Траншейный нож.

Старый пистолет ‑ тот, с которым девчонки меня пошли подбирать после стрельбы на Нова Проспект...

Я готов...

Девушки удивленно на меня смотрят. В глазах ‑ недоумение...

Как и в глазах какого‑то хмыря, который прикрываясь простейшим 'Пологом невидимости' попытался мне прострелить ноги. Вместо этого его плечо оказалось прибитым к мусорному баку ножом, а из горла донесся хрип...

В руках ‑ мобильный телефон, на здешнем наречии ‑ 'сайрт'.

В смысле ‑ у меня в руках.

Как и его пистолет с глушителем ‑ 'Гарпия'. Серьезный инструмент...

Удавку я у него так же изъял.

К сожалению, клинку было глубоко наплевать на то, что я хотел его допросить ‑ через секунду тело начало разлагаться и оседать на асфальт мерзкой кучей разлагающихся органов и костей...

А меня пробил заряд бодрости, как только я дотронулся до ножа...

Прости, что давно не кормил...

В принципе, и так все ясно.

На экране сайрта была фотография. Моя. И подпись внизу ‑ 500000 марок.

Однако...

‑ Вот и причина вашего отъезда. Сигналы помните?

‑ Да.

‑ Хорошо. Вперед. Ложитесь спать. Много не пить и сидеть как мышки.

За них я был спокоен ‑ до сих пор противник никакого интереса к девчонкам не проявлял, и я надеялся, что не проявит и впредь. А с учетом того, что теперь за мной с высунутыми языками будет бегать толпа 'фанатов'...

Мои ставки растут...

Итак...

Нож‑удавка‑пистолет...

Тело скинул в мусорный ящик, как и сайрт...

Знаешь ты меня, иль нет....

Закрыть крышку...

Стану я твоей судьбой...

Проверить обойму на обоих стволах...

Выбор ‑ только лишь за мной...

Надо будет потренироваться с этим пистолетом. Глушитель ‑ хорошая вещь.

Вот с него и начнем. А дальше по обстоятельствам...

Буду резать, буду бить...

Луна этого мира, Фаяр, осветила осветила площадь. Из всех огоньков на ней меня интересовало всего лишь несколько десятков ‑ наемники...

Жаль, что всех мне не убить...

Да... Остальное доделает за меня полиция...

Хммм... Я проглодался...

(прим. автора‑простите за откровенно хреновые стихи, но мне показалось, что подобное безумие пополам с весельем будет уместно)

Глава 19

Безумья тихий шаг...

Алекс.

Вы когда‑нибудь рыбачили?

Это не простой вопрос. Подсекать надо очень осторожно, иначе все, что вы получите на крючке ‑ это кусок белесого хряща от челюсти сорвавшейся добычи.

Так и я. Продефилировав через всю площадь, я привлек внимание сразу пяти наемников ‑ это те, что были наиболее внимательны или имели самую развитую интуицию.

Большой магазин был открыт. Товары ‑ убраны и их место заняли праздничные гирлянды и столики с магическими светильниками и угощением.

На посту ‑ охрана из полицейских.

В празднике задействован только первый этаж (а всего в магазине пять этажей).

‑ Извините, но сюда проход закрыт ‑ преграждает мне путь молодой охранник. Судя по нашивке ‑ практикант первого курса Академии Правопорядка. Маг‑огневик...

‑ Извините, не туда свернул. Не подскажете, где туалет?

‑ Да... ‑ паренек развернулся и получил захват на шею ‑ от удивления даже не успел использовать магию.

Может быть кто‑то меня осудит. Но бредущие за мной фанаты легкой наживы прикончат его наплевав на негласное 'правило неприкосновенности'.

Тело посадил в 'аквариум' так, как будто паренек дремлет.

И вошел во тьму верхних четырех этажей...

Мои шаги почти не слышны.

'Гарпия' с глушителем, нож ‑ этого хватит...

Первый привет прилетел в грудь в район сердца ‑ небольшой калибр, высокая скорость пули ‑ и мерзкий хлюпающий звук.

Он за манекенами... И тоже может видеть в темноте!

Я резко упал на землю и выстрелил ‑ щиколотку долой, ступня висит на сухожилии. Подхожу к врагу ‑ гном. Смотрит на меня бешеными глазами:

‑ П‑право контракта...

‑ Да? И что с того? ‑ идиотское право. Те, кто зарабатывает на жизнь чужими смертями и страданием, имеют право требовать от других таких же убийц того, чтоб к ним не шли претензии. Только бизнес, ха!

Сегодня я должен сделать так, чтоб никто и никогда из наемников не стремился получить мою голову в трофеи...

А значит надо сеять страх...

Взмах ножа ‑ голова отделяется от тела. Я швыряю ее в район лестницы ‑ там глухо вскрикивают и матерятся...

То ли еще будет!

Подбираю небольшой пистолет‑пулемет похожий на Микро‑Узи с опухшим от прицела и глушителя ствольной частью.

Магическая составляющая этого девайса работает следующим образом: пули проходят через магическое поле, тем самым становятся как бы трассирующими для того, кто имеет в наличии специальные очки ‑ они лежали рядом с незадачливым охотником за моей головой и приветливо подмигивали разбитыми стеклами.

В темноте я и так хорошо вижу. Чтоб рассмотреть магические эманации мне никаких инструментов не надо...

Я стану чище и светлее...

Очередь прошила одну из фигур и опрокинула вторую ‑ ясно видна фиолетовая полусфера магического щита.

А вот россыпи из всех оставшихся у меня в наличии мин он не рассчитал ‑ тело мага влетает на крюки для одежды и там затихает.

Не ожидали, да, дорогой товарищ?

Для подстраховки простреливаю ему череп ‑ судя по тому, как он дернулся, предосторожность не лишняя.

Итак, имеем ‑ темнота, выстрелы и толпа профессионалов, любителей и просто психов, жаждущих моей крови...

Двое идут по коридору ‑ глаза слегка светятся... В темноте значит решили все видеть? Зачем силу на заклинания тратить, я сам вам освещение устрою...

Ослепляющая граната ‑ выдернуть кольцо. Две секунды в руке ‑ кидаю в них. Удачно я ее придержал ‑ она вспыхнула в полете, окрашивая все в жизнерадостные цвета ядерной вспышки...

Парочка закричала, а потом замолкла ‑ патроны я не жалел и выпустил полмагазина. Ничего, в каждом ‑ по сорок пуль, разгон не от пороховых газов, а от энергокристалла ‑ моя первая жертва был на редкость предусмотрительным гномом. Понял ‑ чем больше концентрация огня, тем быстрее меня свалит.

Правда, пули обычные, не серебряные.

* * *

Выходя из разгромленного магазина, я с удивлением увидел вокруг толпу полиции ‑ и сразу обнаружил причину ее появления.

Трое нападавших вылетели из окон при моем посильном участии. Двое просто сломали себе ноги и руки, их сейчас грузили в подъехавшую 'Скорую'.

А вот третий...

Не повезло ‑ орк, в жилете с множеством карманов, тяжелых ботинках и военных бесформенных штанах свисал головой вниз ‑ из его спины торчал штырь ограды.

На меня никто не обратил внимания ‑ все в шоке смотрели на работу копов.

Я вовремя догадался свалить ‑ уже почти родная штурмовая группа из орков вбежала по лестнице ‑ даже снизу были слышны матюки и приглушенные хлопки выстрелов.

Стараясь не попадаться на глаза тому охраннику, которого перед началом веселья отправил в объятья Морфея, я покинул площадь.

Кто‑то разместил на меня анонимный заказ, как выяснилось из экспресс‑допроса какого‑то наемника.

За неполные два часа резни я прикончил как минимум два десятка разумных существ.

Мои ставки растут...

В переулках я ощущаю еще больше шевеления... Они еще ничего не поняли, дурачки...

Я тихими шагами пошел убивать...

* * *

Управление Сил Правопорядка.

‑ СКОЛЬКО???!! ‑ майор подлетел на кресле. Вести, которые только что передали с Центральной площади, потрясали и ужасали...

‑ В настоящее время ‑ двадцать три. Но не все тела можно опознать. Те же, кого удалось идентифицировать ‑ наемники. Самые разные ‑ от середнячков до полных отморозков.

‑ Да они что, не понимают, что теперь каперов прошерстят как вшивых кошек?

‑ Господин майор, по данным, полученным от одного задержанного, нам удалось установить следующее: был сделан заказ на одного человека. Награда ‑ полмиллиона марок.

Надеюсь, вы понимаете, что когда речь заходит о ТАКОЙ сумме, то все негласные правила летят ко всем демонам.

Ликтор Службы Безопасности Короны Анреаль Конталь был темным эльфом. Несмотря на бесчисленное количество анекдотов, воспевающих 'утонченность' и 'изысканность' эльфов вообще и темных в частности, Анреаль вполне мог общаться так, что орки‑штурмовики краснели как молоденькие студентки.

Возможно, это связано с тем, что трехсотлетний дроу сам в свое время эти анекдоты и сочинял, будучи обычным оперативником.

Как бы то ни было, сейчас в кабинете майора плотность начальства на единицу площади просто зашкаливала: сам майор, ликтор, капитан и лейтенант Луис ‑ последнего пригласили как того, кто имел наиболее тесный контакт с подозреваемым.

‑ Итак, этот человек ‑ вовсе не человек, а нежить, так, что ли? ‑ майор был зол. Капитан что‑то больно много вообразила ‑ то говорила, что подозреваемый ‑ чистокровный человек, то теперь выясняется, что она просто не хотела 'наводить панику и дезинформировать следствие'...

Судя по спокойному лицу Конталя, он был в курсе всех подобных непоняток. То есть СБ ‑ в курсе, а родное начальство ‑ нет!!!

‑ Мы выяснили кое‑что... ‑ спокойный голос дроу заставил орка поперхнуться.

‑ 'Schwarzwasser' ‑ вы знаете, что это за фирма?

Майор крякнул...

Фирма появилась лет двадцать назад. Торговля, перевозки и прочее...

Официально.

А еще ‑ научные и магические разработки. Торговля оружием. Наемники.

Правительство сразу дало понять, что не потерпит частную армию в паре кварталов от себя ‑ руководство фирмы понятливо кивнуло и оборудовало в районе Свободных островов себе базу.

И далее сотрудничало с правительством...

Только вот все равно ей не доверяли ‑ у истоков 'Черной воды' (как переводилось название фирмы) стоял некий Ирис Нартэль.

Человек, маг воды.

А еще ‑ поклонник и, возможно, дальний правнук Лансера Кира Райзена.

‑ Чертовски интересная личность. ‑ вот было общее мнение.

Капитан Лартиэль три года назад всерьез писала рапорт о возможном устранении этого человека ‑ но ей сообщили, что она влезает не в свою юрисдикцию.

Хотя ее можно понять ‑ почему‑то оружие, которое пропадало со складов компании, появлялось позже на месте убийств полицейских, местах ограбления банков и прочих не совсем законных акциях.

В последний раз гранатомет, в который была заряжена ракета с 'Веером теней', был изъят у контрабандистов после перестрелки, в которой погибло три десятка патрульных и взвод спецназа...

Он исчез. Три года назад.

И вскоре после этого все прекратилось ‑ до признания Нартэля погибшим осталось два года. После этого компания, как стратегическое предприятие, перейдет в введенье казны, а пока там управляет Совет Директоров.

Но вот странность ‑ если все другие крупные фирмы, попавшие в подобное положение, постепенно разваливались, то эта только процветала...

‑ Раньше это не бросалось в глаза... ‑ заметил ликтор ‑ но теперь, с учетом полученной информации, многое проясняется.

Три года ‑ это временной период, когда с одной стороны, тут появился некий субъект, владеющий способностями вампира. Примерно столько же времени назад ‑ исчезает руководитель крупной компании, яркий представителей крыла 'ястребов' в вопросе создания Каперского государства.

Недавно появляется некто, имеющий признаки того, что он относится к так называемой 'нежити' ‑ и за ним начинается охота.

Сначала ‑ другой 'живой мертвец'. Погибает владелец гостиницы 'У Коди' и его помощник, которые контактировали с объектом.

Тот выживает, и, судя по всему, защищает дочь этого самого Коди.

Далее ‑ происшествие на Нова Проспект.

Что там произошло ‑ не ясно. Как и то, зачем этот самый Алекс Грей (имя, скорее всего, вымышленное) двинулся к этому букмекеру. Известно только одно ‑ туда был послан убийца. Такой же 'неживой', как и предыдущий, но намного более ловкий: посмотрите запись.

Весь этаж выгорел, но данные на центральном сервере безопасности здания остались целы.

Далее.

Он назначил капитану Лартиэль ‑ короткий кивок в сторону эльфийки ‑ сегодня, в канун праздника. Судя по всему, рассчитывал на диалог.

Но вместо этого получилась бойня. Наемники, каперы и даже простые бандиты и грабители из более‑менее серьезных банд, профессионалы и любители ‑ двинулись за ним.

‑ Господин майор! ‑ посыльный ворвался в кабинет и остолбенел от своей наглости.

В воздухе затрещали разряды ‑ майор, как и любой другой орк, имел тесную связь с громом и молниями. И был очень зол...

‑ Там... Еще трупы, просили передать! ‑ посыльному повезло, что майор сдержал себя лишнюю секунду и не метнул в него ветвящуюся и изломанную линию электричества.

‑ ГДЕ?! ‑ хором спросили присутствующие.

‑ Лейтенант Хиль приказал перегородить весь квартал и послал меня ‑ так, говорит, журналюги не сразу просекут. А то они каналы наши слушают...

Вот вам передал!

Посыльный протянул невзрачный бланк...

Майор пробежал по нему глазами... и осел в кресле.

На растерянные взгляды присутствующих он только прошептал:

‑ Плюс еще сорок два трупа...

Моргу Анклава Кристида сегодня суждено было поставить абсолютный рекорд...

Глава 20

ПРИМ. АВТОРА:

Выкладываю по требованию критиков, говорящих о 'рваном повествовании'. Я хотел это не вставлять, так как тут слишком много крови, но раз вы так настаиваете...

Алекс.

Итак, дано: один то ли живой, то ли мертвый агрессивный псих с прогрессирующей шизофренией. Трое ‑ в переулке. Один вообще с битой, двое ‑ с дешевыми револьверами.

Вычислить, сколько времени понадобится для убийства последних первому и то, на сколько пунктов первый приблизится к безумию?

А впрочем, он уже...

С пистолетами ‑ по пуле в живот и шею. Остается один. Смотрит на меня раскрытыми глазами... бросает биту и бегом...

На тот свет...

Нож вошел в спину ‑ парень падает и заливает кровью асфальт...

Добиваю еще трепыхающихся неудачливых стрелков...

Черт...

Сколько еще я должен убить для того, чтоб они все прекратили за мной гоняться?

Я не хочу убивать... хоть и большинство из них наверняка кровь на руках по локоть!

Не мое это...

Раньше я мог сколько угодно рассуждать о том, что преступники ‑ не люди.

Но я бы мог стать таким же, не прими меня Эрк.

С другой стороны... они‑то живы, а я ‑ нет.

У них будущее есть.

У меня ‑ нет.

‑ Эй, он там!!!

Еще одни идиоты...

* * *

Валет.

'Подвох какой‑то...' ‑ это было первой мыслью Валета после получения странного заказа.

Его капитан, Ухлест, всегда был несколько... задавакой?

Пожалуй, именно так. Чего стоит назвать свой корабль так же, как прозвали тебя?

Команда разделилась на две группы. Полтора десятка человек сейчас прочесывали, во главе с капитаном, район двумя кварталами южнее.

Два десятка, во главе с Валетом, искала странного незнакомца на севере...

Фотографии были высокого качества, лицо все члены команды зазубрили как лица родителей.

Полиция ‑ стянута в центр, так что большая компания мрачных личностей с явными каперскими замашками не привлекает излишнее внимание.

Только вот неспокойно на душе...

‑ Двое вперед. Джай, Клар ‑ осмотрите тела...

Двое пошли на разведку дальше, вооруженные 'Громобоями' ‑ разрывные патроны с огненной составляющей позволяли этим здоровякам быть ударной мощью этой группы.

Они прошли дальше.

Тем временем Валет осмотрел тела ‑ трое. Любители, двоим ‑ по пуле, третьему ‑ нож в спину при побеге.

Рация затрещала:

‑ Валет, тут еще трупы.

Джай что‑то нашел?

‑ К ним.

В свете убогой лампочки виден Джай. Он стоит рядом со столбом, привалился к металлическому боку маломощного магического светильника. Тень как будто разрезала металл надвое...

‑ Джай, ты что это раски... ‑ рука Валета опустилась на плечо здоровяка.

Инстинктивно скучковавшиеся каперы застыли на месте: тело Джая медленно завалилось вперед. Стало видно, что тень ‑ вовсе не тень. А тело стояло лишь благодаря удавке, привязанной к шее и столбу...

‑ Твою мать...

Алекс.

Как жаль, что она у меня одна... но ничего ‑ мародерство кормит войну.

Я, пока длились недопонимание, размахнулся и метнул свой 'Последний шанс'.

Не зря я его с собой захватил!

Граната упала прямо посреди толпы в два десятка рыл и сработала...

Эрк постарался на славу...

Я наблюдал все с пожарной лестницы за адом внизу...

Мое восприятие позволяло увидеть все.

Я мог бы закрыть глаза, но...

Это мое бремя. Это я сделал. Это я их убил...

Вот молодой паренек ‑ у него тяжелым круглым поражающим элементом перебило руку и колено.

Он ползет, пытаясь зажать рану...

Вспыхивает магический щит ‑ бесполезно. Серебро, разогнанное до сверхзвука, прошивает по три‑четыре капера, и все, что может щит в этой ситуации ‑ несколько отклонить траекторию тяжелой серебряной смерти...

Две секунды ‑ выживших нет. Только пытается перебирать перебитыми конечностями тот, к кому остальные обращались 'Валет'.

У него были достаточно сильные щиты с зачатками интеллекта ‑ они оценили, что устранить угрозу нельзя, а потому сосредоточились на отклонении поражающих элементов от головы и тела ‑ по возможности.

Правда, глаза он лишился ‑ ударной войной левая часть головы как будто сплющило. Оставшийся орган зрения буравит меня с ненавистью.

‑ Ты... ‑ голос больше похож на лязг.

‑ Я. Как вы должны были доложить заказчику о выполнении работы?

‑ Да... пошел ты... ‑ с хрипом и брызгами крови из горла. Я заинтересовано уставился на тонкую струйку, бьющую из раны...

И надавил на искалеченную руку.

‑ А‑а‑а... ‑ я отпустил.

‑ Что мне с того, что я тебе расскажу?

‑ Не в твоем положении торговаться. Все равно, если я скажу, что помогу тебе ‑ это будет ложь. Я не врач ‑ я подкидываю им работу.

Еще раз надавил...

‑ Он сам... определил бы ‑ и выслал пароль от счета... Засек бы выплеск какой‑то энергии...

‑ Сколько и где остальная команда? ‑ форменная нашивка на разномастной одежде говорила о том, что за мной пошел не просто 'клуб по интересам', а каперская команда.

‑ Десятка полтора... к югу...

Он потерял сознание.

Значит, кто‑то сможет фиксировать выплеск энергии от моей смерти, вышлет пароль от уже известного счета, где находится награда...

Я не убил его.

Теперь он не опасен. А вот оставшейся частью команды можно заняться плотнее...

Я подобрал несколько гранат и двинул в указанный район.

* * *

Спустя десять минут ‑ все кончено.

В фильмах бой ‑ это перебежки и прыжки, стрельба и взрывы...

В реальности в любом мире практически всегда атаковавший внезапно ‑ победил.

Я их просто и без изыска закидал сверху гранатами.

Не сработавшие заклятья в артефактах‑щитах вырвались, сметая все на своем пути...

Выживших нет.

Как же я устал...

Глава 21

Горящие во тьме брызги...

Алекс.

Шестидесятые... В СССР это было, если верить историком, золотое время. Когда Союз был еще передовым по технологиям, а люди ‑ гордыми за свою страну и немного наивными и на полном серьезе пытались звонить в Белый Дом по коммутатору для того, чтоб высказать свое негодование президенту США...

Наверное, хорошее было время. Кружки всякие, авиамоделизм и ракеты, стартующие в парках... Старые фотографии и пленки вызывабт псевдоностальгию по стране, в которой я не жил...

Почему они мне вспомнились?

Просто это уже шестидесятый труп ‑ не считая двух десятков в торговом центре.

Вой сирен все ближе ‑ копов убивать нельзя...

Седьмой десяток пошел ‑ удавка, мой трофей с одного из наемников, захлестнула шею жертвы.

Немолодого мужика, который держал в одной руке ‑ пистолет, в другой ‑ искрящий шар синевато‑электрического цвета...

Удавка в моих руках ‑ это не средство удушения, а метод гильотинирования ‑ сначала нить идет легко, потом ‑ небольшой рывок ‑ это перерубаются позвонки. Высасываю его страх и ужас...

В очередной раз за три часа...

Безликий молчит. За все время этого безумного марафона смерти он произнес лишь одну фразу:

'Идиоты...'

И отнюдь не злорадно.

Мне их жаль. Полмиллиона ‑ этого хватит на начало новой жизни.

Где не надо убивать.

Где можно отбросить все эти неписаные правила ходящих по лезвию.

Я метнулся в тень...

‑ Это же Кайл! ‑ двое молодых... пацанов ‑ иначе не скажешь, на двоих меньше тридцатника! ‑ подбежали к убитому.

И с расширенными глазами уставились на истерзанное тело...

‑ Гик, может, ну к черту? ‑ заметил тот, что повыше, в майке темного цвета и бондане. В руках ‑ миниатюрный пистолет, из тех, что называют 'дамскими'.

‑ Галь, я тебя не тяну. Сам получу награду ‑ но потом не обижайся! ‑ резко ответил второй. Этот был обладателем длинных темных волос и пистолета калибра 'на аллигатора' ‑ показушник...

Они меня этим решили прикончить?

Я вышел из тени и оказался за спиной увлекшихся мародерством малышей ‑ иначе я их воспринимать отказывался.

Оставить без присмотра спины ‑ это же глупость несусветная!

Я кашлянул ‑ они замерли.

‑ Господа, потрудитесь ко мне развернуться лицом, а не пятой точкой.

Они медленно развернулись... Не понял? Они чего‑то ждут?

Выстрел раздался издалека.

Пуля пробила ногу в районе коленки и перебила кость.

Я упал на колено, а паршивец с пистолетом не преминул воспользоваться ситуацией ‑ пули калибра под двенадцать миллиметров впились мне в грудь.

Я потерял сознание...

* * *

И очнулся я быстро ‑ меньше пяти секунд прошло.

Парочка держала мою тушку под прицелом, но настроение у них было самым что ни на есть фестивальным.

Прошло еще десять минут.

Меня обшмонали и сложили все имущество в небольшую кучку на асфальте. Кого они ждут?

А вот и тот, кого я буду убивать!

Ну что тут скажешь? Полукровка с примесью эльфийской крови непонятно с кем. Мужчина. Да, высок, красив и строен. Только вот мне не понравилось то, как он смотрит на пареньков. И еще искусственный запах духов вызывает у меня желание вылить на нее кипяточку... Хотя нет, так только вони больше будет...

‑ Господин Гилтиэль, мы все сделали, как вы сказали. Мы можем идти?

В руках у эльфа была винтовка ‑ вот значит, как он меня уделал?

Хитер бобер... Только вот не в курсе он про мою слабость. И пули были заточены на заморозку ‑ я с трудом шевелю ногой. Она закована в ледяной панцирь...

‑ Знаете, мальчики, я бы с удовольствием с вами еще пообщался... даже очень тесно... но вы правы ‑ свободны!

Мне очень хотелось брезгливо передернуть плечами ‑ томный голос и характерная манера речи... Не будь я мертв, меня бы стошнило.

Мелочь моментально скрылась в переулках.

А этот усадил меня и скинул капюшон:

‑ Уважаемый, а вам не надоело играть?

Мое лицо под иллюзией скривилось от отвращения. Но внешне ‑ труп. И всем своим видом я старался показать, что трупы без участия некроманта ‑ не разговаривают. Не общительные они, ибо мертвые...

И тут он меня удивил.

Достал небольшой стилет с явными следами каких‑то заклятий и надавил на рану.

С‑с‑сука...

Я с трудом удержался от того, чтоб вцепиться ему в глотку.

Впрочем, не вышло бы. Нога еще не активна. Еще пара минут...

В то время, пока он меня рассматривал, я заживил ногу.

За серебро ты мне тварь ответишь...

Паршивец успел отпрыгнуть.

Я стоял с траншейником в руках, а он наставил на меня ствол винтовки. С близкого расстояния, без прицела...

Попадет?

Да это точно, что попадет. Человек бы промахнулся. А эльф ‑ нет. Выстрел 'заморозки' в голову меня прикончит окончательно...

Я медленно подошел к своему имуществу... удавку в карман, а пистолеты можно бросить ‑ патроны уже кончились...

Эльф внимательно за мной следит...

‑ Значит, вот ты какой, мой шанс? На тебя многие охотятся...‑ голос на этот раз сосредоточен. Он понял, что я ‑ не просто добыча, которую нужно прикончить.

‑ Знаешь, чем отличается охота от войны? ‑ мой вопрос поставил его в тупик...

‑ И чем же? ‑ судя по тому, как забилось его сердце, сейчас выстрелит...

Я в сторону, а пуля прошибает стенку мусорного бака. Тот моментально покрывается льдом и медленно разваливается на куски ‑ по пути пля прошила развевающиеся полы куртки, и она застывает как одежда на памятнике...

Рукой в перчатке хватаю ствольную коробку и отвожу в сторону...

‑ При охоте вооружена только одна сторона... ‑ прошипел я в растерянно расширившиеся глаза.

И милосердно отправил баиньки кулаком в челюсть

Глава 22

Алкоголь... и домогательства!

Алекс.

Я много времени тут провел. И в совершенстве научился пользоваться здешними технологиями ‑ признаюсь честно, они меня поражают!

Компьютер ‑ на квантовом процессоре. В нашем мире это только прототип, а тут ‑ вполне себе рабочий образец.

Правда, дороже обычного ‑ но и обычные компы, или, как их тут называют, И‑терминалы, по всем параметрам делают наши. И довольно дешевы...

Ничего удивительного ‑ техномагические методы обработки материалов дают непревзойденный результат.

Может, нанотехнологии не бред?

Хотя‑я‑я... что‑то я магии в нашей стране не замечал... Однако деньги с бюджета прям телепортируются...

Я находился вместе с вырубленным охотником за головами в старом доме, кварталах в десяти от Центральной площади.

Количество артефактов, изъятое у него, переходило все границы!

Винтовка, обоймы к ней (хорошо, что против меня использовались только 'морозные' пули), пистолет 'Мигера' с удлиненным стволом и таким же двойным боекомплектом, два неплохих ножа, серебряный стилет.

Удавка. Еще удавка. Складной нож. Аптечка с запасом зелий, допингов и артефактов для обезболивания...

Черт, через двадцать минут я уже устал.

Что мы имеем?

Персональный И‑терминал компактного образца. По своей функциональности напоминает земные планшетные компьютеры.

Операционная система 'Голем' третей версии...

Мило... И еще здоровенная и незаметная для несведущих метка. Такая же стоит на всем снаряжении. Подпись? Маячок? Непонятно...

Итак...

Если подходить ко всему с точки зрения математики, то мир становится проще, вы об этом знали?

Сколько времени потребуется Васе Топору для получения заначки своего соседа Коли Петрова?

Скорость нагрева паяльника умножить на уровень мотивации минус коэффициент жадности Коли, помноженный на его страх боли...

Пленник открыл глаза. Ну как открыл? Я его в 'солнышко' ударил...

‑ Имя?

‑ Гилтиэль Гритар Райв.

Я немного растерялся: передо мной сидел либо искусственно изменивший себе внешность под эльфа человек (причем хирургически), либо просто эльф‑полукровка... Но какого хрена у него в имени делает оркское имя?

‑ Заинтриговал? ‑ ухмыляется.

Я в ответ достал И‑терминал и ткнул пальцем в анонимное сообщение:

'Серебро поможет его остановить'.

‑ Мне в принципе плевать и на тебя, и на город. Но вот кто такой умный разбрасывается подобными советами ‑ я бы с удовольствием выслушал. А так... Не считая того, что у тебя в документах фотографии не слишком одетых юношей и девушек, ты обычный головорез. И, кстати, последний факт ставит тебя ниже означенных головорезов ‑ уж если умирать, так от руки достойного противника, а не какого‑то... хрен пойми кого.

Под конец моей тирады полуэльф‑полу‑кто‑то грозно двигал жевалками и готов был, наплевав на инстинкт самосохранения, броситься на меня со связанными руками.

‑ Дай мне оружие ‑ и посмотрим кто кого...

Я хохотнул:

‑ Ну, было у тебя оружие. И что? Сидишь связанный, наедине с полным психом и отморозком, злишь его...

У тебя несчастные случаи в работе были?

‑ До тебя ‑ нет ‑ хмыкнул наемник.

‑ А теперь ‑ я провел лезвием ножа по металлу. Тот издал мерзкий скрежет ‑ будут. Вернее ‑ будет. Один. После меня переделывать ничего не надо, поверь.

‑ Хватит пугать. Смерти я не боюсь. Чего ты хочешь?

Судя по всему, у него появилась опрометчивая мысль о том, что он для меня незаменим.

Напрасно...

Удар по наглой роже сбил с него спесь.

‑ Знаешь, а пожалуй я передумал. На кой ты мне нужен? Ты же со своей мощной и точной винтовки не смог меня прикончить.

Наемник сплюнул кровь, после чего высказался по поводу моей родословной и в конце заявил, что это я ‑ неправильный, а вот винтовка ‑ высший класс.

От такой наглости я несколько онемел.

Нет, это решительно надо поискать таких хамов ‑ возмущаться тому, что я не убиваюсь из его оружия.

Я махнул рукой.

На часах, экспроприированных у неудачника, стрелки показывали второй прибой...

Блин. Девчата наверное уже спят... Да в общем‑то понятно, что информацией его снабдил наниматель. Судя по всему, это была даже не охота на меня как такового, а проверка на прочность ‑ вынесу я бой с шантрапой или нет?

А это ‑ серьезный и матерый зубр, на которого наниматель поставил. В том числе и снабдил информацией о моей слабости к серебру...

Нанимателя он точно не знает ‑ мой детектор лжи не ошибается...

Я махнул рукой обалдевшему наемнику:

‑ Некогда мне тут. Это нахрен... ‑ снаряжение отправилось в мусорную шахту недостройки в портовом районе.

‑ Захочешь ‑ освободишься. Адью...

* * *

Алекс.

‑ Тварь!

‑ Г‑г‑гад немертвый, угу...

‑ Да в борделе он был, гад такой! ‑ несколько непечатных высказываний и подушка в лицо были приветствием мне.

Э‑э‑э... еще раз?!

Только что Астор меня обматерила, Эльрадиэль помогла... Интересно, подушку можно расценивать как попытку убийства?

Я стоял в домашних шортах и майке (смайл на ней так по‑родному скалил зубы, что я не утерпел и купил) и охеревал: я точно туда попал?

Я традиционно одел простенькую осязаемую иллюзию на лицо и выперся из ванной, предвкушая мягкий... пол. Спать мне не надо, но хочется. А почему пол?

Ну... Диван ‑ Астор, кресло ‑ Ради. Куда ж мне еще...

Мою щеку обожгла пощечина, а в майке в районе глаз появилось две неучтенные дырки.

Я медленно поднял глаза от испорченной вещи... и вздрогнул ‑ Астор я не остановлю ‑ ее для этого убить придется!

Дальше был этот феерический монолог, подушка в харю. В качестве фаталити ‑ разряд молнии в ногу от неугомонной рыжей...

Мгм... с другой стороны: нет человека ‑ нет проблемы...

‑ Ик! ‑ Ик!!

Девушки синхронно икнули.

Та‑а‑ак...

Я окинул взглядом стол... Шоколадка и более чем на половину убитая бутылка ликера...

Я идиот...

‑ А с нами бы что было... ‑ и тут эти фурии на меня повисли и завалили на раздвинутый диван...

Мозг милосердно вырубился...

* * *

Мозг милосердно вырубился ‑ иначе я бы поступил самым логичным и правильным образом...

Вместо этого ‑ я надавил на чуть светящиеся в моем восприятии точки на насколько мгновений ‑ девушки опали мне на руки...

Я их аккуратно уложил и накрыл покрывалом ‑ делайте что хотите, но диван после таких психических потрясений ‑ мой...

Я ‑ идиот. Негодяй, убийца и прочее‑прочее‑прочее... Но так вот просто воспользоваться подпитием какой‑то девушки... Это ‑ одна из причин, по которой меня еще при жизни считали странным. Девушка в подпитии, она не против ‑ чего тебе, идиоту, еще надо?

Ну... Наверное, это действительно тупость или идиотизм ‑ как правило, в подобных случаях девушка не против, и максимум, что грозит с утра ‑ это неловкое 'Ой!' и 'Да уж ‑ погуляли...'.

Не хочу ‑ и дело не в моральных принципах. Просто я эгоист. И я не хочу быть чей‑то заменой, одноразовой игрушкой (или даже многоразовой) ‑ меня это коробит...

А, не важно...

Это уже неважно ‑ у меня новая жи... новое существование.

Астор и Эльрадиэль просто попытались вот так вот забыться ‑ и это не домыслы шизофреника... Иногда ощущение ауры и считывание чувств ‑ зло и помеха жизни. Был бы я нормальным человеком ‑ плюнул бы на все и попробовал развлечение втроем. И гори все синим пламенем...

Только вот я ‑ чудовище. И никому кроме себя ничего не должен.

Сегодняшняя ночь оказалась богата на события. Кто‑то натравил на меня пушечное мясо из сброда Крестиды и случайных любителей легкой (как они думали) наживы. Только вот чего они хотели? Вымотать меня? Я 'поправился' свежей кровью и мясом...

Неважно.

Сейчас ‑ отдыхать. А потом надо связаться с капитаншей. Интересно, ей нравятся парни с широкой улыбкой?

Глава 23

Охота на снарка... и прочий тарарам!

Алекс.

Увы‑увы... С утра я проснулся и был бодр как огурчик. Правда, огурцов серого цвета я не видел... Но и шоколад зеленоватого цвета до вчерашнего цвета не встречал!

Встать с дивана, полюбоваться на дремлющих на кровати Астор и Эльрадиэль ‑ просто ангелочки спящие... Ага... А с языка вовсе не яд капает, что вы...

Я заглянул в морозильный шкаф ‑ при открытии внутренности осветились приятным синевато‑фиолетовым маревом. Правда, в самой камере мышь не то что повесилась, она застрелилась, воскресла аки я и умерла заново, предварительно задохнувшись.

Мне‑то что? Кровь не сворачивается, свежее мясо не портится ‑ мечта разумной нежити. А вот как только малолетние фурии проснутся, то они захотят Ж Р А Т Ь. И пить ‑ причем желательно минералки, и побольше...

Я мрачно глянул на улицу ‑ начало четвертого прибоя. Но ‑ специфика большого города. Круглосуточные магазины были моим спасением еще в той, 'живой' жизни.

Я оделся и вышел.

* * *

Мы всегда с Вами... Мы всегда о Вас заботимся...

Такие рекламные слоганы меня всегда пугали ‑ кто‑то за мной следит! И то, что у меня шизофрения, и я слышу голоса, а так же моя жестокость совсем не означают паранойю!

Так... Нервы ни к черту...

Я прошелся по рядам ‑ на мне была стандартная иллюзия и невзрачная одежде. Со стороны ‑ человек, не особо магией владеет, глаза голодные... Студент, короче говоря.

А уж никак не массовый убийца.

Так... Яйца (идеально круглые и жизнеутверждающего оранжевого цвета), какая‑то зелень, хлеб, молоко (с розовым и зеленоватым оттенками ‑ я, после размышлений, выбрал розоватый). Вода в бутылке...

Расплатился на кассе и двинул домой. Астор при мне уже готовила ‑ так что я просто повторял ее действия. Запах вроде бы такой же. Про вкус не скажу ‑ для меня вся еда имеет неприятный вкус...

Душепробирающий стон...

‑ Ой...

‑ Да‑а‑а...

‑ Голова боли‑и‑и‑т...

Ну когда на меня смотрят с таким выражением лица, то даже мое 'сердце старого солдата, не знающего любви' не выдерживает.

‑ Так ‑ мрачно протянул я ‑ Умываться, чистить бивни и есть. И пить...

‑ Не надо!

‑ ...кофе... Вы вконец, что ли, мозги пропили?

Там же, те же ‑ спустя полчаса...

Гробовое молчание и глаза к тарелкам ‑ мне определенно нравится их видеть такими. Я не спешил начинать разговор.

Но, увы ‑ надо, иначе воспитательный момент будет упущен.

И я начал зудеть... Долго... Противно... Надоедливо...

Знаете, кем обязан быть инженер‑электронщик?

Да‑да, верно ‑ занудой. По крайней мере, в работе. Сама по себе работа с микросхемами предполагает педантичность и определенный склад ума. Так что спустя полприбоя...

‑ Мы больше не будем!!! ‑ хором. Я ухмыльнулся.

‑ Так уж и быть, поверю. Теперь вы сидите тут как мыши и смотрите телек. А я пройдусь по городу в максимально вызывающем виде...

‑ Это как?

‑ Просто немного побуду самим собой...

* * *

‑ Как это понимать?

‑ Судя по всему, боевой потенциал Объекта значительно выше ожидаемого. Чудовищные потери... Никто теперь не собирается за ним охотиться. СБ роет носом землю ‑ трупы, вылетающие на праздник из окон слишком даже для Кристиды.

‑ Через двое суток эта тварь должна быть мертва. Все, довольно церемоний! Прикажите нашему другу готовить 'Жнеца' к началу испытаний в городе.

Завтра ‑ полигон. Потом, при первой же возможности ‑ город. Задействуйте всю сеть агентов ‑ нам нужно, чтоб эта тварь погибла.

Как только мы его уничтожаем ‑ приступаем к финальной части операции...

‑ Но СБ...

‑ Еще чуть‑чуть ‑ и СБ само до всего додумается. Мы ведь так и не смогли к ним подобраться. Не доверяют ‑ и правильно делают.

Время, время... в СБ не дураки сидят! И этот проклятый ликтор...

‑ Объект обнаружен!

‑ Где?

‑ Э‑э‑э... Кафе 'Утюг',прямо в центре...

‑ Выпускайте жнеца!

‑ Но испытания...

‑ Вот заодно и испытаем!

* * *

Алекс.

Я был одет в свою родную шинель, в сумке ‑ 'Гуль' и патроны к нему. Остатки гранат. Траншейный нож тут никого не удивил ‑ каперы были частыми гостями подобных заведений.

Если я правильно все понимаю, то сейчас меня должны найти заинтересованные во вчерашней бой...

Жуткий рык продрал всю округу...

...не... КАКОГО ХЕРА?!?!?!

Из припаркованного метрах в ста крытого грузовика выбрал... ось? ся?

НЕЧТО.

Во все стороны прыснули люди и прочие разумные. Кто‑то начал набирать номер полиции...

Если верить моему глазомеру, то в этой твари было три метра роста. Гигантское тело, как будто сотканное из мышц и гноя.

Воздух вокруг твари как будто стонал от боли...

В четырех пятипалых лапах с черными, сочащимися слизью когтями, тварь держала оружие, которого вполне хватит для локального Апокалипсиса.

'Гуль' стационарной модели (в два раза больший калибр, чем у моего, три ствола), куда‑то за спину уходили провода и трубка боепитания ‑ это в нижней паре.

В верхней ‑ коса. Лезвие исторгало из себя тьму...

'Мама...'

А она и у тебя есть?

'Ну да. Ты что, забыл? Моя мать ‑ Смерть. И кстати ‑ это явно от нее гостинец...' ‑ черт... я думал, Боги Смерти не бывают пессимистами...

Глава 24

Неполиткорректная: АдЪ и Израиль...

Управление полиции.

Гарт Рит Толь был орком... Нет, его отец был полукровкой от брака орка и человека. Мать ‑ чистокровной, и отцу пришлось доказать, что потомки смешанных браков ничем не уступают задавакам из традиционных семей.

Самого себя он считал чистокровным, а потому с раннего детства рассчитывал на военную службу ‑ потому как орки по своей натуре весьма воинственны. В любом месте, где они работают, орки создают небольшой 'клуб по интересам' ‑ а проще говоря после работы раз‑другой в декаду собираются для совместных кулачных боев.

Это очень занимательное зрелище, но большинство зрителей стараются держаться от арены подальше ‑ потому как орки не приемлют 'чистых зрителей'. Только участники...

Гарт пошел в полицию. И не прогадал.

Здоровый орк попал в штурмовую бригаду сил быстрого магического реагирования.

Здоровый, с оливково‑зеленой кожей и чуть выступающей нижней челюстью, орк как будто сошел с агитационного плаката времен 'Граааха' ‑ эпохи, минувшей несколько столетий назад, когда корабли орков с первыми комбинированными (а иногда ‑ и чисто техногенными) двигателями пенили волны Океана.

‑ Скоро уже конец дежурства... ‑ Одль блаженно зажмурился.

Из их отделения Одль больше остальных напоминал рисунок карикатуриста ‑ невысокий, полненький, с круглыми глазами и оттенком кожи в яркую зелень, с очень сильно выдвинутой нижней челюстью, как будто мелкий и веселый пузан из детской книжки.

А еще ‑ рукопашник высшего класса, чей дед был до сих пор жив и давал иногда прикурить. Это тем более странно, если учесть то, что дед Одля ‑ Гартиртак ‑ был берсерком.

Да‑да, именно тем самым берсерком, и внук унаследовал холодный ум матери и силу деда, став страшным бойцом.

Третим был Тронтий. И он был гном ‑ этим все сказано.

Гномы вообще не очень в ладах со стихийной магией (хотя маги Земли у них бывают неплохими, не более). Зато Тронтий был превосходным артефактором, и некоторые его изобретения несколько раз спасали тактической тройке жизни и здоровье.

До конца дежурства оставалось меньше половины прибоя. И все, тем не менее, были напряжены, кроме легкомысленного потомка берсерков. В дежурке сидели патрульные и несколько других команд штурмовиков.

‑ Проклятье! Надвое?..

‑ Да, представляешь?

‑ Смерть и Бездна! Кто мог такое...

'Карнавал смерти', 'Кошмар на Саляйм', 'Карнадж' ‑ и именно последнее название, как у традиционного мясного пирога, газеты всего Конклава смаковали на своих страницах.

В Сети было не лучше. Там появились любительские съемки и съемки с камер магазинов ‑ странная темная и невероятно верткая фигура вырезала целые команды каперов.

За одну ночь места в морге оказались забиты под завязку.

Апофеозом всего кровавого безумства стали взрывы в узких переулках ‑ монстр как будто устал и уничтожил команду каперского судна гранатами.

После чего ‑ растворился в ночи.

‑ Вызов.

‑ У нас... Адрес?

‑ Кафе 'Утюг'.

‑ У нас тоже... Студенты, что ль напились?

‑ Так утро же...

‑ Всем штурмовым группам ‑ на выход! Тяжелое снаряжение! Боевая тревога!!!

'Это серьезно!!!' ‑ подобная мысль мелькнула в голове каждого из служащих. Подобное еще не случалось ‑ полиции хватало своих сил!

Через пять минут штурмовики получили 'Гули' с разрывными пулями и гранаты с замораживающей и огневой частью...

'Война? Бред!!!'

Спустя пятнадцать минут...

За два квартала до кафе 'Утюг'.

Гарт был ОЧЕНЬ обеспокоен.

За два квартала до пункта назначения на связь вышел сам ликтор Службы Безопасности Короны Анреаль Конталь и в жесткой форме приказал не соваться ближе.

‑ Вам идет подкрепление. Два 'Клинка'. ‑ и отключился.

Поделившись этой новостью с подчиненными (а по чрезвычайной ситуации Гарту было подчинено еще три 'штурмовки' и пять 'экипажей'), все грустно переглянулись.

Если в бой идут боевые машины десанта...

Значит дело плохо.

Со стороны объекта доносился жуткий грохот и крики.

‑ Агх‑р‑р‑р‑р.... ‑ это было слышно чаще всего.

‑ Ах ты же 8l@9, я тебя в *** е***, *** *** !!!!! ‑ яркокрасочный мат заставлял краснеть даже штурмовиков.

Глава 25

Отвратная правда.

Алекс.

Похоже ребра сломаны...

Я лежал на дне фонтана и регенерировал. А так же думал над тем, как же завалить одну крайне настырную личность...

Когда образина с четырьмя руками, лягушачьей пастью и шестью глазами зарычало на меня, моей первой мыслью было: 'У кого‑то больная фантазия!!!'

Но когда эта тварь начала наводить на меня трехствольный 'крупняк', власть взял в первую очередь инстинкт самосохранения.

Жуткая аура вымела улицы крепче, чем матюги боцмана гоняют корабельных крыс.

'Утюг' был расположен рядом с торговым центром, но сейчас тут все было оцеплено ‑ я намеренно выбрал приметное место, рассчитывая, что меня найдут. Правда, я рассчитывал на компанию симпатичной темной эльфийки, а не ЭТОГО!!!

Я отлетел в сторону, а официант‑человек и столик со стулом превратились в труху.

Весьма грязную труху. Надеюсь, он застрахован?

Выстрел в голову... И разрывная пуля детонирует от попадания в древко косы. Не понял?...

А теперь эта тварь размахнулась косой. Метнет?

Нет, все оказалось хитрее.

От косы пошла еле видимая волна воздуха. И заметил я ее только в последний момент...

Меня попросту снесло. Я с трудом удержался в сознании ‑ боль адская. Как я не выронил оружие?

Меня забросило в фонтан. Я лежал на двухметровой глубине и старался прикинуться шлангом.

Мой нож ее может убить?

'Да. Но метнуть не получиться. Эта тварь пулю отбила ‑ что ей нож!'

В рукопашную? Блеск...

Я достал траншейник. Ну что? На тебя вся надежда... 'Гуль' на ремень, и...

Внезапно борт фонтана взорвался пузырями ‑ тварь попросту расстреляла помеху на своем пути.

Спасибо, дорогой!!!

Потоком воды меня выхлестнуло прямо на тварь. А с учетом того, что в руках у меня был нож, то костяная броня на груди, не прошибаемая пулями, оказалась под силу закаленному в Хаосе треншейному ножу...

Только вот жаль правую руку. Она была моя любимая...

Я сел... Тело твари опадало мерзкими кусками... А мне последней очередью разворотило грудь и шею...

Черт...

Внезапно мне показалось, будто я что‑то забыл...

Что‑то страшное, но важное... Что не должен забыть...

* * *

На поле боя лежали трупы и еще живые. Штандарты вражеских армий лежали рядом в посмертном перемирии.

Я шел от одного раненого к другому.

Свой?

Оставить. Мне плевать.

Чужой? Тут есть варианты. Некоторых тоже лучше оставить ‑ для них смерть ‑ это избавление. Вот заклинание медленно пожирает чужую плоть, единственное, что живо на лице ‑ это глаза, молящие о смерти.

Ну уж нет...

* * *

Холод... Как же холодно...

Ну ничего ‑ за такие деньги можно и потерпеть...

Цель появляется в перекрестии прицела...

Выстрел ‑ и цель укорачивается ровно на голову.

Пора сваливать...

* * *

‑ Проклятье! Капитан, это же гражданские!!!

‑ Я вам ничего не говорю делать. Я все сам сделаю и ни с кем не поделюсь таким счастьем.

‑ Это преступление!!!

‑ Мне плевать, лейтенант. Преступление или нет ‑ я просто развлекаюсь...

Грохот выстрелов, крики женщин и детей...

* * *

‑ Что там?

‑ Не знаю. Сейчас... ‑ в темноте блестит удавка. Спустя три минуты охранник выходит на пост. Из‑за слабого освещения магических светильников его лицо плохо видно.

'Надо у технов попросить их лампы...' ‑ это была последняя мысль охранника, прежде чем мнимый коллега воткнул стилет ему под пятое ребро...

Алекс.

Хороший вечер ‑ это когда с утра непонятно где просыпаешься, но тебе это неважно, ибо с тобой в обнимку просыпается еще кто‑нибудь еще. Я имею ввиду ‑ симпатичная особь противоположного пола...

Мое пробуждение ни по какому из параметров нее подходило подж определение 'хорошее'.

Я очнулся от мерзкого рыка.

Неведомая зверушка поднималась на ноги. Левый бок был разнесен на куски лезвием траншейника.

Мои повреждения более‑менее регенерировали. Марево, окутавшее форму, ее восстанавливало.

Я нащупал кепи, отряхнул и заправил за фальшпагон. Нож по‑прежнему в руке ‑ кастетная рукоять предотвратила потерю оружия.

Тварь поднималась. Внутренности торчали из вспоротого брюха, гнилая кровь сочилась веж ребер... А в глазах застыла смесь из жажды убийства и азарта...

Адская по эффективности смесь ‑ по себе знаю...

Рука, потерявшая кусок мяса с предплечья, начала наводить на меня пулемет... Бля!

Как это возможно? Я отпрыгнул за колонну ‑ и еле успел пригнуться. Пули крошили бетон и сталь как нож ‑ масло.

Меня шатало. Регенерация заняла много сил. Теперь этому существу можно просто меня погонять как можно дольше ‑ и я выдохнусь.

После ‑ просто добить.

Внезапно раскатистые выстрелы очередей перебил другой выстрел. Хлесткий, как удар кнутом ‑ от руки существа отлетел очередной кусок сочащейся гноем плоти. Да ладно...

В полусотне метров Гилтиэль Гритар Райв из положения 'стоя на колене' садил одиночными из своего 'слонобоя' ‑ от твари отваливались куска. Наконец ее мозг сообразил, что появился новый противник... И начал разворачивать ствол на новую помеху...

Полукровка резко побледнел.

Грах, грах!!!

Разрывные пули из 'Гуля' вгрызлись в костяную броню и заставили один из глаз твари разлететься на куски. Рев, и явная растерянность ‑ вот что я получил в ответ.

'Сильный, но тупой'.

Да уж ‑ это прям праздник какой‑то!

Но все хорошее имеет свойство заканчиваться. Закончился и этот бой ‑ очередной выстрел полуэльфа подорвал боекомплект на спине монстра. Серия приглушенных выстрелов ‑ и тело твари вздыбилось остриями снарядов.

Да, патроны просто сдетонировали и не могли разогнать пули до максимальной скорости. Но в упор ‑ это не критично...

‑ Полиция!

‑ Стоять!

Полуэльф махнул рукой. Я засунул нож в ножны... Патронов не осталось. Как и сил...

‑ Ни с места, грахов выкормыш!!!

Опа, опять этот лейтенант... Луис, если не ошибаюсь?

Удар под колени опрокинул меня вперед. На руки одели наручники. Ничего, дайте только отдохнуть...

‑ Ну что, тварь, отбегался?

Я стоял в кольце орков‑спецназовцев. А этот молодой лейтенант скакал вокруг меня как молодой сайгак.

‑ Ты за все ответишь...

Я хмыкнул под маской. Он покраснел от ярости:

‑ Сержант, снять с него маску!

Орк пожал плечами и потянул вниз.

Еще сильнее.

Еще...

‑ Не получается...

‑ Дай я! ‑ лейтенант подпрыгнул ко мне и дернул маску вниз. Я как раз разрешил ей соскользнуть... И он оказался чуть не уткнувшимся мне носом в пасть...

Вокруг все в ужасе пялились на мое настоящее лицо...

Я высунул раздвоенный на конце язык и облизал лейтенанту лицо ‑ он с воплем попятился.

На меня моментально навели стволы автоматов...

‑ Вкусный... Тебя я съем на десерт ‑ глубокомысленно заметил я, картинно прошедшись языком по частоколу зубов.

‑ Тварь! ‑ лейтенант достал что‑то из кобуры, направил на меня...

Электрический разряд пробил мне грудную клетку...

Я потерял сознание.

Глава 26

Боль осознания.

Анклав Кристида. 12 район. Кафе 'Утюг'.

Небольшая площадь перед кафе была излюбленным местом свидания влюбленных парочек и студентов. 'Утюг' располагался в 'буферной зоне' ‑ между Портом и Студенческим кварталом, а близость полицейского отделения обеспечивало очень низкую опасность района ‑ большинство служащих тут составляли орки, не особо склонные к гуманному пресечению беспорядков.

Однако сейчас окрестности кафешки напоминали кадры из военных фильмов или ужастиков ‑ вокруг все было заляпано кровью, запах гари прошибал даже сквозь воздушнее щиты.

А растерянные матерые солдаты в ужасе косились то на непонятную, растертую в тонкий слой по асфальту тварь, то на подозреваемого. На того накрутили полный комплект подавления магических способностей архимага. Этот комплект состоял из кандалов (ручных и ножных), маски на лицо и особой кирасы, к которой крепятся за спиной руки.

Кандалы выглядели очень древними. В самом деле ‑ за последние три столетия их еще ни разу не использовали!

Но вот появился более чем достойный повод...

Алекс.

Я стоял посреди Тьмы. Никого. Ничего...

Почему‑то мне казалось, что я нашел свое место в мире.

Знаете, понять, что твоя жизнь с самого начала имеет определенный смысл и все не зря ‑ это приятно.

Разумеется, данное высказывание относится ко мне чуть меньше, чем никак.

Почему люди так бояться нежити? Ответ прост ‑ если мы имеем ввиду именно создания Хаоса, а не какие‑то некромантские поделки.

Миров бесконечно много, но они все разделены меж собой Хаосом. Он как стенки, не дает пересекаться Мирам в физической плоскости. Другое дело в духовной.

Миров множество. и отражений любого другого человека ‑ лишь чуть меньше...

Где‑то ‑ он не родился.

Где‑то ‑ он вор.

Где‑то ‑ судья.

Где‑то ‑ воин или маг.

А где‑то ‑ просто выпивоха и бездельник.

Но я ‑ вышесреднее явление.

И именно тварь из Хаоса дала мне это осознать. Частица Хаоса пробила мои воспоминания, так яростно скрываемые Безликим.

Я... я...

Я ‑ убийца...

Ни единого нормального отражения.

Если бы я не погиб в том грязном подвале ‑ то начал бы убивать... Ирония, не так ли?

Все, что я вытворял на Эльтане ‑ это не по причине обостренного чувства справедливости. Просто... Я так хотел ‑ потому и сделал...

Ха‑ха...

И мой облик ‑ это не спонтанное воздействие.

Это ‑ я... Настоящий я... Мое лицо при жизни и было маской, скрывающей настоящую личину. Потому я и не смог его вспомнить. И психика легко сменила одну фальшь на другую...

‑ Зачем? ‑ грустный вздох.

Темный, выделяющийся даже на фоне окружающей Тьмы, туман, сложился в высокую худощавую фигуру. На темном лице сверкали зеленые глаза. Но почему‑то мне стало понятно, что Безликому было весьма грустняво.

Ну‑ну...

‑ Ты мог жить без этих знаний. Зачем ты полез? ‑ а в зеленых глазах прям сострадание... Я так и поверил.

‑ Зря не веришь. Я еще и по справедливости, если ты забыл, специализируюсь. И то, что творили твои Отражения ‑ это не твоя вина.

‑ Но я бы начал убивать. Всех. Без разбора. Не так ли? ‑ я снял маску. Посреди зала появилась зеркальная плоскость... Да... Это ‑ я...

Клыки, выпирающие из десен. Пасть для того, чтоб вырезать и глотать плоть из еще живой жертвы.

Алые глаза с вертикальными зрачками.

Раздвоенный язык сине‑фиолетового цвета, прошедшийся по частоколу клыков...

Серая кожа, сухая, как и положено вампирской. Холодная, как могильная плита.

И шрам через левый глаз ‑ можно заметить тонкие струйки дыма, исходящие из раны...

Она не затянется ‑ потому что мертвая плоть не может залечить раны, полученные до смерти...

‑ А как насчет воспоминаний? А?

Безликий махнул рукой ‑ из окружающего нас Ничто появилось два кресла и столик. На нем ‑ бутылка с вином, два стакана.

Я хмыкнул, садясь на кресло:

‑ Я не чувствую вкуса...

‑ Тут ‑ можешь чувствовать.

Костлявая рука разлила вино по стаканам ‑ большие, из серебра, с простым орнаментом...

Но мне они казались прекрасней всего на свете. Наверное, это потому что я наконец почувствовал вкус вина ‑ сладкое вино... Как на заказ.

‑ Допивай. Все идет к финишу... Твое тело почти восстановилось. Они напитали тебя кровью, предотвратив его распад. Кстати, того щенка, Луиса, не убивай. А то еще обозлишь копов!!!

‑ Не учи ученого. Мне понадобится их помощь... Да и Астор надо пристроить... С Эльрадиэль тоже надо решить вопрос ‑ золото что осталось ‑ девчонки не пропадут.

‑ А ты? ‑ острый взгляд на меня.

‑ Я? ‑ я хмыкнул. ‑ А я сдохну. Скорее всего. Потому что если эти ребята начали производить своих 'оловянных солдатиков' на поток, то...

‑ Да понял я... Все, чем я могу помочь ‑ это совет.

‑ Ну‑ка...

‑ Ласер...

* * *

Алеск.

БДСМ я никогда не понимал.

Нет, конечно, это может возбудить и все такое прочее... Но мне всегда хватало и простой страсти. Без... э‑э‑э... вредных привычек.

Я висел посреди круглого зала. Цепи удерживали руки и ноги, тело было заковано в какой‑то панцирь.

На столике лежит мой любимый головной убор, траншейный нож и кобура с 'Гулем'.

А какой‑то хмырь с бородой, в окружении группы значительно более молодых людей и нелюдей внимательно читал какие‑то бумаги.

Итак, что мы имеем?

Согласно магии ‑ архимаг‑человек.

Еще ‑ капитанша эльфийка, какой‑орк и еще один темный эльф...

Ах, да ‑ еще этот ублюдочный лейтенантик...

‑ ...метаболизм ‑ немыслимый... магии вообще нет, хоть он, скорее всего, может воспринимать эманации и даже различать их... регенерация так же ничего магического в своей природе не имеет...

‑ Как эту тварь уничтожить? ‑ подал голос Луис.

‑ Понять и простить. Других вариантов нет, ребят! ‑ подал я голос. В горле саднило, а правый глаз с трудом работал. Так, что там эта скотина говорил про зрение и восприятие? Не он ли мне гад глаз расковырял?

‑ Это существо очнулось. Надо же! Пропустите! ‑ бодренький старичок растолкал орков с автоматами и подошел ко мне.

‑ Вы можете меня понимать?

Я обижено молчал. Глаз медленно регенерировал...

‑ Либо вы с нами контактируете, либо я начну с вами говорить с позиции силы! ‑ судя по горящим энтузиазмом глазам старичка, он ОЧЕНЬ рассчитывал познать мой внутренний мир. А проще говоря ‑ на куски порезать.

‑ И что вам надо?

‑ Что, Смерть и Бездна, происходит в городе? ‑ рыкнул орк. Из всех он вызывал меньше всего раздражения.

‑ Война. И если вы мне не поможете ‑ то такие твари, как та, которую я прикончил, пойдут на конвеер.

Все ощутимо вздрогнули...

Меня допрашивали еще минут тридцать. Вот только на все вопросы относительно Астор я слал их прямым текстом куда подальше...

‑ Слушай меня сюда, тварь... ‑ Луис протолкнулся вперед. Зря... Все‑таки я уже полчаса раскачивал крепления моих пут. Они‑то были рассчитаны на противодействие магии и магически усиленных мускулов. А не просто мутировавшей плоти...

Сначала ‑ ноги. Браслеты лопнули очень ровно... Безликий помог? Не имеет же права...

'Чуть‑чуть не считается'

В итоге цепи на правой руке лопнула в двух местах.

И в руках у меня оказалась двухметровая тяжелая цепь, моментально захлестнувшая горло слишком назойливого лейтенанта...

‑ Вс‑с‑с‑с‑сем с‑с‑с‑стоять... ‑ мой голос сорвался на шипение.

‑ А то я ему киш‑ш‑ш‑шки черес‑с‑с глас‑с‑с выс‑с‑с‑сос‑с‑су...

Глава 27

По‑настоящему ЖЕСТКОЕ доминирование... (S)

Алекс.

Как я уже говорил, БДСМ ‑ не мой профиль...

Зачем какие‑то глупые приставки и прочее...

Я за классику ‑ старый‑добрый садизм!

‑ Эй, ребята ‑ что притихли? Кто будет ножку, кто ‑ ручку? ‑ я оскалился как можно паскуднее.

‑ Отпустите моего подчиненного ‑ оживилась капитан Лиртиэль.

‑ Легко. Как только отсюда выйду ‑ отпущу.

‑ Нет.

Выход перегородил архимаг, смотрящий на меня совсем уж плохим взглядом: эта сука решил меня ухайдокать. Ну да ‑ так он получит мою тушку на прозекторский стол...

Я совместно с Луисом подошел к столу:

‑ А ну‑ка...

Спустя три минуты по крайней мере двусмысленно выглядящих со стороны телодвижений, я был вполне удовлетворен. Чего не скажешь о Луисе ‑ у него на шее появились чрезвычайно четкие борозды и потеки крови.

‑ Ой, прости, я специально.

Судя по ауре, Луис так и думал.

Итак... Мой любимый кепик ‑ на мне, траншейный нож ‑ на поясе. А 'Гуль' занял самое подходящее место ‑ уверившись в том, что пистолет заряжен, я приставил его к виску резко побледневшего копа.

Он, судя по всему, не понимал, что пуля все‑таки предпочтительнее обезглавливания цепью. Цепь, кстати, обмотана вокруг левой руки.

‑ Итак, я хочу с вами сотрудничать, но, во‑первых, мы немного по‑разному понимаем 'сотрудничество'. Я вам помогу с этими самоделкинами, вы поможете мне.

Никаких исследований надо мной вы не проведете. Я сказал.

Архимаг с усмешкой заметил, разминая пальцы:

‑ Ну, это вам со мной нужно ре...

‑ Заткнись. Мне терять нечего. И вы все это знаете. ‑ в помещении повисла тишина. Все переглянулись.

Наконец орк кашлянул:

‑ Ты чего хочешь‑то?

‑ Ну... Для начал представьтесь.

Дроу, который все это время молчал, подал голос:

‑ Ликтор Службы Безопасности Короны Анреаль Конталь. Это ‑ майор Горх. Полиция и начальник капитана Лиртиэль. А так же ‑ того самого лейтенанта Луиса, который в данный момент находится у вас.

‑ Алекс Грэй. Можно просто по имени. Наемник на службе неких высших сил, которым до вашего мира нет никакого дела. И мне нужно, что бы маг ответил на конкретный вопрос...

‑ Я ‑ архимаг Карценлис. И не совсем понимаю, как может задавать вопросы голем, пусть и собранный из человеческих...

Грах!!!

Пуля прошла совсем близко.

‑ Я был вполне себе живым человеком. И мое изменение никого не касается. А будете хамить ‑ лишитесь головы.

Я еще раз облизнулся.

‑ Переговоры. Карценлис, попытаетесь что‑то выкинуть ‑ объявлю врагом короны.

Судя по резко побледневшему магу, он теперь думал о чем угодно, но не обо мне.

* * *

‑ Идеи есть? ‑ Луис уже не висел в моих руках куклой, а разминал шею, кидая на меня очень 'теплые' взгляды.

В здании Оперативного Отдела было пустынно. На меня косились, орки были готовы нашпиговать мою тушку свинцом, серебром и заклинаниями, но я был спокоен.

Не считая заряженного пистолета под боком и моей реки на ноже, все было чинно и благородно до боли в мозгах ‑ и все знали, что я знаю о том, что это все напускное...

‑ По поводу этой твари ‑ транспорт, на котором ЭТО привезли невозможно опознать. Даже с нашими способностями ‑ нет результатов.

Конталь изучал данные в своей папке и сообщал все известные данные. Майор и капитан старались не отсвечивать ‑ логично. А то вспомнят, что в общем‑то полиция свое дело сделала.

‑ Кстати ‑ где телефон?

‑ Ваше средство связи было уничтожено.

‑ Дайте тогда позвонить...

Я набрал Астор. Странно... Нет ответа.

И тут меня пробило предчувствие неприятностей. Астор не могла не знать о бойне в центре, и я уверен, что сейчас она и Эльрадиэль сидят как на иголках.

‑ Капитан. Вас. ‑ в комнату зашел посыльный с трубкой служебной связи. Лартиэль взяла трубку, послушала, сказала 'Да' и передала мне:

‑ Вас.

Ну, в принципе, я морально готов...

‑ Ради ушла. Я ‑ нет. ‑ судя по голос Астор она была абсолютно спокойна. Ну да ‑ когда общаешься с нежитью, к смерти начинаешь относиться философски.

‑ Надеюсь, вы понимаете, что не стоит делать глупости? ‑ голос вкрадчивый и с привкусом безумия. Оно просочилось даже через телефонную трубку, и мне стало совсем плохо...

Обладатель голоса был молод, по голосу расу не определишь, но, мне кажется, человек.

Фанатик.

'Проклятье'.

‑ И чего ты от меня хочешь? ‑ я переключил на громкую связь и сделал рукой знак 'заткнуться всем'.

‑ Мелочь ‑ раздался голос из динамика. ‑ Для вас не составит труда выполнить нашу просьбу.

‑ На одной ножке через город пропрыгать? ‑ с надеждой спросил я.

‑ Ха‑ха... Мы в вас не ошибались... ‑ рассмеялся мой собеседник.

‑ Итак? Можно начинать?

‑ Вы должны убить капитана полиции Лартиэль, майора Горха и ликтора СБ Анреаля Конталя. Если перед смертью решите развлечься с эльфийкой ‑ будет еще лучше. Ну как?

‑ Круто! Особенно про эльфийку ‑ мне понравилось! ‑ судя по взглядам спецназовцев и означенной эльфийки, последняя фраза была лишней.

‑ Но есть одно 'Но!' ‑ поспешил исправиться я.

‑ Это какое же?

‑ Я вам не верю.

‑ Вот как? Ну да ‑ вы недоверчивы.

‑ И еще мне наплевать на девчонку. Если вы не поняли, для чего я ее с собой таскаю ‑ вы либо гомик, либо импотент.

На том конце повисло молчание.

‑ Ау, комрад, ты там как ‑ жив еще или с сердечным приступом ушел из жизни? Не завидуй...

‑ Заткнись! Даю три дня ‑ после этого в газетах должны появиться сообщения о смерти означенных лиц. Попытаешься дурить ‑ ее тельце найдут в какой‑нибудь канаве.

‑ Валяй. Тебя как, кстати, зовут?

‑ Тебе какое дело?

‑ Надгробие себе закажи. Заранее. И приплати за срочность. ‑ я скинул вызов.

* * *

Алекс.

‑ Как вы их хотите искать? ‑ на эту тему меня пытали маги уже несколько часов. Я же в это время с глубокомысленным видом расхаживал по комнате...

‑ Где мой кошелек?

‑ Вот.

Бумажник перекочевал в мой карман. Судя по разочарованному вздоху, ожидались какие‑нибудь манипуляции и прочие чудеса.

‑ Тук. Луис ‑ за мной.

‑ Вы куда? ‑ удивился Конталь.

‑ В кафетерий. Есть хочу. ‑ я спокойно вышел из комнаты.

Луис не спускал с меня глаз. Я же с маскировкой на лице заказал бутерброд и чай, сел в уголке.

Луис все еще продолжал пыриться на меня...

‑ Как рука? ‑ судя по тому, как вздрогнул, весьма херово.

‑ Тварь. Ты можешь обмануть кого угодно, но не меня. Ты ‑ мервяк, а значит ‑ зло...

Ну в общем‑то ничего нового. Группа оперативников, 'совершенно случайно' кружащая вокруг нас и только что не искрящаяся от количества работающих артефактов, пожала плечами, как бы извиняясь.

Ну да...

Я встал из‑за стола, а этот ‑ вскочил как подкинутый и уставился на меня.

Я хмыкнул, подошел к нему... и...

Смотря на мир глазами...

Луис.

Это чудовище натянуло маску и пошло 'попить кофе'. Что эта тварь задумала?

Капитан ему зря доверяет ‑ единственная причина, по которой он не выполнил требования похитителей ‑ это его собственное 'эго'. Неприятно ему подчиняться какому‑то психу ‑ пока что это единственная нормальная реакция, которую он проявил.

На вопрос о том, что произошло на Нова Проспект ‑ темнит. Явно врет, но господин Конталь делает вид, что так и надо.

Но мало того ‑ капитан ничего не высказала ему!

Тварь, если он хоть пальцем...

‑ Как рука? ‑ мразь! Руку мне лечили долго ‑ маг только качал головой, изучая перелом

‑ Тварь. Ты можешь обмануть кого угодно, но не меня. Ты ‑ мервяк, а значит ‑ зло...

Я выплюнул все это быстро, пока страх не сковал язык ‑ а я его боюсь. До дрожи в пальцах ‑ он нечто такое, чему нет места в мире, но ему на это плевать.

Он медленно поднялся ‑ а я приготовился к драке. Вместо этого он подошел ко мне и... ОБНЯЛ???

Смотря на мир глазами...

Алес.

‑ А потом посмотрела... Мина такая красивая ‑ а я вообще нежить... И ведь все равно хочется ‑ а даже в борделе в маске приходится...

Я третья минуту заливал Луиса кровавыми слезами. Почему‑то из глаз текла именно красная жидкость...

‑ Ну... А... Так, все! Все нормально будет...

Я послушно сел, иногда всхлипывая и шмыгая носом.

За соседним столом оперативники широко открытыми глазами пялились на меня. Я взял салфетку и вытер лицо ‑ ткань налилась краснотой...

‑ Слушай, где тут туалет? Мне бы умыться...

Я зашел в туалет. Кабинки, большое окно. Этаж четвертый...

Я умылся и пару раз вздохнул... Да, легче как‑то на душе...

'Ну, ты вообще скотина та еще...' ‑ Безликий был потрясен. ‑ 'Он к тебе со все душой, а ты...'

Ну да. А я вот такой вот гад...

Телефон у Луиса был не из дешевых ‑ и даже должен был бить взявшего без спроса током. Но вот только я был опознан как неодушевленный предмет ‑ так что мне без разницы...

Я набрал номер...

‑ Кто это?

‑ Алекс.

‑ Не верю.

‑ Вы позавчера насвинячились и полезли меня домогаться, Ради.

‑ 11 район. Улица Серебряных Кипарисов. Склады компании 'Schwarzwasser'. Охрана ‑ четыре человека и пять орков‑каперов.

‑ Еду.

Я положил телефон на раковину и открыл окно. Так...

Фургон...

Мягкой мне посадки!

Я прыгнул...

Глава 28

Потрошитель.

Алекс.

‑ Что там?

Район был не особо криминогенным. Складские помещения, опоясанные кольцом щитов и имеющие охранниками орков‑каперов были слишком серьезной добычей.

Впрочем, все бывает в первый раз...

‑ Охрана из магов‑людей. Как минимум двое ‑ третьего уровня. Орки ‑ это наемники. Оружие ‑ 'Баньши' с подствольными генераторами фаерболов.

Это плохо...

Стандартные пули для меня не страшны, но огненный шар магической природы в упор я не переварю.

К тому же я более чем уверен, что пули там серебряные...

‑ Как вас взяли?

‑ Постучали и сообщили, что 'от вашего немертвого друга'. Астор и открыла. Я успела почувствовать неладное и ушла вглубь комнаты. Я бы с ними не справилась, там были эти орки и один маг.

‑ А как ушла?

‑ Он помог.

На складе, находящемся напротив 'цели', появилось новое действующее лицо.

Кто это мог быть?

Ну... может, один эльф‑полукровка? Который один раз меня уже почему‑то спас?

‑ Приветствую. ‑ с улыбкой произнес наемник. Молодец... Я бы напрягся, если мне в голову был направлен пистолет калибра 'на слона'.

‑ Я жду пояснений.

‑ Месть. ‑ вот так. Коротко и ясно. И без лжи. Большая редкость во всех мирах...

‑ Сойдет. Каперов в расход. Главного ‑ живым надо взять. ‑ наемник кивнул. Сегодня он был одет в адаптивный камуфляж и вооружен своей винтовкой и небольшим автоматом. Гранаты...

‑ Дай‑ка мне пару гранат. А лучше три ‑ Бог любит троицу. ‑ полуэльф удивился, но промолчал.

'не уверен, что Богу твоего Мира есть дело...' ‑ заткнись. И так чувствую себя весьма паршиво...

Астор должна жить.

Я ее должник.

Должна жить.

Должна...

‑ Гилтиэль Гритар Райв... А как попроще? Чтоб при перестрелке общаться?

‑ Гилт.

‑ Чудно. Меня, скорее всего, еще ищут.

Гилт понимающе ухмыляется:

‑ Копы?

‑ Ага. Я там небольшое представление устроил...

‑ После бойни, которую ты устроил на праздник и полномасштабных боевых действий посреди города тебя не закопали на пол‑лиги вглубь? Странно...

‑ Любопытство ‑ великая вещь. Да, кстати, дай мне что‑нибудь бесшумное.

Гилт протянул мне пистолет большого калибра с заметным утолщением на стволе ‑ явно чувствуется магия Воздуха...

‑ Вперед...

* * *

‑ ЧТООООО?! ‑ в управлении полиции бушевала двойная буря.

С одной стороны майор метал разряды электричества во все стороны и Луис словил неслабый разряд в уже однажды ломаную руку. Лейтенант ошалело мотал головой и пытался сосчитать непосредственное начальство.

Получалось как у русских футболистов.

Не получалось...

Вторым опасным объектом был ликтор Конталь.

Но в отличие от майора вокруг ликтора не бушевал гром.

Вокруг сидящей на стуле с высокой спинкой фигуры закручивались тонкие вихри.

Воздух стонал от жажды крови.

'Куда исчез? Он ищет Астор? Ауру он, конечно, видит, но следопытом он вряд ли является. Что остается? Он знает, где сейчас находится девчонка? Или готовится к исполнению условий?' ‑ Конталь не был трусом, но мысль о том, что идеальный убийца идет по его душу...

Тем более с учетом его методов умерщвления, весьма и весьма мучительным для жертвы...

'Или он сам все это спланировал? Отвлек нас, сам сейчас с сообщницей ушел... денег при нем было не слишком много в бумажнике ‑ мы проверяли. Тайник в городе? Дополнительная лежка?'

Вопросы, вопросы...

‑ Луис, готовьте спецназ. Передайте пограничной и портовой страже ориентировки. И пусть вооружаться разрывными патронами с соряриевыми сердечниками ‑ получат на спецскладе нашей службы...

Луис резко побледнел...

Солярис был одним из немногих материалов, который мог воздействовать на магические способности. У всех магических существ он резко снижал потенциал.

Пули же из соляриса ‑ единственный способ борьбы с архимагами. Потому их контролируют со всей строготью. Сам металл по цене добычи раз в сто дороже чистейшего золота ‑ что используется в преобразователях промышленного типа...

И вооружение подобными боеприпасами не пройдет мимо наблюдателей от соседей.

А значит ‑ переговоры. Опять дипломатам не спать...

Ликтор Службы Безопасности Короны Конклава Кристида, Анреаль Конталь, был не совсем прав.

События, произошедшие через несколько дней, привели к тому, что не спали не только дипломаты ‑ инженерные войска прокляли этот год.

А кто‑то из городских историков посчитал началом 'Эры мертвого безумия'...

Шел 128 день 2150 года от разделения Конклавов...

'Энциклопедия городских легенд Конклава Кристид'

'...именно так называемый 'Карнаж', бой у кафе 'Утюг' странных чудовищ и прочие странные происшествия послужили разошедшимся позже слухам о Темном Слуге, Фантоме, Жнице и прочих странных существах.

Никто не знает, что происходило в те роковые дни, но слухи циркулирубт уже пять циклов.

Бред сумасшедшего?

Нет. Скорее ‑ концентрированное, абсолютное безумие. И 'Эра мертвого безумия', продолжавшаяся несколько месяцев и закончившаяся...

...это, а так же молчание правительства дает понять, что что‑то странное и запредельное даже для владеющих магией архимагов...

...что произошло? Неизвестно. Одно ясно ‑ 'Карнаж' был просто тренировкой...'

* * *

Один орк умер как только завернул за угол ‑ он как будто споткнулся и упал. Засмеявшийся, было, товарищ поперхнулся... и осел с легким всхлипом ‑ да, становится грустно с клинком в глотке...

Несколько наемников спустя все было кончено.

‑ Неплохо... ‑ оценил мою резьбу по дереву... то есть по наемному мясу Гилт.

‑ Ты тоже ничего... ‑ вместо левого глаза у орка была рваная дырка. Кусок кости и мяса в затылке размером с небольшой мандарин ‑ вырван пулей...

Остались только маги. Трое... Один ‑ главный...

В лучших традициях боевиков тупых девяностых на складе было пустынно. Снайперская винтовка наемника прикрывала меня издалека ‑ он не мог зайти на склад, не привлекая внимания без использования артефактов.

А энергию от них маги могут и засечь... Может я и параноик, но это не значит, что за мной не следят...

‑ Стоять, тварь.

Только что троица сидела за столом, а теперь один из них стоит за сидящей на стуле Астор. И что самое паршивое ‑ прижимал к ее шее какое‑то лезвие, светящееся в магическом зрении мерзким гнойно‑зеленым цветом...

‑ Привет, педики. Что ж не сторожите территорию вместе с каперами? Брезгуете солдатней?

‑ Ах ты...

‑ Тварь? Да знаю я...

‑ Ты выполнишь наши требования или я ее прикончу. ‑ лезвие прижимается к шее. Что‑то подсказывает мне, что малейший порез отправит Астор на встречу с папой.

Двое сообщников мага заходят ко мне с флангов. У обоих ‑ похожие нижи. Обоюдоострые лезвия, но свечение на порядок меньше. Держат, правда, как дилетанты ‑ прямым хватом, как будто собрались меня тыкать...

Да, это вам не на жертвенниках похищенных девственниц резать. Я сам кого хочешь девственности вместе с жизнью лишу.

Главарь этих камикадзе расслабляется. Астор, в принципе, тоже не против немного пройтись, размяться ‑ но увы, она привязана к стулу.

Об этом и сообщаю.

Что интересно ‑ главный гад совсем молод. Лет двадцать пять, с явно выраженным лицом фанатика ‑ глаза навыкате прилагаются.

Я глубокомысленно продекламировал:

Три маленьких эльфенка

Отправились гулять...

Плюс два трупа...

Два из них пропало...

‑ Остался ты один... ‑ немного не в рифму закончил я. Выстрел вырвал метнувшуюся к горлу Астор руку из сустава.

Надо будет поощрить его как‑нибудь потом... Или прикончить нахер ‑ нож полоснул девчонку по горлу!

Всего лишь царапина... Всего лишь чертова царапина ‑ но она умирает...

* * *

Астор я накрыл плащом с одного из убитых. Маг ‑ а по совместительству человек, только что убивший еще одного моего близкого, полулежал, прислонившись к бочке.

Он не строил иллюзий ‑ пуля с сердечником из соляриса не дала ему шанса. Конталь подошел ко мне и положил руку на плечо ‑ что характерно, никакого испуга или ужаса. Искреннее сочувствие... мать его так!

Именно Анреаль дал столь дефицитную соляриевую пулю наемнику. Разогнанная до сверхскорости, она оторвала руку ублюдку... Но Астор он все‑таки убил... Какая ирония...

‑ Ну и? ‑ пленный дернулся. Похоже, он очень жалеет о своем поступке ‑ теперь у него нет магии даже на то, что бы остановить сердце... И я ему легкую смерть точно обеспечивать не буду...

‑ Убей меня. Я тебе ничего... А‑а‑а‑аа‑а! ‑ я без лишних слов снял маску и вгрызся в культю руки. Почему‑то у меня было чувство, что если бы я захотел, то мог сделать так, что он даже ничего не почувствовал.

Сейчас же мне хотелось причинить ему боль.

‑ Итак? Я жду... ‑ находившиеся рядом представители власти ‑ все те же капитан, майор и неугомонный лейтенант дружно дернулись.

Какой‑то спецназовец‑орк сосредоточено расставался с обедом.

‑ Кто руководит 'Schwarzwasser'? От кого вы получаете указания? ‑ это подключился к допросу Анреаль.

‑ Не могу... ‑ говорит допрашиваемый и тянет руку к левой стороне груди.

Я разрываю щегольскую рубашку и внимательно изучаю кожу. Внешне ‑ ничего. А вот в магическом зрении ‑ какие‑то маленькие и незаметные стежки. Не знай я, что искать ‑ пропустил бы.

Мы с ликтором переглянулись.

‑ Стоит ему заговорить ‑ и он после смерти попадет в вечные муки. Так что добровольно он ничего не расскажет.

'Помочь?'

А сможешь?

'Подойди к нему и положи руки на виски'.

Я сделал так, как сказал Безликий... и меня как будто замуровали. Ничего. Холод и темнота ‑ как будто со всех сторон меня окружал холодный гранит.

Сколько это длилось?

Не знаю. Судя по тому, что радикально особо ничего не изменилось ‑ не долго.

Маг лежал без сознания, но в принципе здоров. Я махнул рукой:

‑ Этого ‑ в больницу. И лечить так, что бы был здоров. Так... Господин ликтор, тело Астор ‑ в гроб и охранять как зеницу ока.

Я сам ее похороню...

Эльрадиэль?

Эльфийка выросла из воздуха. Конталь одобрительно хмыкнул.

А вот хер тебе!

‑ Ты пока что переходишь в распоряжение капитана Лартиэль. Попрошу взять ее на довольствие. Как важного свидетеля или еще что...

Малость опешившая капитан кивнула.

А я дернул ликтора за рукав и отвел в сторону.

Разумеется, неугомонный наемник последовал за нами...

Глава 29

Техноштурм...

Охрана умерла быстро.

Не факт, что они в курсе происходящего ‑ но факт то, что полиция и СБ Кристиды не имеет никакого отношения к происходящему...

Почтовый вертолет сел на посадочную площадку здания главного офиса 'Schwarzwasser'. Сегодня и завтра в здании нет рабочих ‑ только охрана.

Управление выдало своим работникам оплачиваемые выходные.

А само собралось на совещание...

Пилот вертолета вышел из кабины ‑ и моментально сработали снайперы. Камер больше нет...

Я вылез из заваленного мешками с корреспонденцией багажного отсека. А пилот снял шлем и достал оттуда же, откуда я вылез, штурмовую винтовку с подствольным огнеметом.

Для здания выбор несколько странный...

Впрочем, за винтовкой из багажа были выловлены сумки с гранатами, защитный асбестовый плащ и тактический шлем.

Я ограничился ножом и пулеметом.

Специально для меня ствол был заметно утолщен и обработан рунами для охлаждения и усиления, а в коробе, искусственно получившем дополнительное измерение, было не сто, а тысяча патронов.

Плюс несколько таких же коробов ‑ закреплены на поясе.

Одно дело ‑ сварганить сумку, в которой уменьшается вес и объем. Если же надо только один параметр уменьшить ‑ это намного проще...

Наемник покрутил головой...

‑ К нам идут.

‑ Лады.

Пятеро охранников были моментально разобраны на органы. В упор пулемет работал с изяществом мясницкого топора.

Орки и два мага‑человека.

‑ Кстати, все хотел спросить... ‑ поинтересовался я, закрепляя канат на металлической ферме ‑ За кого мстим?

‑ Сестра. ‑ коротко ответил наемник.

‑ За что ее?

‑ Не знаю. Ее похитили, и я через свои каналы выяснил, что именно их персонал на нее вышел.

А ты... Ты явно их заинтересовал. И за твоей головой пришел бы кто‑нибудь из серьезных людей...

‑ А откуда ты узнал, что именно корпорация за мной идет? Никто из допрашиваемых мной каперов ничего не знал...

‑ Сравнил меня с ними...

‑ Логично.

Мы прыгнули вниз. Канаты натянулись, но выдержали. И дали нам возможность остановиться прямо напротив большого окна лабораторного отдела компании.

Запах нежити я почувствовал почти сразу. Не знаю как, но я знал, что 'Молот' (как прозвали чудовище, убитое снайпером), было собрано тут.

Небольшой подоконник дал возможность крепко стоять на ногах. Окно, длиной метров десять, скрывало от нас лабораторию...

Сначала я хотел снести его к черту взрывом, но потом логично представил реакцию гипотетических кислородных баллонов и прочих научных штукенций...

Поэтому у СБ была взята такая замечательная вещь, как 'Термит'.

По сути ‑ присоска и резак. Разумеется, можно было просто пробить стекло магией ‑ но детекторы никто не отменял.

Вообще это мое преимущество ‑ я жил в мире, лишенном магии, я был на Эльтане, где без магии ‑ никуда. Так что здешний девиз 'технику‑техникой, магию‑магией' для меня обойти не проблема.

Большой зал, узкие лабораторные столы... И‑терминалы и блеск стали ‑ все тихо и мирно.

А еще в резервуаре посреди царства чистоты и порядка дозревает брат‑близнец уничтоженной мною твари.

‑ Проклятье... ‑ этот экземпляр раза в полтора крупнее. И чисто по внешнему ощущению опаснее ‑ острые когти лап накрыты силовыми полями. Понятно ‑ даже в недоношенном состоянии тварь разрушает стенки инкубатора.

‑ Смерть и Бездна, да теперь к вам спецназ надо высылать при поддержке техника! ‑ судя по потрясенному тону Анреаля, он рассчитывал найти тут что угодно, но не ТАКОЕ.

Я тем временем спокойно обошел резервуар. Баллоны с кислородом... Трубки от них проведены внутрь и заходят прямо под костяные бронеплиты существа.

Рядом лежит, расфасованное в аккуратные контейнеры, что‑то напоминающее кожуру от апельсина. Через камеру у меня над плечом руководители операции пытаются рассмотреть ЭТО:

‑ Что это? ‑ капитан потрясена.

‑ Судя по всему, для создания этого ‑ я киваю на резервуар ‑ надо не одно человеческое тело. Это ‑ излишки. Сохранили для следующих тварей.

Детский мозг легко воспринимает информацию. Личности там пока ‑ кот наплакал.

Иначе я не могу определить десяток детских голов, отделенных от тел и ребер, насаженных на позвоночные столбы.

Черт...

Это уже слишком...

Я подошел к резервуару и перекрыл все краны, до которых сумел дотянуться. Наемник закончил блевать.

Судя по тому взгляду, который он кинул на одну из голов ‑ руководство этого замечательного заведения не умрет быстрой смертью...

Выход из омерзительно‑чистого царства смерти был обставлен по фен‑шую.

В том смысле, что гостей встречали хранители очага. Они перегородили десятиметровый проход. Два десятка наемников, пистолеты‑пулеметы и тактические щиты из пластика, с усиленными серебряными ставками. Лица скрыты под масками, но, тем не менее, я понял, что передо мной живые люди.

Мертвые не боятся.

‑ Всем стоять! ‑ чуть вперед вышел офицер охраны... и упал разваленный от плеча до паха тяжелыми пулями.

Я стрелял длинной очередью, не экономя на боеприпасах и не соблюдая температурный режим. Пятерку наемников раскрошило ‑ пули прошли поверх щитов.

А от тяжелой пули, летящей со скоростью нескольких скоростей звука, не спасет каска с пластиковым забралом.

Оставшиеся что‑то активировали ‑ и забрала с щитами осветились фиолетовым светом. Я отпрыгнул за угол ‑ стена взорвалась серией разрывов и вспышками огня. Разрывные патроны...

‑ Гранаты?

‑ Пожалуй... ‑ наемник достал какой‑то артефакт и швырнул его в стену щитов. Судя по истошным воплям после громкого хлопка, там все оценили щедрый подарок.

‑ Проклятье, что там у вас происходит? ‑ голос капитана пробился через помехи. Меня беспокоит то, что связь с каждым выстрелом ухудшается. Так мы можем остаться без информационной поддержки...

‑ Бойня. Чистая и незамутненная... Черт подери, я поэт! Капитан, тут классная вечеринка...

Пуля не пробила силовой щит, но, тем не менее, получивший в шлем пулю жуткого калибра наемник сложился как марионетка без ниточек.

Да... Общая беда всех бронежилетов и доспехов ‑ от лезвия‑пули спасут, но от переломов и ударов ‑ нет.

Наемник экономными очередями бил по дезорганизованной охране. За несколько секунд они потеряли офицера и четверть личного состава ‑ тут кто угодно занервничает.

* * *

‑ Как это понимать?

‑ Они получили поддержку СБ, судя по всему...

‑ Проклятье, кто кого поймал в ловушку? Мы знали, что они придут. Мы знали, сколько их. Наши бойцы заведомо лучше подготовлены и вооружены, этот проклятый праздник нас многому научил. Серебряные пули согласно рекомендации Князя снаряжены, а артефакты заряжены на полную...

И вы мне докладываете, что два десятка бойцов с трудом их удерживают от дальнейшего продвижения?

‑ Тревога!

‑ Что?!

‑ Только что активирован 'Жнец' второй версии! Произвольная активация!

‑ Нет!

* * *

Когда запахло жареным?

Ну не знаю...

Наверное, первый звоночек я должен был почувствовать, когда перекрывал баллоны, ведущие к монстру в лаборатории.

Был там один...

С надписью 'Мышечный релаксант'...

Как бы то ни было, десяток солдат и мы уже были готовы друг друга закидать гранатами, когда резервуар взорвался изнутри, а утробный рык сообщил всем гостям на вечеринке, что пришел 'гвоздь программы'.

Я и Гилт переглянулись. Выскочивший, было, солдат застыл на месте ‑ я его даже не атаковал, он сам упал.

Я вот от тяжелого куска арматурины увернулся, а он ‑ нет, потому и упал.

У противоположной стенки.

Двумя ломтями.

Выдохнув сокровенное у глубокомысленное: 'Бля...', мы с наемником переглянулись и бросились наутек мимо ошалевших солдат.

Кому‑то я по дороге зарядил в челюсть ‑ а потом мы услышали вопли заживо раздираемых людей.

Ну да, верно ‑ меня тоже после обращения на хавчик тянуло.

Спустя три этажа мы более‑менее успокоились. Тварь сосредоточено крушила лабораторию, и, судя по визгу, закусывала подопытными животными.

‑ Алекс, Гилт, вы меня слышите? ‑ помехи пробил голос Анреаля.

‑ Ага. Вы ЭТО видели?!

‑ Видели. К команде зачистки выслано три звена военных с огнеметами.

Запомните ‑ мы не имеем права без соответствующих санкций даже просто посещать специальные объекты корпораций.

‑ Черт... Да они там людей на куски резали!

‑ А если мы не будем соблюдать Договор Компаний, то с Кристидой не будут иметь дело.

Да, чертова политика...

По Договору Компании штаб‑квартиры крупных компаний являются экстерриториальными. Своего рода разнесенное по всем Конклавам государство Торговой Гильдии.

в таких зданиях ведутся исследования и разработки, хранятся ценности... Так что это ‑ своего рода пакт. Власти Конклава не лезут во внутренние дела корпораций, корпорации делают скидки и оказывают некоторые услуги в обмен на снижение налогов...

В данном случае 'Schwarzwasser' ‑ явление уникальное. Они не требовали никаких послаблений, исправно платили налоги... и пугали Правительство Кристиды.

Наемники ‑ это хорошо.

Налоги ‑ замечательно.

А вот полная анонимность и непонятность ‑ страшно.

Так или иначе, руководство компаний имели определенную политическую ориентацию. Данная же корпорация вставала исключительно на строну того, кто больше платит.

Как будто ее не интересует политика.

Как будто она копит силы и средства...

Прибавьте к этому президента, по слухам ‑ родственника 'Грозы морей', помножьте на наемников и авторитет среди каперов всех мастей...

Страшно?

Нам никто не мешал двигаться к кабинету правления компании.

Но глазки камер злобно вспыхивали в углах коридоров ‑ внезапно свет мигнул. Понятно...

Конталь, обеспокоенный поводом для вмешательства, вырубил свет по всему району. Мы это уже обсуждали ‑ под прикрытием бригад ремонтников в район выдвинутся спецназ и вертолеты с десантом.

Вдруг кто обидеть захочет?

Двери зала совещаний были открыты, и из них лилась музыка. Чертовски знакомая ‑ именно она играла на Большом Балу.

Там, целую цепь смертей назад ‑ на Эльтане... Правда, там ее исполнял целый оркестр, а тут было соло на флейте...

Что там?

'Вампир, Высший... Толпа нежити, кто‑то нейтральный с эльфийской кровью и еще кто‑то...'

'Кто‑то' это кто?

'Кто‑то вроде тебя...'

Твою же мать через колено...

‑ Так, Гилт ‑ пошел вон.

‑ В чем дело? ‑ капитан удивилась, а наемник недоуменно поднял брови.

‑ Так, капитан, высылайте сюда все силы. Хоть линкоры и бронедирижабли ‑ если меня замочат, тут должен быть кратер со стеклянными стенками.

Там НЕЧТО вроде меня.

И оно чертовски зло...

‑ Проклятье... ‑ выдохнул наемник.

Гилт молча пожал мне руку и по запасной лестнице двинулся наверх ‑ логично, где‑то выше бушует творение больной фантазии здешних техномагов.

‑ Не беспокойся. А всех служащих компании ждет тюрь...

‑ Стенка. Только смерть. Ясно? ‑ такое никто не должен повторить...

‑ Я понял, Алекс. Данные уже переданы Правительнице ‑ ее позиция полностью совпадает с вашей... ‑ Анреаль Конталь, как мне кажется, мог говорить от лица Правительницы...

Ну что?

Осталось только нажать курок и сбацать рок...

* * *

‑ Приветствую тебя, странник меж мирами... ‑ высокий парень с лицом Мефистофеля сидел на стуле с высокой спинкой. За его спиной стояло несколько шеренг бойцов ‑ и то, что они стоят абсолютно без движения и их глаза светятся красным, мне совершенно не понравилось.

Как и количество направленных на меня стволов. Даже более того ‑ из взвода бойцов (а это порядка трех десятков мгм... человек?) пятеро были вооружены тяжелыми 'Рельсорами'.

А за ними стояла колоритная парочка: Высший вампир (одна штука) и какая‑то левая эльфийка.

Судя по полным отчаяния взглядам ‑ один без другого никуда... Вот черт...

‑ Ты, судя по гримасе, уже извелся от желания поздравить наших голубков? ‑ ну еще бы...

Как‑никак эльфовампир или вампироэльф даже по меркам Эльтана ‑ редкость. А по меркам Ксэна ‑ вообще фантастика, за неимением тут своих кровососов.

Теперь Влад не уйдет без девчонки. Вампиры к своим детям привязаны как... как...

Нет таких эпитетов ‑ до совершеннолетия они с них глаз не спускают, хоть и сложно заподозрить в кровососущих заботливых родителей. Короче говоря ‑ чтоб вытащить отсюда Влада, мне надо вытащить эльфийку, и наоборот.

‑ Я так понимаю, Лансер Кир Рейзен? ‑ я не был уверен на все сто, но пробный шар попал в цель.

‑ Положи‑ка пулемет, догадливый ты мой... ‑ пулемет с грохотом упал на мраморный пол...

Мой враг ощерился ‑ на улыбку ЭТО не тянуло.

Кожа медленно сползла с лица, а с тела ‑ иллюзия.

Я не особо красив после перерождения, но это не мешает мне наслаждаться... существованием?

Пожалуй, так.

С Лансером же случилась натуральная беда. Как будто желая меня доконать, он снял и завесу для запаха ‑ всех тут присутствующих (ну кроме мертвяков) передернуло...

Он по‑прежнему остался высок, но вместо тонкой талии и изящного костюма от здешних модных законодателей на нем были только свободные штаны.

Толстое брюхо было надрезано в нескольких местах ‑ там пульсировало что‑то сиреневое с красными прожилками.

От стены умертвий отделилась одинокая фигура ‑ солдат, но явно отличный от других.

Он встал за креслом‑каталкой, в которое превратился трон.

Судя по лицу, раньше ЭТО было мужчиной. Адъютанта себе завел?

‑ Слышал, значит, обо мне... Это хорошо... Эй, Князь, вы готовы? ‑ голос сухой и насмешливый.

‑ Да... Милорд... ‑ ой, плохо, йо как плохо... Влад уже сдался ‑ что весьма херово.

‑ Прежде чем мы начнем драться, ты не против я переговорю с вон тем молодым человеком?

‑ Валяй.

‑ Влад?

‑ Откуда вы меня знаете...

‑ От Мины привет. И еще ‑ ОБНИМИ девушку, ей страшно...

Судя по реакции Влада, он был шокирован, но честно выполнил приказ.

‑ Где Алое Безумие?

‑ Тут...

Жуткая тварь, сидящая на кресле, мерзко булькнула:

‑ Эй, я сейчас начну...

Влад держал в руках красный кристалл... Красивый...

Как смерть.

Простой и без излишеств ‑ как пуля в сердце.

И такой же смертоносный...

'Прощай...'

Да, как и договаривались...

* * *

Управление Полиции.

36 часов назад.

То есть у тебя есть возможность самому активировать телепорт ‑ и мы с Владом перенесемся на Эльтан...

Кстати, куда?

'Я в качестве точки прибытия повесил ориентир на Академию'.

И как это будет выглядеть?

'Я переброшу себя из твоего разума в кристалл. Там столько силы...'

А ты уверен, что там хватит этой самой силы? Все‑таки тут явно с его помощью таких тварей создавали...

'Помимо обычной силы, там есть еще такая, которой ни один маг воспользоваться не может. Только Бог. Конкурентов тут нет, так что...'

Отлично...

'Ты останешься один. Не страшно?'

Ничего...

Мина заждалась брата...

* * *

Сейчас. Офис 'Schwarzwasser'.

‑ Привет сестре от Алекса Грея. ‑ алый луч ударил из моей груди и прошиб несколько грудных клеток.

Мертвяки расплескались ошметками...

Войдя в кристалл, луч вспыхнул ‑ а открывшийся портал поглотил Влада и его красотку...

Черт...

Надо было узнать имя...

Я остался наедине с толпой высших зомбаков ‑ а еще с их руководством...

‑ Ну что, ублюдки, постреляем? ‑ поинтересовался я, отпрыгивая за угол...

Пулемет остался лежать на полу и готовился стать свидетелем моей гибели...

Я не жалею.

Все было не зря...

Глава 30

Роняя гильзы, теряя головы...

Алекс.

‑ Я тебя уничтожу ***! ‑ я хоть и сносно владею здешним наречием (а в плане перевода ругательств с Земли ‑ так вообще идеально), но определить, как он именно меня назвал все же затрудняюсь...

Что‑то про кальмаров и мою маму с папой...

Я находился за одной из колонн Зала Правления и лихорадочно соображал, как мне одним ножом и пистолетом завалить полтора десятка охранников‑нежити и двух 'элитных' мертвяков...

Я идиот!

Сунул руку в поясную сумку и достал гранаты...

Что дальше?

Отвинтить колпачки, дернуть мягко за шнур...

Сначала ‑ Стазис. Он затормаживает время для объекта и его скорость реакции. На мертвяков не действует, а вот на оружие в их руках ‑ самое оно.

Ввввжжжжзззз...

Стрелять стали реже, но то и дело пули выходили из поля и получали свою законную скорость ‑ камень стен крошился на куски...

Хлоп!

Просто громкий хлопок, но я похолодел ‑ еле успел выскочить и перебежать за соседнюю колонну...

Рельсовые винтовки, мать их!

На Земле их проблемно создать из‑за отсутствия нормальных элементов питания, но тут ‑ техномагия, а значит...

Мое предыдущее укрытие разлетелось фонтаном каменной крошки.

Так...

Тепловая граната ‑ это не зажигательная.

Она воздействует только на неживые предметы ‑ например, оружие, нагревая их до очень высокой температуры...

Шлеп!

Слишком ретивый и тактически грамотный мертвяк получил означенной гранатой по голове, ногой в пах и ножом в горло ‑ и рассыпался мерзкой на вид лужей...

Граната свистнула ‑ и улетела к месту назначения...

Вшшшш...

Эти твари продолжали стрелять, но у двоих боезапас рванул‑таки прямо в магазинах. У остальных, очевидно, на магазинах были выбиты руны защиты...

Молодцы, хорошо подготовились...

И ‑ гвоздь программы.

Мертвецы не чувствуют боли. Поэтому нагревание оружия им до лампочки...

Но вот от резкого перепада температуры...

Шипение тысячи змей ‑ это сработал Лед.

Стрельба смолкла...

Я хмыкнул.

Надо же ‑ угадал...

Управление полиции. 24 часа назад.

‑ Эльрадиэль, я не понимаю...

‑ Я сама не знаю. Но у Светлых ‑ капитан скривилась ‑ есть слабый дар предвиденья.

‑ Это правда. Но стихийный, а потому большей частью бесполезный ‑ припечатала Лартиэль.

‑ Что ты там говоришь, мне поможет?

‑ Время, Лед и Пламя...

‑ А вообще я жив останусь?

‑ ...

‑ Извини, ступил...

Сейчас. Корпорация 'Schwarzwasser'.

Алекс.

Мертвяки были сонные ‑ и нет ничего удивительного.

Как ни крути, но если быстро разморозить‑заморозить мясо, то сложно от него ждать высокого качества...

...и вкуса.

Я не скрываясь вышел и начал их просто убивать.

Десять патронов ‑ десять упокоений...

Судя по положению тел, великая легенда Ланс и его подручный готовились к бою.

Но ‑ не успели...

У его главного помощника, в котором я опознал Эртима, взорвался боекомплект в 'Гуле'.

Ну да...

Взрыв двух десятков разрывных патронов в районе живота ‑ зрелище не из приятных...

Ланс еще трепыхался... Грудная клетка хлюпала и тяжело вздымалась...

‑ Ну что? Доволен? ‑ я присел на край стола.

Безумный взгляд шарил по мне...

‑ К черту стереотипы. Как будто я герой какой‑то глупой книги, а ты ‑ злодей... ‑ с этими словами я вбил лезвие траншейного ножа ему в сердце...

Оно начало рассыпаться и опадать...

А я ‑ развернулся и пошел прочь...

Миров много.

Но почему‑то именно я во всех из них ‑ убийца. Или так или иначе имею дело со смертью.

Вот и сейчас ‑ я убил последнее отражение...

Лансер Кир Рейзен...

Мир нашему праху и гори в Аду.

За Астор. За Коди и Дека. Даже за тех наемников, что ты на меня натравил...

Э‑э‑э... Эпилог?

На кладбище было тихо.

Сегодня я провожал Астор...

Тихо и спокойно...

Прости, Астор...

Прости...

‑ Прости меня, Ас... ‑ кулак врезал мне в бок.

Ау...

Девушка, одетая в форму Академии Правопорядка, злобно щурила на меня глаза. Алые волосы, бледная кожа...

Астараль Кортан ‑ если по документам.

Да, Безликий тщательно скопировал все гены Высших Вампиров, что были во мне и добавил немного своего творчества...

Склад компании 'Schwarzwasser'. До штурма центрального офиса.

Черт...

Я был в панике...

'Надрежь ей вены и артерию на шее...'

Что?!..

'Делай как я говорю!'

Нож порезал тонкую кожу...

'Теперь так же ‑ себе... Выпей кровь из ее шеи, а затем напои своей...'

К концу процедуры я себя чувствовал весьма херово...

Хорошо хоть наемник не видел...

Сейчас...

Я наворачивал круги по кладбищу, а наблюдатели, которые за мной ходят по инициативе Конталя и Ко, охеревают.

Так, ну что ей не нравится?

Кровь может пить донорскую.

Вкус обычной еды, в отличие от меня, ощущает.

Внешность ‑ картинка! Правда, рыжий цвет волос превратился в радикально красный, цвета крови...

Но мне нравится...

И это отнюдь не иллюзия ‑ проблема маскировки Астор не грозит.

‑ Я НЕ ХОЧУ БЫТЬ КОПОМ!!!!

‑ Ну... Может, не все так плохо... ‑ подала голос ее согрупница Эльрадиэль, лучшая в плане маскировки на первом курсе...

Я вздохнул и крепко обнял девушек...

Месяц назад в новостях передали информацию о теракте, в ходе которого была уничтожена резиденция компании 'Schwarzwasser'. Почти весь научный персонал погиб...

Армия наемников в очередной раз начала грызню на своих островах...

Но в управлении полиции мало кто знал о взаимосвязи этих двух фактов... Там, собственно, вполне обосновано считали, что это дела СБ.

А для простых полицейских забот хватает.

Хорошо хоть, новеньких прислали ‑ это было аккурат через год после всех событий и того, что Карнажем прозвали.

Две симпатичные девушки ‑ одна светлая эльфийка, вторая магичка‑некрмантка. Довольно сильная...

А когда пришел еще какой‑то оперативник непонятный, то лейтенант Луис с воплем бросился бежать, а начальство резко побледнело.

‑ Здравствуйте. Меня перевели из СБ. ‑ в отделе повисла тишина.

‑ Имя?

‑ Алекс Грей...

* * *

Эльтан.

Гора Ольфартекадиэльтам...

Царство богов...

Гермен был обеспокоен... Да что там ‑ он был напуган!

Потому и был созван Знаменный Сбор ‑ каждый раз, когда происходило что‑то, связанное с пророчествами и их исполнением, Собор Богов‑Победителей забывал распри и начинал работу...

‑ Я собрал Вас здесь для... ‑ высокий мужчина со светлыми волосами и окладистой бородой начал говорить, но его прервали.

‑ Да кто ты такой?! ‑ Арестас, покровитель войны северных воинов, был в бешенстве. Его оторвали от войны, и он был очень зол.

‑ Ты всего лишь первый среди равных, Гермен, не забывайся... ‑ прошипела Горгония, богиня коварства.

‑ День назад произошла вспышка Силы. Очень сильная... ‑ но Гермену опять не дали договорить.

Посреди круглого стола на вершине горы поднялся темный столб дыма... А когда дым рассеялся, на столе стоял какой‑то ящик. Одна из его граней мелькнула ‑ и на ней появилось странное жуткое кукольное лицо...

‑ Я хочу сыграть с вами в игру...

Безликий.

Я никого не убил.

Хотел, но ‑ нет.

Я этого не сделаю...

Да, наказал. Но Судилище не устроил. Общение с этим забавным парнем дали мне многое...

Когда Влад и его эльфийка появились посреди Академии, была довольно трогательная сцена...

Но более всего мне запомнились глаза Мины, которые вспыхнули как только она узнала о том, что мой бывший подопечный жив... И последующий допрос на тему того, где 'эта бесчувственная скотина'.

Что‑то мне подсказывает, что я еще о нем услышу...

Ни жив, ни мертв. Часть 3. Темный слуга.

Пролог

Район порта 13.

Анклав Кристида.

Вечер, плавно перетекающий в ночь...

Зеленоватое ночное светило нагло и беспардонно вылупилось на огни города. Легкий туман, крики чаек и альбатросов ‑ Кристида, как и многие города этого странного мира техномагии, почти никогда не спал. Исключения были крайне редки и приходились, как правило, на послепраздничные дни...

Впрочем, после памятного всем Саляйма, публика относилась к разного рода праздникам настороженно ‑ потому как бойня, прозванная ушлыми журналюгами не иначе как 'Карнадж' превратила светлый праздник в настоящий скандал.

Каперы тогда требовали объяснений и голову того, кто отправил на тот свет около сотни их товарищей. Не то, чтоб морские волки обеспокоились своими боевыми товарищами ‑ нет, эта публика никогда не отличалась особой сентиментальностью.

Просто необходимо было показать, что 'обчество возмушшено'.

Вспомнив, какие еще слова и эпитеты были адресованы моей скромной персоне, я на грани слышимого рыкнул. Ну да ‑ если бы они мою голову тогда принесли, то никаких претензий никто бы не предъявлял.

А так...

‑ 'Серый'! 'Серый'! Грэй, мать твою так! ‑ наушник заматерился голосом майора.

Нужно будет Ликтору отдельное спасибо кинуть за то, что назначил именно орка командовать операцией. Не то, что Горх самый опытный или еще что ‑ просто мне очень нравится ходить с ним 'на дело'...

‑ Тут я.

‑ Тебя там что, черви уже сожрали? ‑ гогот молодых орков. Они не знгают, кто я такой. Для них я так ‑ чучело и пугало для непослушных полицейских...

‑ Нет, я с ними уже договорился ‑ они решили, что упитанный орк‑маг вкуснее.

Пожалуй, надо прояснить ситуацию, верно?

Причина, по которой я в настоящий момент ежился на ветру, сидя на башенном кране, проста до безобразия.

Порт это такая штука, которая дает любому ‑ даже самому благовоспитанному и пушистому городу ‑ плюс 10 к графе 'товарооборот' и плюс 20 к 'преступности'.

А еще плюс 30 пунктов к показателю 'геморроидальность полицейской службы', но не суть...

Когда же вся планета ‑ один сплошной океан, в котором тут и там лежат анклавы ‑ настоящие архипелаги, соединенные гигантскими мостами, то это уже...

Короче говоря, работы хватает.

Я не буду рассказывать о том, как я, человек из техногенного мира, дошел до жизни такой ‑ это довольно муторно и скучно. Скажу лишь, что работа мне нравится, но в ней есть некоторые минусы...

Техномагия...

Компьютеры на магических элементах, гномы, живущие в пентхаузах (один я даже сжег в свое время), дирижабли в воздухе и многоярусные автострады, наемники‑каперы, эльфы‑наркоманы, каннибалы с далеких островов, ходящие сюда за 'товаром', убийцы и торговцы оружием...

Боже, спасибо ‑ Я ЛЮБЛЮ ЭТО МЕСТО!!!

* * *

Впрочем, на данный момент моя любовь подвергалась серьезному испытанию.

Несмотря на свою не совсем живую природу (да, вот видите, как вы мало знаете о мирном атоме!), я предпочел бы оказаться где‑нибудь подальше... Дождь того и гляди начнется. На ночь разгон облаков отключается, чтоб дождик полил солидные по площади парки и скверы...

Но я‑то ни черта не дерево!

Информация, предоставленное СБ, была проста как мычание: крупная партия 'солнышка', наркотика, чрезвычайно коварного и опасного для магов, прибывала сегодня ночью. Заправлял там всем некто Коз' Эл (на брифинге операции я дико заржал). Человек с примесью эльфийской крови, сорок лет, до этого промышлял скупкой краденого, но месяц назад исчез. Думали, погиб, я уже хотел прикупить бутылочку вина (после того, как один настырный Бог Смерти покинул меня, я снова начал различать вкусы... ну неважно!), а тут такой кошмар!

Просто мне приходилось по двенадцать часов в сутки (или по шесть прибоев, как тут говорят) следить за этим Козлом. Когда меня попытались припахать на круглосуточную слежку, эксплуатируя мою способность неделю обходиться без сна, я прямо заявил, что в таком случае прямо сейчас пойду и оторву голову паршивцу. Нет человека ‑ нет проблем...

Начальство почесало без всякого сомнения умные головы (нет‑нет, не иронизирую, что Вы!) и решило, что да ‑ это перебор...

Короче говоря, внезапно воскресший Коз развил бурную деятельность. Особенно полицию заинтересовало то, что он начал искать покупателя для большой партии 'солнышка'. За такое количество, что он предлагал, уроют даже при самом либеральном правительстве и строе, а так как по сути в Кристиде ‑ мягкий авторитаризм (королева Магдала является темной эльфийкой, а ее муж Рикардаль является непосредственным начальником СБ), то понятно, что всем стало ну просто ОЧЕНЬ интересно, откуда дровишки...

‑ Внимание, вижу цель! ‑ я прошептал в микрофон, а сам чуть не прыгал от радости. Азарт, жажда боя и крови ‑ вот мой удел после смерти. Никакого покоя: драки, заговоры, пытки...

Я уже говорил, что люблю это место?

Кстати, если вы думаете, что я беспринципный ублюдок ‑ спешу вас расстроить.

Астор и Эльрадиэль, чьим опекуном я являюсь, вам набьют лицевую часть головы за мое оскорбление...

Ну ладно ‑ просто попросят замолчать...

Да хорошо, хорошо ‑ поддержат.

Но я считаю себя добрым. Кто не согласен ‑ может оставаться при своем мнении.

Небольшой, зато маневренный и легкий катерок ‑ излюбленное судно для 'деликатных рейсов' ‑ подошел к пристани. Видна небольшая турель с автоматической пушкой ‑ но это как раз нормально. Тут по мировому океану что только не плавает... Земные сказки о кракене и морском змее нервно курят в сторонке.

Там уже находился наш агент. Настоящие покупатели были заботливо закованы и давали показания со всем пылом своей неспокойной натуры, потому как хоть публичность казни на Кристиде отсутствует, но гильотинирование, тем не менее, вполне себе реальная угроза.

На палубу катера вышел человек ‑ да, в моем ночном зрении сложно разобрать детали, но, тем не менее, я узнал Коза. Высокий, стройный и смазливый ‑ на вид лет 25.

Эльфийская кровь дает своим обладателям некоторые плюсы...

Коз завертел головой...

На мое укрытие обрушился град выстрелов. Я перемахнул через ограду и начал падать. Спустя мгновение я достиг бетона ‑ я так решил по характерному звуку хрустнувших ребер.

Спустя еще пять секунд я встал и, пошатываясь, подошел к причалу. Тело нашего агента было разорвано выстрелом на две части в районе пояса.

Я достал 'Гуль' и положил ствол на перила. Лодка удалялась на хорошей скорости. Сейчас перейдет на максимальную...

ГРАХ!!!

Усиленный боеприпас собрали специально для меня. Отдача и вес для меня не имеет столь большое значение, как для живых существ.

Пуля с твердым стержнем (хотя скорее ‑ небольшой бронебойный снаряд) пробила турель.

'Где‑то там боезапас' ‑ мелькнула запоздалая мысль.

Катер вспыхнул огнем, а через пару секунд рванул.

Глава 1

Это грахово начальство...

‑ Мой внутренний мир богат, почему никто это не понимает? Я же...

‑ Кровь консервированную или свежую?

‑ И то, и другое.

Из разговора Алекса и Астор на кухне.

‑ ГРЭ‑Э‑Э‑ЭЙ!!!!!!!! ‑ молния сверкнула за стеклянной дверью. Спустя мгновение пришел звук грома. Я поежился...

Майор Грах был немного зол. Примерно до состояния 'носорог бешеный, подслеповатый', и причиной этой вспышки беспочвенной и ничем не мотивированной агрессии был я.

‑ Оперативник Алекс Грэй, пройдите к майору Граху. Немедленно. ‑ голос секретарши майора разрезал воцарившуюся тишину.

Я, ощущая на себе сочувствующие и злорадные взгляды, одернул френч, одел шинель, кепи... И пошел на амбразуры.

‑ Господин майор, разрешите?

‑ Грей, привет, чего не заходишь? ‑ голос майора был сладким как патока. Правда, он категорически не вязался с жаждой моей окончательной смерти.

‑ Проходи, садись... Танны хочешь?

‑ Не откажусь.

‑ А ПОЛНОЕ СЛУЖЕБНОЕ НЕСООТВЕТСТВИЕ НЕ ХОЧЕШЬ?!!!‑ майор взорвался цепями молний. Я прыгнул за массивное кресло для посетителей.

Кабинет майора был оборудован изолирующими электричество материалами специально из расчета на некую несдержанность владельца. Сначала меня это удивляло, но теперь я уже знал, как стоит действовать, если не хочешь получить молнию в зад...

Прячась за спинкой кресла, я попытался докричаться до здравого смысла орка:

‑ Майор, вот что я должен был сделать? Помахать им ручкой и пожелать тихой воды?

‑ ТЫ! ДОЛЖЕН!! БЫЛ!!! ИХ!!!! ОТПУСТИТЬ!!!!! ‑ с каждым словом показатель истерики в голосе майора взлетал на новый, недосягаемый ранее, уровень.

‑ А ничего так, что наш агент погиб? Его на части разорвало?!

‑ А ты понимаешь, что теперь все придется заново делать? Искать, вынюхивать? ‑ судя по меркнущим молниям, майор начал успокаиваться.

‑ Не преувеличивайте. Тем более, подозреваемый Коз выжил... Правда, он в коме и маги не понимают причин этого ‑ полуэльфы довольно живучи, а взрыв его аккуратно вышиб в воду.

‑ Все. Устал... ‑ Грах опустился на кресло...

‑ Кидаться на мирную нежить больше не будете? ‑ я показал голову из‑за спинки кресла.

‑ Заткнись и сядь. Хотел бы тебя прикончить ‑ вызвал бы армейский спецназ. У них вроде бы огнеметы есть...

‑ Не факт, что помогло бы. ‑ Я примостил зад на кресло. А ничего так ‑ похоже, с моего крайнего сюда визита сменили этот предмет мебели. Помнится, предыдущий майор немного подпалил, когда разбирал дела моих подопечных. Астор тогда немного разозлилась, когда один из орков‑спецназовцев хлопнул ее по заднице. Итог ‑ два открытых перелома, три сломанных ребра, вывихи и растяжения у орков, чья толстокожесть вошла в поговорки.

Кстати, после этого количество желающих познакомиться с молодой, буйной, но очень красивой вампиршей только возросло.

И это меня обвиняют в нарушенной логике?

Орк еще раз обошел кабинет, успокоившись...

‑ Что там Астор и Ради?

‑ Вы имеете ввиду, что они сказали, когда я приперся домой перемазанный грязью, кровью и копотью? 'Есть будешь?'

Орк хохотнул:

‑ С учетом того, кто их опекун ‑ чего ты хочешь? Я вообще удивляюсь тому, что они работают в полиции, а не в банду подались. Наверное, на тебя посмотрели и решили не быть такими.

Я пожал плечами и снял полумаску с низа лица:

‑ Для получения такой красоты надо постараться. ‑ Орк поморщился и отвел глаза.

Да, моя смерть стала одновременно рождением. Александр Серов, человек, умер. Родился Алекс Грэй ‑ нежить с замашками вампира и каннибала, иногда перекусывающая задержанными.

Я вообще‑то могу использовать простейшую иллюзию нормального лица ‑ но только несколько часов в день.

Да и то, при желании, можно рассмотреть под личиной меня‑настоящего.

Старый шрам через левую бровь и ‑ немного ‑ щеку. При жизни ‑ красноватый, после смерти ‑ серо‑розовый, как и положено мертвой плоти. Серая кожа без намека на капилляры. Глаза с вертикальными красными зрачками, и, самое главное ‑ пасть.

Щек нет ‑ видны лишь мощные мышцы все того же мертвенно‑розового цвета, а зубы идут частоколом, клыки немного выдаются...

На руках ‑ короткие когти. Резать ими нельзя, но вот рвать плоть на куски для последующей отправки в пасть ‑ самое то. Проверено.

Есть еще несколько фишек ‑ вроде физической силы и мощной регенерации, но в минус, кроме мерзкой рожи, еще можно записать страсть к питью свеженького гемоглобина... Впрочем, начальство меня обеспечивает консервантом.

‑ Вы вызвали меня только для нагоняя, или еще что? ‑ моя наглость вытекает из моего же привилегированного положения. Я считаюсь оперативником СБК (Службы Безопасности Короны), бессрочно прикомандированным к полиции. Так что майор меня может о чем‑нибудь попросить, но приказать мне может только Конталь ‑ Ликтор СБК, куратор проекта 'Темный слуга'.

‑ Грэй, ты это... ‑ на майора напал приступ косноязычия ‑ Не того... Не там, а тут ты, понял?!

‑ Короче.

‑ Да ты...

‑ Еще короче.

Грах вздохнул, выдохнул... и расхохотался:

‑ Ты по‑настоящему ценный сотрудник.

‑ Дайте угадаю ‑ меня можно бить молниями, не опасаясь прибить?

‑ Это одна из главных причин. Но не самая главная. ‑ Грах просмеялся и стал серьезен.

‑ Грэй, я хочу чтоб ты...

‑ Нет.

‑ Я же еще не договорил? ‑ Майор был удивлен.

‑ Я уже догадываюсь. ‑ Грах вздохнул.

По оперативному отделу уже долгое время ползли слухи о том, что так называемая 'Мирная птица' готовится дать концерт на Кристиде, на дипломатическом приеме.

'Мирная птица', он же Энальтартинэль Герониратитальт (Я долго ржал, когда услышал это имя) принадлежал к особой расе. Называли их Посланцы.

На что они похожи? Ну...

Я видел фотографии в Сети.

Ангел ‑ как он есть.

Правда, крылья заметно меньше необходимого для полета размера, но магия дополняет биологию. Я при всем желании не смогу повторить самонаименование расы Посланцев, у меня довольно жесткие, имеющие костную структуру, голосовые связки. Потому мой голос имеет в своем составе значительную долю инфразвука.

Как следствие полиция и СБ отделов, отвечающих за безопасность высоких гостей, еще три месяца назад начала бегать с высунутыми языками на тренировки. Это при том, что от основной работы их никто не отрывал.

Оперативный отдел только ехидно хихикал ‑ 'почетный караул' недолюбливали за гонор, выпячивание своей исключительности, и, что греха таить ‑ самую красивую форму...

‑ Кстати, господин майор, мне интересен один вопрос!

‑ Да? Только один? Ты счастливый человек.

‑ Я не человек. И не переводите тему ‑ я желаю знать, почему мне не выдали парадную форму?

Вопрос заставил Граха выпучить глаза и закашляться. Я любезно налил ему воды в стакан и поднес со словами:

‑ Только чтоб погоны не меньше ваших... ‑ после этого орк молча отстранил стакан и с лицом маньяка начал материализовывать молнию...

‑ Шучу‑шучу... Так что там с 'птичкой'?

Орк смерил меня взглядом, что‑то пробормотал ('Кряхобрюм гнойчатый, криканоном брякнутый'? надо запомнить...) и развеял молнию.

‑ Ты же отказался.

‑ От участи личного охранника при этом 'птенчике' ‑ само собой. Нефиг ‑ у меня не настолько хороший характер.

‑ Но на Эльтане, насколько мне известно, ты исполнял обязанности телохранителя?

‑ Спустя рукава в левую штанину. Да и, по сути, был отвлекающим маневром ‑ я же рассказывал.

Короче говоря ‑ издалека могу посмотреть, но ходить за ним не буду. Если только шпионить. Ну или ликвидировать его надо? Так я...

‑ Я тебе дам 'ликвидировать'! Да нас Альянс Владык сожрет ‑ и будет прав!

Я молчал.

Посланцы по каким‑то причинам, связанным с далекими пророчествами прошлого, считались неприкосновенными. Они не торговали, про их жизнь ничего не было известно. Ни единой захватнической войны не вели. Некий настойчивый капер по имени Лансер Кир Рейзен, которого я отправил в Ад после его смерти (не спрашивайте, как такое возможно ‑ все есть в спецархиве) пытался 'пощипать' Посланцев ‑ но элементарно не смог найти их территорию. У некоторых вообще есть сомнения относительно того, что Анклав Посланцев стационарен. Мысль о гигантском плавучем острове лично меня сбила в свое время с толку, тогда я только начал изучать книги по истории. Но потом началась работа, и, как следствие, на чтение я подзабил.

Убийство Посланца (а таковые случались) автоматически означало проблемы для Анклава, в котором это произошло, а потому подобный теракт ‑ удобный способ подгадить соседу...

‑ Мы вроде бы ни с кем не спорим по поводу торговых путей и сырья. С чего такая паника?

‑ Неизвестно.

‑ А что Конталь говорит?

‑ Ничего. Как ты там говоришь? Надулся как мышь на крупу и шлет матом.

Представив себе всегда изящного и собранного темного эльфа, говорящего на диалекте портового грузчика, я захихикал.

‑ Итак, готовься. Тебя могут от нас забрать в любой момент ‑ так что психологически подготовься.

‑ Девчонки?

‑ Пока не знаю, но ‑ вполне возможно. ‑ Орк на меня глянул. ‑ Погоняй их там...

К необычной паре ‑ 'плюшевой' светлой эльфийке с взглядом котенка и бешеной магичке‑морфу с замашками садистки все уже привыкли.

Я сам был свидетелем, как здоровый спецназовец‑орк ходил за эльфийкой с подносом, а Эльрадиэль только хлопала ресничками и рассыпалась в благодарностях. Попытки более близкого знакомства никто не предпринимал ‑ в оперативном отделе к Ради относились как к младшей. Пусть талантливой в плане маскировки и скрытности ‑ но младшей.

С Астор же было все иначе...

Как я уже говорил, спецназовца того эта огненно‑рыжая чертовка отметелила знатно ‑ что в глазах охочих до женского пола сотрудников (читай ‑ всех мужчин, а также некоторых женщин) прибавило ей привлекательности.

Плюс ‑ обе эти девочки, что 'стервоза огненная', что 'котенок', были как‑то связаны со мной. Мое первое появление в отделе было в толстенных цепях, рассчитанных на сдерживание архимага ‑ потом я немного поиграл в террориста, чуть не обезглавил одного надоедливого лейтенанта, которому еще раньше сломал руку и устроил сотрясение мозга...

Потом я начал переговоры, потом выпрыгнул из окна туалета с четвертого этажа...

Разгромил склады, залил кровью коридоры корпорации 'Schwarzwasser', устроил там на пару с наемником эльфийской наружности настоящий геноцид...

Короче говоря, про меня говорили всякое. То, что мое обеспечение проходит по линии СБ и я вместе с зарплатой получаю контейнеры с символами биологическо‑магической опасности (кровь донорская, очищенная) только добавляла мне загадочности.

Особенно всех пронял один эпизод...

В стрелковом тире я упражнялся в стрельбе. Обычно я старался это делать без свидетелей ‑ человек, который садит из крупнокалиберной штурмовой винтовки очередями без использования приклада и попадает в мишень, является несколько странным зрелищем. Но тогда приехала какая‑то шишка с телевидения, а полиции кровь из носа нужно было поднять свой статус в глазах населения ‑ и в итоге несколько кадров с моей скромной персоной, крошащей тяжелыми пулями мишень, попало в Сеть...

Потом кто‑то слил информацию о том, что правительство продолжает эксперименты 'Schwarzwasser'... Короче говоря, градус интереса поднялся. Плюс моя неизменная одежда ‑ шинель, кепи, тяжелые ботинки и полумаска на лице ‑ являлись некоторое время объектами различных домыслов и слухов. Вплоть до того, что под шинелью на самом деле ничего нет. В том числе и штанов...

‑ Завтра у тебя выходной... И разберись с девчонками!

‑ Это вы мне говорите как представитель расы, у которой до пяти только любимых жен может быть?

‑ Это я как командир говорю! Точнее, приказываю!

‑ Так и скажите, что завидно. ‑ Я хмыкнул.

‑ Чему? Что две прекрасные девушки тебя пытаются захомутать, и даже ладят друг с другом, а ты дурак счастья не видишь? ‑ ну да, у орков многоженство не то что повсеместно распространено, но не редкость.

‑ Как бы да... Доброго дня!

Глава 2

Султан.

‑ Приведите его!!! Принесите мне этого ублюдка ‑ я изнасилую его в трахею, вскрою череп и обработаю его содержимое миксером через ноздри...

‑ Алекс, успокойся, подойди и возьми эти несчастные тапки! Псих грахов... ‑ Астор.

‑ И не кричи, пожалуйста... Хр‑р‑р... ‑ Эльрадиэль.

Из утреннего разговора в квартире 13, 4 дом по улице Повешенного Закона.

Тапочки, тапочки...

Где‑то тут они были...

Я лениво размышлял над своими сегодняшними планами. Законный отгул, за участие в операции ‑ это приятно.

Когда же ты просыпаешься и чувствуешь, что на тебе лежат два в высшей степени прекрасных девичьих тела ‑ это приятнее вдвойне.

Нет, к сожалению или к счастью, но до близкого контакта у нас с Астор и Ради так и не дошло ‑ хотя несколько раз они под предлогом того, что, мол, одним им спать страшно (память о боях и убийствах была еще свежа), а в одежде ‑ жарко.

Я тогда из кровати вылетел со скоростью света и до третьего прибоя мотался по ночному городу, посетил бордель...

Спать с подчиненными и просто знакомыми девчонками можно ‑ но только если они для вас не важны.

Приведу пример из своей жизни до превращения...

С одной девушкой на моей работе (я работал инженером‑электронщиком в одной компании) у нас были свободные отношения, мы просто неплохо проводили время, но и я, и она понимали, что, по сути, мы друг другу никто.

Меня как раз отправили в ту злосчастную (или наоборот ‑ счастливую) командировку, в которой я погиб.

Я истек кровью в грязном подвале, среди тел своих коллег... И когда странный голос далекого божества чужого мира меня позвал и предложил жизнь ‑ я согласился.

Астор и Эльрадиэль же для меня важны ‑ я сам порву любого, кто их обидеть попытается.

К тому же, это конечно глупо, но...

У меня перед глазами как живое вставало лицо другой вампирши, из мира Эльтан...

Мина...

Одна из дочерей правителя Алого престола...

Короче, я тогда пришел в Оперативный отдел сразу после шефа, злой, раздраженный и растерянный. Под полумаской выражение моего лица (вернее, того, что от него осталось) рассмотреть было нельзя, но Грах старался меня не трогать.

Вот теперь опять ‑ очередной штурм моей раковины: на девчонках только майки и шортики, на мне ‑ понравившаяся пижама в кроваво‑красный горошек.

Когда я без маскировки (то есть со своим НАСТОЯЩИМ лицом) продемонстрировал обновку девушкам, они были просто в ауте.

Пользуясь некоторым преимуществом в реакции и чутье, я аккуратно вылез.

Так...

Маскировку одеть, переодеться в нечто, напоминающее костюм‑тройку. Правда, тут полы пиджака длиннее, а стоячий воротник плотно обхватывает шею. Посмотрелся в зеркало.

Ну да ‑ несколько бледная кожа, но так как подобная одежда часто используется всякими клерками и прочими работниками клавиатур и мышек (вернее, их здешних аналогов), то бледность понятна. Прическа короткая, волосы темного цвета. Единственное, что выбивается из образа офисной крысы ‑ это шрам через левый глаз (хотел бы сказать, что заработал в драке, но на самом детстве детская травма), и глаза.

Темная серая радужка с небольшой красной искрой безумия и жажды крови ‑ даже иллюзия не может это скрыть...

Мне нужно в район 13 порта.

В некоторых случаях поможет только женщина ‑ а значит остается только одна кандидатура...

Надеюсь, капитан по мне соскучилась.

Да и Луису я давно не действовал на нервы...

* * *

Кристида красивый город‑анклав.

Его небоскребы, настоящие дома‑микрорайоны ‑ это в центре. Зеркальные поверхности, стекло и сталь, однако все это имеет магическую природу. Там мне не особо нравится ‑ потому что в таком разноцветье красок и аур тяжело работать.

Видны причальные мачты дирижаблей ‑ хоть самолеты и вертолеты тут и есть, но они используются только военными и полицией. Нет смысла ‑ потому как благодаря магическим артефактам‑мачтам на носу сопротивление воздуха сводится к минимуму.

Поверхности крыш небоскребов тут и там покрыты сплавом иллюзита ‑ металлом, переводящим энергию местного светила в магическую. Сам иллюзит тут использовался для создания иллюзий (как подсказывает название) и первых техномагических аналогов фотоаппаратов.

Сейчас тут уже наступила цифровая эра.

У меня в кармане ‑ служебный сайрт с отличной даже по сравнению с земной техникой камерой и неплохого размера экраном ‑ с мою ладонь. В свободное время я любил читать некоторых здешних классиков ‑ в частности, некоего древнего правителя по имени Китанталь Зеленое Пламя. Этот хитрец правил около ста лет в другом полушарии, а потом просто передал власть своему первому заместителю и свалил в неизвестном направлении. Прозвище тоже было интересным 'Врачующий Инкуб' ‑ его величество был тем еще бабником.

Сайрт ‑ техномагический аналог мобильного телефона. Разные модели, разная цена. В модели, которая используется Грэем, усилен корпус и экран. Он так попросил в техническом отделе ‑ потому что любой другой сайрт не выдержал бы постоянных переделок, в которые попадает чертов психопат.

Вообще тут каждая улица ‑ настоящая история.

Взять хотя бы мою. Улица Повешенного Закона ‑ откуда название?

О‑о‑о... Автор 'Острова сокровищ' нервно курит трубку и отпаивает попугая успокоительным!

Каперы ‑ здешние наемники ‑ по сути своей пираты, что не удивительно с учетом того, что весь Ксен ‑ один сплошной океан с островами. А анклав Кристида три столетия назад была если не аналогом Тортуги, то очень к этому близок. А темные эльфы, которые ныне являются правящей династией, тогда только входили в силу.

Короче говоря, к тому времени каперы и власти начали друг другу мешать.

Кто‑то из каперов перешел на постоянную службу дому Лотоса, а оставшиеся устроили натуральный бунт.

Апофеозом царившего тогда беспорядка стала сцена, на которой предводители бунтовщиков повесили закон. Да‑да, вы не ослышались: петля была накинута на 'Свод законов и уложений', пьяная толпа зачитала приговор, чья суть сводилась к 'заколебал ты нас'...

Потом место книги в петле заняли шеи бунтовщиков. Закономерный процесс...

На окраинах, в грузовых портах, обстановка совсем другая... Я снимал трехкомнатную квартиру в районе среднего класса, но мой путь лежал в совсем другое место. 13 район ‑ район порта, пирсов и территория, на которой капитан Лартиэль и небезызвестный мне лейтенант Луис Вельд доблестно боролись с преступностью.

Я сел в поезд. Одна рельса, магнитное поле и легкий аромат молнии делали подобный транспорт моим самым любимым. Есть в этом транспорте что‑то такое, уютное и спокойное.

Я достал сайрт и углубился в чтение.

'...что есть наши деятели культуры? В самом деле ‑ несмотря на то, что они себя считают мозгом и управляющим центром анклава, но, тем не менее, реально управляют совсем другие личности.

Надрыв, пафос и личное тиранство ‑ при этом перед реальной властью то фрондерство, то наоборот ‑ раболепское преклонение...'

Да уж, парень знал, о чем говорил...

Пустынные ряды кресел, еще слишком рано. Правда, несколько бедолаг вроде меня уже встали в стройные ряды работников анклава Кристида ‑ компания гномов мрачно и с пониманием глянула на меня. Разумеется ‑ рассветные солнечные лучи, падая на мое лицо, придавали коже сероватый цвет.

Краем уха я услышал:

‑ 'Солнышком', что ли, балуется? ‑ судя по всему, то, что я вышел в районе 13 района, гному утвердились в своем предположении.

Кстати, а чего это гномы в такую рань проснулись?

* * *

13 район...

Неприятное место во всех отношениях.

Сейчас работники ножа и топора расползлись по норам, но я чувствовал на себе внимательные взгляды из пустынных окон старых складов. Пройдя мимо бывшей гостиницы 'У Коди' я вздохнул: знал бы старый капер, что стало с его дочерью ‑ придушил бы меня голыми руками, не посмотрел бы на то, что я немного мертв.

13 район по сравнению с остальным городом был 'лилипутом' ‑ максимум девять этажей. Самая жуткая обстановка была в порту ‑ там был настоящий ад по ночам. Правда ‑ для нормальных людей. Я мог ночной порт рассматривать как шведский стол ‑ потому как на каждом втором жителе было убийство, торговля оружием или наркотой...

Я спокойно зашел в пятиэтажное здание жизнерадостного сине‑черного цвета. Управление полиции встретило меня тишиной.

Я прошел мимо стойки дежурного ‑ ничего. Мрачный орк даже не спросил пропуск или документы...

Не понял?

Так, ни клацанья клавиш, ни матюков групп быстрого реагирования и задержанных, ни‑че‑го...

Только какой‑то на грани слышимости гул где‑то в глубине помещения...

Заинтригованный, я двинулся дальше.

То тут, то там мне попадались следы как минимум странные: конфетти, серпантин и пустые банки из‑под пива. Маги носили на лицах следы побоев.

Я сунул руку во внутренний карман: огнестрельное оружие я с собой не взял, но вот сделанный по заказу траншейный нож я с собой прихватил.

Траншейный нож ‑ хотя в процессе боя с 'Жнецом' и главой 'Schwarzwasser' траншейный нож, имеющий закалку Хаоса, был уничтожен, тем не менее Грэй заказал себе новый.

Траншейный нож ‑ это тяжелый, длинной около 25‑30 сантиметров клинок, обоюдоострая заточка с небольшой 'пилой' на одной стороне. Вокруг рукояти идет кастетная рукоять. Подобные ножи широко использовались в Первой мировой, потому что палаши и штыки, состоящие на вооружении армий того периода предназначались для широких взмахов и рубки, и требовали много места для работы, что было неудобно окопном Аду.

Подходя к кабинету капитана Лартиэль, я услышал то, что темным эльфам заменяет начальственный ор:

‑ ...как минимум возмутительно... я ОЧЕНЬ недовольна подобным... ‑ голос капитан не повышала, но любой здравомыслящий человек попытался бы закопаться и не отсвечивать.

Спокойный голос инквизитора с замашками Ганнибала Лектера.

Наконец прозрачна дверь открылась, и из нее вывалился... Я ухмыльнулся и подошел к несчастному со спины:

‑ Как рука, Луис? ‑ лейтенант Луис Вельд был связан со мной стабильными, нерушимыми и взаимными чувствами...

Он меня угостил 'Ледяной стрелой' ‑ я сломал ему руку, он ударил меня разрядом тока ‑ я его облизал раздвоенным языком и пообещал сожрать, он заковал меня в цепи ‑ спустя час я уже пережимал этими цепями шею и раздумывал о том, стоит его обезглавить таким образом или нужно сдержать слово и сожрать живьем, он меня оскорбил ‑ я спер его сайрт и выставил идиотом...

Короче говоря ‑ нас связывала взаимная, страстная и горящая огнем НЕНАВИСТЬ!!!

Впрочем, сейчас лейтенант Вельд выглядел довольно бледно. Растерянное выражение лица, блуждающий взгляд...

Луис на мой провокационный вопрос коротко кивнул, буркнул:

‑ Ага...

И ушел.

Не понял?

Я постучал в дверь, услышал сакраментальное:

‑ Кто?! ‑ и вошел.

Капитан Лартиэль как всегда была прекрасна.

Темно‑серая, матовая кожа, фиолетовые глаза и белые волосы. Форма на ней тоже сидела отлично ‑ правда, я был более чем уверен, что над ней поработал портной, потому как не должен китель ТАК облегать грудь, да и длинна юбки явно должна быть другой.

‑ Да так, В. Шеегрз. Не помешаю? ‑ я вошел.

‑ Ну давай. ‑ Если честно, я впервые видел капитана в подобном состоянии. Такое впечатление, что она никак не может сделать какой‑то выбор, по крайней мере, в ауре то и дело вспыхивал бирюзовый отсвет растерянности...

‑ Вообще я у тебя хотел несколько ответов получить.

‑ А именно?

Я без разрешения сел в удобное кресло посетителей. Все‑таки вот она разница ‑ у майора Граха кресло неудобное для того, чтоб подчеркнуть главенство орка в кабинете.

Тут же картина совсем другая... Как это пояснить... Чувствуется властная и не менее жесткая рука, чем у майора, но все‑таки женская.

Сейчас за иллюзией на стене, например, висит мой подарок ‑ небольшое хулиганство. Я, пользуясь своей точностью движения и фотографической памятью, изобразил одну картину. Потом, немного подумав, нарисовал вторую и преподнес темной эльфийке. Та покочевряжилась (наблюдая за этим процессов я прям растаял), и в итоге приняла подарки...

Короче говоря ‑ сейчас на стенах кабинета висели здоровые подсолнухи (в порядке хулиганства я на них изобразил еще и улыбающиеся рожицы) и котята.

‑ Так вот, вопрос номер один: в свое время я тут немало пошумел, ради меня вызывали спецназ, а 13 район по умолчанию считается криминальной клоакой. Так объясни ‑ куда все делись? Или криминал переехал и вы теперь будете только розыском домашних животных заниматься?

По мере того как я говорил, Лартиэль все больше и больше злилась.

‑ Не выпендривайся... Оперативник СБ нашелся! Посмертный... ЧП у нас вчера было!

На словах 'ЧП вчера' аура эльфийки вспыхнула еще ярче. Я почувствовал добычу...

‑ Какое?

‑ Луис мне о своих чувствах...

‑ ДА!!!! ДА!!! ДА, ЧЕРТ ВОЗЬМИ!!! ‑ я снял иллюзию и получил возможность улыбаться во всю пасть.

‑ Ты чего радуешься?! ‑ взвилась эльфийка. ‑ Ты себе представляешь, какая морока с этим всем будет?!! А еще остальные... работнички! Пари они заключали! Ламантины вонючие!!! Летучие рыбы...

Я уже успокоился.

Так, надо зайти к спецуре здешней и стребовать свои законные триста марок. Я поспорил, что Луис выскажет свои чувства. Это как бы обострение ‑ приступы случаются каждый месяц, и он либо переживает их молча, либо набирается алкоголя и смелости ‑ и в очередной раз изматывает психику капитана.

‑ Это ты виноват, между прочим.

‑ Я?!

‑ После тебя ему вообще ничего не страшно. Вот и обнаглел...

‑ Жениться предлагал?

‑ Грэй.

‑ Что, нет?

‑ Грэй!

‑ Тряпка! Такую женщину мучает... и Хрен с ним, что мучает ‑ но вот то, что упускает...

‑ ГРЭЙ!!!

‑ Что? От меня‑то ты что хочешь? Сказала бы раньше ‑ я бы сломал ему ногу. Он бы и до кабинета не дошел.

Капитан вздохнула. Глубоко. Я понял, что переборщил.

‑ Ладно капитан, извини. На самом деле я к тебе по тому же вопросу.

‑ Девочки замучали? ‑ ну да, теперь ее очередь зубоскалить. Я вздохнул:

‑ Сегодня в очередной раз с трудом избежал попытки изнасилования. Заявление примешь?

‑ Не‑а.

‑ Ну может посоветуешь что?

‑ А чего ты хотел? ‑ капитан встала и прошлась по кабинету. Глянула на меня, хмыкнула и сняла иллюзию с картин. 'Подсолнухи', в принципе, ничего. А вот 'Два котенка' были довольно своеобразными. Один ‑ огненно‑рыжий ‑ явно был шкодливым и врединой. Второй ‑ похожий на пушистое облако, беленький ‑ напоминал плюшевую игрушку, которую хочется прижать к себе.

Девочки разрешили мне подарить картину лишь тогда, когда я сделал еще копию.

‑ Ты уже около двух лет ‑ все для них. И то, что ты не бросил их, и то, что ты ‑ добр к ним...

‑ Добр? Да я Астор в вампиршу превратил! Пусть в Высшую, пусть красивую и без особой тяги к крови ‑ но все‑таки...

‑ А еще спас жизнь, отомстил за родных и освободил из плена. А Эльрадиэль вытащил из кабалы того гнома. Кстати, насколько мне известно, у них скоро опять практика?

Девочки (хотя скорее ‑ уже девушки) готовились стать полицейскими. И несмотря на то, что Астор меня крыла страшными словами и высказывала все, что думает о системе органов правопорядка, я знал, что из нее выйдет хороший следователь.

‑ А ничего так что я, по сути ‑ серийный убийца, вампир, немного людоед и вообще матерюсь как сапожник?

‑ Материшься ты не особо впечатляюще. Так ‑ 'на троечку'. Людоедство и убийства ‑ ты про тот случай три месяца назад? Когда пришлось действовать когтями и зубами? Ты спас десятилетнюю девочку. Вампир?

Лартиэль достала из стола книжку и кинула мне:

‑ Так они сейчас в моде!

'Едва ночь'. Стефания Майр...

‑ Возьми, почитай на досуге.

Меня просто перекосило. Настолько, что раздвоенный язык нервно прошелся по заострившимся зубам.

Эльфийка расхохоталась:

‑ Да ладно! Уже читал?

‑ Краткое изложение знаю...

Слухи о том, что Ксен посетил самый настоящий вампир ‑ а конкретно говоря ‑ Влад, брат Мины ‑ все‑таки протекли в широкие источники. Как следствие ‑ в данный момент в молодежной среде усилились слухи и кривотолки. Влад пару раз засветился на фотографиях, в частности ‑ вместе с эльфийкой, которую удерживали в заложниках для того, чтоб он не взбрыкивал.

Выглядел там он не особо счастливым, но все‑таки довольно впечатляюще. Красивое лицо, черные длинные волосы и стройная фигура ‑ в Сети взорвалась натуральная информационная бомба.

К счастью, СБ вовремя пресекло слухи о том, что в Полиции работает молодая вампирша. Так что толп фанатов, совершающих паломничество к моему пристанищу, я не опасаюсь.

‑ Короче говоря ‑ ничего не посоветуешь?

‑ Ну... Расслабься и получай удовольствие ‑ не катит? ‑ Лартиэль ехидно глянула на меня.

Я демонстративно щелкнул пальцем с когтем по клыкам:

‑ А им что потом делать?

Глава 3

Грязь.

Флот ‑ элита? Я вас умоляю! Плеть, пьянство, содомский грех ‑ доброго дня, джентльмены!

Приписывают У. Черчиллю.

Вечер.

Завтра снова на работу, писать отчеты и улыбаться иллюзорной улыбкой, носить на лице эту маску.

Но сегодня ‑ моя ночь.

Я переоделся в свою любимую серую шинель, положил 'Гуль' в специальную кобуру. На поясе, кроме него, еще висел нож и три фугасные гранаты. Осколочные рубашки с них сняты ‑ меньше осколков, больше вспышки и грохота.

Шокер ‑ мощная армейская модель, выданная мне Конталем.

Пробьет даже средней силы магический щит.

Этот притон был очень плох.

Нет, все эти гнойные нарывы были настоящим проклятьем Кристиды, но вот содержатель этого конкретного притона нарушил все принятые правила. Грабежи, скупка краденого ‑ ничего необычного.

Но вот работорговля...

В свое время я неплохо развлекся в мире, под названием Эльтан с неким кружком по интересам, который назывался 'Повелители'. Эти мужчины и женщины из благородного сословия любили развлечься с молодыми девушками‑простолюдинками.

Первую из тех тварей я застал как раз на месте преступления и сам сыграл с ней в интересную игру под названием 'две‑кнопки‑две‑смерти'...

Здешний владелец притона ‑ алхимик. Так что он предлагает своим клиентам самую полную гамму удовольствий...

Я готовился к выходу в криминальный свет...

На столе лежали досье СБ...

Три мужчины...

Девять девушек...

Три ребенка...

Личное досье расследований. Девушки ‑ проститутки, дети ‑ из портовых неблагополучных семей... Дети ‑ 'шестерки' одной уличной банды. Мужчины ‑ два вора, один мошенник. Жертвы, как видите, не самые полезные члены общества, однако и не конченые мерзавцы.

Особенно меня покоробило то, что, судя по всему, детей (два мальчика 10 и 14 лет) продали в Камир. Этот анклав примечателен тем, что, несмотря на технический (вернее, техномагический) прогресс, там до сих пор распространены рабы и институт евнухов...

Что произошло с симпатичными мальчиками ТАМ ‑ даже СБ уже вряд ли узнает. Но рабы со светлой кожей ценятся довольно высоко...

Я посмотрел на фотографии и план помещения...

Вот тут ‑ кабинет владельца.

Я обещаю ‑ ты умрешь медленно...

* * *

Зафиртэль был полукровкой...

По крайней мере, так утверждали все его знакомые.

Сам он не мог подтвердить или опровергнуть эти слухи, потому как не имел чести знать своих родителей. Однако глядя в зеркало, он любил представлять себе гипотетическую родню.

Длинные до лопаток белые волосы, миндалевидные глаза, тонкие черты лица, острые уши ‑ в сочетании с хорошо подвешенным языком и чувством юмора это давало ему определенные бонусы вроде умения находить общий язык с девушками.

Заф считал себя везучим ‑ пусть он пока и не добился впечатляющих успехов, и ему приходится промышлять мелочью вроде портовых краж, мелких мошенничеств с кредитными картами и распространением легкой контрабанды ‑ пусть.

Для воспитанника детского дома ‑ довольно неплохо.

Но вот конкретно сейчас его вера в свою счастливую звезду подверглась жесткому испытанию.

Дернул его грах занять деньги у этого типа!

Массара в 13 районе знали ‑ в узких кругах. Говорили, то в его заведение большей частью захаживают иноземцы ‑ потому защиту от ответственности за происходящее в глубине притона можно было спрятаться лишь прикрывшись чьим‑нибудь подданством.

Массар имел связи в анклаве Камир, что только добавляло ему веса в глазах других воротил. Все знали, что камирцев лучше не задевать, потому как людей более мстительных и злопамятных найти сложно.

Анклав Камир населяли люди ‑ и это автоматически делало его малопригодным для жизни других расс. Разве только орков ‑ да и то под вопросм. Орки презирают убийство ради убийства, для них имеет значение воинская доблесть. Рабство же орки считают постыдным для обоих сторон.

В итоге Камир был настоящим царством анархии ‑ номинальный Халиф, который ничего не мог решить и реально опасался за свою жизнь, и Кланы и Семьи, постоянно грызущиеся друг с другом.

Дело казалось верным ‑ занять денег у Массара, вложить в контрабанду, которую планировал протащить через таможню единственный стоящий, по мнению Зафа, человек на Кристиде ‑ его друг детства и товарищ по первым аферам Яджи...

Неделя прошла.

Прошла вторая.

Третья...

И оказалось, что Яджи исчез, и его разыскивает не только Заф, но и еще человек десять. А сроки кончились...

Попытка сбежать из анклава на пассажирском дирижабле ‑ засада на таможне.

Попытка пробраться по каналам контрабандистов ‑ и снова провал. Спасло лишь то, что старый знакомый по‑дружески предупредил, что поступила 'настойчивая просьба ‑ остроухого ублюдка не выпускать'.

В итоге ‑ засада и плен.

Уже неделю он тут сидит.

Из еды ‑ только хлеб да вода. Да и ту он пьет с опаской ‑ Камир известен своими алхимиками. Мало ли что ‑ вдруг Массар решит опробовать на пленнике какое‑нибудь зелье?

‑ Ну что, сидишь? ‑ Заф вздрогнул. Стальная дверь открывалась совершенно бесшумно, просто уходя вверх. На пороге стоял Массар и двое охранников. Заф поморщился ‑ свет резал глаза.

‑ Эй, остроухий, а может мне тебя не продавать? Мне просто в гареме евнух нужен... Да и некоторые бойцы у меня тягой к прекрасному отличаются, а ты довольно красив!

‑ Ну так можешь ***свою *** моим ***, а потом облизать, *** *** ***!!!

‑ Да я тебя...

Заф внутренне улыбнулся. Ему не выбраться отсюда ‑ но есть возможность лишить гаденышей праздника! Тело‑то они вряд ли кому продадут...

‑ Спокойно! Неужели не видишь ‑ наш маленький эльфенок планирует лишить нас праздника! Но увы ‑ сегодня я планирую с тобой развлечься! Советую...

Что там хотел посоветовать работорговец ‑ Заф не узнал.

Один охранник всхлипнул и начал оседать. Второй развернулся, вскидывая дубину с электронавершием ‑ но воспользоваться ею не сумел.

Что‑то хлюпнуло ‑ и затылок охранника изменил свою форму.

Через мгновение Заф понял, что произошло.

Кто‑то дождался, пока охранник к нему развернется ‑ и пробил ему голову насквозь, вбив в череп ножку от стула...

‑ Что за...

Удар и легкое жужжание. В камере запахло свежестью, как после грозы.

А потом в камеру зашел ОН.

И Заф понял, что зря надеялся на то, что хуже уже не будет...

Массар был в сознании, однако с трудом ворочал языком.

Темная фигура в невзрачной одежде, напоминающей чем‑то военную форму, приблизилась к работорговцу...

‑ Да я... тебя...

‑ Нет, извини ‑ я не из ваших. Но за предложение спасибо ‑ я теперь точно уверен своей сексуальности.

Голос был насмешливым.

Голос был безумным...

Аура... Такой не бывает...

Серая, давящая. Голос ‑ как будто искривляет пространство и ткань реальности. Пробивает и переиначивает...

То, чего не должно быть.

То, что считается мифом...

Фигура сняла полумаску, закрывавшую нижнюю часть лица. Сверкнул жуткий оскал...

'Живой мертвец... Вампир... Это все же правда...'

После этого сознание милосердно покинуло Зафиртэля.

* * *

Сожрать его что ли?

Я с интересом глянул на полуэльфа, развалившегося у стены. Нет, с меня потом Анреаль шкуру спустит ‑ ему и так приходится напрягать все немаленькие возможности СБ для полного сокрытия и маскировки моего существования...

Нет, 'Карнаж' не забыт, да и 'Жнец', разнесший на куски кафе 'Утюг' еще памятен жителям. Но про меня ходят только всякие небылицы и домыслы. Даже Астор с ее способностями считается просто специфичесим магом‑метаморфом. Эти маги не могут превращаться в животных, но в состоянии менять свое тело, так что у Астор в удостоверении так и написано ‑ 'маг‑метамаорф, ограниченной силы'. Ага ‑ изменяет только цвет глаз и форму зубов...

Я вытащил из кармана сайрт и набрал номер Конталя:

‑ Анреаль, на мясо праздничное придешь?

‑ Воздержусь. Глядя на твои действия, я вообще чувствую, что скоро вегетарианцем стану. ‑ Это он про один случай. Тогда мне ОЧЕНЬ не понравились некоторые манипуляции банды похитителей с десятилетней девочкой.

‑ Короче, готово. Можете торжественно начинать разгром логова преступников. Я сваливаю.

‑ Осторожнее там.

‑ Ты о чем? Я ‑ самое страшное, что тут обитает.

‑ По нашим данным, вокруг этого притона крутятся журналисты, в частности ‑ Альма Д'Алкин.

‑ Та самая? ‑ я напрягся. ‑ Черт, как не вовремя...

Альма Д'Алкин ‑ 'Альма‑сенсация', а по мнению полиции и СБ 'Альма‑заноза‑в‑заду‑сил‑правопорядка'. Молодая, но чертовски амбициозная журналистка, освещавшая мои прошлые художества. Темная эльфийка, кстати говоря, и хороший журналист ‑ я с интересом читал ее статьи. Правда, меня позабавил тот факт, что 'Саляймская бойня', по ее мнению инициирована СБ, с целью разобщения каперов. Тем не менее, как ни парадоксально, эта статья только подняла имидж СБ в глазах населения. Мол, каперы думали немного погулять на Кристиде (последний раз это закончилось мощным пожаром и гражданской войной), а их в зародыше прихлопнули.

Альма часто вела свои расследования, независимые от полиции, и посвященные коррупции ‑ в итоге трое высоких чинов отправились в 'почетную отставку', а еще один был убит неизвестными террористами.

‑ Какого черта?

‑ Ее новая статья посвящена работорговле. Кое‑какие наработки уже есть, так что некоторые притона под пристальным наблюдением ее информаторов. Сама она в 11 районе караулит.

Я удивился:

‑ Там вроде сравнительно приличная публика... Ваша работа?

Конталь рассмеялся:

‑ Ну... Один из ее информаторов работает на нас. Сам понимаешь ‑ грешно оставлять без присмотра столь хорошую и умную голову. Вдруг чего нехорошее выкопает?

‑ Например живого мертвеца, работающего на СБ и занимающегося совсем уж неподобающими делами...

‑ Хотя бы и так. Короче говоря, ее информатор убежден, что там сегодня будет крупная облава. Облава кстати будет, но по сравнению с тем, что ждет твое нынешнее местонахождение ‑ так, легкий отдых.

‑ Все, пока.

Я выключил сайрт и еще раз глянул на полуэльфа.

Хрен с ним, болезненным ‑ пусть живет. Не успеет до приезда полиции ‑ у него будут проблемы...

Я вышел через запасной вход, переступив через оглушенного мною громилу. Подумал немного. Мерзко хихикнул...

* * *

Альма Д'Алкин скучала.

Нет, когда она бросилась в 11 район, то была уверена в сенсации, однако что‑то ее остановило. Информатор прямо утверждал, что именно там ‑ в средней паршивости клубе ‑ ее ждет сенсация. И именно эти его слова насторожили молодую журналистку.

Альму главный редактор часто называл 'кнопка' ‑ сначала только за внешность, а потом ‑ за то, то каждая ее статья впивалась ему в зад как означенная канцелярская принадлежность.

А вот от того агента, что наблюдал за заведением уважаемого Массара никаких вестей не было. Как выяснилось, вечером его задержала полиция ‑ за то, что у мобиля не работал аварийный сигнальный маяк... Это точно знак свыше!

И вот Альма наблюдала за притоном... Разумеется, предварительно убедившись, что поблизости нет копов. Наблюдать за парадным входом бесполезно, потому ее мишенью стал запасной выход, через узкий переулок.

Первое, что бросилось в глаза ‑ примерно в начале первого прибоя свет тусклой лампы на входе внезапно погас. В наступившей темноте Альма засекла движение...

Высокая фигура шла по улице, лениво поглядывая по сторонам. Одет неизвестный был в плащ серого цвета и надвинутую на глаза серую кепи ‑ одним из плюсов ночного зрения темных эльфов была цветопередача даже в кромешной темноте...

Альма, сидящая в машине, инстинктивно потянулась к фотоаппарату.

Фигура подошла к двери, постучала.

Раздался неясный шепот.

Затем, ругань:

‑ Вали отсюд... ‑ дальше громкий треск и скрежет.

Как во сне, Альма увидела вырванную с корнем дверь, блестящую металлическими разрывами. Она была просто вырвана.

Дальше ‑ приглушенный стон.

Еще спустя полчаса неизвестный вышел наружу.

Если до этого его походка напоминала отдыхающего, то теперь возникала ассоциация с довольным котом, который только что отобедал вволю хозяйской сметаны.

Нужно ли говорить, что все это время фотоаппарат с насадкой для ночной съемки щелкал не переставая?

* * *

Я немного полюбовался на подъехавший наряд полиции и 'скорой'. Пять минут мордобоя и все кончено. Также я заметил, как трепыхающегося полуэльфа выносят врачи ‑ он слабо шевелился и порывался бежать с носилок. Его аккуратно, но твердо водружали назад.

Глава 4

Нет.

...кто‑то говорит, что он ‑ монстр. Кто‑то ‑ что святой. Но нельзя не признать, что ЭТО пришло в наш мир извне, что привело к тому, что мы сейчас имеем...

Салодар Райв. 'Час тьмы, час света, час надежды ‑ рассвет над Ксеном.'

После 'работы' я зашел в вамп‑бар и выпил крови...

Я не рассказывал о вамп‑барах?

О‑о‑о‑о!!!

Это нечто...

Если в двух словах, то после очевидного появления в мире Ксен Влада, буйства созданных им монстров и пары книг на соответствующую тематику началась настоящая волна ‑ сначала фильмы, затем ‑ серьезные исследования...

Итогом этого стал чистенький и аккуратный культ крови. Несмотря на жуткое название, это по сути такая же тусня, как готы или панки из моего родного мира. Когда я в первый раз увидел молодого эльфа с темными волосами и стаканом чего‑то радикально‑красного, я захотел протереть глаза одной рукой. Вторая в этот момент на автомате потянулась к оружию...

К счастью, я ее остановил (в смысле руку.)

В основном на этих тусовках подавали вино 'Ле Сан', по внешнему виду его сложно было отличить от свежевыпущенного гемоглобина, но при желании можно было получить и коктейль из синтетической крови и того же самого вина.

Вот и сейчас в клубе было довольно много народа. Я сел у стойки, заказал коктейль, начал его аккуратно тянуть небольшими глотками.

Я только что убил трех человек...

Но жизнь прекрасна!

Вон какой‑то молодой орк кадрит девчонку, человека, кстати говоря. Темно‑оливковая кожа во вспышках стробоскопа и лучах лазера кажется почти черной, только сверкает белоснежная улыбка.

Допив коктейль и расплатившись, я двинулся домой.

Завтра на работу...

* * *

Опять.

Я проснулся в объятиях двух легкомысленно одетых девушек. Выскользнул из объятий и принял холодный душ.

Что же вы девушки делаете, стервочки этакие?

Астор что‑то буркнула, Эль тихо просопела и завернулась в одеяло...

Одев серый пиджак (подарок Эльрадиэль) и алую рубашку со свободным воротом (презент от Астор), я начал расталкивать девчонок. И если Эль просто зевнула, показав мне язычок, то Астор сначала вспыхнула, обматерила (я сделал зарубку на память ‑ поговорить с ней о культуре речи) и только потом подняла физиономию от подушки.

‑ Кофе?

‑ Угу...

Позавтракав, мы вышли. Полчаса на мобиле ‑ и вот оно, родное управление...

Тут мы разбежались. Про мою личность и отношения с девушками говорили разное, начиная с того, что за определенную сумму я могу обеспечить ночь с ними (я сломал вздумавшему предложить мне пачку с деньгами магу челюсть и руку), заканчивая тем, что я их брат.

Двоюрдный, разумеется.

Астор поплелась составлять протоколы допросов задержанных ночью нарушителей, Эль ‑ изучать возможные вещдоки, а я в родной архив. Размышляя о том, куда впихнуть меня, Конталь поступил мудро ‑ с одной стороны, я состоял в штате и являлся служащим полиции. С другой ‑ не возникало глупых вопросов о том, куда я исчезаю со всяких увлекательных предприятий типа информирования о принятых поправках законодательства анклава Кристида.

Так, например, о том, что за растление малолетних теперь чаще дают срок, а не казнят, я узнал совершенно случайно. И честно говоря, мне было глубоко пофиг ‑ я по‑прежнему поступал так, как считаю правильным. На попытки возмутиться отвечал с каменным лицом, что 'меня обуяла вспышка ярости'. Конталь доволен ‑ раскрываемость повышена, правительство тоже ‑ потому как некоторых моих 'клиентов' наказать официально нельзя, а майор Грах...

Ну конечно зол, но все понимает.

Тем более что...

‑ Александр Грэй, просьба пройти в приемную к майору Граху!!! Повторяю, Алекс Грэй ‑ к майору Граху!!! БЫСТРЕЕ!!!

Диспетчер явно паниковал.

Я прислушался к магическому фону ‑ в кабинете майора бушевала буря...

Та‑а‑ак...

* * *

‑ Вот скажи: 'Я не могу по‑тихому!' Ну скажи ‑ я отстану!!! Честно! В отставку подам ‑ и все!

Дальше шел набор эпитетов. Суть сводилась к тому, что мои поступки лишили девственности мозг майора и отняли лучшие годы его жизни, а теперь переходят к конкретному извращению в стиле БДСМ и копрофилии...

Кстати, 'Полог неслышимости' слетел еще в начале разговора, так что весь спектр обещанных мне развлечений слушало все управление.

‑ ЛЮБУЙСЯ!!! ‑ на стол хлопнулась газета. Я мельком взглянул...

'...трое погибших по словам полиции... но с учетом того, что СБ и полиция скрывает существование этого существа ‑ количество жертв явно больше...

...в связи с этим возникают новые вопросы по поводу прошлогоднего происшествия, так называемого 'Карнажа'. Что дальше?

Самосуд?

Казни без приговоров?

Это с одной стороны.

С другой ‑ обнаружены следы того, что именно данное заведение, вполне возможно, имеет отношение к серии исчезновений нескольких людей. Работорговля ‑ это то, что является по законодательству анклава Кристида, одним из самых страшных преступлений. Каторга или казнь...

Но самым странным является это существо на фотографии. Кто это?

Или же ‑ ЧТО?

Альма Д'Алкин.'

‑ Статья ‑ класс. А снимки ‑ не очень. ‑ резюмировал я.

‑ Конталь задействовал все связи ‑ но эта статья все равно прошла! Тиражи этой газеты ползут вверх, Альма на коне, редакторы на седьмом небе ‑ а вот мы в полной заднице. Скоро ожидается визит Посланцев, и подобные инсинуации...

Сайрт в моем кармане подал голос. Я глянул на дисплей:

‑ Опа, Астор... Ты не против?

Грах вздохнул:

‑ Фраг с тобой... Иди и сиди в архиве.

Тут я заметил один прискорбный факт:

‑ У тебя салфетки есть?

‑ Да...

‑ Спасибо! ‑ я протер корпус сайрта от кровавых потеков. Воздух начал попахивать озоном... ‑ Ладно, пока!

Я вышел из кабинета, стараясь сохранить достоинство, однако все‑таки на последних секундах вылетел в коридор.

Ну...

‑ Значит так, все всё слышали?

В отделе стояла тишина.

‑ Если еще хоть раз нечетко или неправильно отчеты заполните ‑ будете летать так же. И даже круче. И мне он пообещал, а с вами ‑ сделает все то, что обещал сделать со мной.

Раскат грома и вспышка молнии за закрытой стеклянной дверью послужили хорошим звуковым сопровождением моим словам...

* * *

‑ Господин Грэй, ну в самом деле...

‑ Ну пожалуйста!

‑ Честное слово, последний раз!!!

Молодые курсанты академии в количестве трех штук сосредоточено на меня пялились. Я играл роль пугала для нерадивых бюрократов... Вот и сейчас...

‑ Ты что тут составляешь мне? Нет такого понятия, как 'кольцо из золота'. Правильно ‑ 'кольцо из металла, предположительно из золота'.

Я повернулся ко второму:

‑ А ты? Вроде бы разумный... гм... темный эльф. А пишешь... Нет такого 'сто унций наркоты'. Есть ‑ 'около ста унций неизвестного белого порошка, предположительно ‑ наркотического вещества, известного как 'Солярис''.

Я смерил потупившихся курсантов.

‑ Короче, где бланки брать ‑ знаете. Вперед и с песней. Ну или в ритме джанги ‑ как кому нравится.

Выставив курсантов, я занялся небольшой систематизацией СВОЕГО архива.

Так...

Этого я убил... этого ‑ покалечил... этот оказался невиновен ‑ отправил на доследование... этого ‑ в тюрьму, мошенничество ‑ это плохо...

Спустя еще полчаса я закончил.

И все.

В смысле ‑ все, моя работа закончена. Остальное делает терминал ‑ сортирует и выносит вердикт ‑ правильно заполнена документация или нет...

Достал небольшой термос с кровью, налил, небольшой глоток ‑ БОЖЕСТВЕННО!!!

Так, смакуя, я дождался обеденного перерыва.

И в этот момент в коридоре послышался знакомый голос...

‑ ЕЩЕ РАЗ ТАК СДЕЛАЕШЬ ‑ Я ТЕБЕ РУКУ СЛОМАЮ, А ПОТОМ...

Дззззз!!!

‑ Зачем ты угрожаешь? Действуй.

Понятно.

Молодая поросль с Академии Правоохраны попыталась клеиться к девочкам. Астор грубо послала, Эль интеллигентно достала шокер и щелкнула перед носом настырного поклонника.

Войдя ко мне, девочки поставили 'Полог'.

Теперь не оберешься слухов ‑ чем же это невзрачный архивариус занимается с двумя красотками? Я вздохнул, попытался встать ‑ однако меня мягко, но настойчиво усадили назад.

Астор слева, Эль ‑ справа. Из‑за узких подлокотников большая часть соблазнительных ягодиц оказалась у меня на бедрах...

‑ Э‑э‑э... Девушки, я все‑таки мужчина, так что не стоит меня так уж прямо...

‑ О ней все думаешь? ‑ тихий голос Эль раздался над ухом. Слева, от Астор, шли волны ненависти.

Да... Мина... Вампирша. Высшая знать Алого престола, принцесса вампиров с Эльтана. Считавшая меня... кем?

Не знаю.

Тонкое лицо, белоснежные волосы...

Если Эль своими волосами ‑ настоящий гимн жизни, весны и счастья, то Мина белыми прядями вызывала ассоциации с луной, ночью и неумолимой Судьбой. Ведь именно Судьбы ‑ богиня вампиров...

‑ Почему столько агрессии, Астор?

‑ Я молчала. ‑ Алые глаза на меня мрачно зыркнули.

‑ Ты громко думала.

‑ Я ее ненавижу. За то, что ты говоришь ее имя во сне. За то, что тебе больно.

Узкая хрупкая ладонь вампирши провела по щеке. Я снял маскировку. Теперь ладонь шла по голым мышцам и клыкам.

Я‑то наивно надеялся, что ее это остановит!

Вместо этого уже две ладошки ‑ одна прохладная, другая ‑ теплая заползли мне за воротник...

‑ Хватит. Астор, Эль ‑ мы сейчас поругаемся.

Когда я говорю таким тоном, то это сигнал об опасности, и они это знают. Также они знают, что я не смогу им ничего сделать... Вот только предательская хриплость в моем голосе скрыть не удалось.

Девушки молча встали.

Посмотрели на меня.

Черт подери, да они празднуют победу!

‑ Мы еще поговорим об ЭТОМ...

Астор, стерва!

Девушки переглянулись, хихикнули, и, сняв 'Полог', вышли.

Мне показалось, или как только они вышли весь отдел начал сосредоточено работать?

Ну ОЧЕНЬ сосредоточено и целеустремленно...

* * *

Альба Д'Алкин жила в крупном жилом массиве. Девятый этаж.

Я оделся в предусмотрительно захваченную форму обслуги ‑ темно‑синий комбинезон с множеством карманов, небольшой кейс с инструментами. Карта‑доступ к запасному входу...

Универсальная ключ‑карта.

Поймать момент, когда охранник на входе отвлечется.

Пройти, сосредоточено что‑то отыскивая в кейсе, при этом кивнув ‑ моего лица он не видел. Подняться на третий этаж, не заметив магического поля ‑ одна из моих способностей.

Телекинез и силовые поля на меня не подействуют.

Правда, магический огонь для меня летален ‑ но опять же в больших количествах.

Через пожарный выход подойти к электрощиту, дернуть несколько рубильников ‑ системы перезагружаются. Если повезет ‑ то этого даже не заметят. А и заметят ‑ это случается часто в техномагических системах.

Большой город, много помех и силовых полей...

Я зашел в квартиру 1408.

Просто и со вкусом.

Темные тона, картина на стене ‑ какие‑то горы с озером.

Свет включать не стал.

Я спокойно сел на удобное кресло и начал ждать...

* * *

Альма брела домой уставшая, но жутко довольная.

Эти фото просто взорвали редакцию!

'Ну хорошо... Вот только непонятно, все‑таки, что это такое? Если эксперименты правительства ‑ то секретность из рук вон плохо. Да и то, как появились первые сведения о Темном Слуге...'

Альма хмыкнула: 'Темный Слуга', надо же! Прозвище появилось уже больше года назад, но распространение получило только сейчас ‑ когда наконец‑то пресса получила четкие фотографии и информацию об облике незнакомца.

Альма зашла внутрь...

И замерла.

Из темноты на нее смотрело два горящих глаза...

‑ Дернешься ‑ получишь разряд из шокера. Включай свет, если хочешь, и садись.

Альма щелкнула выключателем.

Неизвестный сидел за ЕЁ столом, на ЕЁ кресле и перебирал фотографии.

'Ладно, подожди...'

Глаза в вырезе тактической маски вспыхнули ‑ как будто от удовольствия.

Альма села...

* * *

Я изучал журналистку.

Ну что сказать?

Темная эльфийка.

Матовая кожа, красивая фигура ‑ я толстую эльфийку в принципе не в состоянии представить. Но по сравнению с капитаном Лартиэль Альма производила впечатление девочки‑подростка.

Рост меньше, грудь и попка ‑ меньше, на лице ‑ выражение 'вы‑же‑не‑обидите‑ребенка?'. Правда, меня это не обмануло ‑ именно так она и выпытывает информацию. Однажды под видом тинэйджера проникла на вечеринку, которую, как она знала, собирается 'накрыть' полиция. Как мне пояснили, копы только в последний момент узнали о том, что на 'объекте' находится представитель прессы. Только потому и действовали сравнительно мягко...

‑ Статья неплохая... Долго сочиняли? ‑ я кивнул на газету. Альма пожала плечами:

‑ Не особо. Вы были неинтересны общественности. Правда, теперь это в прошлом. Правда, здорово?

Улыбка хорошая ‑ располагающая, как говорится.

Альма сделала незаметное движение, явно расстроилась.

Я положил небольшой пистолетик на стол:

‑ Это ищите?

Ничем не показала расстройство.

‑ И что дальше? Убьете? Ваше же начальство вас и прикончит.

Неплохой заход.

‑ У меня начальства нет. Я ‑ сам по себе. А вы мне мешаете. Так что есть два выхода: хороший и плохой, как в принципе и всегда.

Я встал:

‑ Хороший вариант ‑ вы забываете все. Прекращаете меня пиарить, выслеживать меня и творить прочие раздражающие меня вещи...

Я встал, навис над журналисткой.

‑ А не то что?

‑ Я вас съем.

‑ Ха‑ха‑ха... ‑ красивый смех, без дураков.

Я спокойно снял маску.

Смех повис где‑то в районе гортани ‑ там, где я пережал его своей рукой.

‑ Эльфячье мясо отличается нежностью и простотой приготовления. Так как?

Кивок и ужас в глазах.

‑ Вот и чудненько...

Глава 5

Ночь.

...ночь ‑ это время, когда монстры показывают свой лик. И это не мифические морские чудовища и демоны ‑ нет, это лишь верхушка айсберга. Настоящие чудовища ‑ внутри каждого...

Вальтер Фюрст. 'История проклятого.'

Страх и ужас Кристиды аккуратно провернул ключ в замке.

Прошел на кухню, налил себе крови, выпил...

Грэй снял форму, принял душ и лег в кровать.

На пределе чувств странное существо, чье существование опровергало сотню‑другую законов магии и техники, ощутило мягкие касания к своей серой коже.

Девичьи ладошки аккуратно легли на живот и плечи.

‑ Опять? И до каких пор?

‑ Пока не сдашься... ‑ ответили ему.

* * *

Алые миндалевидные глаза смотрели на темную фигуру.

‑ Девочка, ты понимаешь, чего просишь?

Белоснежные волосы слегка качнулись.

‑ Да.

‑ А ты понимаешь, что он уже может быть и не один? Я это говорю не просто так...

‑ Плевать. В конце концов ‑ улыбка, грустная, но уверенная ‑ у моего отца пять жен.

Темная фигура слегка дрогнула ‑ как будто вздохнула.

‑ Ой, что же ты делаешь со стариком...

‑ Уж всяко гуманнее, чем ты поступил с Герменом...

Хохот.

‑ Общение с этим существом не прошло даром... Кстати, как там Далия?

‑ Отлично. Как будто ты не приходил на ее свадьбу...

‑ Подловила! Ладно... Держи... И знание языка я тебе тоже дам...

Да, кстати...

Белоснежные волосы блеснули в свете ночного светила:

‑ Что еще?

‑ Во‑первых, подобных тебе там боятся и могут попытаться уничтожить. А во‑вторых... передай ему привет!

‑ Непременно.

Зеленоватая вспышка озарила Проклятые Земли.

И на Эльтане стало на одно живое существо меньше.

А на Ксене ‑ больше...

‑ Удачи девочка... Мне тебя жаль, но если все получится!.. Если получится, Судьба смилостивится, а Рок закроет свои бессчетные глаза...

* * *

Окрестности старых портовых складов пользовались дурной славой вполне заслужено. Именно тут начались странные и непонятные события, которые, как было известно посвященным, запустили цепь случайностей и совпадение, приведших к созданию в недрах СБ специального отдела.

В данный момент памятный некоему высшему умертвию склад озарила вспышка яркого света. А когда возможный свидетель смог бы проморгаться и усмирить цветные круги перед глазами, то он мог бы увидеть красивую, но несколько жутковатую картину: среди пустых штабелей, мусорных куч и крысиного помета стояла девушка.

Холодная красота... Белоснежная мраморная кожа, миндалевидные глаза. Белоснежные волосы и резко выделяющиеся алые губы...

Одета незнакомка была в темный охотничий костюм, высокие сапоги. За спиной ‑ рюкзак...

Принцесса Алого престола Мина из клана Красных теней осмотрелась, фыркнула. По лестнице поднялась наверх.

Что сказать?

Город очень удивил молодую вампиршу.

Огни, похожие на звезды ‑ но расположенные на земле... Смешно.

Мина достала из рюкзака нечто похожее на компас. Посмотрела на разгорающуюся в далеком море зарю и твердо решила провести день в стенах. Редкие прохожие самых разных рас явно выделялись своими нарядами.

Мина насмешливо фыркнула, увидев эльфийку в облегающем наряде. Чем‑то это напоминало ее же охотничий костюм, но все‑таки...

‑ О! Какая цыпочка к нам пожаловала!

Мина обрадовано вытащила из ножен тонкий меч.

Все‑таки долго жить на кровозаменителе ‑ не самая приятная диета...

* * *

Я встал.

С трудом, но выпутался из цепких коготков девушек.

Вопрос того, было или не было ‑ не стоял, потому как за вчерашний день и вечер я набегался как бобик... Окинув взглядом открывшуюся мне картину, сглотнул слюну.

'Чего‑то ты в последнее время начал много этому вопросу уделять... Хотя скорее ‑ это они много уделяют!!!'

Так...

Душ.

Холодный.

Доведут меня ведь до простуды, негодяйки!

И снова управление...

Перетереть сплетни с дежурным, попить кофе.

Выслушать сплетни в отделе ‑ причем половина касается меня.

Дать в морду орку...

‑ Эй, ты Александ Грэй? ‑ в дверь архива ввалился орк. Судя по морде лица ‑ из молодых. Одет в форму отряда быстрого реагирования.

‑ Ну я. ‑ ОБР архив обычно не посещает, а потому я с интересом наблюдал нежданного гостя.

‑ Ты над девками главный?

Вот это мне не понравилось...

‑ Над девками ‑ нет, у них сутенеры есть. Над Астор и Эльрадиэль ‑ да, я являюсь их опекуном.

‑ У нас тут это... У друга первое совершеннолетие. И ему больно красноволосая твоя...

Степлер дернулся у меня в руке и врезался в глаз орку. Тот заорал матом, замахал руками, однако я уже был рядом и сосредоточено выколачивал из него дурь.

Ногой под колено, сцепкой рук ‑ по затылку. Запрыгнуть на стул у двери, спрыгнуть ‑ и каблуком ботинка в позвоночник. На грохот от падения тела сбежалось пол‑отдела...

Я за воротник вытащил орка из кабинета.

* * *

В воцарившейся тишине отдела был слышен тихий, спокойный, сочащийся ядом голос обычно вежливого и неприметного архивариуса:

‑ И если хоть одна *** еще хоть *** раз *** намекнет на некоторые *** вещи, я ему *** и *** в *** воткну. ЯСНО?!!

В хрустальной тишине раздался стук форменных сапожек. Двух пар.

К стоящему в дверях кабинета архивариусу, невзрачному типу, которого за глаза называли 'мышь архивная' подошли его опекаемые. Астараль Кортан и Эльрадиэль ‑ две самые красивые девушки в управлении Полиции. Нет, есть еще конечно капитан Лартиэль, но она как бы вне категорий...

‑ Наконец‑то! ‑ а дальше парочка поцеловала в обе щеки немного смущенного архивариуса.

Девчонка‑метаморф повернулась к собравшимся.

‑ Этого ‑ убрать. Всем ‑работать.

Не заметив особого шевеления, Астор отрастила клыки, когти. Глаза засветились огнем:

‑ РАБОТАТЬ!!!

Эльрадиэль достала служебный шокер и демонстративно им прожужжала. И добавила тихим голосом:

‑ Пожалуйста...

* * *

Наконец, тело незадачливого любовничка оттащено товарищам совместно с запиской от Астор, в которой она популярно объясняет, что и куда засунет следующему.

Я же завел девушек в свой кабинет:

‑ Чья идея?