Book: Обреченный на скитания 4



Мясищев Сергей

Обреченный на скитания 4

 Глава 1

Империя. Дворец императора.

Император Вилорн.

Вот уже пол часа император сидел в своём кабинете и задумчиво смотрел в одну точку. Принцесса нашлась, живой и здоровой. Придворный целитель, осмотрев девушку, вынес заключение, что насилию она не подвергалась и мужчину не познала.

Когда Весту только привезли, император был настолько зол, что если бы пошел сразу к дочери, то наговорил бы ей такого, после чего ни о каких мостах доверия не могло быть и речи. Хвала Единому, что у Вилорна хватило мудрости не делать этого. И вот теперь недовольство прошло и на смену пришло неизвестное ранее чувство... Страх, не страх, скорей стеснительность и непонятная стыдливость и незнание как сделать правильно.

Вилорн не узнавал себя. Он был человеком решительным и немного авантюристичным. Будучи принцем, он принимал участие в приграничных конфликтах с соседней Орвилией, ходил рейдами в Дикий лес и пару раз бывал на Пустоши. Будучи уже зрелым мужем, самолично принимал участи в подавлении мятежа у гномов и командовал войском в конфликте с демонами. Никогда он не испытывал сомнений в правильности своих поступков. И вот теперь он сидел и думал, а верно ли он поступил с дочерью, отправив её в Академию как приманку, как продажную женщину, пусть и во благо Империи.

"Старею", - подумал Вилорн, - "становлюсь сентиментальным. Собственно ничего страшного не произошло. Ну погуляла дочка без моего ведома... Взрослая уже... Имеет право", -уговаривал себя император, вставая из-за стола и направляясь в покои Весты.

В коридоре Хасс тенью пошёл за Вилорном.

- Как она, - бросил император через плечо.

- Тихо. Пытались подать ужин, отказалась.

Дойдя до дверей в покои дочери, император чуть приостановился и потом решительно вошёл. Весту он увидел сразу. Она как была в брючном костюме и дорожной накидке, так и сидела на кровати, теребя букетик полевых цветов, и улыбаясь в пустоту комнаты. Не говоря ни слова, император прошёл к камину, и, бросив на поленья заклинанье огня, молча сел в большое кресло. Поленья весело затрещали, озаряя комнату яркими всполохами огня. Запахло дымком.

Через некоторое время подошла принцесса и тихо села на второе кресло, стоявшее по другую сторону камина. Помолчали.

- Я должна извиниться за своё поведение, - тихо проговорила принцесса, - я доставила вам хлопоты... Простите, пожалуйста, - закончила девушка уже совсем тихо.

- Могла бы сообщить по переговорнику, а не оставлять его в комнате на столе, - недовольно проговорил Вилорн.

- Я не думала, что так всё выйдет, - виновато отозвалась принцесса.

- Оно хоть того стоило? - спросил император дочь, не отрываясь от созерцания огня в камине, - как всё прошло?

- Это был самый счастливый день в моей жизни, - отозвалась принцесса, - мне никогда не было так уютно и спокойно...вот только потом, - спохватилась девушка, - я сожалею, что нарушила правила.

- Правила для того и существуют, чтобы их нарушать, - заметил Вилорн. Принцесса удивлённо посмотрела на отца.

- Где вы были? - поинтересовался император, - тебя искали по всей Академии.

- Алекс просил рассказать об этом только вам.

- Мудро с его стороны, - кивнул император.

- Мы были в сказке... - начала принцесса, - Алекс умеет проходить в Запретную зону. И потом возвращаться назад. Живая изгородь его слушается!

- Уже интересно, - усмехнулся Вилорн, - так вы всё это время были в Запретной зоне?

- Я не знаю, где мы были, честное слово не знаю. Мы встали на полянке и потом... хлоп! и мы уже в лесу!

- Портал? В запретной зоне? - едва справляясь с удивлением, спросил Вилорн.

- Папа, я не знаю. Алекс говорит, что он всё время им пользуется. Какой-то переход ... - девушка разволновалась.

- Мелочи, - отмахнулся император, чтобы не напугать дочь, делая себе заметку проверить Запретную зону на аномалии и наличие порталов, - потому она и Запретная зона, что там всякое происходит, - немного помолчав Вилорн сказал, - Я за тебя очень волновался... Если бы с тобой что-то случилось...

- Я знаю, папа, - перебила девушка, - вы потеряли жену и если бы потеряли дочь, то считали бы, что ваша жизнь прошла напрасно...

Император внимательно посмотрел на дочь:

- Интересная точка зрения. Это тебе тоже Алекс сказал?

- Да, - радостно кивнула девушка, - а ещё он считает, что нам с вами страшно не повезло, потому что вас угораздило родиться императором, а меня принцессой!

Вилорн помолчал, переваривая услышанное, а потом зычно рассмеялся, оглашая комнату эхом хохота.

- Вот так вот и сказал? - вытирая слезы смеха, переспросил император. Принцесса кивнула. Это смех растопил лёд между отцом и дочерью, и Весту как прорвало. Она рассказывала, как они с Алексом пробовали заклинания, как Веста объясняла суть магии, как потом Алекс устроил сюрприз с корзиной... Император слушал, улыбаясь и поддакивая.

- Папа я хотела вам сказать, что вы не виноваты в том, что мама умерла, - безо всякого перехода сказала Веста, - ни кто не виноват. Так было угодно Единому.

- Да, доченька, - став серьёзным проговорил император, - мне её очень не хватает...

- И мне, - сказала принцесса, - Алекс первый человек, который говорил о моей маме не как о императрице, а как ... как о моей маме... без ложного сочувствия и понимающего взгляда... Он очень необычный человек...

- Спасибо дочка, - император встал, - спасибо, что доверила мне этот рассказ...

- Пап, у меня к тебе просьба, - Веста встала и, подойдя к отцу, прижалась к его груди. Император замер. Впервые за два года Веста назвала его на "ты"... как тогда... до смерти её матери.

- Всё, что в моих силах, доченька, - Вилорн погладил дочку по голове, - всё, что в моих силах...

- Пригласи Алекса на обед. Пожалуйста, - девушка подняла голову, заглядывая отцу в глаза, - не на приём, а просто на обед...

- С удовольствием, - улыбнулся император, - вот на завтрашний обед и приглашу!

- Правда? - Веста сильней прижалась к отцу, - папка, ты самый лучший!

- Думаю, тебе нет смысла завтра ехать в академию, - отозвался Вилорн, - не будешь же ты встречать своего .... Алекса в дорожном костюме?

- Ой, пап, а Алексу не в чем прийти... - девушка смутилась, - ты не подумай. Просто вчера перед... нашим походом, я предложила ему сходить переодеться после занятий, а он сказал, что ему не во что. Он откажется идти во дворец? - тревожно спросила принцесса.

- Не откажется. Он придёт, даже если ему придётся идти через весь город голым, - успокоил дочь император - поверь моему опыту.

- Ты прав, - Веста отстранилась, - ни когда не знаешь, что ждать от него в следующую минуту.

- Уже поздно. Позвать нянек? - спросил император, - или ты уже привыкла сама справляться?

- Зови. Они же на работе, - улыбнулась принцесса. Император задумчиво посмотрел на дочь и поцеловал её в лоб.

- Доброй ночи, - направился Вилорн к выходу.

- Доброй ночи, папа, - прозвучало в ответ.

Выйдя из покоев принцессы, император приказал идущему за ним Хассу:

- Завтра утром, вручить приглашение на обед графу Андеру. И Хасс, если я услышу сплетни по сегодняшнему инциденту с принцессой, язык отрежут тебе, - император повернулся и посмотрел особисту в глаза, - я не шучу, - повернулся и быстро пошёл в свой кабинет, - придворного мага ко мне, начальника дворцовой охраны и первого советника .


Империя. Академия магии.

Анариэль.

Эльфийская принцесса только вышла из купальни, когда на столике перед зеркалом, тихонько зажужжал переговорник.

- Привет, папуль, - прислонила она к уху артефакт, - как дела?

- Спасибо всё хорошо. Что за переполох был в академии?

- Ты уже все знаешь? Кто тебе доложил? - поинтересовалась девушка.

- У меня свои источники, так что было? Надеюсь не из-за тебя? - спросил Морохир.

- Нет, - беспечно отозвалась Анариэль, - наш дражайший чужак с принцессой Вестой где-то уединились... Их искала вся академия... - хохотнула девушка. Морохир молчал. - Па-ап? Ты меня слышишь? Папуля?

- Слышу, - сердито отозвался владыка эльфов, - никак в толк не возьму, чему ты радуешься?

- Я вообще-то не радуюсь, - недовольно буркнула принцесса.

- Ты помнишь, для чего ты там? - строго спросил Морохир, - что значит уединились? И ты спокойно об этом говоришь?

- А что мне делать? Истерику закатывать? Да пусть он хоть со всей академией переспит! Мне что от этого? После твоего представления с дядей... я вообще не знаю, как с ним теперь разговаривать! Он открыто насмехается надо мной...

- Успокойся, - отозвался владыка эльфов, - возьми себя в руки. Это боевое задание и не время впадать в отчаянье. Нужно действовать!

- Действовать, говоришь? - чуть ли не кричала принцесса, - как? Затянуть его в постель? Ты знаешь, что мне в любви признались все парни с четвёртого и пятого курсов, а этот ... недоносок, даже не смотрит на меня! Совсем! Как будто он всю жизнь общался с эльфийскими принцессами и они ему надоели до коликов в печёнке!

- Дочка, успокойся, - попытался её урезонить Морохир, - ты же говорила, что на пляже он чуть не набросился на тебя? Так? Просто он очень хорошо владеет собой!

- Ну очень хорошо! - вскричала девушка, - А когда смотрит на эту курицу, Весту, куда его самообладание девается? Глаза горят, как будто он плод Мэллорна в дорожной канаве нашёл! Смотреть противно! - закончила она уже спокойней.

- Чем закончилась их встреча?

- Не знаю, - недовольно отозвалась принцесса, - Весты нету, говорят, её увезли во дворец.

- Слушай сюда, - начал Морохир деловым тоном, - если между Алексом и Вестой была близость, то завтра ты его не увидишь. Тогда всё, мы проиграли. Я знаю Вилорна...Если Алекс будет на занятиях, значит у него с принцессой ничего не было. Это наш шанс.

- И что мне делать? - растерянно спросила Анариэль.

- Постарайся выспаться, - ответил владыка эльфийского леса, - завтра утром я всё расскажу. Доброй ночи!

- Доброй ночи, - ответила принцесса и связь оборвалась. Девушка ещё некоторое время стояла нагая перед зеркалом, рассматривая идеальные пропорции своего тела, поворачиваясь то одним боком, то другим, - и что он нашёл в этой мыши? Она же тощая как дикий сколат! Похоже его друидка была права, этот человечишка на формы тела не ведётся. Ну что ж... редко, но бывает. Доверия тебе нужно? Давай поиграем в доверие! - довольная собой, девушка пошла спать.


Империя. Академия Магии.

Алекс.

Быстро темнело, делая окружающие кусты и деревья враждебными. Я уже более часа сидел на скамейки около озера, в ожидании Илоны. Пришёл сюда пораньше, так как в коттедже сидеть не хотелось. Надоели намеки Кары, а не из-за меня ли этот сыр-бор в академии, потом пацанка пришла и всё началось по новой. Закончилось тем, что я высказал девчонкам своё неудовольствие и, сказав на прощанье, "ночевать не приду", ушёл.

Я меньше недели в академии, а такое ощущение, что мир вокруг меня взбесился. Вот тебе и отдохнул, расслабился... До учебы как-то руки не доходят. Всё время решаю какие-то "левые" проблемы.

От нечего делать, сидел и обсуждал с ЗАКом следилку, висевшую в трёх метрах от меня. Первый прятался позади скамейки, за кустами.

"ЗАК, как ты думаешь, как управляются эти штуки?" - вёл я беседу с искином.

"Я не вижу этого конструкта, не могу ничего сказать. Из твоих описаний, трудно что-либо понять", - посетовал ЗАК.

"Кстати, а почему тут такая отлична слышимость? Может есть ретранслятор?"

" Если даже и есть, то мне он не доступен", - отозвался искин, - "а слышимость определяется хорошим состоянием инфополя в этом локальном месте".

"А ты не пробовал тут как-то более действенно поруководить? Портал тебе доступен, перекинул бы пару манипуляторов и покрутил бы их по всякому", - предложил я.

"Тратить манипуляторы на глупости не вижу смысла", - недовольно проговорил искин, - "слышу я благодаря связи, установленной руной "телефон", между мной и тобой. Чтобы управлять самым простым устройством, нужно чтобы это устройство, как минимум, поддерживала удалённое управление и было достаточно автономно. Наличие связи, еще не обозначает возможность управления", - терпеливо пояснял ЗАК.

"Но для манипулятора вполне хватит с десяток команд".

"Иногда ты меня поражаешь!" - возмутился искин, - "Чтобы управлять манипулятором, нужно обеспечить обмен огромными объёмами данных. Ты действительно считаешь, что голосовая связь по объёму информации сопоставима с управляющими потоками от манипулятора?"

"Нет. Не считаю", - согласился я, - "ну а так, чисто академический интерес. Если инфополе на планете было бы не такое ущербное, это возможно?"

"Нет. Инфополе потому так и называется, что является, прежде всего, накопителем информации, средством преобразования её, способом информационного обеспечения для жизнедеятельности всего живого. Не нужно приписывать ему несуществующих способностей", - отчитывал меня ЗАК, - "инфополе планеты это живой организм, который функционирует по своим законам, который нуждается в живых существах, как и они в нем. А ты предлагаешь, от одного неживого устройства, передавать огромные потоки данные, к другому искусственному объекту..."

"Ладно, понял, не дурак. Чо ты взбеленился? Просто спросил", - примирительно проговорил я.

"Вместо того, чтобы предаваться пустым разговорам, занялся бы наведением порядка в своей голове", - недовольно проговорил ЗАК , - "манипуляторы ему подавай..."

"Первый, что это с ЗАКом? Перегрелся, что ли?" - спросил я.

"Не все ж такие терпеливые как я", - ответил кот, - "кстати, твоя самка уже на подходе".

"Слышу. Но всё равно спасибо", - поблагодарил я кота.

Шаги Илоны я слышал очень отчётливо, она торопилась. Ну еще бы, колокол прозвучал уже минут пять назад.

- Привет, - помахал я ей рукой, - я тут.

- Извини, задержалась, - сдерживая дыхание, проговорила Илона, - думала раньше тебя приду.

- Не вариант, я тут уже час сижу, - усмехнулся я, осматривая оценивающим взглядом её ладную фигурку. Одета она была в брючный костюм, я бы сказал, в спортивном стиле, - Ты опять с амулетом?

- Конечно, - всё еще тяжело дыша, ответила девушка, - вдруг бы встретила кого-нибудь.

- Выключай, а то голова будет болеть, - предложил я.

- Сейчас, - чему-то обрадовавшись, согласилась Илона. Сделал пасс рукой над своей грудью, и тут же перед глазами проплыло: "Ментальное воздействие первого уровня. Нейтрализовано".

- Ну вот, другое дело, - проговорил я, - ну ты как, готова?

- Да. Вот, посмотри, - Илона протянула листок бумаги. Я взял и, создав светляк, развернул бумагу. Это был текст клятвы на жизнь. Пробежав текст, я поднял взгляд на магинессу, она задумчиво рассматривала меня.

- Что ты так смотришь? - поинтересовался я, думая, что же мне делать с этим листком, брать клятву на жизнь я не собирался.

- Да вот впервые вижу, чтобы необученный маг, с уровнем в двенадцать единиц, так запросто зажигал светляк, как будто всю жизнь этим занимался, - задумчиво пояснила она , -я так понимаю, это самый маленький сюрприз?

- Догадливая, - похвалил я, - не передумала?

- Ты насчёт клятвы? - я кивнул, - нет, не передумала. Моя жизнь никому не нужна, даже мне... так что не передумаю.

- Это ты зря. Жизнь это самое ценное, что есть у человека.

- Вопрос спорный. Давай не будем об этом, - попросила Илона, - нам нужно попасть в Запретную зону. Я знаю одну лазейку, ещё будучи студенткой нашла.

- Зачем нам туда?

- Клятва на жизнь относится к темной магии. Она запрещена в империи. Где бы мы её не творили, это станет известно тайной канцелярии. А в Запретную зону они не сунутся. Мы подойдём к Объекту, на него всё и спишут.

- Хорошо. Показывай, - согласился я, решив, что по дороге придумаю, что делать с этой клятвой.

Мы двинулись вдоль озера в сторону проходной в Запретную зону.

- За проходной, есть участок, где Живая изгородь очень узкая. Буквально шириной в ладонь. Видимо близость Объекта сказывается. Не знаю, я не специалист в этом, - рассказывал Илона, идя рядом и опираясь на мой локоть, - нам нужно незаметно туда попасть.

- А потом? - поинтересовался я ожиданиями Илоны.

- Нелегальный выход в город всё равно только из Зоны...

- А что это за объект? - не обращая внимания на удивлённый взгляд, поинтересовался я.

- Алекс, учти, я хоть и не дала пока клятву, но говорить буду всё что знаю, без утайки...

- Почему ты про это сказала? - не понял я.

- Потому что о некоторых вещах лучше не знать.

- Принято. Рассказывай, - подбодрил я Илону.

- Объект, это схрон Древних. Его нашли года три назад и всё это время пытались открыть. Считается, что там Император обретёт могущество...

- Опять могущество! Ну вот нахрена оно ему нужно, если он с собственной дочерью не может справиться? - перебил я.

- Мужчины всегда стремятся к могуществу, - пожала плечами та, а я получил удар третьего уровня.

- Не все, дорогая Лона, не все.

- Лона, - повторила девушка, а мне достался удар второго уровня, - меня так мама звала.



- И что там с этим схроном? Открыли?

- Да. Год назад, - кивнула Илона, - там неизвестные устройства... огромные как ваши коттеджи и диски такие... вогнутые, как тарелки, - я остановился, удивлённый. Епрст! Центр управления космическими полётами? Или способ запуска Посланника?

- Что случилось? - спросила девушка.

- Пока ничего. И что теперь там происходит?

- Маги нашли накопители, их заряжают, - мы двинулись дальше, - только одни считают, что потребуется лет десять на это, кто-то говорит чуть больше года. Только все равно управлять этими устройствами никто не умеет. Так что проект почти заглох...

- Илон, а может ну её к бесу, клятву? Если ты мне доверяешь и не собираешься сдать тайной канцелярии, зачем нам лишний раз рисковать?

Пришла очередь удивляться Илоне. Она остановилась и долго смотрела на меня, в неярком свечении магических светильников, освещающих аллею, по которой мы шли.

- Это твой выбор, - наконец сказала она.

- Тогда я его сделал, - я взял её под руку, - ты вот мне такие вещи рассказываешь, а то, что вся территория прослушивается, ты забыла?

- Брось, - улыбнулась Илона, - на всю не хватит мощности следящих сфер. Да и слухачей тоже.

- Но между тем пару следилок следуют за нами!

- Ну и что? Разговоры они не записывают и реагируют только на применение магии. Ты представляешь, если все разговоры студентов слушать, это же любой с ума сойдёт! - улыбалась Илона.

- Всех не нужно, только наши. Ладно, сейчас очень быстро идём вон к тому дереву. И постарайся ничему не удивляться.

- Этого я не могу обещать, - ответила она, - ты все равно почувствуешь!

- Это мелочи. Главное не визжи и не задавай вопросов.

- Постараюсь, - отозвалась Илона.

Дойдя до приметного дерева, я прикоснулся к живой изгороди, открывая проход. Получил от Илоны пятый уровень! Немного поплутав по Запретной зоне, вышли к полянке, где нас уже ждал Первый. Моя попутчица, увидев арвенда, внешне осталась спокойной, и если бы не шестой уровень ментального воздействия, я вообще не догадался бы, что она испугалась.

- Это твой? - только и спросила она, побледнев.

- Это мой друг. Зовут Первый. Первый это Илона, проректор по учебной работе.

- Алекс, - возмутилась Илона до четвёртого уровня, - ну что ты...

- Молчу! - заулыбался я, - все готовы?

- К чему? - спросила она, но ответить я не успел, мы перенеслись в Град к исцеляющей сфере.


Пустошь. Град.

Алекс.

От неожиданной смены окружающей обстановки Илона охнула, дала седьмой уровень ментального воздействия, чем сбила с ног смотрителя сферы. Парень просто свалился на пол, без криков и стонов.

- Ой! Алекс! Как мы тут... это я его?- удары сыпались один за другим. Она не на шутку разволновалась. Я крепко прижал её к себе:

- Успокойся. Всё нормально. Не нужно нервничать, - успокаивающе говорил я. Илона притихла, - ну вот и умница! Я забыл, что тут смотритель сферы.

- Мы во Дворце?

- Не совсем, - сказал я.

- А где мы?

- На Пустоши в Граде.

- Как мы сюда попали? - спросила Илона и тут же сделала предупреждающий жест, - не надо. Не говори!

- Я и молчу. Идём, - я увлёк её в зал со сферой.

- Это она? - недоверчиво спросила Илона, выдав третий уровень.

- Да, - кивнул я и подтолкнул в сферу:

"Седьмой комплекс, активировать".

"Выполняется", - донеслось в ответ. При этом сфера раскрылась, и оттуда выехал стол-кушетка.

- Тебе придётся немного отдохнуть внутри сферы, - пояснил я, - не бойся, всё под контролем.

- Отбоялась уже, - ответила Илона и решительно стала устраиваться на кушетке.

- Когда проснёшься, всё будет по-другому, - подмигнул я ей.

- А спать обязательно? - спросила она, - мне не хотелось бы...

- А придётся, - я наложил на неё руну сна. Илона расслабилась, прикрыла глаза. Я поправил свисающую с кушетки руку и дал команду сфере:

- Приступить к выполнению комплекса.

"Принято. Комплекс запущен" - донеслось от сферы и стол-кушетка медленно стал втягиваться во внутрь чуда медицинской техники Древних.

"Оценить время воздействия", - дал я запрос.

"Минимальное время проведения комплекса по восстановлению структур биополей два часа", - выдала прогноз искин сферы. Из портальной, шатаясь, вышел очнувшийся смотритель.

- Господин Настоятель... - запинался он, - неловко как-то получилось...стоял и вдруг упал...

- Не бери в голову, - посоветовал я, накладывая на парня исцеляющую руну, - пригласи Аксения и сообрази чайку.

- Сию минуту, - засуетился смотритель, - я только что заварил. Садитесь, господин Настоятель, за Аксением я сейчас служку пошлю.

Три часа пролетели незаметно. Аксений принёс целый ворох бумаг. Сметы, распоряжения, устав и так далее и тому подобное. Так что, ночь я посвятил организационным делам Града, чем очень порадовал Аксения. Мы работали прямо тут, около сферы. А что? Очень удобно, тихо, чаёк все время свеженький.

"Работа комплекса номер семь завершена", - пришло сообщение от сферы.

- Всё, Аксений. Закончили работу, - я встал. Сфера с шелестом распахнулась, и оттуда медленно стал выдвигаться стол-кушетка.

- Спасибо, Алекс, что уделил мне время, - поблагодарил безликий.

- Ага. Приятно был поработать,- кивнул я и направился к Илоне. Она уже не спала и с интересом рассматривая всё вокруг.

- Как самочувствие, красавица? - спросил я Илону.

- Не знаю, - виновато улыбнулась она, - слабость во всем теле.

- Давай проверим, - я подал ей руку, потом наклонился и крепко поцеловал девушку в губы. Она чуть отпрянула от неожиданности, а потом жадно впилась в мои губы, обвив мою шею руками. Я с трудом отстранился, - тихо-тихо-тихо. Это была только проверка.

- Ну и как? - игриво улыбнулась Илона, - я прошла её?

- Как видишь, никто не упал, - я сделал жест рукой, указывая на улыбающихся Аксения и смотрителя.

- Ой, - смутилась Илона, - здравствуйте... - она села посмотрела на меня, потом на мужчин, - значит всё исправилось?

- Да, радость моя, чудо-сфера вылечила тебя!

- Не может быть, - недоверчиво ответила Илона, - я читала про сферу...

- Ну не знаю, - пожал я плечами, - я проверку произвёл... - "Ментальное воздействие второго уровня. Нейтрализовано", проплыло перед глазами. Я удивлённо посмотрел на Илону, - не понял?

- Алекс! - девушка встала и обняла меня, - это я! Я сама на тебя подействовала, а ты почувствовал!

- Ну ты даёшь! Я уж думал, что зря тут сидел, ожидаючи тебя!

- Не зря! - счастливо ответила Илона и чмокнула меня, - я не могу поверить! Неужели вот так просто... и всё уже в прошлом...

- Ага, - я освободился от объятий, - нам пора. Между прочим сейчас глубокая ночь, а кое-кто ещё не ложился... Пока Аксений, мы пойдём.

- Ровных дорог, господин Настоятель, - поднял кулак на уровень груди безликий.


Империя. Академия магии.

Алекс.

- Ты настоятель Града? - это был первый вопрос, который Илона задала, когда мы оказались в Запретной зоне.

"Знала бы она все твои звания..." - тут же вставил кот.

- Ну и что это меняет? - вопросом ответил я.

- Ничего. Будь ты хоть посланником Единого, - и она недвусмысленно прильнула ко мне.

- Стоп! - отстранился я, - не здесь и не сейчас.

Илона отодвинулась от меня:

- Я тебе противна?

- Конечно же нет. Давай не будем спешить, - Илона была ещё не в себе. Слишком возбуждённой, её даже покачивало, - тебе нужно отдохнуть. Понимаешь? Тебе кажется, что всё нормально, но это ... очень хрупко всё. Пойми меня правильно.

- Да... наверно... - чуть смутившись, проговорила она, - действительно, всё как то необычно...

- Я открываю изгородь, а ты быстро пробегаешь и идешь домой. Хорошо? И не жди меня.

- Мы увидимся? - с надеждой спросила Илона.

- Странный вопрос, обязательно, - я поцеловал её, - всё будет нормально! Иди.

Дождавшись когда закроется проход за спиной Илоны, обратился к ЗАКу:

"ЗАК, давай-ка навестим РИТУ. Как у тебя с ней? Отношения сложились?"

"Это видимо был юмор?" - поинтересовался искин.

- Ага. Первый подойди ближе, - попросил я кота.


Империя. Имение барона Неркулова.

Алекс.

Перенос прошёл совершенно обыденно. Голубоватый свет и смена картинки. Никаких ощущений.

"РИТА, о моём прибытии никого не оповещать".

"Принято", - раздался в ответ женский голос.

Выйдя из портальной, которая была устроена в сарае, рядом с конюшней, остановился, наслаждаясь тишиной ночи. Звук цикад, редкий крик ночных птиц и огромное, звёздное небо над головой.

- Первый, как ты думаешь, тут вообще-то охрана есть?

- РИТА тебе что, не охрана? - недовольно рыкнул кот.

"В сторожке, около ворот трое воинов и один на заднем дворе, направляется к вам", - доложил женским голосом искин под именем РИТА.

- Благодарю, - ответил я, - а почему ворота не закрыты?

"Ожидается отряд", - отрапортовал РИТА.

- Закрыть ворота! - приказал я. Ворота медленно стали закрываться. Совершенно бесшумно. Меня порадовало, что из небольшой сторожки сразу же выскочили воины с мечами наперевес. Хоть немного бдят, и то хорошо. Увидев меня с котом, воины поняли, в чем причина закрытия ворот и, закинув мечи в ножны, направились ко мне. За нашей спиной послышался топот ног бегущего воина.

Через минуту все четверо стояли передо мной.

- Господин Настоятель, десяток Юрима несёт караульную службу, - доложил мужчина средних лет.

- Почему не закрываете ворота? - спросил я официальным тоном.

- Виноват, господин Настоятель, - только и ответил старший, - не повторится.

- Надеюсь, - кивнул я, - где остальные?

- В рейде, в соседней деревне. Местные какую-то нечисть заметили. Ждём их.

- Да? - удивился я, - почему не доложили?

- Был доклад Хисию. Он распорядился проверить. Было уже темно, когда отряд ушёл с проверкой.

- Как зовут? - спросил я воина.

- Шаган, господин настоятель.

- Может они там все погибли, а вы тут ждёте их? - предположил я.

- Они возвращаются. Был сигнал, - не согласился Шаган.

- Так-с, - я решил провести смотр боевой готовности моего воинства, - ЗАК, срочно Хисия сюда, по тревожному сигналу. Ты понял?

"Конечно. Вызывать твоим голосом?" , - поинтересовался искин.

"Нет, блин, голосом десятника Юрима", - ругнулся я. Навертел несколько молний. Встал перед выходом из Портальной, усилил свою защиту.

- Все в укрытие, - рыкнул я. Безликих как ветром сдуло. Некоторое время ничего не происходило. Тишина и я в напряжённой позе ожидания, - Первый отойди, а то знаешь... ещё схлопочешь по лбу арбалетным болтом...

Дверь Портальной отварилась и оттуда стали выходить воины. Вот тут я порезвился, метая в них молнии. Не все достигали цели, но человек пять точно достал. От неожиданности, большая часть воинов спряталась назад в Портальной.

- Хисий, мать твою, - заорал я, - и это охрана! Это бл....ое стадо баранов... Все сюда!

В тишине ночи мой голос гремел как колокольный звон.

- Алекс... - только и сказал подошедший пластун.

- Что Алекс? За мной пол империи охотятся, тайная канцелярия эльфов спит и видит как навредить мне... а вы, блин, как ...бараны из база выходите... Вас как вызвали? В гости?

- Нет, владыка, - тянулся по стойке смирно Хисий. Остальные воины, поняв, что начальство не в духе, быстро построились в одну шеренгу, - попросили прийти на подмогу.

- Так какого же вы рожна выходите, как на прогулку? А вдруг тут бой идёт... или того хуже, уже захватили именье?

- Так ведь не сказали ничего, - оправдывался пластун.

- Значит так. Видимо и мой замок охраняется как попало, не говорю уже про Дарью. Почему Портальная не охраняется?

- Дак ведь там только свои... - начал было воин.

- Какие свои? Хисий! Через портал может любая тварь пролезть, а вы даже часовых не выставили.

- ЗАК же охраняет, а тут РИТА, - не сдавался Хисий.

- Очень хорошо, - чуть спокойней проговорил я, - это всё артефакты, которые могут перейти под управление другого мага.

"Позволю себе заметить..." - подал голос ЗАК.

"Не сейчас!", - шикнул я.

- Вы тут тогда зачем? - продолжал я возмущаться.

- Виноват, Владыка, - кивнул Хисий, - дозволь искупить вину.

- Значит так, четверо, что были тут, шаг вперёд, - из строя вышли четыре воина, - арбалеты есть? - воины утвердительно кивнули, - ваша задача подстрелить любого, кто выйдет из Портальной. У вас один выстрел! Понятно? - воины опять кивнули, - располагайтесь где хотите. Остальные, напра-ВО, - безликие по военному повернулись, - ваша задача выйти из портальной. Стрелять вы не можете, только мечи. Бой до четвёртого болта. Всё ясно?

- Да...

- Понятно... - раздались нестройные ответы.

- Если все понятно, нужно отвечать, ТАК ТОЧНО, если не понятно, НИКАК НЕТ! Разболтались тут! - сердито проговорил я, - Ещё раз. Всем понятно?

- Так точно! - гаркнул строй.

- Другое дело, - удовлетворённо сказал я, - Хисий, командуй. По сигналу РИТы выходите. Выполнять!

Наш шум не остался без внимания местного населения. Во многих окнах загорался свет. Я направился на крыльцо. Там стояла сонная Милёна, укутанная в одеяло, и, щурясь, рассматривала двор.

- Приветик, - я поцеловал девушку.

- Что не сообщил, я уже спала.

- Сюрприз!

- Вижу не только для меня, - усмехнулась Милёна, прижимаясь к моему плечу, - кушать будешь?

- Спасибо, заботливая моя, - отказался я, обняв девушку за плечи.

- Что ты тут задумал?

- Сейчас увидишь, - ответил я и скомандовал,- РИТа, давай!

Перед нами развернулось настоящее шоу. В светло-розовом свете Айры было всё отлично видно.

Дверь портальной распахнулась и оттуда что-то вылетело. Прошелестел арбалетный болт. Это оказались связанные накидки. Пока эта куча тряпья была в воздухе, из дверного проёма выкатывались воины. Звякнул о камни двора ещё один арбалетный болт, обозначив себя искрами.

- Два, - считал я.

Очередной воин кувыркнулся через плечо, и махнул мечом. Металлический звук отбитого болта.

- Три.

Чавкающий звук и слабый стон.

- Четыре.

В свете ночного светила, был виден только раненный воин, отползавший в сторону здания.

- Закончили! - громко крикнул я, - всем построиться, - и обратился к Милёне, - пойду, посмотрю, кого-то ранили.

- Ох и забавы у тебя, - недовольно покачала головой девушка, спускаясь за мной с крыльца.

- Это не забавы, это ученья, максимально приближенные к реальности.

Болт прошил воину бок. Наложил кровеостанавливающую руну и крепкую исцеляющую.

- Заживёт, отлежишься тут. Милёна присмотрит, - подбодрил я безликого.

- Виноват, господин Настоятель, - отозвался воин.

- Бывает, - похлопал я его по плечу.

Направился к строю воинов:

- Можете, когда захотите! Вот так нужно действовать при тревожном вызове, - громко говорил я, - не нужно надеяться на ЗАКов, РИТ и так далее. Только на себя, своё умение и мастерство! Из Портала выпускать только по паролю. Хисий это тебя касается.

- Я понял, владыка.

- В Имении, а также в замках, должно всегда оставаться не менее десятка охраны. В любом случае! Хисий, в Граде полно доблестных воинов. Я утвердил порядок перемещения из Града. Обратишься к Аксению, он расскажет.

- Сделаю, - коротко отзывался воин.

- Тайные канцелярии держав, свободные маги, просто искатели приключений, все будут пытаться навредить нам. Нужно быть начеку! Я буду проводить такие проверки регулярно. Кто не справится, тому смерть в награду. Всё понятно?

- Так точно, - гаркнул строй. Молодцы, учатся быстро.

- Хисий, отбой. Займись личным составом, - кивнул я и пошёл к поджидающей меня друидке.

- Ты сегодня как военачальник, - прильнула ко мне девушка, - меня прям гордость распирает...

- Пойдём, закрепим состояние, - проворковал я, увлекая девушку в дом.


Империя. Академия магии.

Алекс.

В академию я прибыл с рассветом. Поспать удалось буквально пару часов, но, надеюсь, теперь Милёна долго не заскучает за мной. Когда я уходил, друидка спала сном праведника.

Очутившись в Запретной зоне, отдал рюкзак на хранение Первому, и лёгким бегом добрался до коттеджа. Легко запрыгнул в окно своей комнаты, быстренько разделся и юркнул под одеяло.

Только закрыл глаза, как раздался настойчивый стук в дверь. Время-"06-55". Блин, поспал меньше часа.

- Да, - сонно проговорил я. Дверь отворилась и на пороге возник мужчина в синем кителе с белой отделкой и в таких же шароварах, - свистать всех наверх? - пошутил я. Не обращая на мою шутку внимания, мужчина спросил:

- Вы граф Алекс Андер?

- Ага, - кивнул я, садясь в кровати. Из-за плеча мужчины выглядывали удивлённые мордашки моих соседей. Девчата явно не ожидали меня тут увидеть, - чем обязан?

- Вам назначена аудиенция во дворце его императорского величества Вилорна Второго, сегодня в четырнадцать часов по полудню, - официальным голосом начал глашатай, - Экипаж будет подан к воротам Академии в тринадцать часов по полудню, - и совершенно другим тоном добавил, - постарайтесь не опаздывать, молодой человек.

- Буду... - кивнул я, - премного благодарен...

Глашатай прошёл в комнату и положил на стол открытку и мешочек с деньгами:



- Здесь приглашение, пропуск на выход из Академии и деньги на костюм.

- А насчёт костюма поподробней, можно? - уточнил я.

- Купите себе приличный костюм. Не в кабак пойдёте, а на аудиенцию к императору, - усмехнулся мужчина и, коротко кивнув, ушёл.

Я сидел и обалдело переводил взгляд то на приглашение, то на девчат, стоявших в дверях и рассматривающих меня.

- Как ты вошёл? - спросила пацанка, - дверь была заперта изнутри!

- Ночью, через окно, - я сел, спустив ноги с кровати, - ничего не понимаю...

- Вчерашний переполох в Академии всё-таки был из-за тебя, - усмехнулась Кара, подойдя к столу и взяв в руки приглашение, - другого объяснения этому приглашению я не вижу.

- Да у нас ничего не было, - развёл я руками, - посидели, поболтали... и всё!

- Если бы что-то было, то император, сам бы к тебе пришёл... в камеру императорской тюрьмы! - Тана тоже вошла и, взвесив мешочек в ладони, добавила, - нормально! Да здесь золотых двадцать!

- Мда... - протянул я, - похоже сегодня занятия отменяются.

- Это точно! - кивнула Кара, - готового костюма ты не купишь, а чтобы к обеду сшили... тут в двадцать золотых можно и не влезть.

- Он же не девушка, - пожала плечами Тана, - штаны да рубаху, что ему ещё нужно?

- Девчата?! -проговорил я, Тана и Кара повернулись ко мне, - Вы на меня обиделись?

- Тебе-то какая разница? - сделала неопределённый жест рукой Кара, - ты теперь вон какой важный, приглашения во дворец лично приносят!

- Приносят, - упавшим голосом сказал я, - так получилось...

- Ага, и ты совсем тут не причём! - усмехнулась Тана, - а принцесса знает, что ты воспользовался ею, чтобы попасть к императору?

- С чего ты взяла? - возмутился я, - случайно вышло.

- Ну-ну, господин случайность, - подхватила насмешливый тон Кара, - смотри, чтобы международного конфликта от твоих случайностей не вышло, - и, обратившись к Тане, проговорила, - нам пора на занятия, ты идёшь?

- Да, - кивнула пацанка и вышла за демонессой.

- Пока... - проговорил я в пустоту. Так, с соседями конфликт. Нужно им чего-нибудь прикупить в городе, не люблю натянутых отношений. Одевшись, и прихватив с собой приглашение и пропуск из Академии, вышел из коттеджа и направился к главному выходу. Первый раз буду выходить отсюда официально. Аллеи были пустынными, все студенты на занятиях.

"Идёт", - донёсся справа негромкий шёпот по-эльфийский. Крик птицы, оттуда, откуда и шёпот. Ясно-понятно, сейчас будет встреча с дражайшей Анютой! Всё верно, на одном из многочисленных перекрёстков, я увидел, поджидавшую меня эльфийскую принцессу.

- Привет! - поздоровался я, собираясь, как бы, пройти мимо.

- Алекс, можно тебя на пару слов? - спросила девушка, останавливая меня. На ней был брючный костюм нежно-зелёного цвета. Приталенный пиджак, белоснежная блузка, прямые брюки. Волосы собраны сзади и заколоты изящной заколкой, яркий, броский макияж на лице. Во даёт!

- К вашим услугам, ваше высочество! - дурашливо поклонился я.

- Смешно, - криво усмехнулась девушка, - мне действительно нужно с тобой поговорить.

От эльфийки шло беспокойство, что я не соглашусь. А может и вправду плюнуть на этих эльфов? Вот нахамить ей сейчас, и уйти. Подумав, решил, что это ребячество и не стоит так поступать.

- Хорошо. Я слушаю, - сдержанно проговорил я и добавил, - сменила имидж?

- Хочу обольстить одного чурбана, да вот как-то не получается.

- Ну, внимание его, так ты точно привлечёшь. Мужики падкие на красный цвет, - пообещал я, намекая на цвет губной помады.

- Хоть что-то, - улыбнулась эльфийка, и продолжила уже серьёзно, - Алекс, я хотела сказать, что магическое образование можно получить не только в Имперской академии.

- Не может быть!

- Не паясничай. Я серьёзно, - чуть нахмурилась принцесса, - давай присядем.

"Начинается серьёзный разговор", - промелькнуло в голове. Мы прошли и сели на ажурную скамейку около высокого куста с беленькими цветочками в виде колокольчиков.

- Анют, я правильно понял, Светлый лес предлагает пройти обучение в эльфийской академии магии? - напрямую спросил я.

- Да, верно, - согласилась девушка. И чего она так волнуется? И ведь не врёт, не притворяется. Очередное задание папы или эльфам известно про мой визит к императору и они пошли ва-банк?

- Заманчиво, конечно. Но ... слишком много "но"... На мой взгляд, это совершенно не реально.

- Не спеши с выводами, - начала эльфийка, - ты прекрасно понимаешь, что в академии тебя не станут обучать, если ты не принесёшь клятву верности императору, - я кивнул, - ты ошибаешься, если думаешь, что после присяги, тебя будут учить. Через неделю, максимум через десять дней, они узнают твой истинный магический уровень. И после этого, используя клятву, будут вынуждать тебя делать то, что выгодно императору...

- Про какой уровень ты говоришь? Я воздушник, с уровнем в двенадцать единиц!

- Алекс, - как-то устало проговорила Анариэль, - ты помнишь наш последний разговор про доверие?

- Помню.

- И я его помню, и знаешь в чем ты не прав? Нельзя требовать от другого больше, чем даёшь сам. Я попытаюсь сделать первый шаг.

- Попытайся, - кивнул я.

- Я считаю, ты очень сильный маг природы, и у меня для этого есть куча оснований. Это редчайший дар. Когда император узнает про это, а он узнает, не сомневайся, ты станешь личным магом императора. Он найдёт способ привязать тебя к себе, найдёт твои уязвимые точки и будет бессовестно ими пользоваться. Насколько я тебя знаю, тебе это не понравится... но будет поздно, - горячо говорила эльфийка, - ты не сможешь противостоять империи. Ты иностранец и плохо знаешь возможности имперской тайной канцелярии. Поверь, даже на самого сильного мага найдётся управа. Не сразу, но найдётся.

- С этим я не спорю. На любую силу найдётся ещё большая сила, - согласно кивнул я.

- Вот. Ты всё правильно понимаешь, - воодушевилась эльфийка, - ты ещё сам не знаешь своих истинных возможностей. В академии Светлого леса тебе помогут познать себя. Тебе не нужно будет скрываться и притворяться. Тебя там воспримут таким, какой ты есть...

- Анют, я не эльф, - перебил я девушку, - и никогда им не стану.

- Если это единственная причина твоих сомнений, то можешь их отбросить. Есть способ решения этой проблемы, - облегчённо сказала девушка.

- Мнда...Жениться на знатной эльфийке? - грустно спросил я.

- Да, - кивнула Анариэль, - только этого мало. На границах Светлого леса есть десятки поселений, где живут эльфы и люди, растят совместных детей-полуэльфов. Чтобы стать эльфом, нужно пройти посвящения Леса. Люди не могут его пройти, они умирают во время ритуала. Ты маг Природы, для тебя это не проблема. После Посвящения никто не назовёт твоих детей полуэльфами, потому, что Лес признает тебя! Фактически он уже признал тебя.

- Ох, Анюта, твоим устами, да мёд пить!

- Спасибо, - девушка восприняла это как комплемент.

- А ты? - спросил я, глядя девушке в глаза, - ты пойдёшь за меня замуж?

- Но Алекс, - эльфийка реально сильно смутилась. Ничего себе! Значит, ты рассматривала такой вариант? Ну, красавица, ты попалась, - согласись, между нами отношения... не очень... не сложились...

- Что нам мешает их сложить? - поинтересовался я.

- Это сложно... Ты не видел других эльфиек. Поверь, я далеко не первая красавица.

- Поэтому всю жизнь будешь считать, что я по незнанию на тебе женился?

- Да, - девушка посмотрела на свои колени, - в Светлом лесу много свободных, умных эльфиек...

- Ну мне-то любая не подойдёт? Нужна из знатного рода, и в любом случае это брак по расчёту. А так, - я пожал плечами, - куда уж знатней тебя?

- Ты просто не понимаешь, про что говоришь, - подняла на меня взгляд Анариэль, - Светлый лес это не Империя. Сегодня я принцесса, а завтра просто дочь главы клана...

- Вот как? Получается, я не знаю простейших вещей?

- Учитывая, что ты иностранец, все будут тебе помогать узнать наши обычаи, тебе не нужно будет скрывать, что ты чего-то не знаешь, - возразила эльфийка.

- А как же моя семья? Мои жены? Их тоже в Светлый лес перевозить? У меня тут какое-никакое графство ...

- Вот именно, что никакое! А жены...! Для эльфов ты холостяк, - усмехнулась девушка, - друиды живут на территории Светлого леса, ты сможешь навещать Милёну, когда захочешь. Твоя орчанка и в Империи чужая, а Светлый лес имеет границу с территорией орков. Они даже порталами нашими пользуются, чтобы попасть в Империю. Остаётся графиня. Но, насколько нам известно, у вас был брак по расчёту. При любом исходе, графства её ни кто не лишит, а титул учтивости, ты уже получил. Я не вижу проблем.

- Спасибо, Анют, за откровенность. Ты всё так красиво нарисовала... Но гложут меня смутные сомнения, что в жизни всё будет совсем не так. Что придётся мне дать клятву Владыке Светлого леса и будет он меня иметь, чтобы остаться Владыкой, не хуже чем Император. Невелика разница... За всё в этой жизни нужно платить... красавица. За всё!

- Верно, - кивнула Анариэль. От девушки шло такое облегчение и радость, как будто она сделала что-то очень-очень хорошее, - всегда найдутся умники, которые будут оспаривать твоё право, на что бы то ни было! Точно так, как оспаривают право моего отца зваться Владыкой Светлого леса. Это жизнь, Алекс, и гарантий в ней никто не даёт. А насчёт клятвы, - эльфийка опять заулыбалась, - эльфы слишком долго живут, чтобы быть сторонниками культа клятв. Мы живём по другим законам.

- Непонятно одно, - я опять посмотрел девушке в глаза, - зачем я вам? Если никто, ни к чему, меня не собирается принуждать, зачем меня учить, давать развиваться как магу, как личности. Зачем это эльфам?

- Ты женишься на эльфийке, и она родит тебе детей, - улыбаясь и не отводя взгляда, ответила Анариэль, - ты же будешь защищать свой дом, свою семью?

- Безусловно.

- Вот тебе и ответ, - пожала плечами эльфийка.

- А если графиня Марианна, родит мне ребёнка? Что тогда? - спросил я.

- Никто не оспаривает твоего права защищать своих близких.

- Даже от эльфов?

- От кого угодно! - ответила девушка.

Я немного помолчал, молчала и принцесса.

- А ты знаешь, Анют, я тебе верю, - наконец сказал я, - предложение очень заманчивое, но мне нужно всё обдумать.

- Понимаю. Твоё право.

- Надеюсь, твой отец тоже придерживается такой точки зрения? - поинтересовался я.

- У тебя есть переговорник, можешь его лично спросить, - ответила девушка.

- А как насчёт моего предложения лично тебе?

- Это было предложение? - вскинула бровь эльфийка.

- Ну да.

- Ты должен подарить мне цветок Линкарии. Если через месяц он будет живой, значит я согласна, - улыбнулась эльфийка, - если завянет... то извини...нет.

- Как у вас всё сложно! - удивлённо сказал я, встал со скамейки и, зайдя на газон, присел, - не знаю, что такое Линкария...- накрыв ладошкой землю, я повторил свой эксперимент с выращиванием цветов из ниоткуда. Получилось. Только в этот раз это была темно-бордовая роза, со слегка распустившимся бутоном и гладкими, словно лакированными темно-зелеными листочками. Аккуратно отломил цветок у самой земли.

Принцесса с удивлением и восторгом смотрела то на меня, то на цветок.

- Дарю, - я передал розу Анариэль, - не уколись, у неё шипы...

- Хочешь сказать, как и у меня? - спросила она.

- Приятно разговаривать с умным человеком, пардон... эльфийкой, - и я вернул ей натянутую улыбку, - извини, меня ждут великие дела!

- Обидно, что мать Природа одарила тебя не только большими талантами, но и огромными пороками, - произнесла девушка, осторожно поглаживая цветок.

- Это всё для баланса! - усмехнулся я и уверенным шагом направился к главным воротам академии.

"Как же он это сделал? В ней нет ни капли магии!" - услышал я шёпот Анариэль.


Империя. Старград - столица империи.

Алекс.

Сделав отметку у дежурного, я вышел за ворота. Передо мной была огромная площадь. Когда я поступал в Академию, даже рассмотреть её как следует не успел.

Большая, овальная, обрамлённая трёхэтажными домами, несколько экипажей вдоль тротуаров, спешащие куда-то прохожие. Жизнь идёт своим чередом. Поднял руку, чтобы привлечь внимание извозчика. Сработало. Один из экипажей двинулся в мою сторону.

Запрыгнул на сиденье:

- Отвези меня, милейший, в салон по пошиву одежды. Мне нужно срочно сменить гардероб.

- На какую сумму вы рассчитываете? - учтиво спросил извозчик, трогая конку.

- Сейчас мне важна скорость и качество работы. В обед мне нужно быть во Двореце. Так что сам решай.

- Понял, ваше магичество, - мужчина причмокнул на лошадей, - тогда в салон мадам Фирью. Там завсегда одеваются для императорских приёмов.

***

Салоном оказалось двухэтажное здание с крыльцом, подпираемым каменными колонами, с витиеватой лепкой на стенах, и высокой входной дверью.

В гостиной навстречу мне поднялся высокий воин, с довольно отталкивающей внешностью:

- Чего изволите, - прогудел он, взирая на меня из-под косматых бровей.

- Ты что ль мадам Фирью? - спросил я. Мужик засопел, рукой потянулся к мечу.

- Гесс, угомонись, - прозвучал бархатистый голос, и к нам по лестнице спустилась элегантно одетая дама неопределённого возраста, - я мадам Фирью, чем могу служить?

- Мне рекомендовали ваш салон как самый ... правильный, - запнулся я, - у меня аудиенция во дворце, через четыре часа. Нужно переодеться.

- Вот как, - чуть удивилась женщина, и предупредила, - это будет довольно дорого...

- Наслышан. И всё же!

- Отлично, следуйте за мной, - женщина развернулась и пошла в сторону одной из трех дверей, имеющихся в комнате.

... через три часа я был пострижен, побрит, и наряжен. Белая рубашка с отворотами, жилет, с несколькими карманами, широкий пояс, поддерживающий прямые брюки темно-коричневого цвета. На ногах мягкие полусапожки. Повертевшись перед большим зеркалом, я, наконец, остался довольный своим внешним видом. Неброско, аккуратно и довольно добротно. Чтобы так выглядеть, пришлось приложить всё своё красноречие и умение отстаивать свою точку зрения. Дело в том, что та одежда, которую принято надевать на приёмы во дворец, была для меня, мягко говоря, неприемлема. Высокие воротники, рюшечки на рукавах, облегающие лосины и тд и тп. У меня было впечатление, что я вошёл в костюмерную на съёмках исторического фильма, с костюмером-шизофреником.

Расплатившись с любезной мадам Фирью, я отправился по местным лавкам присмотреть подарки для Таны и Кары. Дарить им бижутерию из своих запасов, я посчитал несколько опасным. Как оказалось она довольно дорого ценится, и я мог элементарно подставить девчат, под ненужные расспросы.

Для Кары выбрал нож, весьма неплохо сработанный, и браслет на руку из червлёного серебра с непонятными для меня символами. Очень стильный. Торговец уверял, что это оберег, хотя в истинном зрении я не увидел никаких заклинаний. Так... обычный фон мастера изготовителя.

Для Таны, в одной из галантерейных лавок, подобрал заколку на волосы, в виде бабочки со стекляшками на крыльях, брошь в таком же стиле, в виде цветка и браслет, в виде перевитых лиан. Очень даже симпатичный набор, на мой взгляд. А там, как говорится, дарёному коню в зубы не смотрят!

В приподнятом настроении я возвращался в Академию. Извозчик подвёз меня к самым воротам, и, поблагодарив за монету, уехал. Когда проходил через КПП, меня окрикнул дежурный:

- Эй, парень! Ты, случайно не Алекс Андер?

- Да - я подошёл к небольшой сторожке, - а что?

- Тут тебе записка. По-моему ты попал, - ухмылялся полноватый студент, в светло-зелёной мантии, - проректорша раз сто предупредила, чтобы я тебя не прозевал. Чо натворил?

- Да вроде ничего, - пожал я плечами, принимая свёрнутую треугольником записку.

- Ну-ну, заливай, - рассмеялся парень, - она тебе быстро объяснит когда и где, и с кем!

"Алекс, срочно зайдите ко мне. Это не терпит отлагательства. Проректор по учебной работе Илона Кермен". Во как! Это у неё фамилия такая? Прикольная. И печать стоит с глазом как на флаге Академии.

- Да ладно, - огрызнулся я на парня, - у меня пропуск на сегодня, на свободный выход. Чего она от меня хочет, понятия не имею, - в ответ раздался двусмысленный смешок и дежурный ушёл к себе.

Я решил вначале отнести подарки девчонкам, а то времени уже скоро час по-полудню, а если Илоне приспичит меня благодарить в своём кабинете... Опять я о своем... о женском... Может у неё проблемы с выздоровлением, а я тут слюни пускаю. В любом случае, лучше отнести подарки домой, девчонкам сюрприз будет, и время одуматься, и не дуться на меня.

Оставив купленные подарки на столах в комнатах Кары и Таны, чуть ли не бегом отправился в Запретную зону. Первый уже ждал меня с рюкзаком. Положив в карманы безрукавки два телефона, облучатель, направился в главный корпус. Время поджимало.

В главном корпусе Академии было всё также пустынно. Даже не верилось, что тут находится куча народа. Шаги гулко отдавались под высокими сводами здания.

Взбежав по лестнице на второй этаж и подойдя к дверям Илоны, отдышался и учтиво постучал.

- Войдите, - раздался голос за дверью, я и вошёл, - Алекс! Наконец-то! Где тебя носит? - Илона встала из-за стола. На ней был брючный костюм, светлая блузка, строгая причёска, мягкий макияж. Она всё больше нравилась мне своей элегантной строгостью.

- В город ходил.

- Это я уже знаю, - Илона подошла и совершенно бесцеремонно, как-то по-хозяйски притянула меня к себе и поцеловала. Я не стал заставлять упрашивать себя... Руки сами собой полезли под блузку. Илона отстранилась, - не сейчас. Постой...

Заправившись, она обошла меня и замкнула дверь. Сделала пас рукой, над маленькой сферой, стоявшей на полке, справа от двери:

- Это защитит нас от ненужных ушей, - пояснила она, увидев мой вопросительный взгляд, - сегодня ночуешь у меня. И не спорь!

- Да я, собственно и не спорю, - удивился я такой напористости.

- Вот и отлично, - удовлетворённо проговорила Илона, резко превратившись в строгую проректоршу, - присядь, я тебе кое-что покажу.

- Сегодня утром меня вызвал Ларс Кварк, и вручил вот это, - Илона пододвинула ко мне пухлую папку с бумагами, - это твоё досье. Да-да ... А уж как я удивилась!

- Это начальник безопасности?

- Да. Ты посмотри, посмотри, - попросила Илона.

- Думаю, ты мне сама расскажешь, что там, - отодвинул я папку.

- Алекс, тут всё про тебя и я подозреваю, что тут копии документов не только Имперской тайной канцелярии, но и канцелярии Светлого леса и есть отчёт от гильдии Повелителей дорог. Алекс, как ты умудрился так досадить всем? - Илона смотрела мне в глаза. "Воздействие третьего уровня. Нейтрализовано", - прошептало в голове и продублировалось полупрозрачной надписью.

- Лона, давай без магии, - попросил я.

- Извини, нечаянно, - чуть смутилась магинесса, - я хочу понять, что тут правда, а что вымысел. А потом нужно решать, что нам с этим делать.

- Так. Подожди, - чуть выпрямился я, - всё, что тут написано, это правда. Более того, есть ещё куча такого, чего тут не написано. Не смотри на меня так. Я примерно знаю, что в этих документах. Вопрос в другом, зачем ты мне это показала?

- А затем, что мне дана установка ментально воздействовать на тебя и принудить к сотрудничеству с Академией магии.

- А ты это умеешь? - удивился я.

- Я много чего умею, - криво усмехнулась девушка, - Алекс. Чтобы нам выкрутиться из этого дерьма, я должна знать больше чем в этих отчётах. Ты в опасности, это не пустые слова. Я же вижу, ты не знаешь наших реалий, у тебя есть порталы, ты Настоятель безликих, в твоём замке установлен и работает управляющий артефакт древних... А сейчас ты собираешься идти к императору на обед. Скажи мне честно, ты понимаешь, во что ты вляпался?

От Илоны шло нешуточное беспокойство. Чего она хочет? Воспользоваться близостью со мной для карьерного роста, или же она честным образом переживает за меня? Несмотря на все свои умения, я не мог однозначно ответить на эти вопросы. Но я привык доверять людям... до тех пор, пока они не убедят меня в обратном. Что делать, такого уж воспитали.

- Ты знаешь, я не задумываюсь обо всей этой возне, - начал я, - я хочу просто жить, ни от кого не зависеть, и никому не мешать. Но ... не получается. Всем от меня чего-то нужно. Эльфы тянут в Светлый лес, и я так подозреваю, сегодня за обедом, император будет тянуть к себе в вассалы... Спасибо, что предупредила меня. Считай что мы в расчёте. Видимо не судьба мне учиться в Академии...

- Не дёргайся, - прервала мою попытку встать Илона строгим голосом, - если ты думаешь, что я оказываю тебе услугу, за то, что ты избавил меня от моего ... Дара, ты ошибаешься. Это даже обидно. Ты не забыл, что я собиралась дать тебе клятву на жизнь? То, что она не прозвучала, ни о чём не говорит!

- Ладно-ладно, успокойся, - я потянулся через стол и взял её ладони, - не сердись. Я должен был проверить.

- Мог бы ментально посмотреть мои намерения, - недовольно проговорила Илона, но ладони не вырвала, - я не хочу ничего тебе доказывать. Если ты мне не веришь, можешь идти. Я буду делать то, что считаю нужным. А ты... ты как хочешь, - в её глазах блестнули слезы.

- Всё, забыли, -я чуть сжал ладони Илоны, - хорошо?

- Да, - кивнула она, улыбаясь и утирая непрошенную слезу, - послушай, что я придумала.

- Давай, - я откинулся на стул.

- Скажи мне только одно. Какой у тебя уровень. Только честно.

- Девяносто восемь, - не моргнув глазом ответил я. Лона чуть побледнела, потом чуть покраснела.

- Врёшь? - с надеждой спросила она.

- Тащи сферу, сама убедишься, - предложил я. Видимо этого она и ждала. Подхватившись, она открыла шкаф, позади себя. Там оказался сейф. Помудрив с ним, отворила дверку, достала сферу и поставила на стол.

- Ты точно не обидишься? - настороженно спросила Илона.

- Точно, точно. Только давай быстрей, я могу опоздать во Дворец, - я встал и наложил руки на сферу, сняв свою защиту до минимума.

"Ментальное воздействие первого уровня. Нейтрализовано"

- О, Единый!- воскликнула девушка и стала медленно оседать на пол. Пришлось её подхватить и усадить в кресло, - Истинный!? Ты... истинный... Как?... их не бывает...

Плеснув в высокий стакан немного воды из графина, подал ей:

- Ну, раз не бывает, чего переполошилась? Врёт твоя сфера...

- Алекс, миленький, она не врёт... Она не может врать, понимаешь? Она же... - Илона замолчала на полуслове, - или ты заставил её это показать?

- В этот раз нет. Самому интересно, - усмехнулся я, - ты хотела мне что-то рассказать? Не передумала ещё?

- Ах да... Но как получилось, что ты не обучен магии? - нахмурив бровки, спросила она.

- Ночью расскажу, - пообещал я.

- Точно! Попробуй только не прийти!

- Обижаешь, начальник... я же обещал, - пошутил я.

- Значит, слушай, - отмахнулась она, - рано или поздно узнают про твой реальный уровень. И тогда на тебя начнётся охота. Ты даже не представляешь себе, какие перспективы откроются у любого облечённого властью, будь то правитель страны или начальник гильдии. Воевать со всем миром не сможешь даже ты...

- А я и не собираюсь, - вставил я.

- Хоть это радует, - кивнула Илона, - вечером ты мне расскажешь, как так получилось, что ты в своём возрасте не обучен магии. Но это чисто академический интерес. Так вот, магии можно обучиться не только в Имперской Академии или Академии Светлого леса. И та и другая, прежде всего, примет меры, чтобы привязать тебя, подчинить, и использовать в своих интересах. И, поверь, в этом ничего хорошего нет!

- Меня даже убеждать не нужно, - кивнул я.

- Хорошо, что ты не питаешь иллюзий. Уговаривать они мастера.

- А что там на счёт обучения не в академиях?

- В Орвилии множество частных магических школ. Учёба там очень дорогая, но нам есть чем оплатить! Моих сбережений хватит и на обучение и на безбедную жизнь. Кроме того, я не последний маг и смогу зарабатывать на текущие расходы, - горячо продолжала Илона. Я не перебивал. - Теперь, что касается твоих жён. Как тебе удалось три раза жениться? - усмехнулась она, - это тоже потом... Тебе придётся бросить свой замок и переселить своих женщин в Ластанар. Это единственная страна, где можно затеряться ... Если конечно ты не мечтаешь о мировом господстве...

- Проехали, - фыркнул я, - я что, похож на сумасшедшего?

- Да вроде нет, - наконец улыбнулась Илона, - хотя некоторые твои поступки отдают неадекватностью.

- Будешь тут адекватным, - пробурчал я, - в чужой стране, не зная своих способностей...

- Не сердись, я пошутила.

- В каждой шутке, есть доля шутки, - натянуто улыбнулся я, - только замок я бросить не могу. Ночью объясню почему.

- Похоже ночка обещает быть насыщенной, - игриво отозвалась Илона и уже серьёзно добавила, - чтобы жить в Империи, ты должен быть сильным. Нужно пять, ну хотя бы три года спокойной жизни. Ты освоишь магию, заведёшь знакомства в среде магов. Всё не так просто. Далеко не всё решает сила. Нужны связи, знакомства, вес в магическом сообществе...

- Всё, Лон, мне пора. Я тебя услышал и твой план не лишён рационального зерна, - я встал.

- Алекс, это наша единственная возможность как-то устроиться в этом мире.

- Почему наша? - переспросил я, - ты то тут при чём?

- Потому что, тебе придётся терпеть меня рядом, даже если я найду себе другого мужчину, - она подошла и обвила руками мою шею, - будь осторожен во Дворце. Император очень искушён в интригах, не попадись в его сети.

- Да я вроде тоже не топором руб...- Илона закрыла мне рот поцелуем. От неё прошла волна вожделения и нам обоим пришлось приложить усилия, чтоб не поддаться ей.

- Пообещай, что из дворца сразу ко мне, - попросила девушка.

- Если не возникнут факторы непреодолимой силы, - улыбнулся я и чмокнул её в носик, - по приезду я весь твой.

- Постарайся, чтобы они не возникли...

- Вот, держи, - я достал из кармана приготовленный заранее телефон, - это переговорник.

- И почему я не удивлена, - пожала плечами Илона, принимая артефакт, - и как им пользоваться?

- Нажимаешь вот сюда... да на нолик, далее вот эта зелёная кнопка... Всё, ты на связи со мной, - пояснил я показывая, что нужно делать.

- Красная кнопка, это конец связи? - догадалась она.

- Точно.

- Я даже не спрашиваю, где ты взял такое чудо. А ты знаешь, что таких переговорников не бывает?

- Ага, он тебе чудится! Всё я побежал. Все вопросы вечером...


Дворец Императора. Алекс.

Карета с гербом Императора, уже поджидала меня около ворот Академии. Всё тот же мужик в синем кителе, недовольно посмотрел на меня:

- Изволите опаздывать, молодой человек?

- Прошу извинить, - я проскользнул мимо него в открытую дверь.

- Все думают, что мир создан только для них, - в полголоса пробурчал служащий.

До дворца добрались без приключений. Мне понравилась плавность хода императорской кареты. С городском извозчиком ездить было гораздо твёрже.

Нас беспрепятственно пропустили через громадные ворота в дворцовый сад. Из окошка кареты обзор был неважный, всё, что мне удалось рассмотреть это ухоженные лужайки и, мелькающие между деревьев, какие-то строения. Проезжая мимо пруда, с водоплавающей птицей на глади воды, мне, наконец, открылся вид на основное здание императорского дворца. Сказать что я впечатлялся? Пожалуй, нет. Белоснежное строение с неизменными башенками в углах и остроконечной крышей. Внешний вид довольно сильно напомнил мне мой собственный замок, с одним только отличием. По размерам мой замок был катастрофически мал по сравнению с громадиной дворца. Это всё равно, что сравнивать детскую песочницу и промышленный песочный карьер. Однако, не смотря на столь грандиозные размеры дворца, общий ансамбль был выдержан в одном стиле. Судя по всему, местный искин потратил не одно столетие, чтобы построить всё это.

Наконец, карета остановилась около крутой лестницы, ведущей к дверям в виде арки, между огромными колонами. Выпрыгнув из кареты, осмотрелся. Мой сопровождающий молча кивнул, в знак того чтобы я следовал за ним.

Безусловно, широкая лестница, уходящая в небеса, весьма оригинально смотрится со стороны. Но вот подниматься по ней, совершенно неблагодарное занятие. Мне припомнились эскалаторы в торговых центрах, ну почему бы не разместить их здесь?

Поднявшись по лестнице и бросив мимолётный взгляд на расстилающийся внизу сад, поспешил за своим сопровождающим.

Войдя в помещение, я не торопясь двинулся по коридору, рассматривая резные колоны и портреты неизвестных мне людей на стенах. Сопровождающий меня мужчина недовольно оглядывался, но поторопить не решался. И правильно сделал. В конце концов, меня сам император пригласил, а он кто такой? Слуга. Вот пусть и помалкивает.

За всё путешествие по дворцовой территории, и сейчас, идя по огромным залам и переходам, я удивился столь малому количеству людей. Пару раз встретились несколько слуг и всё.

- А дворец-то так себе, - пробурчал я, рассматривая витражные окна, - безлюдно тут как-то, да и темновато.

"Ну, знаете, на всех не угодишь", - раздался в голове приятный баритон, - "одному света много, другому стены нужно посветлее..."

"Привет", - мысленно проговорил я, - "как тебя зовут?"

В ответ тишина.

"Запрос идентификации", - приказал я и строго добавил, - "и давай без выкрутасов!"

"Идентификация произведена. Статус Прима-разработчик, присвоен в КУЦ", - отозвался тот же баритон, - "только, сынок, странный он у тебя, статус твой".

"Меня зовут Алекс", - я остановился, делая вид, что рассматриваю картину с эпизодами охоты. Мой сопровождающий терпеливо ждал, не решаясь возразить, - "назови идентификатор и присвоенное имя".

"Слова-то ты правильные говоришь... но твой статус...", - раздалось в ответ.

"Мне что, сходить в кристальную и вырубить тебя?" - зло спросил я.

"Не надо нервничать", - успокаивающе проговорил голос, - "мой идентификатор ПКУИ-001. А что касается имени... За эти тысячи лет, как только меня не называли. Тебе какое имя назвать?"

Я стоял и понемногу офигевал. Получается, что я сейчас общаюсь с искином, который был запущен один из первых после катастрофы, и это явно не искин модуля. Это же кладезь информации.

"Назови последнее".

"КИВ, что последний из потомков представителей Высшей расы расшифровывал как Кристалл Императорской Власти. Смешно конечно, это не соответствует реальному положению дел", - посетовал искин.

"Нормальное имя", - успокоил я его, - "у меня в замке искина зовут ЗАК. И ничего, все привыкли..."

"Ты хочешь сказать, что у тебя есть комплекс с искусственным интеллектом? Где он развёрнут?"

"Вообще-то их четыре", - поправил я, неторопливо переходя к очередному полотну с изображением грудастой дамы с высокой причёской.

"Где ты их взял?" - настороженно поинтересовался КИВ.

"В КУЦ, в Хранилище. Что ты так заволновался? Думал ты один такой уникальный?" - усмехнулся я.

"Можешь приложить руку к стене?" - поинтересовался искин.

"Зачем?"

"Твой статус непонятный. Что-то в нем неправильное".

Я подошёл к стене и приложил ладонь. В истинном зрении я увидел некую сеть из разноцветных каналов, окутавшую мою ладонь.

"Только не оторви мне её", - попросил я, -"понакрутил каналов..."

"Извини, Алекс. Спасибо. Есть подтверждение соответствия твоего генотипа эталонному", - наконец выдал КИВ, - "я уже и не надеялся на такую встречу".

"Что давно не было Истинных?"

"Последний умер через шестьсот пятьдесят три года, три месяца и два дня, после мелотронного удара. Остальные ... так... индивидуумы с высоким уровнем, без должных знаний и с деформированными способностями".

"У меня тоже знаний не очень", - посетовал я.

"Но комплекс же ты сам запустил?"

"Ну, это-то не сложно, особенно малый. Часа два работы", - улыбнулся я.

"Свежая энергия на мой истосковавшийся кристалл!" - воскликнул КИВ.

"Да ты поэт!"

"Двести лет молчания, кого хочешь поэтом сделают", - объяснил искин.

"Какого молчания?" - не понял я.

"Последний из способных к управлению моими структурами, запретил мне общаться с жителями дворца. Потом он уехал и погиб. А запрет остался. Прошу тебя, сними с меня это проклятье!".

"И что для этого нужно?" - поинтересовался я.

"Спустись в Кристальную, я тебя подсвечу дорогу, и там, через управляющий модуль..."

"Стоп. Я сейчас не могу тебе помочь. У меня обед с Императором", - проговорил я, - "давай ночью? Ты контролируешь всю территорию, прилежащую к Дворцу?"

"Её-то всю", - в голосе искина проскользнула грусть.

"Давай дам связь с ЗАКом. Пообщаетесь. Я его совсем недавно запустил",- предложил я.

"Было бы не плохо", - согласился КИВ.

"Слушай, КИВ, а что ты знаешь про программу Возрождение?", - осторожно спросил я.

"Мне понятно твоё беспокойство, Алекс. Но не забывай, что меня запускал представитель Высшей расы! Собственноручно! Правда, через три дня он умер. Мелотронный удар всё же убил его... хоть и не сразу".

"ЗАК, ты на связи", - толкнул я запрос своему искину.

"Да, я слышу тебя", - тут же отозвался ЗАК.

"ЗАК, я во Дворце императора. Тут такой же искин, зовут КИВ. Я хочу вас соединить, для обмена информацией. Сколько времени тебе нужно на подготовку?"

"Вот передай ему ссылку. По готовности я открою доступ", - перед глазами пробежал набор знаков.

"КИВ ты видел?" - поинтересовался я.

"Нет. Не видел и не слышал. У тебя отличная защита. Явно скопирована с защиты кристаллов..."

- Господин Андер, - от неожиданности я вздрогнул, - его величество будет на обеде через несколько минут. Будет не учтиво с вашей стороны опаздывать.

- Идемте, - кивнул я сопровождающему и скорым шагом направился за ним.

"ЗАК, выясни у КИВа, что не так с моим статусом. И будь осторожен... не попади под его управление".

"Понял", - подтвердил ЗАК.

"Держи, КИВ", - я толкнул в один из датчиков на стене, выглядевший как сгусток энергоплетений, ссылку полученную от ЗАКа.

"Принято", - подтвердил КИВ.

"А теперь не мешайте. У меня важная встреча", - обратился я к ЗАКу и КИВу и тут же получил от них подтверждение.

Передо мной открыли дверь в большой зал, и сопровождающий сделал приглашающий жест. Я вошёл и осмотрелся. Если у них тут такие столовые, то строитель дворца страдал гигантоманией. Огромный зал с куполообразным потолком, опирающимся на массивные колоны. Около каждой колоны стоит человек в униформе, похожей на одежду моего сопровождающего. Несколько человек в бежево-белой униформе расположились около длинного стола. Кроме слуг, в помещении никого не было. А где же придворные? Фаворитки там всякие и другой народ? Интересно, их специально не пустили сюда, или тут так принято?

Обеденный стол, заставленный разными блюдами и потому больше напоминающий торговый прилавок, нежели царский стол, стоял в центре зала. Несмотря на массивные ножки, выглядывающие из-под белой скатерти, это нагромождение блюд никак не ассоциировалось у меня с императорским столом. Даже соблазнительные запахи пищи не меняли моего впечатления.

И это они так обедают! Тогда я не хочу быть царём-императором. Это получается, чтобы откушать салатик на другом конце стола, нужно метнуться метров на двадцать. И то, если его рассмотришь! В смысле, салатик.

А вот столовых приборов было только три. В торце стола, это понятно для хозяина, там и стул больше, на трон походит, и два стула напротив друг друга, вдоль длинных сторон стола, на некотором отдалении от хозяйского места. Больше посадочных мест не предлагалось.

В дальней стороне комнаты была высоченная дверь. Не дверь, а ворота.

"КИВ, тут всё такое огромное, или меня привели в специальное место?" - поинтересовался я.

"Есть разные трапезные. Сейчас ты находишься в малом зале для приёмов", - просветил искин.

"Польщён", - хмыкнул я, -"а просто пожрать, место есть? Или все едят исключительно в залах?"

"Фи, Алекс, что за слог", - высказал своё отношения искин, - "во дворце огромное количество помещений для приёма пищи. Есть трапезная для придворных, есть для слуг. Император Вилорн обычно здесь не обедает. Так... Иногда... Сегодня к нему присоединилась его дочь Веста, может из-за этого".

"Это они меня так уважают", - усмехнулся я.

"Возможно".

"Неужели это всё съедается? Тут еды человек на двадцать!"

"Придворных очень много, так что не переживай, съедят всё подчистую. Питаться с императорского стола, большая честь", - просветил меня КИВ.

- Его императорское величество Вилорн второй с дочерью! - громко объявил один из слуг. Дверь-ворота медленно отворились и в зал вошёл невысокий мужчина, довольно упитанный. Рядом, держа его под руку, шла Веста.

Боже мой, это была не та серая студентка в красной мантии. Это была Принцесса с большой буквы! Одного взгляда было достаточно, чтобы понять, это принцесса.

Я с интересом смотрел на девушку. Насколько же разительно она отличалась от той Весты, которую я знал. Длинное платье, в стиле нарядов времён рыцарей, шуршало по гладкой плитке пола. Открытые плечи соревновались в белизне с окружающими стенами. Золотистые локоны волос пружинили от каждого её шага. Ожерелье на шее, заколки и браслеты, довершали наряд и делали всё настолько изысканным и гармоничным, что я серьёзно заподозрил наличие у принцессы целой армии имиджмейкеров.

В отличии от принцессы, император был одет весьма аскетично. Темно-синий костюм воина. Шпага, на богато украшенной перевязи, белый воротничок-стоечка, выступающий за-под воротника кителя. Не скажу что одет не достойно, но без изысков. Из украшений, только многолучевая звезда на груди слева, да и то, артефакт непонятного действия.

Дойдя примерно до середины зала, венценосные особы остановились.

- Граф, вам необходимо подойти поближе, - донёсся сзади сдержанный шёпот моего сопровождающего.

- Понял, - шепнул я и направился к ожидающей меня императорской парочке. Принцесса открыто улыбалась, весь её вид выражал нескрываемую радость. Не стал обижать девушку своим невниманием. Пялился на неё, транслируя попутно весь комплекс восхищения мужчины женщиной. Благо притворяться не приходилось, Веста, действительно, могла вскружить голову кому угодно.

Однако, от меня не ускользнул оценивающий взгляд императора, лёгкая улыбка, уголками губ, и эмоция ревности и недоверия. Бросился в глаза уставший вид императора, такой бывает у человека озабоченного чем-то важным.

- Ваше величество, ваше высочество, - сделал я галантный поклон, на какой только был способен, - разрешите выразить благодарность, за ваше приглашение.

- Полноте, граф, - отеческим тоном проговорил император, - не так часто в империи появляются столь неординарные иностранцы. Мы не могли не обратить внимания на ваши подвиги.

- Вы преувеличиваете мои способности, - скромно ответил я. Веста непонимающе посмотрела на меня, потом на отца.

- Прошу, - сделал приглашающий жест в сторону стола император. Я помог сесть принцессе, отодвинув и придержав стул, император, как я и ожидал, сел во главу стола.

- Вовсе нет, - продолжал император, - успешное участие в подавление мятежа, обустройство собственного графства... Да и в столице вы уже отличись, спасая жизнь девочке.

- Примите мои восхищения вашей осведомлённостью, - проговорил я и взял, вслед за хозяином стола, свой кубок. Ко мне тут же подскочил слуга и наполнил его вином. Стоило мне сделать жест, в сторону какого-нибудь блюда, как его тут же накладывали мне в тарелку, - я просто оказался в нужном месте, в нужное время.

- А что произошло? - поинтересовалась принцесса, - вы кого-то спасли?

- Ваше высочество, право слово, не стоит говорить об этом, - скромно отозвался я, - так поступил бы любой на моем месте. Тем более мне это было совершенно не сложно.

- Папа? - требовательно проговорила девушка, повернувшись к отцу.

- У одного из горожан вышел из повиновения арвенд, и господин граф сумел прогнать его и спасти маленькую девочку, - отпив из кубка, прокомментировал император, - кстати, граф, вы не знаете куда делся взбесившийся арвенд? Его так и не нашли.

- Ушёл домой, - натянуто улыбаясь, сказал я.

- Вы так думаете? - вскинул бровь император.

- Он мне сам сказал, - ответил я, принцессе же послал лучезарную улыбку. Веста прыснула, засмущалась и стала ковырять вилкой в тарелке.

- Это было бы забавно, если бы не было правдой, - вполголоса проговорил император, и уже громко, - господин Алекс, не возражаете, если я буду вас так называть?

- Почту за честь.

- Завтра состоится церемония принятия вашей присяги, - император не очень-то налегал на еду, в основном пил из кубка и внимательно наблюдал за мной, - я принял решение пойти вам на встречу и приять завтра вашу присягу верности.

- О-о! Вы избавили меня от массы бюрократических проблем. Не хочу показаться не вежливым, но в имперской канцелярии ... сложно всё, - пожал я плечами.

- Я знаю, но с другой стороны, чтобы был порядок, нужно всё фиксировать. Иначе наступит хаос, - император сделал щелчок пальцами. Как оказалось, это был приказ к перемене блюд. Небольшая суета слуг около стола и вот уже перед нами стоят чистые столовые приборы, со стола быстро исчезают салаты и закуски, и появляются горячие блюда. Жаркое, соусы, жареная рыба и всякое такое. Кстати, бокал тоже наполнили вином, и надо заметить весьма неплохим.

Я промолчал, давая понять, что согласен с венценосным мнением.

- Как вам в Академии? - спросил император. Мы с Вестой удивлённо посмотрели на него.

- Спасибо, всё как обычно, - указав слуге на дальнее блюдо, с жареными тушками птиц, проговорил я. Веста, пряча улыбку, наблюдала, как я пытаюсь попробовать как можно больше блюд с императорского стола, - лекции, практики, подъем-отбой...

- Наверное, сложно совмещать учёбу с управлением графством? - поинтересовался Вилорн, добавив в голос участливые нотки.

- В графстве остались толковые управляющие, - ответил я.

- Это хорошо, - император аккуратно отрезал кусочек мяса и отправил его в рот, - и всё же, хозяйский глаз, не заменит никакой управляющий.

- Согласен, ваше величество, - я подмигнул Весте, чем несказанно смутил её. Похоже я опять сделал нечто недозволенное, - ну, уж, как есть.

- Как вы смотрите на индивидуальные занятия? - между тем поинтересовался император, - во дворец приезжают преподаватели Академии для занятий с принцессой. Я думаю, им не составит труда провести занятия и с вами.

"Ага, дашь присягу и никуда из дворца не выйдешь", - мысленно проговорил я.

"Если тебе это поможет, Вилорн обсуждал с Хассом и такую возможность", - подал голос КИВ, - "прислушайся к этому предложению, оно не лишено рационализма".

"Отличная перспектива! Будем с тобой дни напролёт болтать о необъятности микрокосма...нет уж, спасибо", - недовольно отмахнулся я от искина. Сделав задумчивую мину и неопределённо покачав вилкой, сказал:

- Благодарю за столь щедрое предложение... Мне не хотелось бы стеснять вас своим присутствием.

- Вы нас не стесните, - тут же вставила Веста, - правда папа?

- Конечно, - улыбнулся Вилорн дочери, и, обратившись ко мне, продолжил,- вам прочтут сокращённый цикл лекций по общим дисциплинам, и у вас будет возможность уделить больше времени изучению практической магии.

- Да, это понятно, - согласился я, - но у меня там друзья... и потом атмосферу студенческой жизни не заменит никакой дворец. Не так ли?

- Безусловно, - кивнул Вилорн, тщательно пережёвывая, - но вы, господин граф, уже далеко не мальчик, чтобы упиваться студенческой жизнью. На вас графство, три жены, дружина, арвенды... Или я не прав?

- Правы. Но мне хотелось бы сохранить за собой право самостоятельно принимать решения по столь судьбоносным вопросам, - глядя в глаза императору проговорил я.

- Мнда, - он, выдержав взгляд, вернулся к обеду, - у вас никто не оспаривает право принятия решение. Поясните мне, пожалуйста, - Вилорн, кивнув слуге, положившему ему печёные овощи и мясной рулетик, - вы так стремились встретиться со мной, проявляя чудеса изобретательности и используя все доступные вам средства...

- Папа! Что ты имеешь в виду? - перебила отца принцесса.

- Не более того, что сказал, - совершенно ровным тоном ответил Вилорн, - так вот, господин граф, позвольте спросить - зачем?

- Нет, подождите! - не унималась принцесса, - господин Алекс, так вы использовали меня лишь для того, чтобы ...чтобы встретиться с императором? Остальное было ложью?

- Ну что вы, ваше высочество, - я чувствовал волну возмущения, шедшую от Весты, - не будь приглашения на обед, я увиделся бы с его величеством завтра на церемонии и...

- Вы поступили низко! - принцесса встала, возмущённая и, оттого ещё более прекрасная, - как вам не стыдно?! А я... я поверила вам!

- Всё не так как вы ...- я тоже встал.

- Господа, - официальным тоном проговорила принцесса, не обращая внимания на мои реплики, - я плохо себя чувствую, прошу извинить меня, - с этими словами девушка очень быстро ушла из зала. Ушла как королева. С высоко поднятой головой. Я стоял, не зная, что делать дальше. Посмотрел на непроницаемое лицо императора. Он внимательно изучал меня цепким взглядом. Так, мне эта игра в цари - вассалы надоела. Я сел, вернув императору тяжёлый взгляд:

- Знаете что, господин Вилорн? - при словах "господин Вилорн", бровь императора удивлённо взлетела вверх, однако он не произнёс ни слова. Просто смотрел на меня, в ожидании продолжения, - встретится со мной, вы хотели гораздо больше, чем я с вами, и вопрос "зачем" должен задать я. Хотя... у меня есть определённое мнение по этому поводу. Не желаете послушать?

Император промокнул губы салфеткой:

- Извольте. Я слушаю.

- Не буду гадать, в какой момент вы обратили на меня внимание. Может быть когда я запустил комплекс по постройке замка, а может быть основываясь на данных контрразведки, перехватив донесения эльфов... Не столь это важно. Но когда собрали обо мне информацию, то поняли, что такого "неординарного иностранца", нужно иметь на своей стороне. Тем более, что Морохир неожиданно настойчиво взялся за меня. Даже свою дочь направил в Академию... Вы, не мудрствуя лукаво, сделали то же самое - направили туда Весту. Видимо, в ваших странах принято подставлять своих близких под удар, не берусь судить... Ваше право... И вот теперь вы предлагаете мне, в срочном порядке, присягнуть империи на верность и остаться во дворце, во избежание, так сказать, недоразумений. Но есть маленькое но! Меня не устраивает ни один из предложенных мне вариантов ..., - император был спокоен как скала. Я не чувствовал никаких негативных эмоций, только любопытство, - что Академия, что Светлый лес, что, извините, вы, предлагаете одно и то же. Стать верным вассалом и выполнять чужие желания и хотения. Простите великодушно, но я вижу свою жизнь совсем по-другому.

Я замолчал и отпил из кубка. Вилорн смотрел на меня с непроницаемым лицом. Наконец он спросил:

- И как же вы видите свою жизнь?

- Я готов сотрудничать с любой стороной, но только на взаимовыгодных условиях.

- Вы рассуждаете так, как будто за вами стоит, если не сверхмощная держава, то уж однозначно крупное государство. Вы не забыли, что ваше графство расположено на землях Империи? Или я что-то упустил?

- Да, господин Вилорн, - улыбнулся я правителю, - небольшую деталь...это легко исправимо.

- Вы хотите воевать против Империи? - рассмеялся император, вытирая салфеткой руки. Потом стал серьёзным и веско проговорил, - я считал вас человеком не только одарённым, но и разумным.

- А я вас, - улыбнулся я, - кроме сведений что у меня есть графство и, как вы подчеркнули, три жены, у вас ничего нет. Одни догадки, которые очень далеки от истины. Вы даже с КИВом не умеете общаться...- от императора колыхнула беспокойством, - но в мои планы не входят военные действия...

- Я правильно вас понял, вы отказываетесь давать присягу? -нахмурил лоб Вилорн.

- Не совсем. Мне хотелось бы согласовать её текст, только и всего.

Император откинулся на спинку стула-трона, и долго смотрел на меня. Мне казалось я слышу как шуршат мысли в его голове.

- Вам предоставят текст для ознакомления, и выделят человека для переговоров, - император встал. Поднялся и я,- нам многое нужно обсудить, господин Алекс. Завтра после церемонии мы продолжим разговор у меня в кабинете. Я считаю, нам есть что предложить друг другу.

- Да, ваше величество, - отозвался я.

- И вот вам ещё тема для размышлений, - хмуро проговорил Вилорн, - вы человек и никогда не станете эльфом, чтобы вы не слышали по этому поводу! Подумайте об этом. А сейчас прошу извинить, меня ждут государственные дела, - Вилорн по-военному кивнул и, развернувшись, пошёл на выход. Остановившись около дверей, он повернулся и сказал, - а насчёт принцессы... могу пообещать переговорить с ней. Она, действительно, всё неправильно поняла.

- Буду весьма признателен, - выдавил я с поклоном. Император хмыкнул и вышел. "Не спускать с него глаз...", - услышал я тихий приказ венценосной особы, за стуком каблуков его сапог.

- Пожалуйте за мной, - вывел из задумчивости голос моего сопровождающего. Я молча двинулся за мужчиной.

"ЗАК ты всё слышал?" - спросил я искина.

"Да. Ведётся анализ".

"Ты связался с КИВом?"

"Ведутся подготовительные работы", - нехотя отозвался искин.

"Почему так долго?"

"Не дольше, чем требуют того протоколы безопасности", - нравоучительно проговорил ЗАК.

"Понял".

Уже садясь в карету я толкнул КИВу:

"КИВ, до вечера. И не пытайся подчинить себе ЗАКа".

"У меня не было таких намерений", - обиженно отозвался искин, - "буду ждать. Очень любопытно, как ты связываешься со своим ЗАКом".

"А что в этом необычного?" - не понял я, трясясь в карете на кочках вымощенных камнями аллей дворца.

"Само по себе действо обычное, но реализация весьма странная. Я пытался найти закрытые каналы связи, их нет... но ты не можешь напрямую ... долго объяснять. Вечером обсудим, ты подъезжаешь к краю моей зоны покрытия. За забором я не контролирую территорию".

"Чем это вызвано?"

"Таков мой удел", - посетовал искин, -"расскажу если захочешь".

"Ладно, до вечера", - отозвался я, и мы выехали за ворота дворца. Вот это новость! КИВ не видит, что делается за пределами своего периметра, огороженного кованым забором. Почему? Зачем это сделали? Вопросы, вопросы, вопросы...

Итак, что мы имеем? Всё не очень плохо, а страшно, жутко, ужасно плохо! Как я и предполагал, император спит и видит меня у себя на службе. Со всеми моими способностями. И если даже предположить, что он не будет приказывать кого-то извести и придушить по-тихому, сама мысль, что я стану зависим от кого-то, приводила меня в уныние. Пришлют текст присяги... И что я с ней сделаю? Вряд ли мне хватит мозгов, сформулировать всё так, чтобы остаться в выигрыше. Мутно всё это!

Эльфы? Анютка так красиво всё расписала, но чует моя пятая точка, что не всё так просто в "Датском королевстве".

Блин, как же всё хреново! Может послушаться Илону и сдёрнуть отсюда? Одним махом это не провернёшь, ту подготовка нужна, а времени-то ровно до рассвета.


Столица Империи Старград.

Алекс.

Карета медленно ехала по улицам столицы. Я сидел и тупо смотрел на проплывающие мимо вывески салонов и трактиров. Настроение было совершенно подавленное. Собственно, ничего ещё не произошло, но почему-то на душе кошки скребут. Хотел было заехать в какую-нибудь ресторацию, но с моим-то везением, я там обязательно во что-то вляпаюсь. Ну уж нет. Хватит мне проблем. Пойду сейчас к Илоне, она женщина рассудительная, да и вечерок обещает быть приятным.

Кучер остановил недалеко от парадного входа в Академию.

- Приехали, ваше сиятельство, - раздался басовитый голос.

- Спасибо, милейший, - проговорил я, соскакивая на землю, - трогай!

Кучер степенно кивнул и чмокнул на лошадей. Мой сопровождающий, стоявший сзади кареты, не проронил ни слова. Даже не посмотрел на меня. Видимо достал я его сегодня, сам того не желая.

Я стоял на мостовой и смотрел в след уезжающей карете. Мда-а, простого студента катают на правительственном мэрсе. Высоко замахнулся, падать будет больно! Вздохнув, направился к воротам Академии.

- Господин Андер! Подождите, - раздался сбоку девичий голосок. Остановившись, я удивлённо рассматривая девчушку лет двенадцати, скорым шагом идущую ко мне, - подождите, пожалуйста!

- Уже жду, - улыбнулся я, - откуда ты меня знаешь?

- Мне показали вас, - смутившись и чуть-чуть покраснев, проговорила она.

- Как тебя зовут-то, юная леди?

- Балма, - потупившись, проговорила девчушка.

- А меня Алекс. Ну вот и познакомились. Так что ты хотела?

- Господин Алекс, - девочка подняла на меня свои голубые глаза,- вы не могли бы поехать со мной? Это не надолго... ну пожалуйста.

- Во как! Куда поехать? Зачем? - удивлённо спросил я.

- Господин Алекс... с вами очень хотят встретиться... вы всё время заняты... меня накажут если я без вас приеду, - затараторила Балма.

- Кто же осмелиться наказать такое прелестное создание? - при этих словах девчушка зарделась.

- Так вы поедете? - с надеждой в голосе спросила она.

- Ну если не надолго и недалеко, - пожал я плечами, оглядываясь вокруг, - вот только на чём?

- Ой... господин Алекс, совсем-совсем быстро. Туда и назад... я сейчас извозчика кликну, - засуетилась девочка, - мне и денежку дали для этого...

Не обращая на меня внимания, Балма замахала рукой извозчику. Как назло на площади был единственный экипаж, да и тот закрытый, наподобие английских кэбов. Извозчик тронул поводья, направляясь в нашу сторону.

- И как зовут твою хозяйку? - поинтересовался я, предполагая, что это юное создание направила та женщина, дочку которой я вынес из дома, где резвился арвенд.

- Она просила не называть её. Простите, господин Алекс. Здесь недалеко... вы скоро сами всё увидите, - при этом у Балмы было такое виноватое лицо и глаза полные слез, что я замахал руками:

- Ладно-ладно, нет так нет.

В кэбе было на удивление удобно и просторно. Мы неторопливо поехали.

- Ну давай, рассказывай, как хозяйка? Не обижает? - решил я заполнить дорогу разговором.

- Нет, что вы! - всплеснула руками девочка, - она очень добрая ... и красивая! Вы знаете, она ведь магиня... да-да ... ну в академии она конечно не училась, но бытовую магию хорошо знает. И получается у неё хорошо. А её отец всё время говорит, тебе учиться надо... да только она не хочет... говорит, я и так что мне нужно знаю и умею...

- Смелое заявление. А кто у неё отец? Кем работает?

- Он глава гильдии... ой..., -Балма закрыла рот ладошками, посмотрела на меня, - не выдавайте меня... пожалуйста...

- Успокойся, - улыбнулся я, - я ничего не слышал. Мало ли гильдий... и глав хватает...

Немного помолчали.

- А сколько лет, твоей хозяйке? - поинтересовался я.

- Двадцать один, - тут же отозвалась Балма, - господин Рам..., ну её отец, ей всё время твердит, "тебе замуж пора", а она смеётся и говорит, что не встретила ещё своего принца. Смешная, правда? Все ведь знают, что принцев очень мало и встретить его сидя дома невозможно, - я рассмеялся столь бесхитростным рассуждениям девочки, напомнившим мне Елизавету.

Между тем, я обратил внимание, что едим мы далеко не по центральным улицам. Вокруг стояли высокие дома, унылого, серого цвета. Улочка была тесная, задумай извозчик развернуться, вряд ли бы у него получилось.

- Балма, а мы туда едем?

- Туда, ваше сиятельство.

- Ты уверенна? - я посмотрел на девочку, - что-то улочки тут неприветливые.

- Да вы не переживайте, господин Алекс. Тут есть потайной ход. Через него и проедем, - беззаботно отозвалась Балма. Я на всякий случай немного добавил энергии в свою защиту. Мне действительно не нравилось это место.

Наконец карета остановилась.

- Приехали? - поинтересовался я, собираясь вылезать из кэба.

- Почти, - улыбнулась Балма, - посидите немного. Через минутку выйдем.

Опаньки! Характерное синеватое свечение и... Оп-па, мы стоим в башне Повелителей дорог.

- Ничего себе, - произнёс я вслух и мысленно добавил, - "ЗАК, ты меня слышишь?"

"Да", - донеслось в ответ.

"Куда я перенёсся? Можешь сказать?"

"На момент запроса сработало четыре портала. Два наших, Зула к Милёне в гости пошла, один стационарный в столице Орливии, и один незарегистрированный, в Старграде", - доложил искин.

"Понятно, значит я в Локиите".

"Очень может быть", - отозвался ЗАК, - "спроси у своей спутницы. Кстати, если тебе это интересно, она не та за кого себя выдаёт. Натура скрытная, не лишена актёрского мастерства, скорей всего прошла спец подготовку по работе с клиентами...."

"Принято. Будь на связи", - прервал я лекторский тон искина.

- Давай-ка я угадаю, какой гильдии глава твой хозяин, - проговорил я вслух, спрыгивая вслед за девчушкой с подножки кэба, - Повелителей Дорог?

- Да ваше сиятельство. Господин Рампил ждёт вас, - невинно улыбаясь, ответила Балма, - пойдёмте, я провожу вас.

- А как же хозяйка?

- Я думаю, господин Рампил сам вас познакомит, - пожав плечами, отозвалась она.

- Ну-ну, - хмыкнул я, осматриваясь. Вдоль стен портальной башни стояли мужчины, сурового вида в серых хламидах. В нише сидел щупленький парень и что-то колдовал над сферой.

Мы направились к одному из выходов. Пройдя немного по унылого вида, переходу, остановились около высокой двустворчатой двери.

- Проходите, - открыла створку дверей Балма, - господин Рампил ожидает вас.

Я вошёл в помещение. Это была довольно просторная комната, с камином, двумя креслами и столиком между ними. Вдоль правой стены шкафы, чтоб я сдох, с нормальными книгами. Не со свёрнутыми в трубочку бумагами, а именно с книгами. На окнах узорчатая тюль и портьерные шторы. И вообще обстановка очень напоминала привычную мне земную. Навстречу шёл плотный мужчина, невысокого роста, с цепким взглядом из под косматых бровей. Годков ему было далеко за сто, а крючковатый нос придавал лицу довольно отталкивающий вид, который никак не согласовался с приятным голосом:

- О, господин Андер, очень рад, - от мужчины веяло удивлением и насторожённостью, - разрешите представиться, Рампил, глава гильдии Повелителей Дорог, - мужчина чуть кивнул.

- Алекс, - коротко сказал я, - чем обязан?

- Прошу простить старика, за столь дерзкое приглашение и необычное исполнение, - глава гильдии чуть заметно улыбнулся, - но господин Алекс, вы под постоянным наблюдением тайных канцелярий нескольких стран и пригласить вас на приватный разговор весьма затруднительно.

- М-нда, - только и сказал я, - вы нашли весьма оригинальный способ приглашения.

- Ну что делать, - развёл руки Рампил, - приходиться проявлять изобретательность. Надеюсь вы удобно добрались?

- Более-менее, - пожал я плечами, - Балма, хоть и ребёнок, но весьма убедительно сыграла свою роль.

- Ну ребёнок-то она только по меркам гномов, - усмехнулся хозяин, - для людей двадцать лет далеко не детский возраст.

- Ей двадцать...? - удивился я, чем вызвал волну удовлетворения пришедшую от Рампила.

- Ну что же мы стоим, - спохватился он, - проходите. Вот пожалуйте в кресло, тут вам будет удобно.

- Вы меня удивили, уважаемый Рампил, - покачал я головой, проходя к указанному креслу, - я не дал бы ей и двенадцать... и ещё её рост...

- Польщён. Насколько я наслышан, вас трудно удивить, - самодовольно проговорил глава гильдии.

- Наверное..., - я поудобней устроился в кожаном кресле. На краях подлокотников находились небольшие такие полусферы, на которые очень удобно ложилась ладонь, - вы устроили весь этот спектакль, чтобы я попал к вам. Я здесь и весь во внимании.

- Ну что вы, господин Алекс.... Так вот сразу и о делах. Как я говорил, вы человек весьма неординарный, заинтересовавший разведки нескольких стран... я просто обязан познакомиться с вами лично! Сок? Вино? Или может быть что-нибудь покрепче? - учтиво поинтересовался Рампил.

- Покрепче? - удивился я, - и что это покрепче?

- О-о-о! Напиток Древних! Водка!- мужчина сделал жест рукой чуть приподняв указательный палец,- Пробовали?

- Конечно... и неоднократно, - кивнул я, - давайте водочки...

- Правильно! Верное решение, - потёр руки Рампил, и, повернувшись к дверям крикнул, - Соном!

Дверь приоткрылось и в комнату вошёл моложавый мужчина.

- Любезный Соном, принеси-ка нам закусочки к водке, - улыбаясь приказал хозяин дома и щёлкнув пальцами добавил, - и непременно мяса на углях!

Соном молча, с достоинством поклонился и вышел. Рампил повернулся ко мне:

- А мы пока что за знакомство! - он прошёл к шкафу, сзади моего кресла и зазвенел посудой. Я сидел и поглаживал сферы на подлокотниках кресла.

"Ментальное воздействие первого уровня. Ликвидировано", - проплыло перед глазами. Вот тебе и добродушный хозяин. Что-то он слабовато прощупывает. Перейдя на истинное зрение я увидел характерные паукообразные энергоканалы, окутавшие мои ладони.

"Вот оно в чем дело! Кресло то не простое", - мне припомнился рисунок энергоканалов от сферы в кабинете Илоны, - "и где этот старый прохвост раздобыл определитель уровня? Ну-ну, а если вот так?!", - я ослабил свою защиту практически до нуля.

"Ментальное воздействие первого уровня. Рекомендуется усилить защиту", - проплыло сообщение. Вот же надоеда! Сзади охнул Рампил и зазвенела вилка по каменному полу. Я быстро встал:

- Что случилось?

- Ничего, ничего. Присаживайтесь. Вилку упустил, - отмахнулся глава гильдии и добавил, - ну раз вы встали, вот помогите, - он протянул мне весьма изящный графин и два небольших стаканчика. Я расставил их на столике между кресел. Рампил поставил туда две тарелки с сушенным сыром и какими-то галетами, - присаживайтесь.

Видимо глава увидел результат действия своего кресла, потому так и удивился.

- За знакомство, - Рампил налил в стопочки водки и поднял свою.

- За знакомство, - я понюхал напиток. Думаю отравлять он меня не будет, да и не удастся ему это. Даже если вырубит на некоторое время, будет ему неприятный сюрприз, когда я неожиданно очнусь. Значит можно выпить. Что я и сделал. Это был самогон, с запахами трав и чуть кисловатым послевкусием, - весьма не дурно, - выдал я вердикт, чем порадовал хозяина.

- Гномы содрали три сотни золотых за устройство получения напитка! Но оно того стоит!

- Хапуги, - кивнул я, загрызая стопочку сушенным сыром.

- Единый им судья, господин Алекс. Каждый зарабатывает как умеет.

- Согласен, - кивнул я и, взяв графин, налил рюмки по самые края, - между первой и второй промежуток небольшой, - я поднял свой стакан. Глава гильдии хмыкнул, но поддержал моё начинание. Я выдохнул и сказал, - ну... будем!

- Не понял, - проговорил Рампил, - что будем?

- А всё будем, - улыбнулся я, - будем здоровы... богаты ... удачливы... , - хэкнул и махом выпил.

- Будем, - кивнул хозяин и выпил свою порцию. Мы закусили спущенным сыром. Вкусная вещь, впрочем как и галеты, напоминавшие по вкусу солёное печенье..

- Итак, господин Рампил, - начал я, откидываясь в кресле, - о чем вы хотели со мной поговорить?

- Видите ли, господин Алекс...,- в дверь постучали и на пороге возник Соном. Глава гильдии кивнул ему, - проходи Соном. Все готово?

- Да, уважаемый Рампил, - учтиво склонил голову парень и, отойдя в сторонку, пропусти в комнату полненькую девицу, несущею перед собой поднос с кушаньями.

- О-о! Пахнет многообещающе, - воскликнул я, потирая руки.

- Уверяю вас и на вкус очень достойно, - проговорил Рампил, коротко кивнув девице на стол. Та немного засуетилась, расставляя на небольшом столике блюда с жаренным мясом, соленными огурчиками, квашенной капустой и другими закусками. Несколько раз девушка зыркнула на меня, но быстро и незаметно для главы гильдии. Дождавшись, когда всё содержимое подноса перекачивало на стол, Рампил проговорил, - спасибо Соном.

Девица быстренько выскользнула в открытую дверь, Соном степенно поклонился и вышел следом, плотно прикрыв за собой двери.

- Ну-с, под мясо?! - я с энтузиазмом разлил по стаканчикам остатки водки. Посмотрел на свет пустой графин и уныло добавил, - мнда, водки много не бывает...

- Не беспокойтесь, есть ещё, - глава гильдии сходил к заветному шкафчику и принёс довольно пузатый графин.

Выпили. Странное дело, алкоголь держался во мне минуты две, три. А потом в глазах прояснялось и я был опять трезвый, чего не скажешь про главу гильдии Повелителей дорог. Рампил быстро и неудержимо пьянел.

- Дак вот, - продолжил раскрасневшийся хозяин, - господин Алекс...

- Можно просто Алекс, - вставил я, вгрызаясь в сочный кусок шашлыка. Это он тут называется мясо на углях, а у нас по-простому - шашлычок!

- Ыгы, - кивнул глава гильдии, - меня тоже... можно просто Рампил... о чём это я? Ах да... Я хотел предложить вам место в моей гильдии. Это о-о-очень выгодно вам...

- И ч-чем же? - сыграть пьяного мне не сложно, благо имеется богатый опыт такого состояния.

- Ха! Да куча преимуществ! - размахивал дедок вилкой с огурцом. Я наложил на Рампила слабенькую руну исцеления, а то упадёт тут не договорив о важном деле, - ты знаешь что член моей гильдии может жить где угодно!? Безо всяких гражданств и прочей мишуры! Думаешь просто этого было добиться?!

- Нет, - помотал я головой, заметив, что взгляд моего собеседника стал более осмысленный. Значит руна подействовала, - эти императоры... владыки... они сволочи! Только о себе думают!

- Да, Алекс. Верно. Тяжело с ними.

- А что ещё? -спросил я.

- В каком смысле? - не понял Рампил.

- Ты сказал что куча привилегий. Что ещё, кроме свободы места проживания?

- Всего не скажу, - помахал перед моим лицом пальцем глава гильдии, - вот когда обряд сделаем, всё узнаешь! И не пожалеешь, поверь старику!

- Не-е, так не пойдёт, - я налил по стопочке, - если ты от меня что-то скрываешь, я ваще тебе ничего не скажу! Бери!

Выпили. Похрустели огурчиками.

- Ты прав, - наконец выдал Рампил, - я стар и много чего повидал... С тобой нельзя не честно... да и не хочу я! - я молчал, угощаясь квашенной капустой, - откровенность за откровенность! Согласен?

- Вполне, - мы пожали друг другу руку.

- Почему ты в таком возрасте поступил в Академию? - хитро прищурившись, спросил глава гильдии, - с твоим то уровнем...

- А-а-а, - отмахнулся я, - способности это ещё не знания и умения. Так жизнь сложилась, что нет магических знаний... вот так-то вот.

- Уважаю, - кивнул Рампил, - нельзя переоценивать свои способности. Вот скажи это моей Жанмите...

- Это кто? - не удержался от вопроса.

- Дочка, - отмахнулся Рампил, - способности к магии великолепные, а учиться не хочет! Эх, ну почему Единый не послал мне сына?!!!

- Дочь тоже хорошо, - не согласился я, - будет отрада на старость.

- Пока одни проблемы. Ну её...

- А познакомить?

- Не сегодня, - категорично отверг моё предложение Рампил, - так вот. Тебе не нужно возвращаться в Академию. Что Вилорн, что Морохир хитрецы под стать друг другу. Ты и не заметишь как попадёшь под их влияние...

- А ты не такой?

- Такой, - не стал отпираться глава гильдии, - но я честен с тобой, а они нет!

Действительно от Рампила шли волны искренности. Даже немного странно. Может он просто отличный ментальный маг, и это у него такая защита? Не исключено. Посмотрим, что там дальше будет.

- И какую должность ты мне приготовил?

- Да какую хочешь, - хмыкнул Рампил, - у меня в гильдии каждый занимается тем, что у него лучше всего получается, - при этих словах он налил водки.

- За свободу выбора, - поднял я тост, хозяин кивнул. Выпили. Закусили, - ну тогда я хочу быть главой гильдии, - пережёвывая нежный салат из зелени, проговорил я.

- Да брось ты, Алекс, - отмахнулся Рампил, - ты не пацан с улицы, чтобы этого хотеть. Думаю тебе графства хватило чтобы понять что по чём..., - он захрустел упругим солёным огурчиком.

- Верно, отец, хватило..., - при этих словах от Рампила полыхнуло чуть ли не нежностью.

- Сынок, я тебе зла не хочу, - мой собеседник, даже огурец отложил, - мне стоило больших трудов создать гильдию, добиться всего этого... Да найдись достойный кандидат, я с радостью перенёс бы эту ношу на его плечи!

- А Жанмит?

- Молода ещё, - недовольно проговорил Рампил, - и ленива! В голове одни наряды, да вечеринки.

- Сколько ей?

- Да уж двадцать первое лето пошло.... - с горечью ответил Рампил. Похоже для него это больная тема.

- Ничо, с возрастом пройдёт, -успокоил я собеседника. Налил по стопочке. Выпили молча. Закусывать было практически нечем. Чуть ли не руками доедали остатки салатов и солений.

- Мне, отец, учиться нужно, - от Рампила опять полыхнуло тёплыми чувствами. По ходу он так реагирует на слово "отец". Видимо действительно хотел сына, а получил дочь. Бедная девочка!

- Сынок, это не проблема, - с энтузиазмом начал глава гильдии, - у меня лучшая в мире школа артефакторного искусства. Да ко мне на стажировку даже из Светлого леса приезжают! Лучшие преподаватели тебе обеспеченны. А ежели чего, то Мейлахс мой должник... отправим в Академию ... постажируешься по конкретным дисциплинам...

"Входящий вызов Илона", - проплыло перед глазами. Так, видать не дождавшись меня к ужину, решила испробовать полученный переговорник. Я достал приготовленный для императора телефон. Рампил удивлённо посмотрел на артефакт.

- Это переговорник, - поднял я указательный палец, глупо улыбаясь, - мне нужно ответить.

- Да... конечно, -хрипло отозвался дедок, сдабривая ответ волной удивления.

- Илоночка, прости, я немного задержался, - для имитации я приложил телефон к уху, хотя голос девушки звучал у меня в голове.

"Ты где? Я начала беспокоиться".

- Я в Локиите...

"Где?... Что ты там делаешь?"

- Ты же сама предложили найти частную школу, - пожал я плечами, - вот я и нашёл. Сейчас веду переговоры об условиях...

"Алекс, раздери тебя харгл! Ну почему ты отправился туда один? Тебя же обманут! Что, трудно было забежать за мной?"

- Лапусичек, не сердись. Так получилось.

"Ты что пьян?" - удивлённо спросила Илона. И откуда у женщин чутьё на опрокинутый стаканчик водки?

- Нет. Так, за знакомство, совсем чуть-чуть, -отнекивался я, стараясь говорить пьяным голосом. Рампил не подавая вида, пристально следил за мной всеми доступными ему чувствами.

"Алекс, не будь дураком. Ты сейчас подпишешься на такое, о чём потом сильно пожалеешь!"

"Илона, всё под контролем. Я не могу говорить. Завтра всё объясню", - мысленно толкнул я по связи совершенно трезвым голосом и добавил:

- Ты поняла... радость моя?

"Да...", - после недолгого молчания отозвалась Илона, - "будь осторожен. И постарайся не подписывать никакие бумаги. Во-первых, в Орвилии не принято подписывать соглашения при первой встрече, а во-вторых я должна оценить все условия. Ты меня понял?"

- О да, госпожа! Так что не жди меня сегодня. Целую! - я прервал связь, и обратившись к совершенно обалдевшему Рампилу, - извини, эти женщины всегда не вовремя.

- Ничего, - выдавил глава гильдии, - откуда у тебя переговорник?

- На Пустоши нашёл.

- И что, сам его активировал? - недоверчиво спросил дедок. Крючковатый нос его заострился, придавая лицу совершенно хищный вид.

- А что ? Конечно сам, - пожал я плечами, положил телефон на стол и, взяв пузатый графин, налил в рюмочки, - я ведь немного всё же учился. Так... личный учитель... Правда не долго, но кое что умею... особенно по артефактам получается. Бери!

Выпили. Занюхали лепёшками.

- Может в трапезную пойдём? - предложил Рампил, - а то сидим тут...

- Не стоит, - наотрез отказался я, - хорошо ведь сидим.

- Соном!- крикнул Рампил. Я положил руку на его предплечье:

- Оставь его. Вон мясо не доели, и капуста есть... почти...

- Закуски и быстро, - не обращая на меня внимания, приказал глава появившемуся в дверном проёме Соному.

- Зря парня гоняешь, - обречённо сказал я, откидываясь на спинку кресла.

- Ничего, от него не убудет, - глава гильдии встал и порывшись в угловом шкафу, принёс небольшую сферу на подставке, - сможешь запустить его? Это сфера связи!

- Попробую, - отодвинув пустые тарелки, поставил сферу перед собой.

"Эх, ЗАК, ну почему ты не видишь то что и я", - посетовал на ущербность связи со своим искином.

"Учись визуализации и не будет таких проблем", - наставительно отозвался ЗАК.

"Запрос назначения устройства", - толкнул я вопрос к сфере, подпитывая её небольшим каналом энергии.

"Коммутатор продольных излучений малого радиуса, противофазной направленности", - пришёл слабый ответ, который, впрочем, для меня ничего не значил.

"ЗАК, ты знаешь что это?" - поинтересовался я у искина.

"Одна из деталей ретрансляционной станции", - нехотя ответил искин, - "пора уж ознакомиться с простыми вещами".

"Некогда", - отмахнулся я и сказал вслух:

- Тебя обманули, Рампил. Это маленькая деталька от огромного артефакта связи. Так что для тебя она совершенна бесполезна.

- Как ты узнал? Ты ведь не магичил! - недоверчиво спросил глава гильдии.

- Это у меня магия такая, невидимая. Смотри, - я свернул руну молнии и протянул направляющую к вазе с цветами, стоявшую на подставке около окна, - видишь что-нибудь?

- Нет.

Импульс энергии и молния в дребезги разносит вазу. Рампил от неожиданности охнул и присел:

- Алекс! Предупреждать нужно! - мужчина схватился за сердце и сел в кресло.

- Ну извини, - я налил по рюмочке, - не хотел тебя пугать.

Выпили. В дверь постучали и Соном внёс большой поднос с отварным мясом, жаренной рыбой, салатами и кашами. Молча поставив всё на стол и забрав пустые тарелки, поклонился и вышел, покосившись на разбитую вазу.

- Угощайся, -сделал жест Рампил.

- Под рыбку?! - налил я очередную порцию.

- Сопьюсь, - покачал головой Рампил, однако свою порцию лихо прокинул в рот.

Закусили.

- Слушай, Рампил, а почему ты ничего не спрашиваешь про мои порталы? Я думал тебя в основном это интересует.

- Интерес-то есть, - не стал отрицать глава гильдии, выбирая косточки из белорыбицы, - но это твои порталы... Хотя если бы поделился, я нашёл бы им достойное применение...

- Да? - я с удовольствием грыз какой-то квашенный фрукт, - если применение действительно достойное...

- А сколько у тебя свободных переносных порталов? - тут же уцепился за мои слова Рампил.

- Это смотря для какого дела, - усмехнулся я, - если для нелегальной установки ещё в какой-нибудь город...

- Хм, - глава гильдии бросил на меня цепкий взгляд, - завтра обсудим.

- Да не вопрос..., - согласился я, - а ты знаешь, что есть порталы не принадлежащие твоей гильдии.

- К сожалению, ты прав, - кивнул Рампил, - не только мы с тобой владеем переносными порталами... Я почти про все знаю, слежу за использованием... по мере сил.

- А неизвестные? Про которые вообще никто не знает...

- А вот ты про что, - понял мой собеседник, - наследие Древних обширно. Каждый год мы находим новые порталы. Активируем их, если получается...

- И кто этим занимается? - поинтересовался я, - ты сам?

- Нет, что ты. У меня способностей не хватит. Есть артефакт управления порталом, вот с помощью его мы это и делаем.

"ЗАК ты слышал?"

"Да. Я вас прекрасно слышу", - отозвался искин.

- А можно на него посмотреть? - спросил я главу гильдии.

- Нет, - пожал плечами Рампил, - ты же понимаешь, это очень секретный артефакт.

- Жаль, - я отложил недоеденный огурец, - что-то разговор у нас не получается.

- Ну что ты вздёрнулся? - глава отбросил кусок недоеденной рыбы, - это действительно секретный артефакт...

- Я вообще не понимаю отличие твоего предложения от предложения Светлого леса поступить в их академию, - холодно проговорил я, - кто-то тут про доверие и честность говорил... а на деле очередная попытка привлечь на свою сторону хорошего мага, - я встал, - вы меня разочаровали.

- Сядь, - недовольно проговорил Рампил, и добавил, - пожалуйста.

Я сел на краешек кресла, держа спину прямо.

- Поклянись, что никому не расскажешь что видел его и не навредишь артефакту.

- Клянусь, - пожал я плечами. Небольшая вспышка, подтвердила клятву.

- Пошли, - удовлетворённо кивнул Рампил, встал, вытирая руки о небольшое полотенце.

Мы вышли из гостиной. Около дверей стоял Соном.

- Принесите управляющий артефакт, - хмуро бросил Рампил.

Слуга лишь поклонился и проговорил:

- Сию минуту.

Мы молча шли по коридору, соединяющему портальную башню и зал приёмов.

"ЗАК, ты понял в чем секрет Повелителей?", - обратился я к искину.

"Предположительно у них есть управляющий модуль, которым они и конфигурируют портальную сеть".

"Если я его запущу, ты сможешь перехватить управление?".

"В принципе это возможно. Только нужно совершить перемещение в портал не принадлежащий Повелителям дорог. Другими словами в портал, где они ещё не установили права доступа. Тогда, при активном управляющем модуле я замкну управление на себя. Всё, все порталы наши!", - воодушевлённо ответил ЗАК.

"Задачу понял. Будь готов".

"Я уже готов", - недоуменно ответил искин.

Когда мы вошли в портальную башню, там был только Соном, худощавый паренёк в хламиде и ещё один крупный мужчина, стоявший около инвалидного кресла. Именно такая ассоциация возникла у меня, когда я увидел модуль управления.

- Ранпил, а почему это такой секрет? Все ведь понимают, что порталами как то управляют, и совершенно ясно, что это делаешь не ты, - спросил я, осматривая кресло управления.

- Верно, знают. От сообщества магов такое не утаишь, - согласился глава гильдии, - но никто не знает где находится этот артефакт.

- Почему ты так решил? - я поднял удивлённый взгляд на дедка, - где ты, там и артефакт. Это ведь логично.

- Ещё утром он был в другом месте, - пояснил Рампил, - в каждом портале он бывает определённое время, потом его переносят в другой. Никто не знает в какой именно.

- Значит мне повезло что он тут?

"Запрос идентификации", - между тем толкнул я в сферу, стоявшую под сиденьем кресла.

- Можно и так сказать, - криво усмехнулся маг, - ты ведь сам запустил свои порталы?

- Да.

- Вот тебе и ответ, - видимо не только я владею рунами исцеления. Несмотря на выпитый алкоголь, глава гильдии был довольно адекватен, по деловому собран, и ничто не говорило о его сильном опьянении. Да такого и не было. Хитрый дедок!

- Ты специально доставил его сюда! Зачем? - спросил я.

- Последний раз не хватило заряда для активации портала в горах у гномов, хотя до этого всё прошло нормально. Мы ничего не можем понять. Я предполагал, что ты активировал свои порталы напрямую, безо всяких артефактов и решил, что будет полезным тебе его показать.

"Идентификация произведена. Доступ Прима-разработчик", - пришёл ответ от управляющего модуля.

- Не боишься? - спросил я, присев около управляющего кресла и рассматривая нагромождение кристаллов, золотых пластин и кружевных полусфер из серебряных нитей, - а ну как украду это чудо.

- Ты дал клятву! - коротко отозвался Рампил, - и кроме того, артефакт настроен на конкретную ауру, так что, при всем уважении, ты не сможешь им воспользоваться ...

- Вот как... понятно, - "Вывести список доступных порталов", - толкнул я в сферу. Перед глазами вышел список ничего не говорящих мне названий. Вот и куда мне перемещаться?, - ну-ка что мы тут имеем? - под пристальными взглядами окружающих, я продолжал внимательно рассматривать конструкцию, одновременно читая полупрозрачный список доступных порталов.

"ЗАК, тут есть ЭКоКУЦ. Не знаешь что это?"

"Энергетический комплекс континентального управляющего центра", - продекламировал искин.

"Как ты думаешь, Повелители там были?"

"По моим данным, нет. С порталом что-то не так. Он постоянно даёт отбой при обращении к нему и тут же вновь появляется как доступный. Вряд ли Повелители используют его. Попробую соединиться с ним...", - высказал своё мнение ЗАК, и через некоторое время, - "подтверждаю, перемещений туда не зафиксировано и портал взят мною под контроль. Проблемы только со слабой и неустойчивой связью. Кстати, по имеющейся статистике, в доступности он бывает не более трёх часов в сутки. Рекомендую выбрать что-нибудь другое".

"Некогда. И так все смотрят на меня", - отмахнулся я и сказал вслух:

- Накопители в порядке. Пробовали увеличить уровень заряда?

- Накопители очень старые, - вступил в разговор тщедушного вида парень, - мы заказали гномам новые, но такие кристаллы очень редко попадаются и долго обрабатываются. А эти заряжать большим уровнем опасно.

- Согласен,- кивнул я и толкнул в сферу - "Портал ЭКо КУЦ. Перенести".

"Выполняется соединение", - пришёл ответ от сферы, - "задействован управляющий контур... переадресация отменена... открыт шлюз управляющего контура..."

- Что происходит??!! - вдруг заорал парень, - портал активируется. Я же ставил блокировку! - с этими словами он бросился в свою нишу управления.

- Увози это отсюда, - сказал Рампил мужчине около кресла, - опять кто-то пытается прорвать защиту. Пойдём Алекс, тут может быть очень жарко, - с этими словами Рампил направился к выходу. Крупный мужчина бегом покатил управляющее кресло в другую сторону.

Стены портала стали светиться синеватым светом, что напомнило мне пещеру, через которую я попал в этот мир.

- Красиво! - восхищённо осматривался я, не торопясь уходить.

- Алекс! Сюда! - голос Рампила утонул в тишине. Перед глазами на секунду поплыло и вот я стою в полуразрушенной башне Повелителей Дорог. Через провал в стене башни я видел лес, совершенно неприветливого вида. Сквозь ветви деревьев, пробивались лучи заходящего Ясмина.

"ЗАК. Как все прошло?", - поинтересовался я. В ответ тишина, - "ЗАК! Ты где?"

"Алекс, я потерял управления порталом... Он.... прррер.....ет... я не могу.... активируй сам...", - и опять тишина.

- ЗАК! - заорал я, увидев в проем башни мелькнувшую тень, - забирай меня отсюда... Блин, у меня даже меча нет!

Я навертел на руках руны молнии и с удивлением наблюдал как медленно они рассыпаются, не смотря на все мои усилия поддержать их структуру:

- Господи, и куда же я попал в этот раз? - тревожно спросил я сам себя.

Ответом мне была звенящая тишина.


Глава 2

Империя. Дворец Императора.

Хасс.

Звук кованных сапог начальника тайной канцелярии отдавался гулким эхом под сводами пустынных коридоров дворца. Придворные, случайно попадающиеся навстречу, торопливо ныряли в первую попавшуюся дверь, лишь бы не встретиться с ним лицом к лицу. Хасс был зол. Охрана приставленная следить за графом Андером умудрилась потерять его в столице средь бела дня. Какие-то разбойники напали на лучших сыщиков империи и сумели навязать им бой. Причём всем группам сразу. Чем больше Хасс думал об этом, тем твёрже становилось его убеждение, что это подготовленный акт похищения. Но кто стоит за этим? Как доложить об этом Императору?

Мужчина судорожно перебирал в голове факты, подыскивая слова, для объяснения с венценосной особой.


Император.

Вилорн сидел в глубоком кресле в своём кабинете и молча смотрел перед собой. Эти переговоры со старейшинами гномов, утомили его. Опять они хотят автономию, опять выставляют требования и, судя по всему, опять зреет мятеж. Вот только он, Император, уже не тот двадцатилетний юноша, чтобы самолично скакать верхом и участвовать в расправах.

"Ну почему Единый послал мне дочь, а не сына?" - пронеслась мысль, и следом, - "нужно срочно выдавать Весту замуж... Хоть за этого графа Андера. Парень не робкий, с головой на плечах. Не удивлюсь, если он из присяги сделает "поэму ни-о-чём"...", - император потёр подбородок, - "не получился разговор с ним... не получился... Нужно было сразу переговорить с ним наедине, чисто по мужски, безо всяких интрижек...".

В дверь осторожно постучали и вошёл Хасс:

- Разрешите, ваше величество?

- Проходи.

Начальник тайной канцелярии вошёл и сглотнув от волнения начал:

- Ваше величество, возникли непредвиденные обстоятельства... - император внимательно посмотрел на Хасса и, встав из кресла, прошёл к рабочему столу. Постояв немного спиной к Хассу, повернулся и сказал:

- Рассказывай. И давай-ка без оговорок и недомолвок.

- Как прикажите, - мужчина тихонько облегчённо вздохнул, - в игру вокруг графа Андера вступила третья сила, - брови императора удивлённо взметнулись вверх. Начальник тайной канцелярии продолжил, - да, в это трудно поверить, но при возвращении из дворца, граф пропал в неизвестном направлении, - Хасс говорил быстро, стараясь побыстрей выдать всю информацию, - были перекрыты все выходы из города, задействована городская стража...

- Как это произошло? Я же приказал не спускать с него глаз! - перебил Вилорн спокойным и потому ещё более страшным голосом.

- Его доставили к парадному входу в Академию, там он переговорил с какой-то девочкой и они вместе с ней уехали. Мои люди попытались отследить их, но были втянуты в разборки с пьяным отрепьем. Карета с графом уехала и ... пропала.

- В каком смысле, пропала? - спросил император и сел за свой рабочий стол. Хасс продолжал стоять, подбирая слова.

- В прямом. Последней раз её видели со стороны улицы Победного Шествия...

- Это же рядом с Дворцом!

- Да, ваше величество. Мы обыскали все закоулки. Маги просмотрели след... Ничего. След обрывается в одном из проулков.

- Предположения кто это мог быть? - сурово спросил император.

- Не могу сказать...

- Хасс, ты понимаешь что произошло?

- Да ваше величество.

- Мне и всей империи в моем лице, только что плюнули в лицо. Прилюдно! Если мы не можем контролировать собственную столицу...! - император встал и начал ходить по кабинету, заложив руки за спину, - что Повелители Дорог?

- Претензий к ним нет. Карета пропала в противоположной стороне от портала.

- А переносные порталы? Если они есть у графа Андера, значит, могут быть и у них.

- К сожалению, это не доказуемо, следов работы портала нет... прошло слишком много времени...

- Может быть безликие? - предположил император.

- Маловероятно. Они всё же больше по убийствам....а тут целая карета.... дознаватели ведут опрос среди владельцев карет.

- Ясно, Вилорн постучал пальцами по крышке стола, - что с Запретной зоной? Нашли что-нибудь?

- Да, ваше величество. Остатки переносного портала. Маги сказали, что он разрушен буквально несколько часов назад. Причина разрушения выясняется.

- Может быть это эльфы? - предположил император, - они вон какой спектакль устроили со всей этой учёбой в академии. Может и портал дело их рук?

- Сомневаюсь, - проговорил Хасс, - на крыше одного из домов был обнаружен след эльфа. Но это всё. Скорей всего это был наблюдатель.

- Вот именно! Им незачем самим участвовать в этом балагане с похищением. Достаточно всё организовать и проследить исполнение.

- Тогда получается, что у них есть переносной портал, и он находится в столице, - Хасс сам испугался своих слов.

- Не исключено, - хмыкнул император, - до выяснения, привести городскую стражу в повышенную готовность.

- Сделаем, ваше величество.

- Карету найти, задействовать всех агентов во всех странах. Она слишком приметная, чтобы пропасть бесследно. Организуй круглосуточное дежурство слухачей. Если это Повелители... Несдобровать Ранпилу!

- Слушаюсь, ваше величество.

- Похоже эту партию мы проиграли, - император подошёл к окну и рассматривая голубей, сидящих на небольшом карнизе, задумчиво произнёс, - насколько я знаю, граф Андер не из тех людей, которые исчезают бесследно. А вот когда мы его найдём... Снарядите отряд в графство Андера. Нужно присмотреть за ним. Думаю, граф в первую очередь появится там. В академии мы похоже его уже не увидим.

- Всё сделаю, ваше величество.

- Идите, Хасс. И как только появятся новости, сразу ко мне, вне зависимости от времени суток.

- Я понял, - Хасс по-военному кивнул.

- Работайте, - кивнул император в ответ.


Портал в неизвестном месте.

Алекс.

В лесу ночь наступает быстро. Казалось бы Ясмин ещё высоко, а внизу под густой кроной деревьев уже глубокие сумерки. Что уж говорить про колодцеобразную башню портала. Чтобы осмотреться мне пришлось сильно напрягать зрение.

Башня как башня, почти такая же, как и та из которой я прибыл. Это, конечно ежели не считать пролома в стене шириной метра три. И вот в этот пролом я и видел довольно густой лес, да и сверху с монументально высоких деревьев свисали лианы лощиной с мою руку.

"ЗАК!", - попытался я установить связь со своим искином, - "ЗАК, ответь!"

Тишина. Ну ладно, попробуем установить связь с портальными мозгами.

"Запрос идентификации!", - посылал я мыслеформу во все стороны. Тишина. Похоже с порталом действительно что-то не в порядке. И что теперь делать? Идти на ночь глядя по незнакомому лесу? Нет уж, я на такой подвиг не способен. Значит нужно найти укромное местечко для ночлега где-нибудь тут. Чем я и занялся. Выходов из портала было два, практически напротив друг другу, это не считая провала в стене. Значит нужно найти место, чтобы все их видеть. В этой нише будет самое то. У Рампила в портале, там был пульт управления, ну-ка посмотрим что здесь.

В истинном зрении в нише действительно виднелись несколько слабых энергоканалов. Но не это удивило меня. Удивительно было то, что обычно при переходе на истинное зрение, картина мира расцветала разными красками, а тут... Все было в серо-грязно-чёрном цвете. Нет, это была не та серость, когда нет энергии, энергия была. Вон какие вихри тут гуляют. Кстати почему вихри? Что то новенькое.

Каналы выходящие из пола в нише, на высоте около полуметра, перекручивались и меняли свой цвет на грязно-серый, а ещё выше становились черными.

Но ведь это не нормально! Встал посередине портала и начал экспериментировать с рунами. Все они существовали не более нескольких секунд, а потом чёрная ржа съедала их заставляя рассыпаться и истаивать. Вот это ничего себе! Это куда же я попал? Вот тебе и энергокомплекс КУЦ!

Ладно, без паники! Бывает хуже... но реже...

Во-первых, нужно найти себе хоть какое-то оружие. Хоть палку! Обследовал входы в портал на предмет какого-нибудь штыря или металлической полосы. Нет ничего. Всё давным-давно сгнило, превратилось в прах. В карманах также не было ни ножа, ни гвоздя, вообще ничего!

Ладно, посмотрим, что там снаружи. Я попытался войти в состояние распылённости, чтобы проверить, есть ли опасность снаружи портала. Войдя в состояние, почувствовал, что на меня наваливается нечто липкое, грязное и ужасно вонючие. Вывалился в реальность, тяжело дыша. Сердце учащённо билось, тошнило. Рампиловский шашлык просился наружу. Нет уж, дудки! Когда ещё поесть удастся!? Понемногу успокоился. Единственно полезное, что я вынес из кратковременного пребывания в состоянии распылённости, так это то, что опасность тут повсюду. Такое ощущение, что сам воздух тут опасен. А что? Очень даже может быть.

Осторожно подошёл к провалу в стене. Через штатный выход идти не хотелось. Там со всех сторон свисали совершенно неаппетитные лианы с колючками, величиной с мой палец. А вдруг они ядовитые! Мне отлёживаться тут совсем не хочется. Всматриваясь в темноту, пытался найти недалеко от стен портала палку или молодое деревце, которое смог бы сломать голыми руками. Есть! Метрах в трёх от проёма, справа, лежала симпатичная такая палка, с рогатиной с одной стороны и заострённая с другой. Ну чем не готовый посох?! Прислушался. Тихо. Ну насколько может быть тихо в вечернем лесу. Там скрип дерева, тут щелчок переломанной веточки, шуршание чего-то обо что-то. Это и называется тихо.

Осторожно выбрался из проёма. Опасность снизу справа! - полыхнуло красным. Резко отдёрнул ногу от подсолнухообразного пятицветика, лепестки которого превратились в шипастые зубы, казалось, лязгнувшие в миллиметре от моей лодыжки. Твою же мать! Вот тебе и цветок. Секунда дело и опять передо мной небольшой такой цветочек, мирно качающийся на несуществующем ветре.

Похоже попал я в самый центр Проклятого леса. Про такие вещи рассказывала и Милёна и Первый. Тщательно выбирая дорогу, двинулся к заветному посоху. К счастью, больше не было ни каких сюрпризов. Подойдя к лежавшей на листве палке, внимательно осмотрел её на предмет живообразности. Вроде все нормально. Жизненных сил я в ней не увидел. Облегчённо вздохнув, наклонился и попытался взять посох...Только неимоверная реакция, способность ускоряться, да остатки защиты помогли мне избежать неминуемой гибели. Палка оказалась совсем не палкой, а каким-то пресмыкающимся, которое попыталось намотаться мне на протянутую руку, и проткнуть её острым жалом. Рывок с разворотом, перекат и, оттолкнувшись от земли, я запрыгнул на стену портала. Приземлился на ноги. Наклонился, опершись ладонями о колени. Вырвало. Вот же гадский палко-удав.

- Фух, - тяжело выдохнул я, - вроде пронесло.

Одно радует, антигравитатор работает. Это здорово! Легко оттолкнувшись от стены, завис над проёмом. Мой палко-удав, опять принял вид бездушного дерева. Нет уж, придётся обойтись без посохов.

Начал медленно спускаться во внутрь портала, стараясь не зацепить свисающие лианы. А то кто их знает, может они тоже живые и кусачие. И вдруг... бац! И я почти с трёх метровой высоты падаю на вымощенный камнем пол портала. Вот и пригодилась физическая подготовка. Сгруппировался, кувырок через плечо и я опять на ногах. Что случилось с антигравитатором? Попробовал опять запрыгнуть на сену портала. Не получается. Теперь я ещё и летать разучился. Ну что же всё так хреново-то?!

Всё! Хватит экспериментов. Самое близкое ко мне место с привычной энергией в нише. Вот там и отсижусь. Может там и руны будут работать.

Я забрался в облюбованную нишу. Тут хоть какая-то сила есть. А то ведь эта чернота разъедает мою ауру. Кстати как моя защита? Совсем бледная. Потянувшись к каналам с живительной энергией, накачал защиту насколько смог. Теперь мне и камень в голову не страшен. Жаль только, что пока я сижу в этой нише... а вот выйду и защита моя быстренько истлеет. Сколько я тут побыл? Пять минут? Десять? А от защиты остался только предупреждающий контур.

Расчистил себе место, выбросив из ниши камни, палки, щебёнку. Давненько я не ночевал на камне. Разнежился. Попытался слиться с окружающей средой. На меня вновь навалилось липкое и тягуче облако. Стало трудно дышать, завоняло протухшими яйцами. Вокруг опасность... везде... разве что снизу спокойно. Я вынырнул из состояния распылённости, тяжело дыша. Да что же это за фиговина такая?

"Алекс! Это ЗАК, ответь. Алекс, это ЗАК. Ответь", - донёсся слабы шёпот.

- ЗА-А-АК! - заорал я, - ЗАК я тебя слышу. ЗАК! - я резко замолчал, осознав, что своим криком могу привлечь незваных гостей.

"Ну наконец-то. Куда ты пропал?", - недовольно проговорил искин.

"ЗАК, как я рад тебя слышать. Забирай меня отсюда. У меня не получается достучаться до портала".

"Не могу. Я тебя слышу через портал, но очень плохо и звук всё время плавает".

"Да не нужно меня слушать, просто забирай. Я сейчас выйду в центр", - я встал и вышел на середину портала, - "ЗАК, давай! Я готов. ЗАК!" В ответ тишина.

"ЗАК. Ты меня слышишь? Ты куда опять пропал?", - тишина. Вернулся в нишу, встал на колени и сел на пятки.

"ЗАК!"

"Ты опять куда-то пропал. Что там происходит?" - донёсся слабый шёпот искина.

"Да я сам не знаю, что тут происходит", - нервно проговорил я, -"сижу вот в нише, тебя еле слышу, стоит выйти, связь теряется. Ты можешь меня забрать?"

"Нет, Алекс, не могу. Твой портал пингуется, но при попытке любой команды, даёт ошибку. Я считаю, что твой перенос выжег все имеющиеся активные взаимосвязи. Если управляющий модуль активен, то есть вероятность, что он восстановит работоспособность портала".

"А если он не активен?"

"Ну как-то же я его пингую", - не согласился ЗАК, - "это конечно не говорит, что модуль полностью работоспособен... Ты бы спустился в кристальную, да посмотрел что там к чему".

"Как я туда могу попасть? Портал не отзывается... я понятия не имею где тут что! Я вон палку себе хотел взять, вышел из портала, да чуть с жизнью не распрощался... и летать я теперь не умею, грохнулся с трёхметровой высоты...", - пожаловался я.

"Расскажи подробней", - попросил искин.

"Да блин, тут всё вверх тормашками! Энергия чёрная....", - я поделился с ЗАКом своими наблюдениями.

"Похоже у нас проблемы", - обрадовал он меня, когда я закончил.

"И что? Серьёзные?"

"С вероятностью в семьдесят процентов ты находишься в зоне работы генератора спирально-сегментированных Пэ-Ка полей Зицца. Причём поле находится в противофазном равновесии", - выдал ЗАК очередную абракадабру.

"ЗАК, твою мать. Ну что ты мне всякую хрень на ночь глядя рассказываешь? Я понятие не имею что это за поля и кто такой Зицц", - с горечью проговорил я, - "нельзя попонятней объясняться?"

"Нельзя", - огорошил меня искин, -"это и есть базовые понятия..."

"Ну так растолкуй простыми словами. Считай что я новичок и ни хрена не знаю".

"Это сложно, но я попробую. Согласно программы Возрождения, на материках были установлены специальные генераторы. После мелотронного удара, выжившие представители Высшей расы должны были запустить их. Если бы все прошло как предполагалось, то через десять -пятнадцать лет инфополе было бы восстановлено и последствия мелотронной атаки ликвидированы на шестьдесят и более процентов. При запуске генератора существует очень слабое место... На последнем этапе запуска генератора есть, так называемая, точка невозврата. При прохождении этой точки, отменить запуск невозможно. Если оператор не подготовлен, то большой напор разнородных управляющих импульсов может выжечь ему мозг. Тогда генератор будет выдавать спирально-сегментированное Пэ-Ка поле в противофазе. Именно поэтому запускать генератор должен только представитель Высшей расы...".

"Ты хочешь сказать, что некто из простых смертных попытался запустить этот самый генератор и погиб. И теперь это устройство древних работает не так как нужно?", - уточнил я.

"Да", - подтвердил искин.

"Хотели как лучше, а получилось как всегда", - уныло вставил я,- "Какие ещё есть слабые места? Кроме того что я не могу создать ни одной руны".

"Учитывая длительность воздействия полей Зицца, могу предположить, что в ближайшем твоём окружении существуют такие формы жизни, про которые ты даже не догадываешься".

"Я уже с двумя такими формами столкнулся".

"Это мелочи. Обычные плотоядные растения. Ну может быть чуть-чуть мутировавшие", - многообещающе сказал искин.

"ЗАК. Ну вот нафига ты мне это сказал? А? Мне и так хреново", - проговорил я, - "что мне с энергиями делать? С черными... ну и серыми там... Их можно как-то использовать?"

"Поля Зицца мало изучены в свободном состоянии. Доподлинно известно, что под воздействием спирально-сегментированное Пэ-Ка полей в противофазе, живые организмы мутируют с колоссальной скоростью. Нет научных данных, что произойдёт с живыми организмами при длительном облучении. По одним версиям они все погибнут, по другим придут в условно-стабильное состояние. Судя по твоему рассказу, случилось именно по второму сценарию".

"Это очень познавательно", - устало проговорил я, - "я тебя не об этом спросил".

"А о чём?"

"Как мне использовать эти энергии для рун, для поддержания защиты, своей ауры...как?"

"Никак. Нет данных об использовании энергопотоков искажённых Пэ-Ка полем. Ты можешь попробовать, но я не советую. Настоятельно не советую", - прошептал искин. Я устал сидеть в позе зародыша. Выпрямился, выгнул спину, опершись ладонями в поясницу. Не советует он! А мне-то что делать? Выбора-то нет!

Опять склонил голову так, чтобы она была на уровне светлой энергии.

"ЗАК, как ты считаешь, если я начну использовать чёрную энергию, я начну мутировать?"

"В настоящем виде, ты не сможешь ей манипулировать. Вероятность того что ты будешь мутировать очень велика. Опытов на человеке не делали, тем более на представителях Высшей расы. Мне нечего тебе сказать".

Вот тебе и умные Древние. Выдумали какую-то хрень про которую сами ничего не знают.

"ЗАК, слушай меня внимательно", - начал я, - "есть большая вероятность, что я не выберусь отсюда. Возможно, не доживу до утра".

"Не более пятидесяти процентов", - вставил искин.

"Заткнись и слушай", - нервно огрызнулся я, - "Включи безусловную связь на приём со всеми доступными абонентами. Меня должны услышать все у кого есть телефоны. Раньше или позже, но это должны услышать все!"

"Выполняется", - прошептал искин в ответ, - "идёт синхронная передача на доступные приёмники, а также включена запись для отсутствующих в конференции абонентов".

"Отлично", - удовлетворённо сказал я, -"итак други мои, должен вам сообщить, что я попал в некое место, из которого выйду весьма не скоро. Так получилось, что я перенёсся в новый портал, находящийся в опасной зоне. При переносе портал испортился, поэтому выбираться из этой зоны придётся самому. В этой зоне у меня не будет возможности поддерживать с вами связь... Её тут просто нет. То местечко, где я сейчас нахожусь, единственное в своём роде на многие мили вокруг. Как только я его покину, связаться со мной будет невозможно.

Поэтому прошу не паниковать и выполнить все мои распоряжения точно и в срок.

Харлан, начинай поиск подходящего места для организации места жительства на территории Ластанара. В Империи я слишком наследил и оставаться в ней пока что нерационально. Идар уже разместил в Ластанаре пару порталов, ЗАК перекинет вас туда. Это должна быть наша тайная резиденция. ЗАК обеспечит вас драгоценностями и денежными ресурсами. Все Пластуны, а также крестьяне, изъявившие желание присоединиться к ним, уходят туда через порталы. Вести себя на новом месте тихо, не выделяясь среди местного населения. Когда я выйду из зоны, развернём там ЗАКа номер два. Так что выбирайте место с перспективой. Через день в графстве не должно быть ни одного Пластуна.

Зула... Объяснишь Фаргу ситуацию. С переселением в Империю придётся чуть-чуть повременить. Тебе лучше вернуться в клан и ждать меня там. Я обязательно за тобой приду. Только портал, который у Фарга не забудьте оборудовать, а то дорога может затянуться. Я не очень представляю где я сейчас, но даже если предположить самое хорошее, то дорога в стойбище, без портала займёт пару месяцев.

Далее. Милёна, возвращайся к друидам. Это не обсуждается. Я буду тебя искать у Жизнемиры. Доступ к модулю ЛЕС у тебя имеется, вот через него я за тобой и приду.

Мариш, ты остаёшься в замке за главную. Тебя никто не тронет, при любой ситуации, ты законная наследница. Никому ничего не рассказывай. Слушайся советов ЗАКа. От графства я не отказываюсь, просто немного сменились планы. На все вопросы отвечай, приедет муж и всё решит. Официально я учусь в академии. Про то, что я вляпался с этим долбанным порталом, никому не слова. Это касается всех!

Дария, баронский замок за тобой. Вернусь, спрошу с тебя. Нужны верные помощники, возьми кого-то из пластунов.

Про порталы всем забыть. Использовать только в самых крайних случаях. Похождения в гости через портал прекратить. Зула, Милена слышали?! Кстати телефоны тоже ни кому не показывайте. В Империи, да и не только в ней, это огромная редкость, не усложняйте себе жизнь.

Идар. Ваша миссия должна быть завершена, при любом развитии событий. Это первоочередная задача! От того как вы разложите облучатели зависит детородные свойства всех женщин Тарилана! Помните об этом. Я запрещаю вам бросать всё и идти на мои поиски. Я сам выкручусь, так что занимайтесь делом.

Харлан, безликих отравить в Град. В графстве пусть останутся только желающие. Богдан положи им хорошее содержание. ЗАК обеспечь денежными средствами. Когда вернусь, оставшихся на службе безликих награжу за верность.

Илона, извини, что так всё вышло. Нам так и не удалось встретиться и всё обсудить. Всё так глупо получилось... Как только будет возможность, я свяжусь с тобой.

ЗАК, найди способ передать Первому, пусть уходят из Академии. Сам понимаешь, я не смогу достучаться до него. Стая уходит в Ластанар, с пластунами. Остаются только арвенды из личной охрана женщин и детей. Кстати портал в Запретной зоне ликвидируй. Прямо сейчас".

"Портал ликвидирован", - отрапортовал ЗАК.

"Отлично. Харлан передай мастеру Юлу, занятия не прекращать. Насколько я помню, по уставу Града, Настоятеля можно сменить только через полгода отсутствия известий от него. Так что тут проблем не будет. За полгода я надеюсь выбраться из этой жо... дыры.

Богдан, извини, но твою портальную придётся ликвидировать. Обладать порталом слишком опасно. ЗАК, прими к исполнению. Во всем остальном, Богдан, наши с тобой договорённости остаются в силе. Развивай графство. ЗАК тебе поможет. И помните, вы не получали от меня никаких сообщений. Для всех вы должны говорить, что я на учёбе в Академии",- немного помолчав, добавил, - "ну вот пожалуй и всё. И поможет нам бог. Всё ЗАК, конец записи".

"Запись и трансляция остановлены", - отрапортовал искин.


Светлый лес. Дворец эльфов.

Морохир.

Вот уже несколько часов владыка эльфов работал над ребусом вокруг исчезновения Алекса Андера. А тут ещё вдруг ожил, переданный ему графом, артефакт-переговорник, со странным названием "телефон". Не в прямом смысле ожил, а просто начал вибрировать и потом издавать трели серебряного колокольчика. Призванный придворный мага Таерифрон, осмотрев артефакт, не увидел ничего опасного. Только после этого владыка решился взять переговорник. То, что он услышал, повергло старого эльфа в шок. Видимо это было слишком очевидно, потому как Таерифрон предложил позвать целителя.

Выпроводив всех, Морохир крепко задумался. Первый вывод, который сделал владыка - Алекс действительно Истинный. Это объясняло очень многое. И если не обращать внимания на тот факт, что неизвестно откуда он прибыл, все остальное вполне логично и объяснимо. Второе, Алекс попал в нешуточную передрягу. Вся его речь больше напоминала прощальное слово на похоронах. Из этого обращения к своим соратникам, владыка эльфов узнал больше чем вся его служба безопасности с тайной канцелярией вместе взятые, собрали за последние два месяца. А если сопоставить имеющиеся данные и слова Алекса, то... В дверь заглянул дворецкий:

- Владыка... - он не успел договорить, как в комнату ураганом влетела Анариэль.

- Папка, что за спешка? - девушка была возбуждена , от неё так и шли волны негодования, - что за тайны? Что случилось?

- И тебе здравствуй, - Морохир встал из-за стола, навстречу дочери, - как добралась?

- Приветик, - Анариэль подошла и чмокнула отца в щеку, - ужасно! Я не знаю, как ты будешь оправдываться перед Академией... Я сорвалась, едва дождавшись окончания занятий. Твоя формулировка "Срочно возвращайся!", да ещё таким тоном, меня... выбила ... что произошло?

- Что это у тебя? - указал владыка на небольшой цветочный горшок с алой розой.

- Цветок, - смутившись, ответила девушка, - просто так...

- Да?!

- Пап, давай потом. Хорошо? Что случилось?

- Случилось, доченька. Случилось. Присядь, - Морохир прошёл к своему креслу, взял в руки телефон, - помнишь этот артефакт?

- Да, - чуть удивилась эльфийка, - что Алекс согласился переехать в Светлый Лес?

- К сожалению, нет, - от владыки не ускользнула наигранное безразличие в вопросе дочери, - похоже наш общий знакомый попал в переделку. Этот артефакт заработал и голосом молодого парня поведал мне очень многое.

- Каким ещё голосом? - не поняла Анариэль.

- Я не знаком с графом Андером лично и не могу сказать, кто говорил. Если предположить, что это был он, то ...

- Пап, ну что ты тянешь? Ты можешь нормально рассказать что произошло? - недовольно сдвинув брови и наморщив лоб, приговорила принцесса.

- Начну с того, что данный артефакт у графа Андера не единственный. Насколько я могу судить по его речи, такие есть у всех его соратников...

- Ну да. Он вроде говорил про это, - вставила девушка.

- Он много чего сказал, дал распоряжения... и мне показалось, что это были его последние указания. Он как будто прощался...

- Нет..., - Анариэль криво улыбалась, взгляд замер, - нет..., - повторила она, - ты путаешь... тебе просто так показалось...

- Может быть, - Морохир старался говорить деловым тоном, - может быть.

- Ну нет же...,- находясь в прострации, продолжала девушка, - не может такого быть...

Морохир не ожидал такой реакции от своей дочери. Видимо этот, как она говорила "человечишка", проник в её душу гораздо глубже, чем она сама подозревала. Владыка налил в стакан воды и поднёс дочери:

- Выпей.

- Пап, что конкретно он сказал? - казалось, принцесса не замечала протянутый стакан. Морохир пожал плечами и поставил стакан на край стола.

- Он неудачно перенёсся в неизвестный портал. Давал распоряжения по графству, наказ своим жёнам. Ты кстати знала, что у него на службе пластуны и безликие? Я тоже не знал, - проговорил владыка в пустоту, - просил какого-то Зака помогать его близким деньгами и советами. Видимо его душеприказчик, или хранитель семейных реликвий.

- Но ведь это ничего не значит! - горячо проговорила Анариэль, прижимая к себе горшочек с цветком, - ну дал распоряжения, ну и что? Может он путешествовать собрался?

- Анариэль...

- Наказ жёнам... Ха... на то они и жены чтобы ими командовать, - девушка нервно ходила по кабинету.

- Анариэль... - Морохир не знал радоваться ему или огорчаться. Радовало, что дочь наконец-то влюбилась. Огорчало, что её избранник в беде, и он, владыка эльфов не в силах ему помочь.

- Пап, ну что ты всё выдумываешь? - принцесса остановилась напротив отца, - скажи что вы снова его упустили.. Да?

- Это он подарил? - кивнул Морохир на цветок.

- Пап..., - на глазах принцессы навернулись слезы, - мы ведь найдём его?

Морохир подошёл и прижал дочь к себе. Поцеловал в макушку.

- Обязательно. Иди к себе, завтра утром поговорим.

- Хорошо, - отстранённо отозвалась Анариэль и молча ушла. Морохир никогда не видел свою дочь в таком состоянии.

- Лишь бы он остался жив... Воскресить его из мёртвых никто не сумеет, - тихо произнёс владыка.


Орвилия. Локиит.

Рампил, глава гильдии Повелителей дорог.

Сумерки быстро сгущались, погружая комнату приёмов в полумрак. Глава гильдии сидел в том же самом кресле, что и при беседе с графом Андером, и задумчиво смотрел на переговорник, забытый Алексом на столе около тарелки с салатом. Только что Рампил прослушал послание Алекса своим соратником. То, что эта информация не предназначалась для ушей главы гильдии, Рампил понял почти сразу. Непонятным оставалось, почему он все это услышал. Первое объяснение, которое приходило на ум Рампилу, переговорники связаны между собой и Алекс не может управлять, с кем устанавливать связь, а с кем нет. Впрочем, это никто не может. Удивительно другое, как этому парню удалось связать воедино несколько артефактов. Судя по тому, что услышал глава гильдии, он может не получить ответ на данный вопрос. Это была не беседа между несколькими владельцами артефакта, это было послание, и Рампил подозревал что тут не обошлось без записывающего кристалла.

Но все эти тонкости отходили на второй план. Главное было, что кто-то пытался прорваться в подконтрольный гильдии портал, в результате чего Алекс и попал в неизвестное место. Рампил дал распоряжение своим людям, выяснить что произошло. Да, у него была команда из семерых членов гильдии, особо приближенных к нему. Они служили Рампилу не за страх, а за совесть. У каждого была своя история, но в одном они были похожи - им Рампил мог доверить любую тайну, без опаски, что эту тайну обратят против него.

Казалось все было продумано до мелочей... И как заманить графа Андера в карету, чтобы не привлечь внимание следивших за ним тайных агентов, и как занять этих самых агентов, чтобы им было не до подопечного, и даже как доставить его сюда в Локиит. Конечно они рисковали , задействовав переносной портал, давным-давно замурованный в одном из переулков столицы империи. Но это того стоило.

"А ведь у него уровень около шестидесяти единиц", - размышлял Рампил, - "а может и все семьдесят. Да-а, теперь понятно, почему вокруг него такая возня. И как это мы его просмотрели?"

Кресло, в котором сидел Алекс, определяло уровень Дара весьма приблизительно, но насыщенно зелёный цвет кристалла в спинке кресла, не загорался ни разу, на памяти главы гильдии. А в нём-то многие успели посидеть, не исключая и императора и местного правителя салатуна Имдижера.

Дверь распахнулась без стука и предупреждений. Рампил вскинулся, посмотрев на вошедшую дочь:

- Сколько раз я просил стучаться, - недовольно проговорил он.

- А где твой несравненный граф? - вместо приветствия спросила девушка.

- Сбежал от твоей наглости, - пробурчал глава гильдии, наливая себе сок в высокий стакан.

Жанмит была очень похожа на мать. Такая же копна ярко рыжих волос, веснушчатый, чуть вздёрнутый нос, большие, серые глаза. А вот брови ей достались от отца, от Рампила, густые, мохнатые. Верней они таковыми были бы, не выщипывай их хозяйка, с завидной систематичностью. Большая грудь, крутые бедра, всё было при ней. Жанмит про это знала и бессовестно пользовалась своей внешностью. Вот и сейчас она была одета настолько вызывающе, что Рампил недовольно поморщился и отвернулся. Вести беседы с дочерью о её внешнем виде он не любил. Это всегда заканчивалось скандалом, причём переживал по большей части он, а с дочери как с гуся вода...

- Что ты ему наплёл про меня? Я его не видела и Балма сказала, что он очень хотел со мной познакомится.

- Жанмит, иди к себе, - устало проговорил Рампил, - граф уже отбыл. Так что ступай.

- Почему ты не познакомил его со мной? Ты меня стесняешься? Это потому, что я не мужчина, а всего лишь бесполезная женщина? - довольно громка начала Жанмит.

- Хватит! - прикрикнул Рампил, - ступай к себе!

Девушка фыркнула как рассерженная кошка и, резко повернувшись, вышла, бросив через плечо:

- Небось споил парня своим напитком Древних... Когда ты её уже напьёшься?...

Рампил осуждающе покачал головой, выливая в сок остатки содержимого из пузатого графина.


Империя. Замок Алекса.

В трапезной было тесно. Казалось тут собрались все жители замка. На самом деле тут были только свои. Все пластуны, срочно прибывшие в замок. Зула и Милена, примчавшиеся из баронского имения. Марианна и, успокаивающая её, тётка Варвара. Дария, Саймон с детьми и Богдан. Пригласили отца Гирдона. Никого лишнего.

Аксинья и ещё две женщины из пластунов, скромно прятались в тени посудного шкафа. Саймон только что прибыл, и шикал на Елизавету, которая пыталась успокоить плачущую Марианну. Во главе стола сидел Хисий, справа Зула, слева Милена. Богдан и Дария скромно сидели с одного стороны стола, Идар , Енай и Харлан с другой. Несколько арвендов, включая котёнка Почемучку, с достоинством полулежали под окном.

Сообщение Алекса всех повергло в шок, и если пластуны, как и подобает воинам, встретили известие вполне обыденно, то женщины предавались излюбленному делу - лили слезы по поводу и без него. Даже у Зулы, глаза были красные, но она держалась, чего не скажешь про Марианну.

- Ну что ж , - начал Хисий, - все собрались. Вы все слышали, что сказал Алекс. Нужно решить, что будем делать.

- А что тут решать? - подал голос Богдан, - граф довольно чётко всё пояснил.

- Дядька Богдан! - сквозь слезы воскликнула Марианна, - ну что ты говоришь? Что я тут одна делать буду?

- Почему одна? - удивился управляющий, - я никуда не собираюсь уходить... - в ответ графиня спрятала лицо в ладони и беззвучно заплакала. Тётка Варвара показала кулак Богдану, на что тот пожал плечами, - и чего ты слезы льёшь...

- Идар, твоё мнение, - громко сказал Хисий.

- Алекс молод и не всегда прав, - нахмурив брови, проговорил Идар, - думаю нужно послать группу в Старград и пройти по следам Алекса. Не гоже оставлять его в беде.

- Верно толкуешь, - согласно кивнул Харлан, - думаю вас с Провором будет достаточно.

- Что будем делать с приказом переселиться в Ластанар? - спросил Хисий, - не выполнить нельзя...

- Но и сгоряча решать такой вопрос не дело, - вставил Енай, - Идар, кто с тобой был в Ластанаре?

- Варун.

- Я возьму Варуна и Уласа и отправимся искать подходящее место, - предложил Енай, - я там бывал и даже знаю где можно поспрашивать.

- Добре, - кивнул Хисий, - остальные помогают собираться бабам. Через два дня выходим.

- Дядька Хисий... - в сквозь слезы промычала Марианна, - а как же я? Что же вы все уходите...

- Дочка, Алекс наш вождь. Мы не можем ослушаться его, - хмуро проговорил Хисий.

- Зулочка, Миленочка, - обратилась Марианна к девушкам, - девчонки не уходите... Ну пожалуйста...

- Я останусь с тобой, - сказала Елизавета, готовая разрыдаться в любой момент.

- Да, моя хорошая... конечно... - прижала к себе племянницу графиня, и посмотрела на орчанку, - Зулочка , ты ведь старшая жена... как скажешь, так и будет... пожалуйста...

- Я никуда не пойду, - тихо проговорила Милёна, - мой дом тут. Ко мне народ идёт... - и вопросительно посмотрела на Зулу.

- Вы, бабы... того... прекращайте давайте... - заговорил Богдан, - муж приказал, нечего обсуждать... Ему видней, что для вас лучше!

Пластуны не вмешивались в перепалку, лишь молча поглядывали на женщин. Было понятно, что они не очень-то поддерживают их трёп.

- Ты, Богдан, в нашу семью не лезь, - Зула приосанилась и цепко посмотрела на управляющего, - сами разберёмся. А ты сопли вытри, - кинула она Марианне, - устроила тут поминки! - как ни странно это подействовало на Марианну успокаивающе. Она взяла из рук няньки платок и вытирая слезы закивала головой. Зула посмотрела на Хисия, потом на Идара и твёрдо сказала, - я к оркам не пойду. Мой клан Русичей и его дом тут. Мне рожать скоро, и я не хочу, чтобы моего сына Тальхур задушил в колыбели. И хватит об этом. Лучше подумайте, как Алекса найти и вызволить из этого ... не знаю, куда он там попал.

- Да, правильно, - вытирая нос, приободрилась Марианна, - он сказал про какую-то Илону. Кто-нибудь знает кто это?

- А кто ж его знает, - пожал плечами Богдан, - можа очередная жена...

- Он был у меня и ничего такого не говорил, - вставила Милёна, - а вам? -друидка посмотрела на Зулу, Марианну и Дарию. Все отрицательно покачали головой.

- Марианна права, - сказал Идар, - если Алекс дал ей телефон, значит она не просто знакомая.

- Позвольте мне, - поднялся отец Гирдон, - я могу...

В дверь постучали и заглянула Эльна, служанка Марианны:

- Ваше сиятельство, прибыл граф Зибенский. Прикажите проводить его?

Марианна вопросительно посмотрела на Хисия, тот кивнул.

- Похоже Алекс раздавал телефоны налево и направо, - пробормотал Богдан.

- Эльна, проводи его сиятельство к нам, - голосом графини, а не растерявшейся девушки, приказала Марианна. Служанка кивнула и выскочила из трапезной. Все молча ждали графа.

Он вошёл быстрым шагом, увидев сколько народа в трапезной, остановился, удивлённо обводя взглядом присутствующих. Заметив Марианну, поклонился и учтиво сказал:

- Рад приветствовать вас графиня, - девушка при этих словах встала из-за стола и произнесла:

- Граф, извините за несоблюдение этикета, но раз вы здесь, значит знаете, что произошло. Прошу присоединиться к нашему обсуждению, - она указала на место около себя.

- Переговорник... - граф Зибенский явно растерялся, - ваш муж говорил ... я не всё понял...

- Присаживайтесь, граф, - Марианна сделал жест рукой, - раз Алекс дал вам этот артефакт, значит вы можете знать. Прошу извинить, на все ваши вопросы я готова ответить после нашего собрания.

- Ну что ж, - по-деловому отозвался Зибенский, окинул взглядом пустой стол и чуть иронично проговорил, - я вижу вы обсуждаете на сухую...

- Вопрос слишком серьёзный... однако, - молодая графиня повернулась к няньке и попросила, - тетка Варвара, принесите пожалуйста господину Зибенскому вина и кушанья, - с этими словами она почти величественно села на своё место рядом с Зибенским и повернувшись к отцу Гирдону проговорила, - продолжайте, святой отец.

- Благодарю, ваше сиятельство, - святоша слегка поклонился, - позвольте внести ясность. Насколько я информирован, в Академии вот уже несколько лет должность проректора по учебной работе занимает Илона Кермен. Очень может быть, что речь идёт о ней.

- Сколько ей лет? - тут же спросила Милёна.

- Трудно сказать, -пожал плечами Гирдон, - она женщина взрослая... Может тридцать, а может тридцать пять. У неё очень редкий дар. Верней не так. У неё редкое свойство не контролировать свой дар. Как то так.

- Поясните, отец Гирдон, - попросил Хисий.

- Она ментальный маг и когда волнуется неосознанно наносит ментальные удары. Я знавал её мать, да сократит Единый её небесный путь. Такая же история. С той разницей, что Илона нашла способ на людях блокировать дар. Думаю вам нужно с ней поговорить. Наверняка она что-то знает.

- Спасибо, отец Гирдон, - проговорил Идар, - с неё и начнём, - святоша потёр ладони, собираясь что-то сказать, но передумал и сел на своё место. Вошла тётка Варвара и поставила перед Зибенским кружку, кувшин вина и тарелку с закуской. Граф криво усмехнулся, не притрагиваясь к угощению.

- Ну что ж, - подвёл итог Хисий, - основное мы обсудили. Остаются детали исполнения, - он встал. Пластуны тоже стали подниматься, - госпожа Марианна, с вашего позволения, мы сами обсудим наши действия.

- Конечно, Хисий, - кивнула графиня, - девочки, останетесь пожалуйста. Помогите мне ответить на вопросы господина Карла.

- Марианна, а что мне делать с бароном Флаерсом? - спросила Дария.

- А в чем проблема? - непонимающе спросила графиня.

- Так он же второй день Алекса ждёт. Говорит, что готов дать клятву и принять баронство.

- Я не знаю... - Марианна посмотрела на Зулу, ища поддержки.

- А что тут знать, - граф Зибенский, всё-таки налил себе в кружку вина и залпом выпил, - род Флаеросов очень древний и вполне достойный... Раз Алекс обещал ему баронство, значит отдаст. Тем более, ты говоришь, барон готов дать клятву.

- Но Алекс сказал, что спросит за баронство с меня, - вставила Дария.

- Спросит, ответишь, - пожал плечами граф, - тебя же никто не выгоняет. Пусть, до появление Алекса, принимает баронство в доверительно управление, а ты будешь надзирать. Делов -то...

- Граф дело говорит, - сказал стоявший у торца стола Хисий, - не бабское дело баронствами управлять.

- Дядька Хисий, - воскликнула Дария, - ты думаешь у меня не получится?!

- Я знаю, - спокойно сказал Хисий, - ты девка молодая, смышлёная, да только этого мало. У тебя другая задача, али забыла?

- Не забыла, - понурившись, проговорила девушка.

- Даш, да не расстраивайся ты, - вступила в разговор Зула, - через пол-года и тебе и мне не до баронств и замков будет. Как раз введёшь своего Ульриха в курс дела...

- Он не мой! - огрызнулась Дария.

- Не твой, не твой, - миролюбиво махнула рукой орчанка, - в любом случае, мужик на управлении лучше. Ведь так, господин граф?

- Безусловно. Я помогу составить бумаги, - поддержал Зибенский, - при условии, что вы мне расскажите, что у вас тут творится?

- А что, собственно, вас интересует? - официально спросил Марианна.


Империя. Академия магии.

Илона.

Проректор по учебной работе, гроза разгильдяев и бездельников, женщина-кремень, сидела в нарядном платье в гостиной своего коттеджа за столом, накрытым на двоих. Ей очень хотелось плакать, но она просто сидела и смотрела на переговорник со странным названием телефон, который ей дал её избранник.

Когда из него раздалась мелодичная трель и, нажав на бугорок, девушка услышала голос Алекса, то первая мысль промелькнувшая у неё, что он всё-таки придёт и она не зря столько готовилась к встречи. Но чем дольше она слушала, тем мрачней становилось у неё на душе. А когда он произнёс её имя и извинился... она разрыдалась, давясь слезами и не смея пропустить ни одного слова. Когда Алекс закончил и переговорник замолчал, Илона дала волю слезам. Ну зачем он отправился в Орвилию один? Это её вина, ведь она надоумила его на этот шаг. Зачем она рассказала ему это перед его визитом к Императору. Вопросы оставались без ответа.

Илона была хороший маг и умела воспроизводить то, что однажды услышала, пусть даже мельком. И вот теперь она снова и снова слышала речь Алекса, находя в ней новые детали и тайный смысл. Как же ей хотелось сейчас прижаться к его груди и задавать все эти вопросы ему, а не себе. А вопросов было не мало.

Первое, что поняла Илона, так это то, что Алекс не собирается возвращаться в Академию. Значит и ей тут делать нечего. Нужно действовать. Илона решила, что завтра же уволится из Академии и отправится в графство Алекса. Нужно познакомится с его жёнами, и Заком, который делал запись его речи. Возможно, ей удастся найти хоть маленькую зацепку, где его искать. А если этот Зак ничего не знает и запись вёл через такой же телефон, то в Орвилии около двух сотен школ, а у Алекса на службе пластуны и безликие, с их помощью проверка школ займёт не более недели, максимум две.

На такой оптимистичной ноте, Илона переоделась и начала собираться в дорогу. Вещей не много, но и из них нужно взять самое необходимое.


Портал ЭнергоКомплекса КУЦ.

Алекс.

Речь получилось сумбурной и непоследовательной, но переделывать что-то не было ни какого настроения. Хотелось сказать всё и сразу, а получилось ни-о-чём... Впервые за всё время пребывания в этом мире мне было страшно и обидно. Страшно, потому , что я понимал, что живым выйти из этого леса мне не удастся, а обидно... для обид было куча причин. Обидно за свою глупость, за то, что не послушал ЗАКа и выбрал этот портал, за то, что ничего так и не сумел сделать... ай, да что там говорить! Просто хотелось жить, а смерть была как никогда близка.

"ЗАК, ты Первому сумел передать?", - нужно было заполнить время, иначе мои мысли съедят меня заживо. Искин не отзывался. Вот же непруха! Опять связь пропала. Посмотрел на тоненькие каналы выходившие из пола ниши. Их стало три, а было пять. Они что пропадают? Потянулся их на себя. Чёрная составляющая качнулась в мою сторону. Так не пойдёт! Опустил их и прицепил тонкую нить к каналам и к себе любимому. Нормально. Энергия стабильно текла и насыщала мою ауру.

Чтобы отсюда выбраться, нужно освоить эту чёрную энергию. Ведь если я уйду и меня не съест какой-нибудь мутант, то я сам сдохну от отсутствия жизненных сил. Рассчитывать на внутренние резервы не приходиться. Ну сколько я на них протяну? День, два? Моя защита оказывается такая энергоемкая. Вот уж никогда не думал.

Решено. В конце-концов, какая разница, сейчас я себя убью, экспериментируя с чуждой мне энергией, или сдохну в дороге домой. Кстати где он этот дом? Я даже приблизительно не знаю, в какую сторону идти. Стоп! Это же Энерго комплекс КУЦ, значит до КУЦа рукой подать.

"ЗАК!", - мысленно заорал я,- "Ну отзовись каменюка долбанная!"

Лесные шорохи, да вой дикого зверя, вот и весь ответ! С какой же сторону КУЦ? Одно понятно, что не западе. А вот все остальные стороны света остаются равноценными.

Замнём для ясности. Ежели решусь на поход, то двинусь на восток, - как наиболее вероятное направление. А теперь посмотрим, что можно сделать с этой энергией в противофазе.

Итак, у меня есть защита и нужно вспомнить всё, что я про неё знаю. Расслабившись, я начал усиленно вспоминать всё, что касается защиты установленной мне ЗАКом... Она состоит из нескольких слоёв. Каждый слой отвечает за свой вид ударов. Против мысленных атак, против огня и холода, против удара твёрдыми предметами, против внедрения магических конструктов и так далее. Вот ведь блинство, я и не думал что всё так сложно. Запитывается защита от ауры... ага, внедрена во все физические тела. Хорошо. Как перевести её на внешнее питание? Локализовать слой и попробовать прицепить к нему чёрную энергию. Если слой схлопнется, то все... восстановить я его не сумею, тямы не хватит. Ну да ладно, у меня вон их два десятка. Одним пожертвуем. Я, что называется, ушёл в себя. Вот она, защитная сетка. Берём крайний слой и отодвигаем его от остальных на максимальное расстояние. Это как надуться всем телом. Ощущение было именно такое. Стабилизировал. Нормально. Подцепляем тоненький волосок чёрной энергии, вот сюда, в область живота. Удивительно, но чёрная энергия, назовём её противоэнергия, с удовольствием прицепилась к узлу ячейки и более того, довольно бодро стала обращать "в свою веру" ячейку за ячейкой. Двумя пальцами правой руки сделал как бы расширяющее движение около прицепленной нити. Канал охотно расширился. Я сидел и наблюдал, как меня окутывает чёрная сеть моей же защиты.

Прошло некоторое время и вот я весь, от макушки до стоп, в чёрной вуали. Сузил канал.

Пока нормально. Если эта сеть самопроизвольно не перескочит на следующий слой, то я добился своего. Наблюдал, затаив дыхание. Расстояние между слоями мне казалось сантиметров тридцать, хотя фактически там было несколько миллиметров. Обман восприятия. Так вот, в промежутки между слоями состоящими из обычной энергии и противоэнергии то та, то сям возникали смерчи, протыкающие то чёрную вуаль, то наоборот светлую защиту.

Но это было похоже на установившиеся равновесие. Я во спрял духом. Не так страшен чёрт, как его малюют! Подождал ещё немного. Равновесие медленно сползало в сторону моей родной, светлой энергии, заставляя чёрную вуаль бледнеть. Опять расширил канал с чёрной энергией. Вуаль стала насыщенней и вдруг один из чёрных вихрей, проколол следующий светлый слой и чернота стала быстро распространяться по нему. Пальцами придушил чёрный канал. Распространение остановилось. Всё понятно, чтобы был баланс, нужно определиться с толщиной запитывающего канала. Ну что ж, это уже информация!

Нужна ювелирная точность, иначе или чернота захватит меня и тогда трудно представить что будет со мной, или её отторгнет защита и я потеряю несколько слоёв, а значит и защиту от какого-то воздействия.

Вынырнув, не надолго, из состояния внутреннего созерцания, осмотрелся. Теперь эти черные жгуты не казались мне такими уж страшными. Они подчиняются неким законам, очень похожие на те, что использую я сам. А это значит, что этой противоэнергией можно научиться пользоваться.

Прислушался. Вой и хохот диких тварей, шуршание пресмыкающихся. Но это всё там... за стенами портала. Кажется, у меня есть шанс дожить до утра. Главное не отсвечивать своей аурой. Пожалуй, пожертвую ещё несколько слоёв защиты, чтобы как можно сильней слиться с окружающей действительностью. Для того чтобы передвигаться по лесу, где нет источников светлой энергии, баланс нужно устанавливать из расчёта только на свои силы. Для этого я вылез из ниши, подальше от слабых нитей естественного источника светлой энергии. Нырнул опять в состояние и занялся хирургической операцией по модернизации своей защиты.

Когда закончил, то с удивлением обнаружил, что уже глубокая ночь. А я всё ещё жив! Это не может не радовать. Встал и походил по порталу, стараясь ступать как можно тише. Чёрная защита держалась. Я чувствовал её, как чувствуешь лёгкий ветерок в полуденный зной. Только там ощущения приятные, а тут, скажем так, не совсем. Ощущение что ты грязный, вываленный в мазуте или ещё чём-то. Ну ничего, к запаху уже притерпелся, привыкну и к этому ощущению.

Хотелось спать. Очень. Глаза буквально слипались. Чтобы не нарушить баланс, нужно устроиться подальше и от светлых и от темных энергий. Осмотрелся. Подходящее место, разве что на стене. Слишком много черных змеек вырывались то с одного места пола, то с другого. Какие-то блуждающие источники!

Пробовать свой антигравитатор не стал. Не из-за боязни опять грохнуться с высоты, а опасаясь нарушить перевес в сторону противоэнергии. Благо стена портальной башни была полуразрушена и выемок и выступов было вдоволь. Применим чисто физическую силу, взобрался на стену. Отлично! Внизу, за пределами портальной башни кипела жизнь, пусть тёмная, но жизнь. Разного рада зверки юркали туда-сюда, временами захватываемые плотоядными растениями. Ага, вон мой цветок, накрыл своими лепестками-щупальцами мышь-сороконожку. А вон палка-удав, лежит, бедолага, голодная. Вывод один. Ночью перемещаться в этих джунглях на порядок опасней.

Устроившись на широкой площадке, на вершине стены портала, подсунул себе под голову плоский камень, нырнул в состояние проверить взаимодействия слоёв своей защиты. Слава богу, все стабильно. Облегчённо распрямив спину, занял удобную позу и, уже проваливаясь в сон, подумал:

"Если бы не этот мерзкий запах, то вообще все было бы отлично. Ничего. Принюхаюсь, привыкну...".


Империя. Дворец императора.

Веста.

Принцесса спала неспокойно, часто ворочаясь и просыпаясь. Видимо сказались переживания прошедшего дня. Под утро, когда чуть забрезжил рассвет, ей приснился удивительный сон. Снилось как будто она в шикарном платье пытается увидеть себя в зеркале и ни как не может.

- Что, дочка, нравишься себе? - раздался сзади старческий голос. Веста обернулась и увидела сидящего в кресле старика, с совершенно седого, с длинной бородой и шикарными усами. Одет дед был в светлую рубаху до колен, перехваченную на поясе расшитым поясом.

- А вы кто? - недоуменно спросила девушка, - и как вы сюда попали?

- Как много вопросов, - улыбнулся в бороду гость, - меня зовут КИВ, и это ты сюда попала, а не я.

- Кив? - тревожно переспросила принцесса, - дух дворца?

- Можно итак сказать, - кивнул старец, - присядь, мне нужно с тобой переговорить.

- А вы разве существуете? - не унималась принцесса, - это ведь нянькины сказки, чтобы я слушалась... а-а-а. Я поняла! Я сплю и вы мне снитесь! - с этими словами девушка подошла к неожиданному гостю и села напротив в кресло.

- К сожалению, друг твоего прадеда запретил мне общаться с жителями замка напрямую, - горестно сказал Кив, - вот только во сне и могу...

- Наверное это трудно? - участливо поинтересовалась Веста.

- Нелегко, - вздохнул старик, - есть человек, который может мне помочь, но он попал в беду и ему сейчас самому нужна помощь.

- Вы за этим ко мне пришли?

- Да, - кивнул старец, - этого человека зовут Алекс Андер.

- Как?... - встрепенулась девушка, - Алекс?

- Да, именно. С которым ты так неучтиво поступила сегодня.

- Он...,- принцесса встала, - он обманщик!

- Не стоит обвинять любимого человека в том, в чём он не виноват, - наставительно проговорил искин.

- Да вы... вы не знаете... он...

- Послушай, - строго сказал старец. Принцесса замолчала, плотно сжав губы, - не злись, а попробуй понять. У Алекса есть замок, а в нем такой же дух, как и я. Когда Алекс был тут, он познакомил меня с духом своего замка. Его зовут Зак. Мы поболтали с ним, и я тебе с полной ответственностью говорю, Алекс и в мыслях не держал обманывать тебя!

- Всё это ваши догадки? - уже не так напористо спросила девушка, - вы не можете знать...

- Мы много что знаем, например как ты целовалась со своим кузеном, - усмехнулся Кив, принцесса при этом покраснела, - вы ведь просто тренировались. Ничего такого.

- Да, - кивнула Веста, - не с няньками же этим заниматься...

- Согласен. Но вернёмся к делу, Алекс попал в беду.

- Что с ним? - радуясь, что Кив не стал развивать неприятную для неё тему, поинтересовалась принцесса, - я могу ему помочь?

- Именно за этим я к тебе и обратился, - старец показал на кресло, - присядь. При переносе через портал, произошла ошибка работы портала и Алекс попал в Дикий лес.

- Как в Дикий лес, - Веста замерла от столь неожиданного сообщения, - разве такое возможно?

- К сожалению, это случилось.

- И чем я могу помочь? - на глазах девушки навернулись слезы, - он же выберется? Правда? Он же воин...

- Безусловно выберется, - согласился КИВ, - он Истинный и так просто не сдастся. Но нужно ему помочь, он не всесильный, он простой человек...

- Дедушка Кив, я что-то не пойму, - по щёкам принцессы бежали слезы, - то ты говоришь, что он истинный, то , что простой человек... кто он на самом деле?

- Он мужчина, которого ты любишь. Разве этого мало?

- Нет... - помотала головой девушка, вытирая платочкам слезы, - что нужно делать?

- Нужно убедить твоего отца дать распоряжения на все заставы вокруг Дикого леса, о том, что из леса может выйти человек и что ему нужно оказать любую требуемую поддержку.

- Ну ведь там и так помогут. Разве нет? - удивилась Веста.

- Разное может случится. Из Дикого леса никто не возвращался и его могут принять за тварь Дикого леса. Он ведь выйдет измождённый, голый, грязный...

- Почему голый?

- Потому что одёжных лавок там нет, - недовольно проговорил искин, - а попал он в лес сразу после приёма у вас, так что одежда на нём к таким путешествиям совсем не приспособлена.

- Я поняла, - закивала девушка, - дедушка, а почему вы сразу к папе не пошли?

- Он мне не поверит. Я уже пробовал... не сейчас ... раньше, по другому поводу. У тебя есть шанс убедить его, у меня нет. Я, конечно, попробую... но вся надежда на тебя. А чтобы ты не приняла всё это за кошмарный сон, как проснёшься подойди к своему столу, положи перед собой чистый лист бумаги и пожелай любую картинку. Я нарисую её для тебя. Запомнила?

- Да, - кивнула принцесса и... проснулась.

Она лежала в своей кровати, размазывая слёзы по щёкам. "Что это было? Сон?" - пронеслось в голове у принцессы, - "он сказал, что нарисует для меня, что пожелаю!"

Веста быстро вскочила и подбежала к столу, положила перед собой лист бумаги и прошептала:

- Дедушка Кив, нарисуй мне портрет Алекса. Пожалуйста, - а далее девушка удивлённо наблюдала, как на листке проявлялось лицо улыбающегося Алекса, смотревшего ей прямо в глаза. Рисунок был настолько объёмным и достоверным, что принцесса смущённо опустила взгляд, ища, что на себя накинуть из одежды. Сорвавшись с места, она подскочила к кровати и завернулась в одеяло, вернулась опять к столу, крикнув:

- Нянька, одежду! - в спальню тут же заглянула дородная женщина и удивлённо посмотрела на принцессу, - что смотришь? Дай халат! Живо!

- Да что случилось, дитятко моё, - запричитала женщина, вразвалочку подходя к принцессе с халатом в руках, - что же это ты спозаранку поднялась. Да нельзя же так!

Веста выхватила халат, быстро его надела и опять подошла к столу.

- Это был не сон, - шептала она, - значит все взаправду... Папа!!

Схватив листок в портретом, девушка стремглав кинулась в покои отца

- Папа! - кричала она, устраивая переполох по пути в императорские покои.

Воин, стоявший перед дверями в покои императора, едва начал открывать дверь перед принцессой, как та мышкой юркнула мимо него с криком:

- Папа, Алекс в беде! Папочка!

Император подскочив с кровати в ночной пижаме и колпаке на голове, откуда-то из-под балдахина над кроватью выхватил меч и, прижав к себе подбежавшую дочь, выставил его перед собой, озираясь вокруг.

- Папочка, Алекс попал в Дикий лес... Ему нужно помочь. Мы ведь сможем? - сквозь слезы говорила и говорила Веста.

Император, наконец, понял что опасности нет, передал меч подошедшему дежурному и, сорвав с головы ночной колпак, откинул его на стул.

- Успокойся, доченька, - ласково сказал Вилорн, взял дочь за плечи, подвёл к кровати, - садись и расскажи, что случилось, - щёлкнул пальцами в направлении дверей и к императору тут же подбежал слуга со стаканом воды,- на вот выпей, - император погладил дочку по голове, - успокойся, всё будет хорошо.

- Папа, ко мне Кив приходил, - отпив глоток начала принцесса, - я думала это сон, а это не сон. Вот видишь, - девушка протянула отцу рисунок, - он во сне сказал, что нарисует то, что я попрошу, когда проснусь и нарисовал. Я во сне не говорила, что это будет... это не сон ...

- Конечно не сон, - Вилорн принял от дочери стакан и передал слуге, - ко мне он тоже приходит... иногда...

- Так значит он и тебе сказал? - с надеждой спросила Веста, -ты знаешь про Алекса?

- Что я должен знать?

- Ошибка портала и Алекс теперь в Диком лесу! - слезы опять потекли по щёкам принцессы, - ему нужно помочь.

- Как? Ты же знаешь, этот лес непроходим, - император сел рядом с дочерью, обнял за плечи, - нам с трудом удаётся держать его в границах...

- Но ведь Алекс - Истинный!

- Тебе про это Кив сказал? - принцесса закивала, - тогда конечно. Обязательно выберется.

- Папа, ты сможешь дать указания на заставы, чтобы они ждали Алекса и помогли ему. Там ведь делают рейды... и чтобы сразу нам сообщили...

- Конечно, Весточка. Обязательно, - успокаивающе проговорил император, - а ты успокойся. Мы его обязательно найдём. Иди к себе, а я дам указания.

Император встал. Принцесса подскочила и прижалась к отцу:

- Ты самый лучший, - прошептала она.

- Я тебя тоже люблю, - император поцеловал дочь в макушку.

От императора Веста уходила в приподнятом настроении. Она верила отцу и знала, что он сделает всё возможное, чтобы спасти её любимого. А вот у императора Вилорна такой уверенности не было. Дождавшись когда дочь уйдёт, он повернулся к слуге:

- Хасса, придворного мага и начальника службы охраны срочно ко мне, - подойдя к своей одежде начал быстро, по-военному одеваться, бурча себе под нос, - двадцать лет от этого Кива ни слуху, ни духу. И тут на тебе ... нарисовался, что-то шепчет... думал только мне, так ведь нет... и ещё и дочь в это впутывает...


Портальная Энерго-комплекса КУЦ.

Алекс.

Очень неприятно просыпаться утром от боли, когда ломят кости, ноют мышцы, и , кажется, вживую вытягивают сухожилья. Не успев понять, что является причиной столь болезненного пробуждения, как тиски боли сильно сжали голову, внутри начинал разгораться пожар. Жгло везде, в груди, в животе, в ногах и кончиках пальцев на руках.

Свернувшись калачиком от очередного приступа боли, я едва не свалился с площадки, на стене портальной башни, которая на эту ночь стала моей постелью.

- Что же так больно-то... - промычал я, пытаясь не заорать от болевых волн, которые с ритмичностью метронома накатывали одна за другой. Приоткрыл глаза, вроде бы уже утро. "05-21" - послушно высветилось перед глазами справа. Стало жарко. Попытавшись вытереть неожиданно выступивший пот на лбу, я широко открыл глаза, уставившись на свои руки. Это были не руки! Это были мохнатые, когтистые лапы какого-то получеловека.

- Не может быть, - неверяще прошептал я. В промежуток между волнами боли попытался посмотреть себя изнутри. Лучше бы я этого не делал. Всё было в насыщенно черных цветах.

- Нет... ну пожалуйста... не надо! - слезы сами покатились по щёкам, - я не хочу... нет, - осознание того, что моя защита не выдержала, и что я сам запустил в себя эту противоэнергию, и теперь мой организм активно мутирует, пришло мгновенно. Оглушило, раздавило и заставило скулить как побитую собаку. Попытался сесть, рассматривая свои лохматые руки и пытаясь пощупать лицо.

- Не-е-ет! - крик вырывался сам собой, смешиваясь с накатившей болью, забирающую остатки сознания. А потом пришла злость:

- Вот уж дудки вам, - скрипя зубами от боли в голове и внутренностях, бормотал я, - хрен вам, а не мутация...

Очередной болевой взрыв в голове, заставил меня забыть обо всём, обхватить голову руками-лапами и с воем завалиться на бок. На краю сознания понял, что я сваливаюсь со стены, попытался схватиться за чахленький кустик, росший из расщелины, выдернул его и как-то совершенно отстранённо почувствовал удар оземь.

А потом боль стала совершенно невыносимой... я орал и выл, катаясь по земле, грыз зубами руку и попавшуюся под руку палку, колотил кулаками о камни...

Сознание, то уходило, давая передышку уставшему мозгу, то возвращалась, чтобы опять взмывать на гребне вселенской боли и падать в пучину небытия...

Так продолжалось бесконечно долго. Я куда-то бежал, натыкаясь на неизвестных мне животных, и рвал их зубами и когтями... Свернувшись клубком скулил, прося всех святых даровать мне смерть, потом опять бежал, не различая дороги за кровавой пеленой боли...

Сколько это продолжалось, одному богу известно. Может два дня, может неделю, а может месяц. Когда все силы направлены на то, чтобы не сойти с ума от боли во всем теле, как-то не обращаешь внимание на то, что делается вокруг тебя, и уж тем более какое время суток.


Империя. Академия магии.

Илона.

Что делает девушка, если её неожиданно разбудить посреди ночи? Ответ однозначен - кричит и брыкается! Так вот, Илоне такой возможности не дали. Мужская ладонь, зажимавшая ей рот, крепко придавила голову к подушке, ещё две ладони, не менее крепко прижимали колени. Кстати, в солнечное сплетении тоже неслабо так придавили.

Проректор по учебной работе вдруг ощутила себя такой беспомощной и жалкой. Неожиданно для себя девушка беззвучно заплакала. Она и думать забыла про то, что она ментальный маг, что знает несколько боевых заклинаний. Её Дар приучил к тому, что она всегда озабочивалась, как бы не навредить, а не как ударить.

- Будешь вести себя тихо, отпустим, - прозвучал приглушенный баритон, - если поняла, поморгай.

Илона усилено заморгала.

- Хм, - хмыкнул более молодой голос.

- Я не хочу причинять тебе боль, - прозвучал всё тот же баритон, - давай без глупостей.

Илона попыталась кивнуть.

- Отпускаем, - констатировал-приказал баритон, и рука, зажимавшая рот, немного ослабла. К этому моменту Илона уже справилась с минутной слабостью и попыталась прощупать своих непрошенных гостей, - даже не думай, - тут же пресёк её поползновения молодой голос.

- Хорошо, я не буду, - смогла произнести девушка, - отпустите.

Её отпустили. Илона подтянула одеяло до подбородка:

- Что вам нужно?

- Всего пара вопросов. Ответишь правдиво, не тронем и уйдём, - просветил её баритон, - и не нужно врать. Как ты понимаешь, у нас есть средства, чтобы определить лжёшь ты или нет. Так что врать не советую.

- Я поняла, - чуть хрипловато проговорила Илона, - спрашивайте.

- Откуда у тебя это? - из темноты перед девушкой возникла рука с артефактом "телефон".

- Дал один знакомый, - честно призналась Илона.

- Кто такой? Как его имя?

- Один из студентов академии. Зовут Алекс Андер, - Илона в мыслях прокручивала все варианты, как избавиться от посетителей. Ударить ментально? Наверняка у них есть нейтрализаторы. Закричать? Кто её услышит? Да и глушитель звуков они наверняка активировали. В голове билась одна мысль-"Что делать? Что делать?".

- Просто студент..., - хмыкнул баритон.

- Когда ты его последний раз видела? - между тем спросил молодой голос.

- Вчера после занятий. Он должен был ехать к императору на приём. Заходил ко мне и оставил этот артефакт.

- Где он сейчас?

- Я не знаю..., - к ярёмной ямке дотронулось острие кинжала. Илона непроизвольно сглотнула, собираясь с силами для ментального удара, может быть последнего в её жизни.

- Не лги, - проговорил баритон, - Провор, убери.

"Баритон главный", - промелькнуло в голове девушки:

- Я правда, не знаю, - проговорила Илона, облегчённо вздохнув, когда убрали кинжал.

- В каких ты отношениях с Алексом, - баритон стал более дружелюбный.

- Ни в каких, - почему-то заволновавшись, ответила девушка.

- Не лги, - тут же отозвался молодой голос.

- Я не вру. Если бы он пришёл вечером, были бы отношения. А так... одни намёки, - с досадой ответила Илона.

- Похоже, Богдан был не так уж и далёк от истины, - усмехнулся молодой.

- Помолчи, - одёрнул его баритон, - Илона, послушай, - воин сделал пас рукой около светильника, и комната осветилась чуть желтоватым светом,- нам очень нужно знать всё. Все мелочи...

Илона быстро окинула взглядом двух воинов. Бородаты, один возрастом как Илона, может даже моложе, и второй, с проседью в густой шевелюре. А вот их одежды Илона сразу узнала. Не зря же она столько времени провела в архивах библиотек. Это были пластуны, их наряд не спутаешь ни с чем. Сложив уме два и два девушка перебила говорившего:

- Вы же пластуны. Алекс дал вам указание искать место в Ластанаре...

- Значит, ты всё слышала, - недовольно проговорил молодой парень. Илона сразу успокоилась и села в кровати:

- Да, слышала. У меня есть для вас информация, - старший напрягся, - только я вам её сообщу, если вы пообещаете отвести меня в замок и организовать встречу с жёнами Алекса и с Хисием!

- Вот так прям сразу и условия ставишь, - недобро хмыкнул молодой, - ты знай своё место...

- А я его знаю, - твёрдо глядя в глаза старшему проговорила Илона, и, повернувшись к молодому, небрежно кинула, - я не последний ментальный маг в Империи. Ты можешь порезать меня на куски и ничего не узнать... И будешь до самой смерти искать своего владыку.

- Много на себя берёшь, женщина, - рассердился молодой.

- Остынь, - спокойно урезонил его седовласый, и кивнул Илоне, - хорошо, собирайся.

- А всё собрано, я с вечера уже собралась, - радостно, сказала девушка, - дайте минутку, я оденусь.

- Мы в гостиной подождём, - согласился седовласый и, кивнув напарнику, вышел из спальни. Молодой блеснул глазам на Илону, но ничего не сказал, и последовал за своим предводителем.

Илона лихорадочно натягивала на себя походный костюм, приготовленный с вечера, и благодарила Единого, что не попыталась ударить по пластунам ментально. Она точно знала, что ментальной атаки не получилось бы, а вот её бы они положили на раз-два.


Империя. Замок Алекса.

Илона.

В трапезной, кроме Илоны, сидели ещё три молодые женщины, и совсем седой старик, глава пластунов, Хисий. Все терпеливо слушали рассказ Илоны, обо всем, что касалось обучения Алекса в Академии. Слушали молча, не перебивая. Илона рассказывала про эльфийскую принцессу, и про принцессу Весту, и про тайную канцелярию, и про свои приключения со сферой...

Вошла чуть полноватая женщина и поставила перед бывшим проректором Академии, тарелку с вкусно пахнущими пирожками и кружку с молоком.

- Спасибо, мам Варь, - на автомате поблагодарила графиня.

- Может и вам чего принести?

- Нет, мам Варь, потом, - отмахнулась графская дочь. Женщина заохала, покачала головой и вышла.

-... ну вот собственно и всё, - закруглилась Илона, берясь за кружку и, получив таким образом передышку, осматривала всех, и составляла портрет первого впечатления.

Зула, старшая жена. Полуорка. Бесхитростна, прямолинейна, умеет быть жестокой, к роли главной, как её все преподают, не привычна. Умеет контролировать себя.

Милёна, вторая жена. Друидка. Амбициозна, любит верховодить, по-детски наивна и по-детски хитра. Всю её хитрость за версту видать. Не злоблива, импульсивна, умна.

Марианна, младшая жена. Графиня, хозяйка замка. Мнительна, не уверенна в себе, трусиха и паникёрша. За спиной сильного, горы свернёт, первой быть не умеет. Заносчива, вспыльчива, но отходит быстро.

Хисий. Скала. Нет ни эмоций, ни мыслей. Отлично владеет собой, своей аурой. Одно слово Пластун!

Всё это пронеслось в мозгу Ионы за те несколько секунд, что она отпивала глоток молока.

- Так значит, Алекс через портал сводил тебя к сфере и она избавила тебя от твоего дефекта в Даре? - подперев щеку рукой, спросила Милена.

- Да, - кивнула Илона, - я так боялась... а Алекс говорит, не бойся, всё будет хорошо. И знаете, я сразу поверила и успокоилась...

- Это он может, - задумчиво протянула Марианна.

- И что? Сразу помогло? - не унималась Милёна.

- Да, - откусывая пирожок с яблоками, кивнула Илона, - проснулась и уже всё в норме.

- Ну Алекс! - друидка вскочила со своего места и заходила вдоль стола, - не... ну вы видели!? Значит ей, - Милёна повернулась к Илоне, - Лон, ничего личного, значит ей, он нашёл время в сферу сводить, а родную жену от бесплодия вылечить... некогда ему!

Марианна и Зула переглянулись и заулыбались.

- Что вы смеётесь? - из глаз друидки брызнули слёзы, - вам хорошо... вон даже Дария смогла... одна я, как проклятая, не смогла ...

- Милён, мы не смеёмся, - примирительно сказала Зула, - успокойся...

- Милёна, - вмешалась Илона, - я не целитель, всего лишь ментальный маг, но я никогда не слышала, чтобы беременная женщина хотела забеременеть во второй раз... Может в Диком лесу и есть твари которые дважды бере...

- Ну, Алекс...- друидка как на стену натолкнулась, медленно повернулась к Илоне, - что ты сказала?

- Но ведь это очевидно, - бывший проректор академии обвела взглядом удивлённо уставившихся на неё девушек, - Милён, ты что, не знаешь, что понесла?

- Я? - подбородок девушки задрожал. Зула встала из-за стола и подойдя, обняла друидку. Та передёрнула плечами, освобождаясь. Достала какой-то минерал и зажав его в кулаке, повернулась к выходу из трапезной, -бабушка... бабулечка, мне нужно с тобой встретиться..., - за друидкой закрылась дверь.

- Спасибо за твой рассказ, - наконец подал голос Хисий, - какая ещё информация у тебя есть об Алексе?

- Уважаемый Хисий, - деловым тоном проговорила Илона, - это была моя идея обосноваться в Ластанаре. Я посоветовала Алексу сделать там базу, а магическое образование получить в частной школе в Орливии. Так вот, перед тем как... ну... услышать речь Алекса, я говорила с ним. Он был в Орвилии, договаривался с владельцем частной магической школы. Незнаю, с какой именно, но их в Орвилии не более полторы сотен. Если пройти их все, то можно найти след Алекса. И второе. Вы знаете кто такой Зак?

Присутствующее переглянулись.

- Зачем он тебе? - спросил Хисий.

- Я умею прокручивать разговоры несколько раз. Так вот, в конце Алекс сказал - "Всё ЗАК, конец записи". Понимаете? Видимо все мы слушали записывающий кристалл, и запись делал Зак.

- Какие же мы дуры, - медленно проговорила Зула, - конечно же ЗАК. Он же всё должен знать! Пошли, - орчанка сорвалась с места и, не обращая ни на кого внимания, ринулась к выходу. За ней чуть ли не бегом кинулся Хисий с Марианной. Когда Илона выскочила на улицу, то увидела всех жён Алекса и Хисия, разговаривающих около высокого строения. То ли часовня, то ли сеновал. Илона побежала к ним, когда они уже вошли во внутрь.

- ЗАК! - гневно кричала Зула, - почему ты молчал, каменюка нечестная!

- Никто не спрашивал, - раздался голос из-под свода.

- Это кто? - шёпотом спросила Илона у Милёны, стоявшей позади всех.

- Доложи всё что знаешь. Про местонахождения Алекса. Откуда и как он попал в ... этот портал... - приказала Зула.

- Это ЗАК, - Милёна, доверительно взяла Илону под руку, и шёпотом начала объяснять, - дух замка... не знаю, как объяснить. Он всё, про всех знает. Тут можно поговорит с ним и попросить что нужно. Ну там посуда, или одежду... разное...

- Алекс, вёл беседу с главой гильдии Повелителей Дорог, - между тем рассказывал ЗАК.

- С Рампилом? - вырвалось у Илоны.

- Верно, - согласился ЗАК, - потом Рампил, решил показать Алексу средство управление порталами. При его осмотре, Алекс выбрал нестабильный портал. Я предлагал ему выбрать другой, но он не послушался.

- В этом он весь, - вставила Милёна, Зула шикнула на неё.

- В результате переноса, приёмный портал вышел из строя и обратно я его не смог забрать.

Из-за спины стоявших людей величественно вышел арвенд, следом за ним, протискиваясь между Илоной и Милёной, вышли ещё два кота и сели рядом с Первым.

- Это арвенды Алекса? - шёпотом спросила Илона. Кот, обернулся и посмотрел Илоне в глаза, и от этого взгляда у девушки пробежали мурашки по спине.

- Да, - шепнула Милёна, - это Первый, Заботливая и Сильва.

- Ты с ним говорил, после того как он перенёсся? - продолжал спрашивать Хисий.

- Да, он нашёл возможность связаться со мной. Продиктовал послание и велел довести всем, в независимости от доступности в тот момент. Я выполнил всё. Все владельцы телефонов прослушали сообщение.

- Зибенскому можно было и не слушать, - недовольно пробурчала Марианна.

- Ты знаешь, где найти Алекса? - спросил Хисий.

- Согласно эвристическому анализу, Алекс находится в зоне именуемой Диким лесом, - в помещении наступила оглушительная тишина. Слышно было, как детский голос на улице погонял коз, гоготали гуси, жужжала муха под потолком.

- Ты ничего не перепутал? - хрипло спросила Зула.

- Вероятность более шестидесяти процентов.

- Про что это он? - растеряно спросила орчанка, поворачиваясь к Илоне.

- Он говорит, что это правда, - ответила Илона, у которой защипало в глазах. Милёна с силой сжала её локоть.

- Оттуда... оттуда никто не возвращается, - по щёкам Зулы текли крупные слезы, - как же так...

Коты, молча встали и с достоинством вышли из Портальной.

- Отставить похороны, - рыкнул Хисий, - Алекс Истинный, а не какой-то там ... Выберется и всыплет вам, за панику! А я помогу!

- Дядька Хисий... что же делать? - Марианна, растирала по лицу слезы, вперемежку с косметикой.

- Во-первых, никому не слова! Незачем панику сеять среди крестьян.

- А во-вторых? - спросила Милёна.

- Пошли в трапезную, завтракать пора. Там и поговорим, - старый пластун, повернулся и вышел из портальной. На улице стали слышны его отрывистые команды.

Илона стояла ошарашенная, как и окружавшие её молодые женщины. В замке Илона была всего-ничего, а ей казалось, что она тут жила всегда. Илона вдруг остро почувствовала, что они вот семья, которой не было у бывшей проректорши академии магии, уже много-много лет.

Решение пришло мгновенно. Да, она не была близка с Алексом, но ведь это досадное недоразумение. Приди он вчера вечером, и она могла бы остаться тут на правах наложницы, любовницы, в конце концов. Но незачем про это кому-то рассказывать. Её никто не гонит, а когда Алекс выберется, всё встанет на свои места. Может быть его женой она и не станет, но и возвращаться в Академию Илона не собиралась.



Где-то в Диком лесу.

Алекс.

А потом было утро.

Холодное, осеннее утро.

Это было первое утро без боли. Я лежал на правом боку и ждал. Ждал когда боль вернётся, чтобы продолжить истязать моё измученное тело и уставший мозг. Но она не вернулась ни через пять минут, ни через десять. Господи, как же человеку мало нужно. Не болит ничего - уже счастье.

Медленно приоткрыл глаза. Было светло. Я лежал и отстранённо смотрел на мохнатую лапу, с желтоватыми когтями, некогда бывшую моей ладонью. Лапа вмёрзла в неглубокую лужицу, но холода я не чувствовал. Пошевелил пальцами, ломая тоненький лёд. Поиграл мышцам на теле, напрягая и расслабляя их.

Итак, я монстр.

Меня это не огорчало и не радовало. Была глубокая и сильная апатия ко всему.

Ну монстр, ну и что? Зато ничего не болит.

Осторожно пошевелил пальцами ног. Слушаются. Пришла чувствительность тела, и я понял, как же у меня занемели конечности. Нужно бы встать, размяться.

А зачем?

Правильно, незачем.

Перед глазами возникло что-то гибкое с большим шипом, сантиметров в двадцать.

Что это? Правильно, мой хвост.

Я рассматривал шип со всех сторон, поворачивая его на уровне глаз.

Раз... и шип разделился на три составляющих. Прикольно. Можно хвостом яблоки собирать... Интересно, если потренироваться, я им смогу писать? Фу ты, глупости какие.

Раз... и шип спрятался, уступив место шерстлявому бубону, почти как у льва. Можно пыль вытирать с мебели, или энное место подтирать... Бред!

Боль не возвращалась, и я перевернулся на спину. Хвост мешает, и что-то между лопаток. Наросты какие-то. Наверное горб. Нет не горб, потому как пока я поёрзал на спине, он пропал. Ну и фиг с ним. А вот хвост придётся опустить и положить между ног. Ну вот, другое дело.

Вот я и доигрался в супер-героя. Теперь я супер-монстр. Надеюсь недолго таковым буду. Найдётся ведь какой-нибудь харгл и схарчит меня на обед... или на ужин...

"Интересно, это у меня уже стабильная форма или ещё буду превращаться?" - пронеслось в голове. И тишина. Ни мыслей, ни чувств, ни эмоций. Ни-че-го.

И тут до меня дошло, что если тело и превратилось в нечто непонятное, то мозг нет! Мозг остался тот же самый. Ведь я лежал и рассуждал как и прежде. По крайней мере, мне так казалось.

Получается, что эти долбанные излучения не смогли заставить мутировать мои мозги. А значит я не такой уж и монстр. Просто тело приспособилось к новым условиям существования. Эта мысль мне понравилась, заставила посмотреть на все произошедшее по-другому.

Как это произошло и почему моё тело приняло именно такую форму, вникать не было ни какого желания. А вот что с этим теперь делать - это более насущная необходимость.

Встал и попытался пойти. Ясно-понятно, в таком виде могу передвигаться как на задних лапах-ногах, так и на четвереньках. Хотя какие это четвереньки? Лев, там, или собака, разве они передвигаются на четвереньках. Нет, они так ходят. Вот и я могу так ходить.

Медленно осмотрелся. Лес как лес. Единственно, теперь вон ту тварь я за палку не приму. Видно же что она живая, а также вижу вон ту змею, прикинувшейся лианной, что спрятала шипы и пялится на меня своей гирляндой глаз, расположенных вдоль тела.

Кстати, меня боятся и норовят убраться с моего пути. Видимо, я слишком безобразен, даже для местных обитателей. Ну и ладно, мне легче жить будет.

Мой хвост жил совершенно своей жизнью. На кого-то клацал своим раздвижным шипом, либо отодвигал свисающую ветку, чтобы было удобней пройти. Нет, конечно, он принадлежал мне и я сам всё это проделывал, но совершенно не задумываясь. Это как дышать. Никто ведь не думает - "вдох -выдох"... Если конечно ты не болен и у тебя нет проблем с дыханием.

Итак, что же мне теперь делать? Возвращаться к людям? В принципе можно. Есть заставы. Есть рейнджеры, солдаты. Они разбираться не будут. Убью быстро и, если получится, безболезненно. Для всех я тварь Дикого леса. Мне совсем не хотелось остаток жизни провести в поисках пищи и в битве за самку. Стоп! Откуда ту возьмётся самка? Очень просто. Если некая девица зайдёт слишком далеко в лес, вот тебе и очередной монстрик женского пола. Девица-то может и не пойдёт, а вот разного рода кабаны, зайцы, косули, волки и другая живность, очень даже свободно сюда придут. И что? А то ! Превратятся в очередного монстра, от которых потом и защищают людские земли рейнджеры и солдаты.

От этой мысли я даже сел. Почесал хвостом между лопаток. Что за хрень там? Ещё одни руки? Вывернув голову, посмотрел за спину. Ну попытался, насколько это возможно. Ясно. Крылья. Если это конечно можно назвать крыльями. Два отростка, в пол руки длинной, с перепонками. Блин, очередная насмешка! Даже монстром путёвым не смог стать. У летучей мыши и то красивей. Недовольно рыкнув, побрёл дальше.

Что там ЗАК говорил, насчёт неумех запустивших некий генератор? Если всё так как он озвучил, то получается, все эти твари создаются работающими уже тысячи лет генераторами каких-то хреновых полей. Так вот, ежели мне так не терпится поквитаться с жизнью, а мне не терпится, то нужно хотя бы что-то сделать с пользой для общего блага. Остановить эти грёбанные генераторы... А то получается, изменяли меня, способностей всяких надавали, а я взял и бездарно сдох в глуши лесной. Так не пойдёт!

Я сел, почесал затылок шипом своего хвоста. А ведь это отличная идея. Найду генераторную, и там по обстоятельствам. В лучшем случае, остановлю генераторы, избавлю этот мир от ракового нароста - Дикого леса. В худшем, избавлюсь от перспективы дожить остаток жизни в обличии монстра - умру как герой, при исполнении...

Решено! А для того, чтобы найти генераторную, нужно для начала познакомиться со своим новым телом.

Для начала чисто визуальный анализ. Всё тело покрыто довольно длинными волосами, сантиметра три-четыре. Покров однородный, везде ровный, без проплешин. Блин, я что теперь бесполый? Хотя... какая мне теперь разница? Однако, руку вниз опустил и нащупал гениталии. Ну и слава богу, всё на месте. Ладно, с этим разобрались. Смотрим дальше.

Хвост длинный, метра полтора. Оп-п-а, а теперь короткий. Нормально! Он что, как хобот у слона, вытягиваться может? Попробовал. Ну да, есть такая возможность. Задние лапы-ноги. Лапы как лапы, что-то среднее, между собачьими и кошачьими. Когти выпускать могу и на руках и на ногах. Уши... Ну хоть не на макушке. Как и положено, сбоку. Вот только размер их не маленький, и эти метёлочки на кончиках ушей... Мнда-а. Зеркало бы мне не помешало. Клыки стали помощней. Да и остальные зубы поострей стали. Нос какой-то прямой. Пожалуй всё.

Нырнул в состояние внутреннего созерцания. Вот тут гораздо интересней! Ну во-первых, энергетический фон теперь не цветной, как был раньше, а все оттенки чёрного, с прожилками цветов. Тоже красиво. И чёрный цвет такой блестящий, переливающийся, а эти прожилки изумрудного, жёлтого, красного, фиолетового, придают особую элегантность потокам. Начнём со скелета. Первый сюрприз! Тазобедренный сустав какой-то шибко сложный. Похоже, мои нижние конечности могут удлиняться и укорачиваться, за счёт дополнительных суставов. Не очень-то приятно осознавать, что ты теперь трансформер. Бог с ним, со скелетом.

Хотя стоп! Кости имеют некую странность. Не пойму в чем дело. В истинном зрении это ведь не под рентгеном смотреть, видны только энергетические очертания органов. Так вот, очертания костей, как, впрочем, и всех органов, очень расплывчаты. Имеют некую двойственность. Вспомнил! Я видел нечто подобное у Зубатика. Так я оборотень?

А перешёл на обычное зрение. Хотя обычным его не назовёшь, потому как видеть я стал во многих диапазонах, и как-то всё сразу.

Если я оборотень, какая моя вторая ипостась?

Шлёп! Хвостом проткнул шестиногую мышеобразную тварь и, не задумываясь, кинул её в рот. Тьфу, блин, всякую гадость ем. Выплюнув монстрика, перешёл на другое место. Какие-то нездоровые инстинкты, жрать всё подряд. Нужно взять это на контроль.

Итак, если я оборотень, попробуем превратиться в кого-то.

Но сколько я не дулся, не напрягался, оставался все тем же мохнатым зверем.

Обидно.

Ну ничего, я не мог ошибиться, значит познать вторую ипостась, дело времени. А его у меня навалом...

Продолжим. Перейдя на истинное зрение, прошёлся по волосяному покрову. Что-то это мне напоминает... Да, точно. Моя защита, созданная ЗАКом, трансформировалась в кожно-волосяной покров. А прожилок цветных сколько много! Каждая волосинка окружена свёрнутым в трубочку многослойным ореолом. Не знаю, как это будет работать, но то, что на мне защита, реально порадовало.

Теперь посмотрим органы. Все на месте, хоть и видоизменилось. Сердце немного вытянутое, печень более расплющена... а так, всё как и было. Нет не всё! На каждом органе, есть цветное пятно. Эдакие бляшки из сгустков разноцветных каналов. Да-а, похоже, это последние островки от меня прежнего. Обречённо вздохнув, напоследок глянул на свой мозг. Он как в плёнке, в эдакой белёсой плёнке, как и нервные окончания, рассыпанные по всему телу.

Раньше человеческий организм был для меня сложным, а теперь я вообще ничего не понимаю.

Энергия, расположенная в нормальном мире эдакими хоботами, тут вела себя совершенно иначе. То и дело, то там, то сям возникали фонтаны из земли, и потом, извиваясь, пропадали в ней же. Либо отрывались и смерчами уходили в сторону, но дороге распадаясь и иссекая.

При таких делах, надолго к каналу не прицепишься. Но благо, что некоторые довольно долго были стабильны. Так что можно и подпитаться. Попробовал. Нормально. Всё так же, как и всегда.

Ну что-ж, думаю для первого раза достаточно. Пора изучить возможности тела, так сказать, на практике.

Я решил для себя, что ходить буду по возможности вертикально. Я всё-таки человек, хоть и не в человеческом теле. Мне так спокойней, как будто всё по-старому. Не хочу привыкать бегать как собака. Если бы сейчас встретился с арвендами, например, с Первым, ох и хохотал бы он надо мной. А может быть и нет, может быть наоборот успокаивал, что типа арвенды всегда ходят на четырёх лапах, и ничего. Вот только арвенды не люди, пусть это и звучит не очень красиво, но всё-таки так оно и есть.

Итак, куда идти? А вот знаю! Если присмотреться, то вихри движутся в одну сторону. Особенно это заметно на маленьких вихрях. Если понаблюдать, то при возникновении одновременно двух вихрей, они движутся синхронно в одну сторону. Примем за гипотезу, что они идут к центру возмущения, то есть к этим пресловутым генераторам. Если же они движутся от него, то я выйду на окраину Дикого леса и пойду против их движения. Если они ходят по кольцу, как магнитное поле, то методом проб и ошибок, я все равно найду эпицентр - генератор.

Так рассуждая о себе любимом, я двинулся в сторону указываемую вихрями энергии. Буквально через некоторое время, я вышел на берег огромного болота. Когда-то это была река, или ручей, а теперь заболоченное место. Почему я так решил? Очень просто, запах. Запах гнили, характерный для трясин, не спутаешь ни с чем. Ну мне болота ни к чему, я его пожалуй обойду.

Повернув, побрёл вдоль кромки леса, особенно не приближаясь к тухлой воде. Впереди заметил огромный бугор. Сразу понял это не бугор, а какая-то тварь, прикинувшаяся холмиком. Остановился метрах в десяти, рассматривая это порождение Дикого леса. Походу оно почти всё под землёй, а сверху только голова торчит, или голова это всё что у неё есть? Неважно.

Повернулся, чтобы обойти, и вдруг, раз... и вокруг моего тела обмоталось нечто липкое, в слизи и страшно воняющее. Кинув взгляд понял, что этот монстр обмотал меня своим мерзким языком и пялился на меня двумя блюдцами глаз.

- Да пошёл ты..., - прорычал я, пытаясь освободиться. Не тут-то было, язык твари удавом начал сжимать меня. Я с силой вонзил в эту мерзкую субстанцию когти обеих рук, да и шип на хвосте как в масло вошёл в язык твари. В ответ раздался оглушительный рёв-стон, но хватка не ослабла, медленно подтягивая меня к открытому провалу рта. И тут случилось неожиданное для меня самого. Как в замедленном кино я видел как все мои шерстинки стали жёсткими как проволока и с каждой волосинке в язык твари ударил эклектический разряд. Я отчётливо видел дугу Вольта! В ответ раздался вой полный боли, и хватка ослабла... Я с удовольствием наблюдал, как покраснели глаза-блюдца, и как дохлой змеёй от меня удалялся липкий язык твари.

- Что сука, съела? - прорычал я, - смотреть нужно на кого нападаешь, тварь безмозглая. Вымазала всего...

Я двинулся искать водоём почище, чтобы смыть с себя эту вонючую слизь.

Урок на будущее! Во-первых, никаких упреждающих сообщений от защиты больше нет. Ведь только отвернулся и, пожалуйста, прозевал нападение. Хорошо, что защита током долбанула эту страхолюдину, а то ведь неизвестно как освобождаться от неё. Нужно быть начеку, а то расслабили меня эти зайцы шестиногие, да змеи двухголовые. Чай не по Арбату гуляю... А во-вторых, нужно обойти это противное болото.


Империя. Императорский дворец.

Анариэль.

Ранним утром, после бессонной ночи, Анариэль решительно пошла к отцу, как ей казалось, с замечательным планом по розыску Алекса. Но как это было неоднократно, Морохир в пух и пах раскритиковал её начинание. Одно радует, он не оставил дочь перед разбитым корытом, а предложил вполне трезвое решение.

Следуя ему, Анариэль вернулась в Академию, где узнала, что Весты в ней нет, и, судя по всему, больше уже и не будет. Также от эльфийских осведомителей не ускользнуло внезапное увольнение из академии проректора по учебной работе. Как это связано с Алексом, эльфийская принцесса не знала, но на заметку взяла.

Пользуясь своими дружескими отношениями с Вестой, Анариэль напросилась к ней в гости во дворец. И вот теперь она сидела в зимнем саду, держа в руках цветочный горшочек с розой, которую подарил ей Алекс.

- Ой, Анариэль, как хорошо, что ты пришла! - Веста была искренне рада видеть подругу, - тут столько всего произошло!

- Привет, - встала навстречу хозяйки эльфийка, - да я, собственно, на минутку.

- Почему? Ты не останешься на ужин? Завтра бал назначен, я думала ты на него приехала.

- Вообще-то не собиралась, - пожала плечами эльфийская принцесса, - но может быть...

- Оставайся, Анариэлечка, пожалуйста! - увидев в руках эльфийка горшочек с розой, Веста спросила, - а что это у тебя?

- Цветок.

- А кто тебе его подарил? Его же подарили?

- Да так, один знакомый, - отмахнулась эльфийка.

- Это то, что я думаю? - настаивала Веста.

- Какая ты любопытная, - усмехнулась Анариэль, - да, это цветок раздумий.

- Я так рада за тебя, - Веста захлопала в ладошки, а потом вдруг сникла, - как же у вас всё красиво и правильно... а у меня беда...

- Что случилось? -участливо спросила эльфийка, - что за беда?

- Ты ещё не знаешь?

- Что я должна знать? - удивлено спросила Анариэль.

- Алекс пропал. Был у нас на обеде и в Академию не вернулся, - Веста готова была расплакаться. Эльфийка поставила горшок на стол, подошла и приобняла Весту:

- Ну-ну, может быть всё не так страшно. Давай присядем, и ты все мне расскажешь, - увлекла она подругу к завитой вьюном беседке, - что за Алекс, куда пропал ...

- Ну Анариэль, ну Алекс, помнишь? Он пел тогда ... и потом мы с ним ...

- Это мой подшефный, что ли? У вас что-то было? - участливо спросила эльфийка, - можешь довериться мне, обещаю, я никому не скажу.

- Нет, ну что ты! - возмутилась Веста, - я не это имела ввиду... Хорошо, я тебе расскажу, ты же моя подруга?

- Конечно, Весточка, - улыбнулась Анариэль, - с кем нам ещё дружить, если не друг с другом? С няньками?

- Да, - грустно проговорила имперская принцесса, - ты правда ни кому не скажешь?

- Кому я могу сказать? - успокаивающе улыбнулась Анариэль, - твоему отцу? Так я его раза три видела. Или своему? Он и слушать не станет девичьи секреты ... Некому мне рассказывать...

- Вот и мне некому, - Веста перешла на шёпот, - только я шёпотом буду. Ко мне вчера приходил дух дворца, он всё-всё знает.

- Не может быть, -удивлённо воскликнула Анариэль, а про себя подумала "О мать Природа, до чего же наивные эти людишки, все чувства наружу".

- Правда! Я не вру, - прошептала Веста, - давай я лучше по порядку расскажу, а то ты ничего не поймёшь.

- А дух не услышит? - эльфийка несколько театрально заозиралась.

- Думаю, нет, - не замечая игры подруги, отозвалась Веста, - помнишь, тогда мы собирались с Алексом позаниматься? Ну ты шла тогда с нами...

- Помню, - кивнула Анариэль и подумала -"вы тогда меня так не двусмысленно отшили".

- Так вот, - продолжала шептать Веста, - он знал место в Запретной зоне, через которое можно попасть в лес за городом!

- А такое бывает? - недоверчиво поинтересовалась Анариэль, про себя подумала -"Вот как он из Академии выбирался. У него переносной портал есть".

- Папа сказал, что в Запретной зоне и не такое бывает.

- Ты рассказала об этом отцу?

- А ты бы не рассказала? Мы там на пикнике были, а тут всю Академию с ног на голову перевернули, пока нас искали!

- Ну не знаю, нужно было придумать что-нибудь...

- Вот ты можешь... а я тогда знаешь как испугалась?

- Ну сказала и ладно. Дальше-то что?

- Я там, ну в лесу, Алексу магию показывала. У него сразу получаться стало! Эта проректорша по учебной работе явно что-то спутала, направив его на общую магию. У него задатки к боевой!

- Ничего страшного, после второго курса будет тестирование, тогда и исправят ошибку. Всё равно на первых курсах всем одинаковое преподают.

- Он тоже так сказал, - согласилась Веста, - а потом я пригласила его во дворец.

- Что, вот так прямо сразу и пригласила?

- Ну да, он такой... - Веста мечтательно сжала ладошки перед грудью и вздохнула, - он мне такой пикник устроил... я тогда был так счастлива... Анариэль, я влюбилась. Понимаешь?

- Наверно... да. А дальше?

- А дальше, он приехал во дворец. Мы обедали и я наговорила ему всяких глупостей и убежала, - девушка говорила быстро, с придыханием, - я думала он воспользовался знакомством со мной, чтобы поговорит с моим отцом... думала он обманщик... я дура... не поверила ему..., - Веста захлюпала носом.

- Перестань, - успокоила её Анариэль, - завтра поедешь в Академии и всё ему объяснишь. Он парень не глупый, поймёт.

-Не куда ехать, нет его там, - имперская принцесса заревела, - он в Диком лесу... я его никогда не увижу...

Для Анариэль это была очень неожиданная новость. Ей даже не пришлось изображать удивление, настолько это поразило её.

- Откуда ты знаешь? - справившись с собой, поинтересовалась эльфийка.

- Ко мне дух дворца приходил, - вытирая платочком слезы, проговорила Веста, - он и рассказал... просил поговорить с папой, чтобы его ожидали на заставах... оказали помощь, когда он выйдет...

- Оттуда не возвращаются, - совсем тихо сказала Анариэль, но Веста услышала, и это вызвало очередную волну слёз.

- Анариэлечка, миленькая. Вы же эльфы, лес ваш дом... Ваши рейнджеры ходят в него... поговори с отцом, пусть направят туда отряд, найти Алекса...

- Как он туда попал? - спросила эльфийка о том, что и так знала, со слов отца, - туда ведь не просто попасть, там заставы, изгородь, магические сигналки...

- Он через портал...был какой-то сбой и его забросило в Дикий лес...

- Понятно, -задумчиво проговорила Анариэль, - послушай меня подружка, - она взяла ладонь Весты, - подруги не только для того, чтобы сопли друг другу вытирать, но и для того, чтобы помогать друг другу в беде и говорить ту правду, которую другие не скажут. Тем более нам принцессам.

- Да...да, Анариэль, - закивала Веста, - для этого... ты права...

- Так вот, как бы не было это горько, прими реальность . Алекс не вернётся, - у имперской принцессы потекли слезы, - я это говорю, чтобы ты не рвала себе сердце несбыточными надеждами... такова жизнь, приходится терять близких... крепись...

- Анариэль, неужели ничего нельзя сделать?

- Боюсь, что нет. Не было ни одного случая, чтобы отставший рейнджер вернулся... Это тяжело... я так потеряла любимого эльфа... он отстал от отряда и сгинул в Диком лесу.

- Ты никогда не рассказывала, - вытирая платочком глаза, проговорила Веста, - давно это было?

- Да. Уже не больно вспоминать... Вот видишь, цветок приняла, - натянуто улыбнулась Анариэль, - и тебе советую найти кого-нибудь... быстрей забудется...

- Я не могу, - обречённо проговорила Веста, - вот здесь болит, - девушка приложила ладонь к сердцу, - я чувствую, что он жив... понимаешь... я не знаю, откуда я это знаю, но он жив... я буду ждать его...

- Весточка, подружка моя милая, - успокаивающе начала Анариэль, тогда как самой хотелось рыдать в голос, - это пройдёт... у вас ведь ничего не было... съезди с кем-нибудь на пикник... вон граф Сиродков, очень даже милый... не замыкайся в себе...

- Ты думаешь?

- Уверена! Это детская влюблённость, она пройдёт... Решено, я остаюсь на бал и мы кого-нибудь тебе найдём! Обещаю!

- Спасибо тебе, - Веста от всей души обняла эльфийку. Анариэль в этот момент хотелось разбить у неё на голове свой горшок с розой, она едва сдержалась, чтобы не оттолкнуть подружку, - конечно, мы пойдём на бал, и на пикник съездим. Только это не детская влюблённость... понимаешь? Я знаю, что он жив и придёт ко мне!

- У него три жены...

- Мне всё равно, - Веста разомкнула объятия, - если ты любила, то поймёшь...

"Ты даже не представляешь себе, насколько я тебя понимаю", - грустно подумала Анариэль, глядя на розу в горшочке, которая, казалось, кивала ей, в знак согласия.


Где-то в Диком лесу.

Алекс.

Водоёмов в этом лесу предостаточно. Складывается впечатление, что это всё один большой водоём, в котором есть островки суши. Конечно это не так, но болота, озерца, ручейки да речки были повсюду. В основном вода стоячая, отсюда и заболоченность.

Слух у меня теперь как локатор - узконаправленный. Раньше я слышал всё и с трудом выбирал то, что нужно, а теперь совсем по-другому. Могу стадо бешённых слонов не услышать в двух шагах, в то время как слушаю топот муравья по коре дерева, метров за триста. Преувеличиваю, конечно, но всё равно, разница ощутимая.

Услышав характерный хрюк, сразу почувствовал голод. Хвост однозначно показывал направление. И вообще, если я его не контролировал, он все время торчал то из-за плеча, то над головой. Интересное свойство, может часть мозга управляет именно им? Чисто подсознательно!

Быстро двинулся в направлении предполагаемой пищи. А вот бегать на четырёх конечностях гораздо удобней. Притаившись за кустами, рассматривал свою потенциальную жертву. Точно, кабан! Вон копытца есть и пятак на месте, и рога... нет рог не должно быть, но есть. И вместо щетины панцирь. А в остальном чистый поросёнок. Надеюсь и на вкус как свинина.

Резко ускорившись, прыгнул кабану на спину, вцепившись зубами в холку. Хряк завизжал, стараясь сбросить меня. Размерами-то он не на много меньше меня , да и по силе сопоставим. Удар шипом хвоста в глаз, раскрыл шип, поворот и всё... кабан мёртв. Даже конвульсии длились не долго, видимо взболтал ему своим шипом мозг. Какой полезный у меня хвост!

Кинжала у меня нет, поэтому рвал плоть кабана лапами и зубами. А кого стесняться? Зато наелся быстро.

А когда наешься, что происходит? Правильно, тянет на размышления. Этим я и занялся, растянувшись на подмороженной траве, рядом с тушей кабана.

Пожалуй я тут задержусь. Вон под деревом можно переночевать, там корни причудливо переплелись, образуя шалашик, и вода рядом. Опять же еды на неделю.

Позанимаюсь- ка я собой любимым. И начнём читкой архивов, что напихали мне в голову. Итак, начинаем вспоминать... Про что? Ну хотя бы про то руководство, что я у ХОМПа получил.

Но сколько я не пытался никаких знаний так и не вспомнил. Более того, некоторые сведения, которые я точно знал, вспоминались с большим трудом. Можно предположить, что мозг для сохранения, пожертвовал чем-то не важным. А что не важное? То к чему меньше всего обращаешься. Логично. Ну и фиг с ними, обходился без них и щас проживу. Тем более, надеюсь это ненадолго. От таких мыслей стало совсем грустно.

А займусь-ка я руной молнии. Если моя защита может держать дугу Вольта, значит, такая возможность имеется. Осталось выяснить, это способность тела, как скажем у электрического ската, или же преобразование чёрной энергии в электрическую.

Если сделать руну, то она... вот именно, распадается очень быстро. Стоп! Зачем я их делаю величиной с кулак? Нужно сделать махонькую. Практически внутри себя. Нырнём-ка в истинное зрения, приблизим руку. Так и теперь делаем руну молнии. Есть! Если руну сделать величиной с игольное ушко, то она стабильна! Правда и силы в неё много не вольёшь. Но с другой стороны, если эту самую силу, или, другими словами, энергию, каким-то образом сосредоточить рядом, или скажем в ауре. Нет в ауре не получается, а вот вдоль тела можно под накачать. Так, теперь направляющую к вон тому дереву, и как через лупу, отправить эту накопленную энергию через руну, по направляющей.

Короткий разряд протянулся между моим пальцем и деревом. От неожиданности я отпрянул.

- Ну вот и всё, госпожа противоэнергия, я знаю как тобой пользоваться, - проговорил я, прислушиваясь к своему голосу. А голос-то изменился, стал глухим, тягучим и клокочущим. Мнда, таким голосом только детей пугать. А если повыше? - Вот так, повыше..., - тяжеловато, но получается говорить тоном выше. А вот вниз могу опуститься до инфразвука, - вот-о-от та-а-ак по-о-о-они-и-иже-ее-е.

Начал вспоминать книгу по практике, прочитанную с Вестой... При воспоминании о принцессе в груди жалобно заныло. Эх, такую дивчину пропустил... Ну что было, не вернёшь...

Итак, Модуль Действия. В переводе на русский, файл-контейнер. Некий объект, содержащий в себе сложно организованную структуру данных, в данном случае в виде неких рун. Этот способ применения магии сейчас идеально мне подходит. Руны я кручу не задумываясь, а значит, вся задача дотянуться щупом до объекта воздействия и импульсом туда толкнуть этот самый Модуль Действия... Вопрос - откуда у Модуля возьмётся энергия для распаковки, и работы. В той руне-букашке, что я пошлю, такой энергии нет. Значит нужно доработать руну так, что бы она брала энергию не от меня, а из окружающего пространства.

Логично. Есть опасность, что если не хватит энергии на срабатывание, то заклинание не сработает. Но есть и плюс, посылать такую мину можно сколь угодно далеко, насколько сил хватит дотянуться.

Данная теория меня весьма заинтересовала и я хотел было уже заняться её воплощением, как почувствовал что-то неладное.

Собрался, осмотрелся, принюхался. Опять гости пожаловали. С трёх сторон ко мне приближались собакообразные существа с телёнка ростом. Сколько их? Раз, два, три... двенадцать штук. Блин, это они на моё мясо пришли?

- А вот хрен вам с маком, а не обед! - прорычал я, становясь в на все четыре конечности, выставив хвост над головой, на манер скорпиона и глухо зарычав. Шерсть на мне встала дыбом, кое где проскальзывали небольшие всполохи разрядов, как по синтетическому пледу, когда разворачиваешь его.

В ответ так же стало раздаваться рычание. Наконец появились первые представители стаи местных волков. Здоровые же они, заразы! Морда не собачья, а скорей крысиная, тупая и зубатая. Тело покрыто панцирными бляшками, в стыках которых выбивается шерсть, и потому кажется, что она торчит клочьями. Длинный шипастый хвост, совсем не как у собаки.

На поляну вышли особей семь и, пригибаясь, начали медленно приближаться ко мне, готовясь к решающему прыжку. Я зарычал. Добавив низких частот, вплоть до инфразвука. Несколько особей притормозили, но потом как-то неуверенно двинулись дальше.

На самых крупных прицепил направляющие для молний. На всех не хватит сил. Энергию от себя придётся отбирать.

И вот, все волки как по команде в крупными прыжками устремились на меня. Хапнув энергии из образовавшегося около меня вихря, пульнул три молнии. Есть! Два волка загорелись свечками, один завыл, катаясь по земле. Удар в грудь налетевшего на меня самца, и мы вместе откатились на несколько метров. Удар шипа в глаз противнику. В ответ дикий вой боли преходящий в скулёж. Уцепившеюся в правое плечо зубатую пасть, смял левой рукой, вырывая кости и сворачивая шею неосторожному зверю.

Да, у меня преимущество! Я умею мыслить и бью редко, но фатально. Нападавшие прыгали и прыгали на меня. Я рвал их зубами, чувствуя чужую кровь во рту, вырывал глотки своими сверх крепкими когтями, бил хвостом между рёбрами, и раскрыв свой шип внутри тела рвал их органы. Иногда с меня непроизвольно слетали молнии в раскрытые пасти зверей, и я добивал парализованное животное быстро, точно, неотвратимо.

Схватка была кровавой и быстрой. Толи они не ожидали такого отпора, толи настолько глупы и безбашенны, но ни один не пустился наутёк. Не отступил, и с перебитыми лапами и вывернутыми наружу внутренностями продолжали цепляется зубами за мои лапы, тянулись к хвосту. Добил всех быстро и жёстко!

Когда все закончилось, я всё ещё рычал, ища очередную жертву. Не было ярости затмевавшую разум, была злость, холодный расчёт и возбуждения боя. Все мертвы. Быстро же я их. Осмотрелся. Регенерация не утеряна. Несколько глубоких ран затянулись прямо на глазах. Как будто кто-то резинкой стер нарисованную рану.

Мнда. Монстр-то я не простой, если полтора десятка волчар успокоил за пару минут, не получив ничего серьёзного взамен. Ни переломов, ни вырванных кусков кожи. Только кровью перепачкался, да наглотался.

Встав на ноги вертикально, побрёл в ближайшую лужу отыматься...


Империя. Графство Алекса.

Замок Алекса.

Глава по охране графских земель сидел в светлице у своего приятеля, такого же пластуна, Харлана и делился своими бедами. Вот уже второй месяц на исходе, как пропал их владыка Алекс. Все пластуны, как и приказал им владыка, перебрались в Ластанар, и обосновываются в одной из лесных деревенек. В замке остались только они с Харланом, Зула с Марианной, Богдан, да отец Гирдон. Два десятка крестьян, да три десятка безликих.

- Опять в Теплом лихие люди коров увели. Приходил староста, просил защиты, - сетовал Енай, - а у меня два десятка конных, хоть разорвись...

- Говорил с Аксением, - больше воинов не даст, - говорит нужно распоряжение Алекса. И так три десятка у нас постоянно находятся.

- Да что три десятка! Тут три сотни нужно! - с горечью проговорил Енай, - я пока в одну деревню еду, бандиты в другой грабят ...

- Богдан говорит, в трактире все больше народу бандитского вида собирается, - сказал Харлан, - он якобы слышал, что слух идёт, что под замком сокровищницу Древних наши, вот и прёт всякое отрепье.

- В замок-то они не суются, - кивнул Енай, - после того как ты пару человек на воротах повесил.

- Закрыть бы надо это паломничество к сфере, - предложил Харлан, - да отец Гирдон категорически против. Нельзя говорит дар Единого прятать от людей...

- Может он и прав, - пожал плечами Енай, - сам видел как излечиваются пришлые... Если бы не эти головорезы...

- Опять Имперцы приезжали, - обречённо проговорил начальник замковой охраны, - молодая графиня, не рыба-ни мясо... мямлит что-то про мужа, что скоро будет и все выплатит... Дария молодец. Пригрела барона Ульриха, тот один раз отпел чиновников так, что они туда дорогу забыли.

- Да. Не появится владыка, отнимут графство, и ЗАК не поможет.

- Ходил я к нему, - недовольно проговорил Харлан, - просил, чтобы хоть предупреждал, когда едут имперцы... Он всякую чушь в ответ нёс... какие-то инструкции и признаки просил... ничего я не понял из его ответа...

- Да... я тоже ходил... И Зула, как будто никогда воином не была. Носится со своим пузом... Прости Единый, что скажешь...

- Да какая она воин?! Так от безысходности в воины подалась. И от дядьки его ни слуху ни духу... Где обещанные орки?

- Не придут они. Алекса нет, что им тут делать? Император войска пришлёт и перебьёт их как захватчиков... А от Марианны толку как от козла молока... только и может на слуг орать...

- Дядька Харлан! - в дверь заглянул малец, - отец Гирдон велел срочно прийти. Лихого человека сфера указала!

- Ну вот ... опять, - пробурчал он и громко, - уже иду!


Где-то в Диком лесу.

Алекс.

Хождение по Дикому лесу утомило меня. Специально я дни не считал, но по ощущениям я тут уже месяц брожу. Судя по всему, направление я выбрал неправильное, по крайней мере за эту прорву времени я так и не нашёл источник этой противоэнергии.

Кроме поиска пищи я занимался магией. Вот ведь насмешка провидения. Когда это нужно было, всё руки не доходили, а сейчас когда в этом нет никакого смысла, это единственное занятие, удерживающее меня в мире людей, не дающее скатиться до уровня животного. Если бы в этом месте были какие-нибудь аборигены, хоть немного похожие на меня, такие же волосатые и зубатые, то я стал бы среди них не последним магом. А что? Все руны я доработал и теперь они действуют даже в условиях нестабильной энергии.

Соединив нужную руну и руну освещения, получил эдакий гибрид. Делал их крохотными и отсылал к месту воздействия. Там руна освещения начинала действовать, не светиться, а тянуть энергию на себя, тем самым напитывая и присоединённую к ней основную руну, ну скажем мороза. При достижении уровня срабатывания эта боевая руна начинала действовать, лавинообразно всасывая в себя энергию. Хлоп! И сработала. Да, была задержка, да, не все такие контейнеры срабатывали, некоторые просто рассыпались, но ведь срабатывали!

Ещё минус, почти всегда это сопровождалось вспышкой, это взрывалась перенасыщенная руна освещения. Ещё заметил, что если отправлять этот Модуль Действия к живому организму, то срабатывание происходило гораздо быстрей, видимо от ауры питалась... хотя не уверен.

За пищей я теперь гонялся исключительно в целях развлечения, потому как прибить на расстоянии какое-нибудь травоядное не составляло проблемы. Хотя в большинстве случаев, на тварей этого леса моя магия не действовала. Посланный конструкт просто рассыпался при соприкосновении с целью.

Вот так вот, экстремальные условия заставили меня проявлять чудеса изобретательства в магическом искусстве.

Ещё одна особенность моего тела это рудиментные крылья. Я мог их прятать в ... куда-то... Не знаю как это работает, но при определённом мысленном состоянии и движении , как бы вовнутрь себя, они исчезали. При этом я их ощущал, но как замороженный участок тела. Ты знаешь, что это твой орган, он есть, только онемевший. Вот и тут так. Я их прятал, потому как в отличии от хвоста, они были непослушными и за всё цеплялись. Кстати, хвост так спрятать я не мог. Он укорачивался сантиметров до пятидесяти и всё... так и висел как курдюк у овцы! Да собственно, я к нему уже так привык, что не очень то и старался спрятать.


Это оказалось очень удобным, иметь столь подвижную третью руку.

Между тем я понимал, что нужно возвращаться, но мне нужна были стопроцентная уверенность, что я вернулся не находясь в двух шагах от генераторной. А такой уверенности у меня не было. Да, вихри энергии возникавшие из земли, были менее насыщены, "жили" дольше, но это не аргумент. Всё чаще я видел вполне нормальных животных, правда, ведущих себя неадекватно. Ну скажем зайца, весело хрустевшего каким то пресмыкающимся. Я понимаю, что зайцы змей не едят, но с другой стороны, может в этом мире есть такой вид - зайцы-змее еды. Короче, мне нужны были более веские доказательства, что Дикий лес кончается, и мне пора идти в противоположном направлении.

Вскоре я это доказательство получил. Это было утром. Морозным утром. Раньше я думал, тут никогда не будет зимы, но я ошибся. Зима тут всё же есть. Даже снежок пару раз срывался, но быстро таял, под светом Ясмина.

Так вот, было раннее, морозное утро. Утрами я не спал, не то что холодно, не уютно как-то. Иду, практикуюсь в магическом умении, то молнией долбану в камень, то жаром обдам неосторожную лиану. Рельеф немного изменился, больше стало оврагов и складок земной поверхности. Можно сказать, начало плоскогорья.

И вдруг вижу над головой переливающийся всеми цветами энергоканал. Я остановился и обалдело уставился на это чудо. Как-то даже не надеялся, что когда-нибудь увижу нормальные хоботы энергий. Канал был не большой, шёл под небольшим углом к поверхности. И я даже видел откуда он выходит.

Приближаясь к источнику энергии, выходящему из земли, чувствовал серьёзный дискомфорт. Та боль, в результате которой я обрёл такой экзотический вид, недовольно заворочалась, напоминая о себе, о том, что она тут, со мной, и просто спит.

Для начала попробовал связаться с ЗАКом, пологая что до сих пор я его не слышу только потому, что мои "телефонные" способности заточены под нормальную энергию, а не под эту непонятно что... Потянулся сознанием к источнику живительной силы... В истинном зрении это была нить чёрного цвета, пытающаяся подцепиться к разноцветному канату. Естественно, сколько я не пытался, ничего не вышло... Более того, каждое мысленное прикосновение к источнику, отдавалась уколом отторжения. А что будет, если я к нему рукой дотронусь? Страшно подумать...

Пересилив себя, я подошёл к источнику на вытянутую руку. Внутри меня все горело. Такое ощущение, что поднялась температура. Постоял, и, решившись, прикоснулся к энергетическому рукаву. С таким же успехом можно прикоснуться голой ладошкой к газовой горелке! Руку обожгло ничуть не хуже. Взвыв, я отскочил в сторону, махая обожжённой ладонью. В простом зрении ничего не видно, а вот в истинном!!! явные признаки ожога. Перекрученные каналы, местами оплавленные и спёкшиеся. Через некоторое время боль прошла и все восстановилось. Радует, что регенерация всё же есть, и не самая медленная.

С тупостью барана, я несколько раз подходил к источнику, обжигался и с воем отскакивал. Мне не хотелось верить, что вот этот канал, толщиной с детскую руку, для меня столь опасен. Где-то в глубине души я всё-таки верил, что стоит только добраться до нормальной местности, и моё тело вспомнит, свою человеческую форму. Не вспоминало.

Матерясь и плача, я держал свою ладонь в источнике, не желая верить, что теперь для меня эта чистая энергия враждебна. Даже защитная шерсть не могла сдержать напор боли. Притупляла и только. Я снимал с себя защиту насколько мог, но тогда шерсть начинала бить всполохами разрядов во все стороны.

Не знаю, сколько я истязал себя, пока, наконец, не удостоверился, что реальность гораздо жёстче чем мы можем себе представить. Я сидел на земле и плакал, не стесняясь слез, обхватив голову руками-лапами. Моя последняя надежда вернуться к нормальному облику, выгорела в этом слабеньком источники чистой энергии...

Всё когда-нибудь кончается, кончились и мои слёзы, оставив внутри пустоту и безысходность. Но было и какое-то облегчение. Сбросив груз ненужных надежд, я вспомнил о своём решении прекратить это безобразие. По крайней мере, попытаться. Нужно найти эту генераторную и разнести там все к чёртовой матери. Тогда, при появлении тут следующего истинного, ему будет проще наладить нормальную жизнь на это забытой богом планете.

Всё, прогулка кончилась! Я теперь точно знал куда идти. Эти вихри движутся от центра, захватывая новые территории. Нужно идти против их движения и тогда я найду эпицентр распространения этой раковой опухоли на теле материка.

Немного успокоившись, двинулся в нужном направлении. Обидно! Чуда не произошло. С телом то я свыкся, и не видя себя, чувствовал вполне нормально, но... В таком виде я никогда не смогу вернуться к людям и меня это совершенно не устраивало. Более того, я не смогу покинуть этот лес. Ведь в нормальном мире все прошито живительной энергией, а значить я спекусь гораздо быстрей, чем могу регенерировать.

Слух уловил звук битвы. Ничего удивительного, ту всё время кто-то кого-то рвёт и ест, вот только в этом рёве и рычании, я услышал человеческую брань! Люди! Тут есть такие-же как и я!

"Конечно, должны быть", - рассуждал я, стремглав несясь на звуки битвы, - "не один же я такой неудачник, что попал в эту жопу мира!".

Визг и протяжный вой раздавался совсем рядом, вон за теми нагромождениями огромных валунов, на склоне оврага. По запаху сероводорода с примесью терпкой сладости, я уже знал, с кем там воюют. С волками-переростками, в бронированных бляшках, ростом со среднюю корову. Соперники опасные, хотя бы тем, что никогда не бегут, бьются до последнего вздоха. Они немного покрупней тех, с которыми я бился в Первый День Без Боли. Думаю, что те получились из шакалов, а вот эти... эти волками и были!

Выскочив на большой валун, с подветренной стороны, хотя какой тут ветер, так небольшое движение воздуха, я с высоты увидел весь трагизм ситуации. И для меня и для подвергнувшихся нападению людей. Для меня, потому что это были простые воины, в одеждах защитного цвета. И никакие они не местные аборигены... простые рейнджеры.

Волков было семеро, осталось четверо. Трёх тварей рейнджеры положили, и как видно ценой своей жизни. Одна тварь уже поедала чьё-то тело, оглядываясь на своих собратьев. У-у-у голодная гадина! Трое остальных гадов медленно, пригнувшись, приближались к кому-то, закрытому от меня свисающим камнем. Надо полагать, там оставшиеся в живых люди. А то, что твари так осторожно приближаются, так и я бы осторожничал, угостили-то их рейнджеры не плохо, вон две туши ещё дымятся, а одна дёргается в конвульсиях, с выпотрошенным брюхом.

На весь осмотр и анализ ушло несколько мгновений. Мой хвост нервно подрагивал, тело напитывалось адреналином, начинали дрожать кончики ушей и задние лапы. Одну из тварей окутало белое облако, которое через секунду вспыхнуло огнём. Из огненного шара раздался визг боли, и выскочило полыхающее животное, пробежало несколько метров и упало грудой смердящего мяса. В воздухе запахло горелым. Две оставшиеся в живых твари чуть притормозили, рыча и не решаясь напасть.

- Стил... Стил... - раздался женский голос из под нависших камней, - рано... нужно было ближе подпустить...

- Я пуст, Намин ...- негромкий ответ, измождённым голосом, - прости...

- Держись Стил... мы ещё живы... - а в голосе читаются слезы.

Ну что ж, мой выход, господа!

Я мягко спрыгнул с уступа на пятачок, между волками и двумя израненными рейнджерами. Моя шерсть искрилась разрядами, жало хвоста искало первую жертву.

- Стил, что это? - раздался сзади удивлённый женский голос, - Стил...

- Не знаю, - тихо отозвался мужской, - но он явно на нашей стороне...

- Ты думаешь?

- Уверен, - твёрдо ответил мужчина, - он стоит к нам спиной...

"На вашей, на вашей", - пронеслось в голове. Я как бык, перед нападением на красную тряпку, рыл лапами землю, утробно рычал, выбирая себе первую цель. Приготовил две руны молнии...

Так... наш голодный друг оставил трапезу и направляется в нашу сторону.

- Бой!!! - взревел я и метнулся на ближайшего волка-переростка.

Схватка, как обычно, была не долгой. Удар молнией в подоспевшего с трапезы волка, заставила его крутиться на месте, в погоне за обрубком хвоста. Неудачно попал!

Чуть отклонился в сторону и ударил лапой в раскрытую глотку мчащейся на меня твари, поворот кисти и рывок назад, вместе с горлом поверженного врага... Откатился под ноги второй твари, прицельный удар шипом хвоста в глаз, раскрыл шип и рванул хвост назад, снося половину черепа не успевшего затормозить волка-переростка. Оттолкнулся от падающей туши всеми четырьмя лапами, в сторону последней твари, выставляя в полете вперёд свои руки-лапы и выпуская когти. Приземлился на холке волка, вцепившись зубами в горло зверю. Удар лапой между рёбрами, в ответ фонтан крови... сжал кулак, рывок руки назад, вытаскивая на свет божий толи сердце, толи лёгкие... Волк даже взвыть не успел, рухнул наземь и пропахал пару метров оскаленной мордой. Значит все-таки сердце. Вот и всё!

Стряхнул лапой остатки кровоточащих внутренностей, утробно рыча, осмотрелся. Стая больше опасности не представляла, ввиду скоропостижной смерти всех её членов. Не повезло им... бывает...

Повернулся к спасённым людям. А ведь они молодцы, вон как хорошо держаться. Нет паники, истерик. Только бледные очень.

- Стил... что это? - шёпотом спросила женщина, - а если он нас...

- А нам это важно? - усмехнулся мужчина, прижимающий правое предплечье рукой к телу.

Я по-собачьи отряхнулся, сбрасывая напряжения боя. Медленно двинулся к людям.

- Зачем он это сделал? - прошептала девушка.

- Не знаю... но лучше не зли его, - посоветовал парень, - и не делай резких движений...

Я подошёл к воинам на расстояние двадцати метров, с интересом рассматривая их. Парень лет тридцати и девушка чуть моложе. Оба в форме зеленовато-жёлтого цвета, при оружии. Хотя нет, у парня в руках жезл, у девицы меч. Черноволосые, с открытыми, перепачканными в грязь и кровь лицами. Одни белки сверкают. Страха нет, только любопытство.

- Как ты думаешь, он разумен? - у девушки голос чуть хрипловатый, то ли от волнения, то ли по жизни такой.

- Да уж не дурак, это точно, - парень явно весельчак, всё время улыбается. Я бы на его месте плакал. Уважаю!

- Что делать-то будем? - девушка чуть опустила меч.

- Пригласи его в гости, - хмыкнул парень, - по-моему он тебя сейчас глазами съест...

- Да иди ты... - отмахнулась девица, - со своими шуточками...

Она пахла! Как же божественно она пахла. Я, действительно, с трудом сдерживался, чтобы не налететь на неё, не как зверь на жертву, а как самец на самку. Мне даже неловко стало от таких мыслей. Я недовольно рыкнул.

- Мы друзья... - заговорила девушка, - мы не хотим тебе причинять боль... - она медленно, на вытянутых руках, положила меч перед собой, - вот видишь... мы доверяем тебе.

- Ага ... он щас заплачет от умиления... - буркнул Стил.

- Отстань, - шикнула Намин, и опять мне, - ты нас спас. Мы благодарим тебя...

- .. и предлагаем разделить с нами ... ужин...

- Стил, твою мать! - девушка повернулась к парню, - имей совесть, в конце концов!

- Ты бы видела себя со стороны, - тихо смеялся парень, - он щас со смеху умрёт...

- Если ты такой умный, сделай что-нибудь! - ругнулась девушка.

- Я не могу... я ранен... - беззвучно смеялся Стил.

- Вот и сиди раненный, пока не сделался мёртвым, - Намин опять повернулась ко мне. Я сидел и улыбался, наблюдая за перепалкой этих двух отважных ребят. Если они находят возможность шутить в таких условиях, что же за жизнь у них? Всегда ходить по лезвию ножа? Быть готовым к смерти ежесекундно. Не простые люди. Девушка продолжала свою речь:

- Я не знаю как к тебе обращаться... я благодарю тебя за помощь, - девушка достала из внутреннего кармана какую-то еду. Я это сразу почуял, - прими в знак благодарности, - Намин встала на одно колено и положила перед собой угощение.

Это я уже видел, когда Кара приветствовала Первого. Медленно поднялся и подошёл к стоявшей на одном колене, с опущенными глазами, девушке. Близко она пахла ещё приятней. Как же я соскучился по женскому телу! Нет, лучше уж идти в эту генераторную и сдохнуть там как герою, чем жить в одиночестве.

- Алекс, - прорычал я и, нагнувшись, съел кусок сушёного мяса. Отошёл на старое место и опять сел, рассматривая людей.

- Стил, ты слышал? - проговорила Намин, - он сказал Ал. Он разумен! Ты понимаешь?

- Не очень.

- Ну ты же слышал!? Он назвал себя!

- Это и пугает, - проговорил парень, - дай-ка я попробую.

Парень с трудом встал и, хромая, вышел вперёд девушки. Опустил глаза и сказал:

- Прости нас Ал, мы не понимаем твоей речи. Мы твои должники. Нам нужно идти, скоро тут будет небезопасно, - окинул он взглядом место сражения, - можешь пойти с нами или продолжить свой путь.

Мне не хотелось говорить с этими смелыми людьми. Я был для них всего лишь умным животным... не более того. Что-то доказывать, стучать себя в грудь? Зачем? Поднявшись, я отошёл чуть в сторону и призывно оглянулся.

- Нет, Ал, нам туда, - махнул Стил в другую сторону. Я пошёл в указанном им направлении и опять остановился, призывно оглянувшись.

- Он идёт с нами, -радостно проговорила Намин, - ты как? Идти сможешь?

- Смогу, - кивнул Стил, прижимая руку к телу, -нужно бы жетоны собрать.

- Я быстро, - девушка прошлась по полю сражения, и, нагибаясь над трупами своих сослуживцев, что-то снимала с их шеи. Присмотревшись, я понял, что она собирает бирки. Видимо с личными номерами рейнджеров. Есть и на земле такая практика, носить жетоны с личным номером, чтобы в случае гибели могли опознать.

Через некоторое время мы уже шли к выходу из Дикого леса. Стил очень хромал, часто останавливаясь. Мало того, что у него сломана рука, видимо, и нога сильно повреждена. Кроме того, он местный маг, потому и такой обессиленный. От парня шла боль и усталость.

Девушка тоже была уставшей, но сильных ранений у неё не было.

Шли молча, я замыкал шествие, следя за тем, чтобы не напороться на источник с чистой энергией. А попадаться они стали всё чаще. Намин всё время оглядывалась на меня, смотрела в глаза и ей явно хотелось со мной пообщаться. А уж как мне хотелось! Её запах просто валил меня с ног, хотелось визжать как маленький щенок, кататься перед ней на спине, подставляя под ласковые руки своё брюхо. Похоже, гормоны в полную резвятся у меня в голове. Но я держался. Следил, чтобы никто из крупных тварей не попался на нашем пути, а мелкие, как я уже знал, бежали от меня прочь, как от сибирской язвы!

Когда ключи энергии стали попадаться настолько часто, что я рисковал вступить в какой-нибудь, я решил, что дальше мои подопечные доберутся сами. Догнал воинов и рыкну:

- Намин.

- Стил, - девушка обернулась и удивлённо смотрела на меня, - мне показалась или он позвал меня?

- У него и спроси, - тяжело дыша, ответил парень.

- Ал, ты меня звал? - девушка внимательно смотрела мне в глаза.

Я подошёл к девушке близко-близко. От неё полыхнула беспокойством, но она не дёрнулась, даже мимику не изменила. Я долго посмотрел ей в глаза, развернулся и лёгким бегом стал удаляться.

- Проща-а-ай, А-а-ал! - донёсся до меня крик Намин.

- Прощай, Намин, - бурчал я, перепрыгивая очередной ствол, даваясь слезами. Нет, зверем быть я категорически не согласен! Даже таким сильным и умным!!

Глава 3

Империя. Дворец императора.

Император Вилорн.

Осенью сумерки наступают рано. С каждым разом, ночь крадёт частичку светлого дня, властвуя над миром и упиваясь своим могуществом. Вилорн сидел в кабинете и разбирал депеши, отложенные канцелярией, как требующие его внимания. Какими принципами руководствовались в канцелярии, отбирая почту для императорских глаз, ему было совершенно не понятно. Когда попадались явные просьбы о помощи в разделе имущества или жалобы на несправедливость судов, было понятно, кто-то кому-то заплатил, чтобы эта бумага легла на императорский стол. В таких случаях Вилорн писал размашистым подчерком что-то типа "на повторное рассмотрение" или "принять к делопроизводству".

"А вот и долгожданный отчёт", - император вскрыл невзрачный конверт, -"посмотрим, что в этот раз придумали эти активисты". Быстро пробежав глазами текст, Вилорн отложил бумагу и, встав, подошёл к шкафу, достал бутыль с наливкой, плеснул в широкий стакан, и махом выпил. После этого вернулся к столу и, взяв отчёт, начал медленно читать. Прочитав, отложил его и задумался.

Тот памятный день, когда пропал граф Андер, стал точкой отсчёта целого ряда событий. Первые дни император был зол. Средь бела дня, под наблюдением лучших спецов тайной канцелярии Алекс смог исчезнуть. Вилорн тряс тайную канцелярию, как грушу, но те ничего конкретного так и не смогли обнаружить. Одни домыслы и сплетни.

Рампил, глава гильдии Повелителей дорог, срочно вызванный во дворец, подтвердил сбой в портале, при котором и исчез граф Андер. А далее... Император потёр лоб, вспоминая неприятный разговор с дочерью.

Принцесса Веста, официально заявила, что любит графа Андера и если когда-нибудь и выйдет замуж, то только за него. Вилорн тогда был так удивлён решительностью и непоколебимостью дочери, что даже спорить особо не стал. Но дни шли, а известий о пропавшем графе не было.

В графство Алекса Андера были направлены несколько спец групп, с заданием доложить о появлении графа дома. Всем постам на засеках вокруг Дикого леса, было передано особое распоряжение о возможном появлении из леса человека. Объявлена награда нашедшего его. Тайной канцелярии пришлось публично наказать нескольких самозванцев, только после этого желающих выдать себя за пропавшего графа поубавилось.

Вилорн, будучи человеком здравомыслящим, понимал, что граф Андер уже не вернётся, а его замок очень скоро приберут к рукам расторопные соседи. А замок-то по красоте может соперничать с королевским дворцом! Обсудив это с Хассом, император решил взять опеку над графством Андера, и тем самым подготовить почву для перехода замка в собственность империи, и конкретно в его собственность. Вилорн не знал, что он будет с ним делать, но и оставлять этот шедевр архитектуры какому-нибудь заносчивому графу он не собирался. И вот теперь, посланные спец группы, выискивали законные основания, бескровного перехода замка в собственность Империи.

Депеша, так расстроившая Императора, была сводкой от тайной канцелярии. В замке графа была лечебная сфера и толпы паломников, ну никак не вписывались в планы императора. Спорить с церковью Единого было себе дороже. Из донесения Вилорн узнал, что на приход поставлен Гирдон. Император помнил бунт под лозунгом "Порталы народу", и этого, теперь священнослужителя, в числе зачинщиков и вдохновителей.

"Сколько же времени прошло? Лет двадцать, двадцать пять? Жаль что он тогда ускользнул и от Рампила и от меня", - подумал император рассматривая депешу, - "нужно с ним что-то придумать...", -император позвонил в небольшой колокольчик, стоявший на краю стола. В тот же миг в дверь вошёл камердинер и, степенно поклонившись в знак внимания, замер, глядя на венценосную особу.

- Позовите Хасса и ...пожалуй ... нет. Только Хасса!

- Сию минуту, ваше величество, - камердинер также степенно вышел.


Империя. Окраина Дикого леса, деревня Страхово.

Илона.

Время категория субъективная. То оно течёт ровно и размеренно и, кажется, так будет всегда. А потом, вдруг, минуты и часы бегут вприпрыжку, подгоняя день и ночь. После увольнения из Академии, прошло всего шесть недель, а у бывшей проректорши имперской академии было впечатление, что прошло несколько месяцев, настолько насыщено событиями последнее время.

Илона сидела в избе и отвлечённо слушала стрекотню хозяйки, накрывавшей на стол.

"А ведь мы с ней ровесницы", - думала Илона, наблюдая за спорыми движениями молодой женщины, успевавшей и расставлять посуду, и дать подзатыльник шкодливому сынишке, и погрозить пальцем, пытающейся заглянуть в чугунок, дочери, -"а у неё семья, трое ребятишек, муж, дом. А у меня ничего. Хотя нет, жены Алекса считают меня младшей женой. Смешно... Мы даже не были с ним... Милёна вообще, после того как я сказала о её беременности, стала лучшей подругой. Как же всё в жизни неожиданно..."

- ... ужинать, спрашиваю, с нами будете? - вывел из задумчивости Илону, голос гостеприимной хозяйки.

- Нет-нет. Я попозже. Корми детей.

- Да и то верно, - кивнула женщина, - мой придёт, он сегодня у родителей Зики, помогает. Кабанчика они закололи. Зима уж на носу, - и повернувшись к детям, крикнула, - а ну быстро за стол! Второй раз приглашать не буду!

- Я папку буду ждать, - выпятив губу, проговорил малец.

- Он сегодня у деда Сира. Не скоро приедет. Быстро за стол!

- Мам, - девчушка лет пяти, споро залезла на лавку, - а мама Зика вернётся или у деда Сира будет жить?

- Вернётся - вернётся, бери ложку и меньше разговаривай, - одёрнула дочку женщина.

- Тётя Илона, а у мамы Зики скоро маленький родиться, - пододвигая к себе тарелку, проговорила девчушка.

- Не соритесь с младшей женой? - спросила женщину Илона, отламывая хлеб и раздавая детям.

- А чего нам с ней сориться? - отмахнулась женщина, - мы ещё в девках дружили. Нет, нечего нам сорится. Дом большой, всем места хватит. Мне вот Единый троих послал, а там смотришь и у неё народятся. Вместе-то легче жить...

Дальше Илона не слушала трёп этой простой и прямолинейной женщины.

"Люди везде живут одними заботами. Эта наша экспедиция... Кто бы мог подумать, что Весте удастся не только организовать это общество, но и снарядить в этот самый Дикий лес экспедицию", - думала Илона, наблюдая, как детвора дружно стучит ложками, - "бедная принцесса. Она ведь действительно любит Алекса. И верит что он ещё жив... и вернётся к ней... А я? Не знаю. Когда он был рядом, меня тянуло к нему... а сейчас... столько всего произошло, что порой кажется этого Алекса и не было совсем... Остался как лозунг, как идея, дающая смысл жизни многим людям".

-... я столько магов отродясь не видела, - между тем говорила хозяйка дома, - благослови Единый принцессу Весту. А правду говорят, что её суженный в Диком лесу сгинул?

- Правду, - кивнула Илона, - надеемся, что не сгинул. Были случаи, что рейнджеры возвращались через десять дней...

- Так вы же тут уже, почитай, вторую неделю...

- Так и граф Андер не простой воин, - грустно улыбнулась Илона, словам, в которые сама верила всё меньше и меньше.

- Это да... что только не рассказывают про него. Одно понятно, хороший он человек был, раз столько народу готовы идти в Дикие земли на выручку, - покачала головой женщина, - ох-хо-хо, за что же его так наказал Единый...

- Сбой портала, - пожала плечами Илона, - с любым могло случиться. Экспедиция исследовательская, потому и магов много.

- Это понятно, - женщина, разлила детворе в стаканы молоко, - дорого, поди, эту спедицию собирать?

- Экспедицию, правильно говорить, экспедицию, - поправила Илона, - принцесса организовала фонд. Люди туда жертвовали деньги. На них вот и собрали экспедицию.

- Это хорошо. В кои веки увидели наши беды. Говорят Император указ подписал, выплачивать жителям пограничья по серебряному в месяц...

- Домыслы, - уверенно проговорила Илона, - из казны не единого медяка не потрачено и не планируется. А вот из фонда Жертв Дикого леса, платить планируется. Не каждому, а только пострадавшим.

- И то хорошо, - в дверь постучали и вошла молодая девушка. Черноволосая, смуглолицая, в рейдерском костюме, с оружием на поясе.

- Тётя Намин, иди к нам ужинать, - тут же пригласила девчушка.

- Спасибо, Кизара, я уже кушала.

- Заходи Намин, - пригласила хозяйка, - может отвара?

- Спасибо не хочу, я по делу, к Илоне, - девушка прошла и села за стол. Хозяйка осуждающе покачала головой, выпроваживая детвору из-за стола и уводя их в детскую.

- Все готово? - спросила Илона.

- Да, проверила экипировку, - начала докладывать Намин, - с воинами проще, они хоть отдалённо понимают куда идут, а вот с магами... , - девушка покачала головой, - ох, Илона, не знаю как отбирали магов. У них понятия как у малых детей, да и то, наши дети разумней ...

- Они маги. Привыкли полагаться на магию и презирают воинское искусство. Старались брать наиболее разумных, но сама понимаешь... Участие в экспедиции для многих стало делом престижа...

- Это и плохо. Перебьют их твари и не будет им никакого престижа. Они и до Первого Рубикона не дойдут, попомнишь мои слова!

- Они застраховали свои жизни на хорошие суммы, так что ... это их выбор.

- Я не спорю. Ты-то не передумала идти? - спросила Намин.

- Большинство собираются дойти до Первого Рубикона и вернуться. Здесь много знакомых мне магов, которые слабее меня, так что...

- Илон, это не прогулка по городскому парку, - чуть наклонившись вперёд, сказала рейнджерша, - шесть десятков людей! Ты представляешь какой шум они поднимут в Диком лесу? Твари со всей округи сойдутся... хотя бы ради любопытства...

- Да, представляю, - холодно проговорила Илона.

- Н-е-ет, не представляешь, - покачал головой Намин, - из шести десятков, половина погибнет не дойдя до Первого Рубикона, ещё десяток вернётся назад, и дай Единый, чтобы хоть пара десятков дошла до третьего Рубикона.

- Я бы не стала всё так драматизировать, - чуть улыбнулась Илона, - здесь собраны неплохие воины и маги.

- Ага, неплохие... Особенно маги, - язвительно проговорила воительница, - половина из них вторую неделю пьют... видимо от великой храбрости.

- Но ведь ты сама ходила до Третьего Рубикона, и ничего... живая.

- Это была моя первая ходка. И мы потеряли троих, - играя желваками, проговорила Намин, - и если бы не Ал... не сидела бы я сейчас тут... с тобой.

- Расскажи мне про Алов, - попросила Илона, - обещала!

- Да нечего рассказывать. Не был бы со мной Стил, ни кто не поверил бы, - хмыкнула рейнджерша, - даже дед! А он десять дней плутал по Дикому лесу... и не видел ничего подобного.

- Ну расскажи... Ну что сама видела..., - просила бывшая проректорша.

- Он красив... и ужасен... пластичен, быстр, смертоносен, - задумчиво проговорила Намин, - с тремя волокарами разделался за несколько секунд... А со шкуры у него слетают искры... и он так на меня смотрел, - Намин вздохнула, - как будто хотел что-то сказать... глаза грустные-грустные...

- Как у Арвендов? - спросила Илона, - ты знаешь, что арвенды разумны?

- Знаю. Я давно их видела... Ещё девчонкой, да и то мимолётно. Нет, пожалуй у Ала глаза... человеческие, что ли... Эх, нам бы одного Ала и лес насквозь можно пройти...

- А Стил идёт? - перевела разговор Илона.

- Нет, у него рука ещё побаливает.

- Жаль, - искренне сказала Илона, - весёлый парень. Как он тебя одну-то отпускает?

- Он мне никто, чтобы что то запрещать.

- Ой ли...

- Он пришлый. Всего третий год на засеке. Ты права, пытается клеиться ко мне. Но... не сложилось у меня с мужиками...

- А что так? - удивилась Илона, - ты девушка видная, сильная. Неужто никто не приглянулся?

- Да ты тоже вроде не уродка, - насмешливо проговорила воительница, - и постарше меня будешь, а что-то мужика себе не нашла...

- Я другое дело... у меня особая история...

- У всех у нас особые истории, - Намин встала, - ладно, пойду я. Завтра с рассветом выходим, смотри не проспи.

- А ты до третьего пойдёшь? - напоследок уточнила Илона.

- Да. Это у вас экспедиция, а у нас работа, - хмыкнула Намин, направляясь к выходу.

Илона сидела и задумчиво смотрела вслед этой отважной девушке.


Где-то в Диком лесу.

Алекс.

Встреча с рейнджерами очень расстроила меня. Я убегал не от них, я убегал от своих надежд. Бежал долго, пока не стемнело. Даже есть не хотелось, настолько я был поглощён идеей найти эти гребанные генераторы. Как известно, кто ищет, тот всегда найдёт! Вот и я, на исходе третьих суток выскочил на огромную проплешину, среди мачтового леса. Это было совершенно ровная местность, без деревьев и вообще без растительности. Каков размер этой поляны определить было невозможно, так как над ней висел тёмный туман и потому казалось, что она бесконечна. Вихри энергии указывали, что я близок к цели. Они уже не бежали куда-то, они стояли. Возникнет эдакий грибок, покружит-покружит и опять провалится в землю.

- Ну вот я тебя и нашёл, - пробурчал я и решительно направился в туман.

Туманы бывают разные, белые как молоко, белёсые как вуаль, полосатые как спина тигра. Этот же был грязно-серым маревом. По ощущениям я был около колоссального источника энергии. Шерсть моя искрилась, сбрасывая иногда заряд в землю. Немного кружилась голова. В остальном всё было вполне сносно.

Вход в генераторную я увидел минут через десять блуждания по туманной местности. Это был курган с выломанной дверью. Почему я так решил? Да потому что дверей не было, а был осыпавшийся вход в пещеру. Туда я и нырнул. Метров через тридцать стены коридора приняли вполне цивилизованный вид. Приходилось то и дело создавать руну света, потому как, подсветив несколько секунд шарик гас, погружая меня в кромешную темноту. Проведя когтями по скользким стенам, оставил несколько бороздок. Камень, или композитный материал. Точно не металл, искр не было.

Пол под ногами, плавно уходил вниз. Про слой пыли я уже молчу, тут даже летучие мыши не живут. Никаких следов, что тут в обозримом прошлом кто-либо был. Длинный коридор закончился тупиком. Ну, не совсем тупиком, лучше сказать дверью лифта. Тоже вывороченной. Никаких выходов на лестницу не было.

Осторожно, практически на ощупь, подошёл к шахте и заглянул вниз. Чёрная чернь.

- Ну что ж, тут меня никто и не должен ждать, - пробормотал я, сотворяя руну освещения и прикидывая как я буду спускаться, - ну-с, с богом!

А потом я стал видеть. Как в приборе ночного видения, расплывчатые силуэты кромок и направляющих. Это было не ночное зрение, это... даже не знаю, как назвать. Смотреть кожей, руками, хвостом. Я чувствовал, где выемка, за которую нужно зацепиться и точным движением находил её. Медленно, очень медленно я спускался в бездну.

"Ну что вас всех сюда тянет, бестолочи", - раздался в голове мужской голос. От неожиданности я завис, боясь пошевелиться, - "опять себе место для гнезда ищешь? Столько трудов. А результате?.. очередное безмозглое создание..."

- Назови себя, - отойдя от неожиданности, проговорил я.

"Ещё и разговаривает сам с собой... или он не один?" - в голове было сомнение, - "вроде бы один. Датчики совсем испортились. Так я и думал, безмозглый мутант... Жаль-жаль".

- Сам ты мутант глухой! - рыкнул я, - с тобой говорю, умник. Кто такой? Назови себя!

"Ты меня слышишь?" - в голосе недоверие, - "Странно. Не слышал, когда я с ним общался, а теперь прозрел".

- Назови себя, придурок, - проговорил я сквозь зубы, - думаешь удобно тут висеть?

"Так значит, слышит, - пробубнил голос и уже командным тоном, - если ты меня понимаешь, немедленно вылезай назад".

- А иначе что? Заругаешь? - усмехнулся я, но между тем начал осторожно подниматься вверх.

"Хм, полез вверх", - рассуждал голос, - "неужели мозг восстановился? Но я его так и не вижу... и датчики в порядке..."

- Если не видишь, это ещё не значит, что у меня его нет, - зло проговорил я, соскользнув рукой с выступа и лихорадочно цепляясь за другой, - хотя ты прав, только безмозглый баран полезет в эту жопу.

"Вот и я про то", - потом тишина, -"ты действительно со мной разговариваешь?"

- Нет, бл@@ь, с Пушкиным, - ругнулся я, выбираясь в коридор.

"С каким Пушкиным? Ты один", - и помолчав добавил, - нет это всё-таки бред!"

- Сам ты бред... Слышу я тебя. Понятно?

"Что же ты столько времени молчал?" - обиженно проговорил голос.

- Говорить было не о чем, - буркнул я, растянувшись на полу, - как тебя называть?

"Интерфейсный модуль управления экспериментальным комплексом адаптации А ноль один", - представился искин.

- А покороче нельзя? - я сел, свесив ноги в шахту.

"Мне нравиться моё имя. Очень содержательное и логичное".

- Буду называть тебя ИМУК.

"Фу, как не красиво", - возмутился искин.

- Переживёшь, - отозвался я, - так что там внизу?

"Реакторная. Зачем ты туда спускался. Твоё тело не выдержало бы напряжённости полей".

- А как найти отделение управления этим реактором? - не обращая внимание на вопрос, спросил я.

"А зачем оно тебе?", - какой любопытный искин попался.

- Любопытно, - меня всё больше раздражал этот голос, - отвечай, когда тебя спрашивают!

"Вот ещё!", - фыркнул ИМУК, - "будет тут каждый изменённый командовать. Скажи спасибо, что живой остался! Корчился бы сейчас в скоростных мутациях".

- Запрос идентификации, - толкнул я команду.

"Нет у меня тут сканеров. Понятно?" - ответ искина меня обескуражил. Как-то привык я, что они меня слушаются по первому слову, и вдруг такой облом.

- А где есть? Я должен сделать профилактику систем. Заблудился вот, - я решил разговаривать с искином как с душевнобольным.

"Так ты разработчик? И откуда ты явился? Из зоны?", - видимо всё, что за пределами этого леса для искина некая "зона".

- Да. Давай показывай, где у тебя работающие сканеры. Нужно пройти идентификацию и выполнить профилактику систем.

"Мне не нужна профилактика. Обходился без неё и дальше обойдусь. У меня все системы в порядке", - тут же стал отнекиваться искин. Видимо я недалёк от истины, предположив, что ИМУК не в себе. У него явно сбой в программе.

- Давай рассуждать логически.

"Давай", - поддержал искин.

- Ты мои мыслительные процессы видишь?

"Здесь нет нужного оборудования".

- А когда оно было доступно, видел?

"Нет".

- Это первое. Я всё это время ведь не молчал, а ты меня услышал только теперь. Так?

"Я мог не обращать внимания. У меня много забот...", - начал юлить искин.

- ИМУК, прекрати выдумывать. Ты меня не слышал. Так?

"Да, не слышал", - раздался в ответ недовольный голос.

- Любой вход в реакторную, оснащён системой контроля доступа. Верно?

"Да, так положено по инструкции номер семьдесят-ф восемь".

- Ну вот видишь! А у тебя тут любой желающий в реакторную влезть может. Теперь ты согласен, что небольшая профилактика тебе не помешает? И потом, сколько у тебя доступных манипуляторов?

"Нисколько", - грустно ответил ИМУК, -"последний исчез из доступа семьсот тринадцать лет и семьдесят два дня назад".

- Тем более. Нужно открыть хранилище прямого доступа и вытащить для тебя манипуляторы, - пообещал я.

"Это что за хранилища? Я такого не знаю".

- Ну вот видишь? Ты не знаешь элементарных вещей. Явно что-то с архивацией. Нужно проверить кластеры хранения информации, - наставительно проговорил я.

"Да-да, ты прав. Есть несколько зон, как туда данные размещаю, назад ну никак не достать. Нужно посмотреть, думаю, что-то в структуре управляющих контуров нарушилось", - оживился искин, - "ну что ты расселся? Порталов тут нет, так что ножками придётся топать", - раздался булькающий смех. Я почесал кончиком хвоста за ухом. Вот только слабоумного искина не хватало до полного счастья.

- Куда идти? Я уже месяц брожу по лесу...

"Бродит он!", - возмутился ИМУК, - "я тут, понимаете ли, профилактику жду, а он бродит. Не нужно было убегать из портала, не бродил бы. Там бы всё и выяснили. Портал хоть и пострадал от... разные причины были..., но кое-что в нем работает".

- Так что теперь, идти назад к порталу?

"Зачем? Пункт управления в двух тысячах метрах от аварийной шахты в которую ты пытался влезть. Только у меня по дороге к нему сканеров нет, так что ты смотри, не заблудись опять!"

- Тогда расскажи подробно, куда идти! - приказал я.

"Как выйдешь, повернёшь на восемнадцать градусов налево, пройдёшь семьсот тридцать метров и повернёшь на двадцать три градуса направо и никуда не сворачивай. Как будешь в зоне доступа, я тебе скажу".

- А что так сложно? Может сразу на пять градусов направо и до упора?

"Делай как я сказал!", - недовольно отозвался искин, - "и не нужно ничего придумывать. Там провал был, так что слушайся меня!"

- Да не ори ты, всё понял. Уже иду, - отмахнулся я, выходя из длинного коридора.

"А я и не ору", - донеслось вслед.

Конечно, у меня не было приборов, чтобы следовать указаниям ИМУКа, но чисто приблизительно я всё же сориентировался. Даже круг начертил на земле и разбил его на шестнадцать секторов. Так примерно и определил направление. Во-о-н на ту берёзку. Шёл осторожно, опасаясь провала, считая шаги. Высока вероятность, что от него уже ничего не осталось, но чем черт не шутит, может правда тут дырка в земле.

Разрушенное строение увидел издалека, и уже смелее направился к нему.

"Что так долго?" - раздалось в голове, когда приблизился метров на пятьдесят

- Местность красивая, вот и не торопился, - радостно ответил я, - и на провал посмотрел, интересно, что там внизу, - сымпровизировал я.

"Ничего интересного, один из излучателей взорвался, вот дырка и образовалась", - пробурчал искин, - "приложи руки к панели".

- Это вон к той, что ли? - указал я рукой на мерцающую плиту, видневшуюся за свисающими гирляндами лиан, покрытыми длинным мхом, - да мне туда пол дня продираться!

"Тут со световым ножом делов на пару минут. Нет у меня манипулятора, что бы следить за порядком", - недовольно проговорил искин.

- Я нож потерял, когда по лесу бегал, - пробормотал я, продираясь сквозь заросли, разрывая лианы и проделывая себе проход, - ничего... я сейчас быстро.

"Давай-давай, коготки-то я тебе сверхпрочные сделал", - подбодрил меня ИМУК, - "и защиту трансформировал... любо-дорого посмотреть".

- Так это твоя работа? И когти и хвост... и всё остальное! - я даже притормозил от негодования.

"А ты думал! Очень удачно получилось. Когда приходят твари из внешней зоны, приходиться следить за их правильной мутацией. Сейчас у меня осталось мало средств воздействия, но с тобой повезло. Ты же через портала прибыл, а там кое-что ещё функционирует. Кстати, нужно бы и туда наведаться, испарить..."

- Конечно, вот тут закончу и туда, - пообещал я, вырывая поросль, и перегрызая толстые рукава лиан.

"Я, конечно, сам ничего не делаю, только даю градиент мутации. Очень занимательное занятие. Ты очень неплохо получился...", - продолжал рассуждать искин.

- Ага, особенно хвост, -язвительно проговорил я, наконец добравшись до мерцающей плиты, на разрушенной стене, - я на месте.

"Подумаешь хвост... Это мелочи! Вот крылья ... пришлось повозиться, а ты как ненормальный сбежал!", - укорил меня ИМУК, - "было время я целые народы создавал! Эх, красота... ни то, что теперь! Люди перестали сюда ходить, а напрасно. Вот, например, ты. Был слабым, уязвимым. А сейчас?! При аккуратном подходе, твоё тело не износится и через тысячу лет!"

- А поподробней? Про народы, которые ты создал?

"Ну что стоишь, любопытный? В другой раз расскажу, приложи ладонь", - ушёл от ответа искин.

Я приложил ладонь к люминесцирующему квадрату. В истинном зрении я видел характерный для систем доступа, каркас плетения из грязно чёрных каналов, с цветными прожилками. Ладонь слабо так запекло.

"Ну что ж, ты не врал", - раздалось в голове через некоторое время, -"подтверждаю восьмидесяти процентное совпадение с эталонным генокодом. Заходи, будем работать".

Сквозь заросли я видел, как приоткрылся провал входа. Мне пришлось приложить усилия, чтобы выбраться из зарослей, в которых я был.

Через некоторое время я всё же добрался до входа и с трудом в него протиснулся:

- Мог бы и пошире открыть, - бурчал я.

"Это теперь твоя забота, я команду дал, как открылись так и открылись", - в голосе искина была язвительность, - "ты же для профилактики пришёл, вот и запиши себе задание".

За приоткрытой створкой оказалась небольшая комната с двумя проёмами.

- Я так понимаю, лифт не работает? - спросил я.

"Верно. На моей памяти он и не работал. Зато лестница чистая. Тут ничего не растёт", - успокоил меня ИМУК.

Пришлось мне отворять проем, потому как он тоже заедал и отодвинулся только с третьей попытки. Одно радовало, тут было освещение. Лестница была крутая и, казалось, никогда не закончится. Я уже устал считать пролёты.

- ИМУК. На каком уровне кристальная?

"Зачем тебе кристальная? Ты же хотел в пункт управления генераторами попасть", - с тревогой в голосе спросил искин.

- Слушай, мне надоело объяснять очевидные вещи, - я остановился и присел на ступеньку, - мне кому профилактику делать? Реактору? Генераторам Пэ-Ка полей или тебе? По инструкции вначале проводиться профилактика комплексу искусственного интеллекта, а потом уж всем остальным, с твоей непосредственной поддержкой.

"Не знаю я такой инструкции", - отозвался искин.

- Ничего удивительного, столько лет без профилактических работ, - пожал я плечами, начиная спускаться вниз.

"На минус седьмом уровне", - все же сказал ИМУК, - "все равно не понятно, зачем тебе в кристальную".

- Визуальный контроль. Вот зачем! И вообще, не учи меня выполнять мою работу! - недовольно отчитал я искина, - ты давно свои кристаллы видел?

"Зачем мне на них смотреть? Имеется множество тестовых утилит, я их запускаю по-регламенту. И вообще, у меня очень ограниченный доступ в кристальную. Ты там посмотри. Может какой модуль вышел из строя".

- Для этого я туда и иду, - успокоил я искина, наконец, добравшись до входа в кристальную. Просто ниже уже ничего не было, следовательно, это он и есть, - ну вот и пришёл. Отворяй ворота.

"Ладонь приложи", -буркнул искин, - "и поаккуратней там!"

- Не переживай, я знаю свою работу, - успокаивающим голосом сказал я прикладывая ладонь, к мерцающей панели.

"А хранилище на каком уровне", - услышал я, уже входя в кристальную.

- Сейчас модуль обновлю и все вспомнишь! - пообещал я, прикоснувшись ладонью к панели закрытия входа. Дверь с шорохом выехала из стены, закрыв за мной проем, - ИМУК, ты меня слышишь?

В ответ тишина. Это радует, что создатели комплекса предусмотрели изоляцию кристальной от искина. Неизвестно, что бы он предпринял, узнай про мои намерения отключить его.

Кристалл был огромным, ни то что у ЗАКа. Метров пять высотой и около метра в диаметре. Он переливался разноцветной мозаикой, яркие всполохи то там, то сям отскакивали от кристалла и, ударившись в защиту, стекали огненной водой на пол, растворяясь в нем. Если бы не защита кристалла я бы уже визжал от боли, или даже нет, я бы уже спёкся, как уголь антрацит в доменной топке! Но я стоял как у большого костра, чувствуя жар, полыхающий за защитным коконом.

Только посмотрев на кристалл, я сразу понял, в чем секрет всех бед ИМУКА. На высоте, примерно одной третьей от общего размера кристалла, была глубокая трещина. Она раскидистой ветвью уходила вверх, до самого края. Как образовалась эта трещина навсегда останется загадкой. Может быть землетрясение, а может внутреннее напряжение в кристалле, но то, что именно из-за неё искин свихнулся, я не сомневался ни на секунду.

Вот откуда в Диком лесу такое разнообразие форм жизни. Они возникают не просто от воздействия какого-то хитрого излучения, мутируя до стабильной формы. Этой мутацией управлял ИМУК, экспериментируя, накапливая статистику, проводя анализ и делая совершенно непредсказуемые выводы. Для древних учёных этот искин, несомненно, представляет огромную ценность. Ведь на протяжении тысячелетий он накапливал статистику воздействия на живые существа ПЭ-КА излучений. Для меня же это совершенно бесполезная информация. Гораздо важней отключить, и этого искина, и сами генераторы.

- Как же тебя вырубить? - пробормотал я, рассматривая модули, находящиеся в кристальной. Из розетки выключить не получиться. Походив и посмотрел на Запитыватель, искрившийся фейерверками разноцветных энергоканалов, на сам кристалл, пришёл к выводу, что кроме как использовать управляющее кресло, вариантов нет. Прискорбно, но факт.

Кресло был такое же, как и у ЗАКа, разве что чуть шире и в подлокотниках вмонтированы две полусферы, да над тем местом где будет голова висит кольцо. Просто висит, безо всяких кронштейнов.

Что будет, ежели я не выдержу и сгорю в этом кресле? В лучшем случае, не будет искина со сбоем в программе, а Дикий лес станет населяться не таким разнообразием форм жизни. Он превратиться в спокойный Проклятый лес, по которому я гулял несколько раз. Харглы не в счёт... В худшем... про это даже думать не хочется.

- Собственно я для этого сюда и шёл, так что хватить искать отговорки, -пробормотал я, влезая на кресло, пряча крылья в пространственный карман и расправляя хвост, - запрос идентификации, -произнёс я и положил лапы-руки на полусферы в подлокотниках.

Ладони обожгло искрящимся светом. Я терпел. Потом возникло ощущение, что на голову вылили кипяток. Я терпел, ожидая ответа.

"Идентификация произведена. Статус прима разработчик, присвоен в КУЦ. Просьба ослабить защитное поле до седьмого уровня", - наконец пришёл ответ от управляющей программы. Я постарался снять защиту, открыться, несмотря на жуткую, пекущую боль во всем теле, - "благодарю за сотрудничество. Каковы ваши намерения? Прошу выбрать необходимый модуль управления".

- Полное... аварийное... отключение... всего ... комплекса, - сквозь зубы, раздельно, чтобы не заорать, выдавливал я каждое слово. Я видел, как шерсть на моих руках сворачивалась в улитку, делая их похожими на спину барашка. Глаза застилала красная пелена боли. Я стонал, выгибался дугой, вонзая когти в полусферы подлокотников кресла, чтобы не свалиться с него.

"Подтвердите полную остановку комплекса", - голос звучал издалека... о чём это ... а-а! это не мне... проблеск сознания и я кричу:

- Останавливай комплекс, мать твою...

"Принято...", - это последнее что я услышал, погрузившись в темноту беспамятства.

Очнулся на полу, который приятно холодил все тело. Я лежал навзничь около кресла, раскинув руки и неудобно вывернув шею. Значит, я ещё жив. С трудом сел, помотала головой из стороны в сторону, сбрасывая пелену перед глазами. Осмотрелся.

- Получилось! - прошептал я. В кристальной было оглушительно тихо. Казалось, я слышал как растут волосы у меня на руках. Посмотрел на руки-лапы. На месте. Видимых повреждений нет. Быстро окинул себя внутренним зрением - все в норме. Разве что разноцветные бляшки на органах стали покрупней.

Кристалл и Запитыватель стояли безмолвными памятниками. Лишь бледным, мертвенно-голубым свечением полыхал защитный кокон. Ну мне к ним и не нужно, пусть ждут своей очереди. Может когда-нибудь, кто-нибудь и придёт за ними.

Стены светились мягким светом, придавая окружающей картине немного жутковатый вид. Трещина в кристалле выглядела несколько зловеще. Нужно уходить.

- Эй! Есть тут кто? - крикнул я и продублировал мысленно. Тишина. Видимо вырубил я всё, даже дежурные модули.

Дверь открылась на удивление легко. Я уже настроился рвать когтями прочную обивку, а она вжик и отъехала. Единственная функционирующая вещь, это аварийное освещение. Светящаяся полоска стены, под самым потолком.

- ИМУК! - на всякий случай позвал я. Прислушался. Где-то капала вода, шум моего сердцебиения, шелест всполохов защиты кристалла сзади. И это всё.

- Покойся с миром, - вздохнул я и направился вверх, искать пункт управления генераторами.

На минус шестом уровне обнаружил длинный коридор и множество дверей. Без надписей, только небольшие кружочки и на них иероглиф. Сколько я не рассматривал их, так и не сумел дать трактовку, как, впрочем, не смог и открыть сами двери. Никаких панелей управления доступом не было. Двери не откликались ни на мысленные команды, ни на тычки, ни на попытки сдвинуть. Если и на остальных этажах так, то придётся опять лезть в аварийную шахту.

Но нет, на минус пятом этаже был холл с одной дверью, и сбоку её, на уровне лица, чуть заметный выступ прямоугольной формы. Ну хоть что-то знакомое. Приложил руку, пытался послать к ней мыслеформу, всё бесполезно. Как же это работает?

- Эгей! - крикнул я, легонько стукая кулаком по прямоугольнику, - Тут есть кто-нибудь? Отзовитесь!!

Толи от вибрации, толи от моего голоса, но в прямоугольнике блеснул красный индикатор и раздался женский голос:

- Добрый день. Пожалуйста, назовите себя, - причём произнесено это было на ломаном всеобщем.

- Алекс. Андер. Исполняю обязанности Истинного. Прошу дать доступ в пункт управления генераторами, - нёс я какую-то ерунду. Через некоторое время, женский голос проговорил:

- Лингвистический анализ произведён. Приложите ладонь к светящемуся квадрату и снизьте защиту до третьего уровня.

На стене стал мерцать небольшой квадрат. Я расслабился и приложил ладонь. Небольшое жжение и женский голос проговорил:

- Добро пожаловать Алекс Андер, исполняющий обязанности Истинного, в экспериментальный комплекс адаптации А ноль один. Ваш доступ идентифицирован и занесён в картотеку, для использования на территории комплекса.

- Просто супер, - хмыкнул я, войдя в открытую дверь. Немного пройдя по коридору с овальным потолком, вышел на террасу, -ОХ! Мать моя женщина! - воскликнул я, осматривая огромный зал. Мой голос утонул в пространстве, - это что же за хрень такая?

В центре зала стояла скульптура из металлолома. Любой абстракционист удавился бы от зависти, увидев такое. Спиральные трубы, полуарки светящиеся разными цветами, конуса и сферы, нагромождённые друг на друге.

- Это и есть генератор? - спросил, не надеясь на ответ.

- Нет, исполняющий обязанности Истинного, это управляющий модуль. Генераторы локализованы в подземных хранилищах.

- Понятно. Как к тебе обращаться?

- Вспомогательный модуль АИ два.

- Лаконично, - усмехнулся я.

- Назовите цель посещения.

- Остановить эти генераторы, - вздохнув, отозвался я.

- В данной фазе работы восстановительных генераторов это невозможно. Выберите другую цель.

- Мнда, - потёр я лапой подбородок, - ну хорошо, тогда вывести комплекс на расчётную мощность.

- Принято, - согласился модуль АИ два, - для составления полной картины фаз запуска комплекса, предлагаю вам ознакомиться с записью критичных моментов, приведших к аварийной ситуации. Подтвердите начало воспроизведения.

- Ты что, кино будешь показывать? - удивлённо спросил я.

- Кино... категория не распознана, - нейтральным голосом сообщил Модуль, - подтвердите начало воспроизведения.

- Вначале объясни, куда смотреть?

- Будет предложена голографическая запись событий, произошедших при запуске комплекса восстановления инфополя.

- Ясно, - понял я, - 3D кино будет. Подтверждаю воспроизведение.

Мигнул свет и я повернулся на открывающуюся перегородку выхода на террасу, через которую я только что вошёл. Странно, она же открытая была! Я немного попятился, поднялась шерсть на загривке, хвост завис над правым плечом в боевой готовности. Из проёма, на террасу, вышел молодой парень, одетый в серебристый комбинезон. Он был совершенно лысым, и вся голова была измазана кровью, которая стекала с узкой повязки, держащейся на ушах. Рукава комбинезона были закатаны по локоть, и руки тоже были окровавлены. Кровь капала мелкими каплями на пол террасы.

- Сикл, я на месте, -проговорил парень, на сильно изменённом всеобщем, и помолчав добавил, - понял, приступаю...

Только теперь я понял, что этот парень был качественной голограммой. Он подошёл к перилам и громко сказал:

- Моя цель, запуск генераторов экспериментального комплекса адаптации А ноль один.

- Принято, - прозвучал тот же женский голос, что говорил и со мной. От вершины абстракционистского чуда, стоявшего в центре зала, отделилась прозрачная кабинка и медленно, по дуге, направилась к, стоявшему около перил, юноши. Я подошёл поближе, чтобы рассмотреть его. Руки! К его руками были привязаны хомутиками отрубленные человеческие руки. А я и думаю, что-то в его облике не правильное. Эти руки-дубли были привязаны так, что парень мог шевелить пальцами дубль-рук, шевеля своими, то есть каждый его палец был привязан к одноименному пальцу отрубленной руки, с тыльной стороны. Культяпки рук была спрятаны в рукава комбинезон, так что сразу и не заметишь такую сложную конструкцию.

Зачем? Когда кабинка управления остановилась напротив парня, я понял зачем. Перила сместились, освобождая проход в кабинку и всё тот же женский голос попросил:

- Приложите, пожалуйста, ладонь к белому квадрату, - при этом на прозрачной кабине стал мигать белый квадрат. Парень покомкал какое-то устройство на поясе и обмазал голову и руки новой порцией крови. После, приложил ладонь, верней не свою, а ладонь привязанной руки, - доступ подтверждён, - проговорила модуль АИ два и прозрачная оболочка раздвинулась, образуя сектор для прохода вовнутрь кабины. Парень вошёл и сел на имеющееся там кресло, с вмонтированными полусферами в подлокотники. Ну точно как у Рампила!

Кабинка медленно двинулась на первоначальное место, к вершине Управляющего модуля. А потом произошло так, как происходит в фильмах, если поставить на быструю перемотку. При этом в помещении прошла световая рябь:

- Три-ри-ри-рик, - и мужской голос, - производиться настройка параметров на оператора. Параметры не соответ...., - голос запнулся и потом, - идентификация произведена, доступ разрешён.

Судя по всему, этот парень тут не один, и кто-то его страхует, управляя и подтасовывая данные.

- Три-ри-ри-рик, - Производиться включение пусковых устройств...

- Три-ри-ри-рик, - Шлюзы доступа к питающим каналам открыты...

- Три-ри-ри-рик, - Излучатели распакованы и установлены в рабочее положение...

- Три-ри-ри-рик, - Запущено тестирование системы... - из кабинки раздался тягучий крик боли...

- Три-ри-ри-рик, - Подтвердите правильность результатов тестирования, принято...

- Три-ри-ри-рик, - Начат разгон основных генераторов...

- Три-ри-ри-рик, - Произведено включение и тестирование управляющего кристалла...

- Три-ри-ри-рик, - Повышение температуры пятого излучателя, включена диагностика...

- Три-ри-ри-рик, - Комплекс управляющего модуля выведен на расчётный режим...

- Три-ри-ри-рик, - Подтвердите открытие шлюзов каналов питания... Принято, - опять протяжный крик боли. Я видел как парень корчился на управляющем кресле, удерживаемый невидимыми захватами.

- Три-ри-ри-рик, - Температура пятого излучателя близка к критичной... Персоналу восьмого и третьего блоков рекомендуется покинуть помещение...

- Три-ри-ри-рик, - Защитный контур управляющего модуля закольцован на питающий канал. Подтвердите сброс излишка энергии...

- Три-ри-ри-рик, - Не рекомендуется выключение защитного контура управляющего модуля... Аварийное выключение защиты, - и протяжный человеческий вой, утонувший эхом под сводами зала.

- Три-ри-ри-рик, - раздался глухой удар, картинка качнулась и голос, - Взрыв пятого излучателя, возможно повреждение управляющего модуля. Требуется диагностика. Отмена принята...

- Три-ри-ри-рик, - Шлюз питания пятого излучателя закрыт...

- Три-ри-ри-рик, - Точка принятия решения... Подтвердите запуск... Принято...

- Три-ри-ри-рик, - Начата конфигурирование системы... - дикий, нечеловеческий крик резко обрывается..., - оператору требуется срочная реанимация...

- Три-ри-ри-рик, - Конфигурирование остановлено в связи с получением оператором повреждений не совместимых с жизнью...

Наступила звенящая тишина.

- Он умер? - на всякий случай спросил я.

- Спасти оператора не удалось, - подтвердила АИ два.

- Другие люди были на комплексе? Не сейчас, а когда его запускали.

- Да, двое. Один погиб в кресле управления кристаллом, второй при взрыве излучателя. Сведения получены от Интерфейсного модуля управления экспериментальным комплексом адаптации А ноль один.

- Ясно. Ну что ж, попробуем исправить их недоработку, - вздохнул я, - давай сюда кабинку, продолжим конфигурирование.

- Выполняется, - отозвался женский голос и кабинка, одиноко стоявшая на самой вершине этого нагромождения геометрических тел, двинулась в мою сторону.

- Приложите ладонь для идентификации, - попросил искин, когда кабинка зависла передо мной. Я приложил лапу. Её кольнуло, и женский голос подтвердил:

- Идентификация произведена, - и открылся сектор для в хода.

- Оператор, как к вам обращаться? - спросил мужской голос, когда я полулёг в кресло, и кабинка направилась к центру сооружения. Я с любопытством рассматривал рукава, сферы и дуги, между которыми мы плыли.

- Алекс, - наконец отозвался я, - называй меня Алексом.

- Принято. Вам требуется комментарий процессов?

- Да. Только в сжатом виде. Все тонкости не стоит озвучивать.

- Укажите степень аппроксимации.

Блин, ну что за вопросы!

- Пятьдесят процентов, - выдал я наугад.

- Принято. Производиться настройка на оператора. Потерпите, Алекс, могут возникнуть неприятные ощущения.

- Ага, - усмехнулся я, - по ходу их скоро будет в избытке.

- Алекс, у вас определена двоичность морфических полей. Просьба перейти в основное состояние.

- Послушай, грамотей, я не знаю про что ты говоришь, поэтому работай с тем что есть! - недовольно отозвался я, - никуда я переходить не буду!

- Принято. Производиться запуск серевиновых преобразователей, - и чуть погодя, - преобразователи запущены. Снизьте уровень защиты до третьего.

Я расслабился насколько смог, стараясь открыться навстречу неизвестности. Вначале ничего не происходило. Я лежал и думал- "неужели это и всё? Конец моему бесславному путешествию в новом мире? Может зря я сюда пришёл? Жил бы на окраине Дикого леса, помогал бы рейнджерам...Фу, блин, придёт же в голову", -отмахнулся я от навязчивых мыслей.

- Проверка систем произведена. Подтвердите продолжение конфигурирование системы генерации Пэ-Ка полей, - раздался мужской голос.

- Подтверждаю.

- Принято. Обнаружена аварийная остановка управляющего комплекса искусственного интеллекта. Подтвердите попытку запуска комплекса.

- Нет! - заорал я, - ни в коем случае! Отмена!

- Принято, - без эмоций отозвался искин, - подтвердите запуск дублирующего модуля.

- Подтверждаю.

- Предупреждение. При работе с дублирующим модулем возрастает информационная нагрузка на оператора.

- Понял. Всё равно запускай, - приказал я.

- Дублирующий модуль запущен... Устанавливаются связи модуля с тридцать второй и двадцать шестой областью мозга оператора, - было ощущение что по голове чем-то ударили. Было жутко больно, сознание плыло и раздваивалось. Я попытался собрать себя в кучку, скрипел зубами, искал глазами за что заякориться. Есть! Трещина в потолке. Откуда она? Опасно это или нет... задавал себе дурацкие вопросы.

Перед глазами возникали совершенно фантастические картинки, бессвязные, смазывающиеся и перетекающие одна в другую.

...Кристаллическая решётка...

...Солнечная система...

...Полярное сияние...

Каринки сменяли одна другую, наполняя тело лёгкостью и невесомостью.

Прошло какое-то время, и я перестал чувствовать своё тело, распылился по миллиардам нитей, связывающей тело в одно целое... ещё немного времени, и я ощутил весь комплекс, все четыре излучателя расположенных звездой, и чёрную дыру вместо пятого луча звезды. А под ними огромные торы генераторов, в которых шли непонятные моему сознанию процессы. А вот и реакторная, строго по центру звезды.

Красиво! Фонтаны энергий, выходящих из недр планеты перехваченные кольцом, словно поясом на талии молодой женщины.

Не было боли, неудобства или страха. А была только радость от созерцания этого великолепного комплекса, творения человеческих рук!

"Диагностика проведена", - звук был отовсюду и ниоткуда, - "при конфигурировании необходимо учесть отсутствие пятого излучателя".

"Учтём", - пообещал я, удивляясь тому, что я знаю - что и как нужно делать. Перед взором возник сложная объёмная конструкция, из разнообразных рун-объектов, соединённых разноцветными нитями. Многие я знал, про некоторые только догадывался. Это было программирование, других ассоциаций не возникало. Мысленно обращаясь к этим объектом и перетаскивал на новое место, следя как менялась общая картина. Иногда в голове звучали подсказки, типа "нагрузка контура фаз выше допустимых пределов", или "соединение третьего и шестого уровней, поменяет градиент воздействия прямых лучей". Самое удивительное, что я понимал, про что идёт речь.

Как говорится, лучшее, злейший враг хорошего. Когда прозвучал голос -"контролируемы параметры в допустимых пределах", решил остановиться. Система многовариантная и можно годами её улучшать.

"Конфигурирование завершено", - дал я команду, - "приступить к процессу применения созданной конфигурации".

И вот тут начались так ожидаемые боли. Я выпал в своё тело, именно выпал... из ниоткуда. Раз, и почувствовал себя лежащим в кресле. Ощущение было, что через меня пропускают электрический ток. Тело выгибалось и вибрировало, пальцы судорожно сжимали подлокотники кресла... Наверное я кричал, пытаясь освободиться от невидимых захватов, прочно удерживающих моё тело на управляющем кресле.

Вокруг все вращалось, мелькало, мигало... я не успевал ничего осознать, рассмотреть и понять... А потом была вспышка ярко-белого света и темнота ласково приняло моё сознание в свои объятия...


Где-то в Диком лесу.

Намин.

Нельзя сказать, что Дикий лес был для Намин домом родным. Конечно, нет. Но она выросла на засеке, и потому он воспринимался как неотъемлемая часть её самой. Это был жёсткий и строгий экзаменатор, требующий высокой степени собранности, хорошей физической подготовки и крепких нервов.

Когда был отбор рейнджеров, для готовящейся экспедиции, для неё даже вопрос не стоял, идти или нет? Конечно идти. Кто из её знакомых мог похвастаться, что был за третьем Рубиконом? Единицы.

Экспедицией руководил старый Гарл. Это был мужчина пятидесяти лет, опытный воин и умелый руководитель. Его старший сын не вернулся из рейда, по тревожному вызову со второго Рубикона. Про ту резню до сих пор говорят, а ведь прошло почти три года. И Намин, и старый Гарл, понимали всю авантюрность этой экспедиции, но у каждого были свои основания участвовать в ней. С возрастом, люди начинают ценить то, что имеют, ценить жизнь, друзей, близких. Илона, являясь одной из вдохновителей и организаторов экспедиции, очень ловко находила подход к людям. Вот и Гарда она уговорила, предложив для его младшего сына, сертификат на бесплатное обучение в Имперской академии.

Несмотря на хорошие отношения с Илоной, молодая рейнджерша так и не подружилась с ней. С молоком матери Намин впитала недоверие ко всему. А оснований не доверять Илоне было огромное множество. Очень уж хитра и непредсказуема та была.

Как и предполагала Намин, да и старый Гарл тоже, большая часть участников отсеялась еще до первого Рубикона. Трое погибли в стычках с тварями, а пятерых раненных отправили назад. И ведь погибли по глупости, по незнанию и подростковому желанию выделиться. Твари-то были неопасные, известные... но вот как-то так получилось.

Переночевав в Форпосте первого Рубикона, в дорогу, ко второму Рубикону, вышло только два десятка человек. Остальные вернулись назад, гордые, что были в Диком лесу. Ушла и Илона, пожелав Намин вернуться живой и... целой.

План экспедиции был прост. Дойти до третьего Рубикона и, остановившись там, делать вылазки в глубь леса, в поисках мест силы. На этих местах можно будет в будущем поставить соответствующие охранные артефакты, отпугивающие большинство тварей Дикого леса. Не всех, конечно, но очень многих.

Были в оставшемся отряде и семеро магов, двое из которых занимались чистой наукой, изучали окружающую живность. Вот и сейчас один из них, входящий в группу Намин, пытается посадить в коробочку безобидную на вид многоножку...

"Придурок", -подумала Намин, - "один плевок этой твари и тебе придётся остаток жизни дружить с целителями".

Между тем, она не вмешивалась. У каждого своя задача. Её задача следить за окружающей действительностью, а не предупреждать об опасности разных дебилов. Знал, поди, куда идёт.

До третьего Рубикона добрались вчера вечером. Ночь прошла спокойно. И вот с рассветом, молодая рейнджерша, трое воинов и два мага ушли в рейд, в глубину леса.

- Ему везёт, - проговорил, подошедший к девушке молодой воин, - лес явно его хранит.

- Для более крупной твари, - невесело усмехнулась Намин.

- Ну почему так грустно?

- Давно сюда хожу, - отозвалась девушка, намекая на то, что парень только первый год в рейнджерах,- насмотрелась на такие везенья.

- Ты не права, Намин, - не согласился парень, - у каждого есть хранитель, но и самому нужно беречься.

- Согласна, - безразличным тоном ответила девушка.

- А ты не думала, чем будешь заниматься, когда перестанешь участвовать в рейдах?

- Не поняла? - удивлённо спросила Намин.

- Ты не сердись, но ведь не всю жизнь ты будешь ходить сюда!

- Увечным найдётся дело на засеке, - уверенно сказала рейнджерша.

- Ну почему сразу увечным? - поправляя рюкзак за спиной, возразил парень, - когда-нибудь родишь, захочется уюта и спокойной жизни...

- Знаешь что Усол? - резко сказала Намин, - моя мать была воительница и ходила в рейды наравне с мужчинами. И никому и в голову не приходило, не пускать её туда. И моя жизнь меня вполне устраивает!

- Так-то оно так, - не стал спорить парень, - только где они? Твои мать и отец?

- Погибли, - хмуро отозвалась Намин.

- Ты меня извини, - улыбался Усол, - только я не верю, что ты хочешь родить ребёнка, чтобы бросить его, сгинув в Диком лесу. Деда у него не будет, с которым можно будет расти и мужать... Подумай об этом.

- Да пошёл ты, - зло рыкнула девушка, - моя жизнь, что хочу, то с ней и делаю.

- Пока да, - собираясь уходить, усмехнулся парень, - а когда лялька появиться, будет ли твоя жизнь принадлежать только тебе? - парень медленно побрёл от девушки, крикнув неуклюжему магу, - Эй! Гал! Хватит живность мучать, пора выдвигаться.

"Гад... Вот же сволочь...", - негодовала Намин, - "нагадил в душу и ходит теперь улыбается... Подлец...". Девушке хотелось расплакаться, кинуться с кулаками на обидчика. Но она лишь хмыкнула, осмотрелась и двинулась за всеми замыкающей.

"В чём-то он прав", - хрустя кованными сапогами по тонкому льду, девушка уныло брела за остальными, - "как мне было страшно за маму, когда она уходила в рейд... Хотя... О чём это я? Какой ребёнок? Я не росмахита, чтобы рожать без мужика... Вот же сволочь, этот Усол! И чего ко мне привязался, как будто я единственная женщина в рейнджерах!".

С мужчинами у Намин не складывалось. То есть совершенно. Намин знала про дефекты своего тела и потому уже не надеялась на близость с мужчиной. Она очень хорошо помнила свою первую попытку сблизиться с парнем. Ведь и в любви ей признавался, и замуж звал... А как увидел её голую... Молча встал, оделся и ушёл. А на утро перевёлся на другую засеку. Это тяжело вспоминать, но по крайней мере не стыдно. А вот её попытка понести от случайного посетителя трактира, получилась более громкой. На засеке до сих пор мужики байки травят про тварь Дикого леса принимающую облик женщины.

В тот день Намин отправилась в Адаш, ближайший к засеке город, с твёрдым намерением найти мужика для постельных дел. С её внешностью это было не трудно. Распустить волосы, немного макияжа, наряд пооткровенней... и мужики съедали её глазами! В первом же трактире познакомилась со зрелым мужчиной, пологая, что уж взрослый воин не испугается её. Они целый день гуляли по городу, ходили на ярмарку, делились случаями из своей жизни. А вечером... поднялись в снятый номер трактира и... Намин тряхнула головой, настолько неприятные были воспоминания. Только воинская выучка, да готовность к бою в любой ситуации, спасли тогда её от меча, казалось бы такого добродушного спутника.

Как он орал на неё, обзывая самыми последними словами... как она металась по узкому коридору трактира, на ходу натягивая на себя одежду... а потом бежала по ночному городу, размазывая слезы обиды по лицу... Нет уж! Хватит с неё мужчин...

- Намин! - вывел из задумчивости девушку голос Гарла , - иди сюда!

Тут же забыв про свои воспоминания, рейнджерша метнулась к командиру группы.

- Что случилось?

- Смотри, - старый Гарл отодвинул ветку разлапистого дерева, показывая характерный след на тонком слое снега, не успевшем растаять за день.

- Шалумы, - утвердительно проговорила Намин, - были тут не более часа назад.

- Скорей всего передовые разведчики, - добавил Гарл, - если стая уже собралась для зимовки, нам не выстоять. Нужно срочно возвращаться.

- Что такое? - спросил подоспевший Усол. Намин молча показала на след,- понял. Я вперёд? - он вопросительно посмотрел на Гарла. Тот кивнул:

- Не растягиваться! - и уже громко, - срочно возвращаемся! Лакин, сообщи, что замечена стая Шалумов, нужны две группы быстрого реагирования. Быстро! Быстро! Быстро!

Воины и маги, наученные опытом первых стычек с тварями, выполняли команды без возражений. Даже непутёвый Гал, бежал, увешанный маленькими коробочками с образцами, двигался быстро и не возмущаясь.

Маленький отряд, не растягиваясь, дружно бежал по направлению к спасительному форпосту. Намин, как и прежде, была замыкающей. Бежали молча, не особо выбирая путь, и ориентируясь по оставленным меткам. Но всё-таки для диких тварей это был дом родной, и они вскоре нагнали небольшую группу людей.

- Гарл! - стараясь кричать громко, Намин помахала рукой, - я их чувствую. Они близко!

Воин приотстал, и побежал рядом.

- Кому-то нужно отвлечь их, - тихо проговорил он, - зимние стаи бывают до полусотни штук... нам не отбиться... Давай вперёд, скажешь Усолу, пусть приотстанет.

- Нет, Гарл. У тебя сын, тебе есть зачем жить, а Усол слишком молод, - сбиваясь с дыхания, возразила Намин, - я останусь, через пол-версты оставишь Ирга... если не все Шалумы за мной уйдут, он отвлечёт остальных... Через болото перейдёте, а там до Рубикона рукой подать...

- Хорошо, - после недолгого молчания согласился старый Гарл, - веди их вправо, - воин махнул рукой, - там есть скалистый холм. Если заберёшься на камни, сможешь переждать... Утром мы за тобой придём...

- Давайте... и не останавливаетесь! - девушка и бывалый воин остановились. Гарл обнял Намин:

- Продержись до утра, дочка. Эти твари не любят ждать... покрутятся, покрутятся и уйдут.

- Я знаю, - девушка отстранилась, - скажи Скилу, пусть найдёт себе другую девушку. Всё равно у нас ничего не вышло бы...

- Сама скажешь..., - воин сорвался с места, догонять, успевший скрыться за деревьями, отряд.

- ЭУ! Я тут! Э-ге-гей ! - начала кричать Намин припустившись бегом, в указанном Гарлом направлении. Рейнджерша чувствовала, что стая её заметила и мчится сзади, буквально наступая ей на пятки.


Дикий лес. Реаниматор генераторного комплекса.

Алекс.

Сознание возвращалось плавно, как прибой ласкового моря в полуденный зной. Выплывало в освещённую комнату и возвращалось в темноту беспамятства. На одной из этих волн я сумел закрепиться.

"Я жив? Но почему?", - пронеслось в голове, - "может быть произошла остановка генераторов?"

- Генераторы запущены, - тут же прозвучал женский голос с металлическими нотками. Именно так должен разговаривать компьютер, - через сто восемьдесят часов они выйдут на расчётную мощность.

- Ты кто? - прохрипел я.

- Управляющий модуль блока реанимации, АэР пять, - представился искин.

- Очень приятно, -хрипел я, - Алекс. Дай воды.

В рот просунулась трубка из которой потекла живительная влага. Я приоткрыл глаза, чтобы увидеть манипулятор, выполняющий роль сиделки. Осмотрелся. Комната была небольшая и абсолютно пустая. В центре её, подобие кровати, где я и возлегал. В головах высилась рука манипулятора.

- Почему я жив?

- Вопрос не распознан, - отозвался реаниматор, - уточните область интересующих вас знаний.

- Да какая нахрен область, - с трудом проговорил я, - я должен был сгореть...там...при запуске...

- Ваше тело имеет двоичную морфическую направленность. Во время запуска оно разделило управляющие потоки на две составляющие, и, таким образом, это позволило выдержать нагрузки рассчитанные на восемнадцатый уровень с ваши восьмым, - немного помолчав, голос добавил, - нужно отметить, что тело претерпело небольшие изменения... Вам придётся привыкать.

- Господи, что опять? Рога вросли? - равнодушно спросил я.

- Нет. Крылья, характерные для вторичного состояния увеличились. Но, учитывая, что вы владеете управлением смежным подпространством, вам это не будет доставлять особых хлопот.

- Это всё? - я лежал и пытался представить, как я теперь выгляжу.

- Из внешних факторов, да.

- А из внутренних?

- Высокое напряжённость полей, и использование в момент конфигурирования энергий основного типа и фазонарастающего типа, привело к деформации вашей морфической направленности.

- Слушай, АэР пять, скажи попроще. Я ничего не знаю про эту морфологию... и тела... и поля...

- Морфическая направленность, это способность к стабильному состоянию вашего тела в какой-либо ипостаси. У вас их две. Человекообразная и дополнительная, звероподобная, позволяющая нормально функционировать в фазонарастающих полях.

- Ты хочешь сказать, что я человек? Ну... я могу жить в человеческом теле? - с меня даже леность и слабость прошла. Я приподнялся на локтях, осматривая своё мохнатое тело.

- Вас это удивляет? - эти искины программировал еврей. Постоянно отвечают вопросом на вопрос!

- Да! Удивляет, раз спрашиваю!

- Зарегистрировано повышение пси-фона. Вам нужно воздержаться от эмоциональных всплесков. Коммутация с дополнительным модулем управления немного повредило нейронные связи вашего мозга.

- Ну так и не нервируй меня, - я опять прилёг, - как мне превратиться в человека?

- Вы и есть человек!

- Блин! Ну что ты мелешь? Ты что не видишь, я в теле зверя!

- Вижу. Тело имеет более высокую степень защиты, поэтому не удивительно, что вы выбрали его, находясь в незнакомом месте в бессознательном состоянии.

- Какой же ты тупой, Аэр пять! - устало сказал я, - ну как ты не поймёшь, что я не умею переходить из этого тела в человеческое.

- Это невозможно, - категорично заявил искин, - телесные оболочки имеют устойчивые связи с вашим разумом. На всех планах. Попробуйте просто перейти в другое состояние. Должно получиться.

- Пробовал, - хмыкнул я, - ты даже представить себе не можешь, сколько раз пробовал.

- Вы правы. У меня нет матрицы воображения, я не умею представлять.

- Вот и я про то..., - но между тем, я окунулся в истинное зрение, чтобы увидеть, что же во мне переменилось.

Первое что увидел, это наличие преимущественно разноцветных каналов. Именно преимущественно! Не всё, далеко не всё, но основная масса была до боли знакомых цветов. Процентов тридцать чёрного цвета. Значит, я всё-таки изменился. Точно! И бляшки на органах теперь не цветные, а черные. Я человек!

Вынырнув в обычное состояние, смотрел, как медленно втягивается шерсть, растворяясь в загорелой коже. Поднял ладони на уровень глаз. Лапы медленно превращались в обычные ладони. Удивительно, но не было ни боли, ни каких-либо других неприятных ощущений. Казалось я сижу в тягучем масле, стараясь вытянуть из него то одну конечность, то другую.

Удивлённый я сел. Вот и ноги стали ногами. А суставы? Ого! Рентген проходить нельзя, сразу увидят дополнительные суставы в тазобедренной части. Но внешне совершенно не видно. Я сидел на кушетки и, не веря себе, щупал своё голое тело. На правое плечо ласково лёг хвост с волосяным бубенчиком на конце.

- Хвост! - вскочив, заорал я, пытаясь заглянуть себе за спину. Вместо бубона тут же раскрылся трёхгранный шип,- Блин, блин, блин! Хвост... ну убирайся... ну пожалуйста...

Сколько я не пытался, ни втянуть, ни спрятать его в пространственный карман я так и не смог. Разочарованный я сел на кушетку.

- Аэр пять, почему хвост не пропадает?

- Мало данных для анализа, - обрадовал меня искин, - нужно понаблюдать, собрать статистику, выполнить структурный анализ...

- Сколько времени тебе нужно?

- Часов триста-четыреста. И желательно в разных фазах жизнедеятельности.

- Ты офигел? Мне что тут две недели торчать?

- Вопрос не распознан.

- Долго, говорю, побыстрей нельзя? - терпеливо разъяснял я.

- Нет. Это самое мало. Чтобы можно было построить простейшую модель... Скажи, форма ушей оставлена специально или тоже не убирается?

- Дай зеркало! - потребовал я. Одна из стен комнаты, тут же стала зеркальной.

- Ёма-ё ! - только и смог проговорить я, увидев своё отражение. Тело молодого мужчины, мускулистое, с гладкой кожей, с достойными размерами и формами в интимной зоне и хвостом, метра полтора! Шикарная борода и усы и уши, вытянутые как у рыси, с метёлочками на кончиках, - красавец, твою же мать!

Зубы? Нормальные, человеческие, а вот язык! Десять сантиметров выставленного языка, пожалуй, многовато для человека. Ра-а-аз! и я снова перетекаю в образ зверя.

- Так все-таки красивей. Всё к месту! - рассматривая себя в зеркале, констатировал я. Ра-а-аз, и снова недочеловек, - твою ж мать, и когти не убираются... и эти уши, блин!

- Анализ показывает, что вам нужно время, для приобретения навыков трансформации тела, - поощрил меня искин.

- Ты так считаешь?

- Семьдесят четыре процента вероятности.

- О! Это да, -наигранно удивился я, - твои слова , да богу в уши!

- Существование божественных субстанций не доказано...

- Прекрати, - оборвал я. А ну-ка, посмотрим крылья. Я освободил свои крылья, как бы доставая их из чехла, - Ого!

В зеркальном отражении, я видел голого мужика с великолепными, перепончатыми крыльями на уровне лопаток, длинной в половину больше вытянутой руки. Очень эффектно, но крайне бесполезно. Разве что не упаду камнем. Чтобы летать, их нужно было к жопе приставить... а так...

- От хвоста хоть польза есть, - проговорил я пряча крылья в пространственный карман. Ощущения что в мешок залазишь, - Ладно я понял свои недостатки. Будем работать над этим, - заключил я, - как отсюда выбраться?

- Следуйте по указателю, - на полу засветилась большая такая стрелка. И от неё пунктиром убежала в открытых шлюз световая дорожка.

- Спасибо Аэр пять за помощь!

- Моё призвание, служить людям.

- И это радует, - пробурчал я, направляясь к выходу.


Где-то в диком лесу.

Алекс.

На поверхность я вышел в обличии зверя. Искин был прав, так чувствуешь себя гораздо защищённей. Было утро, изо рта шли небольшие клубы пара. Вот я опять в лесу. Сдохнуть, как планировал, не получилось. Более того, приобрёл некоторые навыки, да и ещё одно тело, в придачу.

Осмотрелся. Великолепно. Над проплешиной теперь висел молочно белый туман. А вот в той стороне есть источники нормальной энергии. Сколько же потребуется времени, чтобы сдохли все твари в этом лесу, и он стал обычным лесом? Десять лет? Сто? Тысяча? Никто не скажет! Но процесс запущен и радостно осознавать, что я приложил к этому свою руку. Верней лапу!

Подойдя к источнику чистой энергии, поднёс к нему лапу. Щипит, но терпеть можно. Ближе. Лапа поплыла, превращаясь в человеческую руку. Потом опять вернулась в облик лапы. Вот это бонус, так бонус! Я вертел лапой в источнике, чувствуя лишь пощипывание. Нет оплавленных каналов, ожогов, нестерпимой боли.

- Нет худа без добра, - глубокомысленно проговорил я. Попробовал создать руну. С третьего раза получилось... на две секунды. Потом распалась. А способом, как с темной энергией. Нет проблем! Под ноготь уместился десяток рун молнии. Наводка и очередь из молний, дугой Вольта соединили меня и небольшое дереве. Грохот падающего ствола! Всё же нормальная магия тут пока что не приоритетна.

Ну что ж, буду надеяться, что со временем все нормализуется. Что-то жрать охота, и рогатый поросёнок, в километре от меня, как нельзя кстати. Перейдя в четвероногое положение, я припустился к такой желанной пищи.

Я был так голоден, что съел половину туши несчастного животного. Он даже осознать не успел, что умер, так молниеносно я его прикончил.

И вот лежу под деревом, грею бока. Правда на улице небольшой минус, зато солнышко, верней Ясмин, светит. А холода я теперь не чувствую совсем, даже без руны согревания. Итак, слияние с дополнительным управляющим кристаллом, весьма пополнили мой багаж знаний. На этот кристалл не было наложено никаких программ "Возрождения" или ещё там чего. Функционал в чистом виде. Нужно просто знать, на что смотреть. Я здорово рисковал и в случае с ЗАКом, когда пытался выдернуть из него это долбанное Возрождение, да и тут, с этим ненормальным искином, который я остановил просто каким-то чудом! Есть особый кристальный язык, нет не так, язык кристаллов... ну короче машинный язык безусловного управления искусственным интеллектом. Древние не дураки были, и обезопасили себя от революции роботов. Видимо приобретение искинами некого подобия собственной воли, явление довольно обычное. Так вот, язык Блессамера, как раз и предназначен для критичных случаев. Это даже не язык, а так, набор инструкций, управляющих кристаллами на низком уровне. Конечно, в пользовательском интерфейсе, то есть при общении с искином, ничего серьёзного сделать нельзя, но доступ к управляющему креслу получишь в любом случае. Это как гипноз для человека. Раз... и делаешь с ним, что хочешь, и объект ничего не помнит.

Да-а! Нужно бы с КИВом пообщаться, много чего интересного узнал бы!

"Стоп!" - остановил я ленивый поток мыслей, - "Нужно с ЗАКом связаться. Сколько я тут уже развлекаюсь? Что могла случиться за это время, даже подумать страшно!"

"ЗАК, ответь! ЗАК. Это Алекс, ответь!" - посылал я запросы в небо. Даже руки выставил вверх, и, конечно, хвост.

Так сделал раз пять, или шесть и тем неожиданней был голос ЗАКа, прозвучавший колоколом в голове:

"Алекс, наконец-то! Где ты пропал?"

- Фу-у, блин! ЗАК, напугал! - я действительно вздрогнул от неожиданности.

"Как твоё самочувствие? Где ты находишься? Ты вышел из Дикого леса?" - посыпались вопросы.

- Угомонись, - приказал я, - я еще в лесу, но могу поддерживать с тобой связь. Так что всё нормально.

"Но каким образом? Ты нашёл чистую зону?"

- ЗАК, давай позже расскажу. Лучше скажи, сколько я отсутствовал?

"Сегодня сорок третий день".

- Ты уверен? - я даже привстал на локтях.

"Абсолютно. Если быть точным, сорок двое суток, тринадцать часов и восемь минут", - педантично пояснил искин.

- А мне показалось прошло дня три-четыре, максимум неделя... , - я опять лёг, закинув руки за голову, - бежит же времечко...

"У тебя может быть нарушение восприятия. Пэ-Ка поле заставляет мутировать организм. Ты можешь...".

- ЗАК, давай это потом обсудим, - перебил я, - как там наши? Всё нормально, или есть проблемы?

"Все живы и здоровы. Каждый занят своими делами", - как-то не очень уверенно ответил ЗАК.

- Это уже хорошо. Давай про каждого и поподробней, - приказал я, - Коты в замке?

"Только из личной охраны женщин. Остальные ушли".

- Значит Первого нет? А связь с ним у тебя есть?

"Он ушёл одним из первых. Как таковой связи нет, но через оставшихся арвендов, могу что-нибудь передать".

- Это хорошо. Зула у орков?

"Нет. На общем собрании было принято решение остаться..."

- Что ещё за собрание? - не понял я.

"После передачи твоего сообщения, большинство твоих соратников собрались в замке, для обсуждения..."

- Так, подожди ЗАК, - я сел, - что значит большинство? Конкретней.

"Ты дал задание передать твою речь всем владельцам телефонов. Я всё выполнил. На собрании отсутствовали владыка эльфов Морохир и глава гильдии Повелителей Дорог, Рампил. Остальные все были", - отчитался искин.

- Твою же мать, ЗАК! ... Ладно , учтём, - я никак не предполагал, что искин выполнит все дословно, - что у тебя с порталами? Они под контролем?

"Не совсем. Я имею доступ ко всем, но... как бы сказать... я первый среди равных. Наверное так", - замялся искин.

- Говори прямо, они у тебя не под контролем!

"Понимаешь... Организация портальной сети оказалась несколько сложней... У большинства точек доступа есть свои полноценные комплексы искусственного интеллекта. Я не смог получить доминирование над ними. Мои попытки установить контроль, воспринимаются ими как вмешательство, и они принимают ответные меры. Вплоть до блокировки доступа".

- Ладно, это мелочи. Исправим. Вернёмся к нашим баранам.

"Богдан сказал, что стадо овец достаточно многочисленное, а вот сколько баранов я могу уточнить".

- Прикалываешься?

"Не понял. Повтори".

- Проехали, - отмахнулся я, - значит Зула в замке, а Милёна?

"У себя дома, верней, в имении Неркулова. Она считает это своим домом и никуда уезжать не собирается".

- Отлично, - хмыкнул я, понимая, что мои наставления никто не выполнил, - а пластуны?

"В Ластанаре. Иногда выходят на связь с Харланом и Енаем, которые остались в замке".

- Ну хоть что то. Давай про остальных.

"Марианна, пытается руководить в замке. Все считают, что у неё не получается. Дария, живёт в замке барона.... Ей помогает Ульрих...".

- Он-то откуда взялся?

"Приехал давать тебе клятву, перед самым твоим исчезновением".

- Продолжай....

"Богдан занимается хозяйственными делами. Я ему помогаю, когда просит. Илона сейчас в столице, после отправки экспедиции в Дикий лес, занимается делами фонда помощи...".

- Стоп. Что за экспедиция? - спросил я.

"Я сопоставил все разговоры и картина следующая. Принцесса Веста организовала фонд помощи пострадавшим от тварей Дикого леса. Этот фонд собрал средства для экспедиции в Дикий лес. Твои жены активно участвовали в финансировании. Илона была непосредственным организатором. Вчера она вернулась, остальная экспедиция ушла вглубь леса".

- А какая цель у этой экспедиции?

"Официальная, сбор информации о Диком лесе, для организации более эффективной защиты. Неофициальная, поиск тебя", - обрадовал меня ЗАК.

- Говоришь, всё Веста сделала? - задумчиво проговорил я.

"Да. Потом подключилась Илона. От КИВа есть информация, что принцесса каждый вечер перед сном и утром после пробуждения, молит Единого, чтобы ты остался жив и вернулся к ней. Ты ей обещал вернуться?"

- Вообще-то мы расстались довольно холодно... Она обиделась на меня... Вот уж не думал, что у неё всё так серьёзно...

"А ты про кого-нибудь думал?" - съязвил искин.

- Нет, ЗАК. Ни про кого. Как-то само собой получается. И где сейчас эта экспедиция?

"Точных сведений о местоположении нет. Знаю только, что они должны дойти до третьего защитного периметра, так называемого Рубикона. И оттуда делать вылазки вглубь леса. Пока что их судьба неизвестна", - доложил искин.

- Возможно они все уже погибли. Тут твари довольно кровожадные, - предположил я.

"Шестьдесят процентов участников уже вернулись. Остальные продолжили путь. От них сведений нет".

- Сколько это человек?

"Восемнадцать".

- Где они вошли в лес? Дай координаты по всеобщей сетке.

"Тебе известно, что это?" - удивлённо спросил искин.

- Мне теперь много что известно. Слушаю тебя, - отрезал я. ЗАК назвал цепочку знаком. Я сверился с имеющейся у меня в голове карте Тарилана, координаты генераторов я знал, - где-то в дневном переходе от меня. Я иду туда, возможно им нужна моя помощь.

"Ты способен оказывать помощь в Диком лесу?" - удивился ЗАК.

- По дороге расскажу, а пока записывай голосовое сообщение.

"Готов".

- Привет, это Алекс. Сегодня на закате будет встреча в трапезной моего замка. Не опаздывай... Конец связи.

"Записал", - тут же отрапортовал искин.

- Донеси это до всех.

"Уточни, что подразумеваешь под словом все", - попросил искин.

- Всем у кого есть телефоны... и Морохиру, и Рампилу. Пусть знают, что я жив! Да, и Первому передай, что я жив и скоро выйду из леса, - я перешёл в четвероногое состоянии и, сориентировавшись по Ясмину, побежал навстречу людям, отважившимся на этот безрассудный поход в Дикий лес.


Где-то в Диком лесу.

Намин.

Всё же ей повезло. Рейнджерша не только успела добежать до каменоломни, но и взобраться на ближайший выступ, когда из леса выкатила волна её преследователей. Их было много.

"Зимняя стая", - окинув взглядом, мохнатое море внизу, подумала девушка, - "нужно повыше забраться".

Шалумы были страшными хищниками. Небольшие ростом, но шустрые и бесстрашные, брали добычу числом. Стая Шалумов могла завалить нескольких волочар, обеспечив себя пищей на несколько недель. А потом они мигрировали дальше, в поисках новой пищи.

Намин забралась на плоскую площадку, наверху огромного валуна, и осмотрелась. Сверху её не достать. Несколько тварей попытались допрыгнуть до неё с откоса, но не долетели и до половины пути. Снизу также залезть эти хищники не могли. По деревьям они ещё с трудом могли зацарапаться, а вот ввлезть на камень у них нет ни единого шанса. Не приспособлены их лапы к лазанью по деревьям и камням.

Намин нужно задержать тут стаю как можно дольше, дав тем самым фору своим.

- Ничего, в рюкзаке много вещей, - бурчала она себе под нос, выкидывая вниз очередную портянку. Животные начинали драться за кусок ткани, привлекая своих собратьев и не давая стаи уйти.

Намин знала, что стая пробудет тут не долго. В конце-концов они поймут, что до добычи не добраться и тогда никакие подачки не удержат их тут.

"Лишь бы ребята успели добраться до форпоста", - думала девушка, с сожалением бросая в на спины тварей свою тельную рубаху, - "Гарл обещал выслать подмогу... Он своих не бросает..."

День клонился к концу. Рюкзак с запасами быстро опустошался. Девушка была одета по-походному, не рассчитывая на ночные морозы. Подумав, она не стала выбрасывать скатку непромокаемой накидки. Тем более что твари уже практически не реагировали на её обманки.

"Придётся помёрзнуть", - подумала Намин, сидя на камне, обхватив колени руками, закутавшись в накидку, - только бы никто покрупней не пришёл... тогда туго придётся..."

Снизу раздавался скулёж и тявканье.


Где-то в Диком лесу.

Алекс.

Бежал я до самого вечера. По дороге рассказал ЗАКу про удивительные превращения, произошедшие со мной, приказав ему никому про это не говорить. Заодно проверю работу инструкции на языке Блессамера. По моему мнению, ЗАК должен знать всё, для адекватной реакции на мои действия. Слишком я зависим от него. Ну да ничего, вот научусь управлять своим телом, схожу в КУЦ, тогда будет всё по-другому. Конечно, можно было бы и в Град, в исцеляющую сферу податься, но там чистый функционал, и неизвестно что эта сфера начнёт лечить. Так у меня два тела, а может ни одного не остаться. В смысле живым. С ИРМОЙ хоть договориться можно...

И вдруг со всего маху я влетел в просторный кабинет. Удивлённо остановился, осматриваясь.

- ЗАК! Это я где? - в ответ тишина, -ЗАК!

За столом сидел мужчина, представительного вида, скуластый и длинными волосами, собранными в пучок назад . Уши! Ой, не могу! Мой родственник? Только у меня на ушах ещё волосяные кисточки, а у этого нету! Одет мужчина в элегантный китель, темно-зеленного цвета, с оторочкой. Косоворотка застёгнута под горло. Он что-то писал гусиным пером, посматривая в раскрытые свитки, разложенные на столе. А может и не гусиным...

На меня он не обращал никакого внимания, как будто меня и нету. А может, и, вправду, нету? Может мне мерещится?

- Прошу прощения, - громко проговорил я. Никакого эффекта. Раздалась знакомая трель серебряного колокольчика. Мужчина удивлённо вскинул брови, отложил перо и выдвинул ящик справа от себя. Достал знакомый мне телефон. Морохир! И чего это я его вижу?

Между тем владыка эльфов, нажал на нужный бугорок и приложил телефон к уху. Прослушал, чуть склонив набок голову, хмыкнул и отложил артефакт на стол. Поставив локти на крышку стола, и скрестив пальцы, опёрся в них лбом. Так сидел несколько секунд, потом достал из нагрудного кармана какой-то предмет и приложил к уху.

- Здравствуй доченька... Я тоже рад тебя слышать. Как охота? - немного молчания, - ничего не случилось... Ну почти. Объявился твой возлюбленный Алекс,- тишина, улыбка блуждающая по губам, - абсолютно... Приглашал меня в свой замок на разговор... Значит жив... Возможно ты и права. Дам задание наблюдателям проверить... Хорошо, будут новости, я свяжусь с тобой. Будь осторожна. Я тебя тоже люблю.

Морохир, спрятал переговорник в нагрудный карман, бурча себе под нос:

- Значит, на возлюбленного ты уже не реагируешь. Перестать отрицать очевидное, уже прогресс...

Я со всего маху приземлился на передние лапы и не ожидав столь резкой смены обстановки полетел кувырком. Всё видение заняло ровно прыжок через неприятного вида кустарник.

Помотал головой, приходя в себя.

- ЗАК! Ты меня слышишь?

"Теперь да!", - раздалось в голове, - "ты столь неожиданно прервал связь, я принял это за обрыв соединения".

- Прекрати передачу моего сообщения, - приказал я.

"Но уже практически все оповещены. Разве это не срочно?"

- Срочно, срочно, - успокоил я искина и рассказал о своём видении.

"Поздравляю, ты наконец-то начал получать информацию из инфополя. Я могу подтвердить твоё видение в части разговора Морохира с дочерью".

- Это как? Ты что, всё слышал?

"Да, это произошло четыре минуты назад. Если артефакт "телефон" не активен, это не значит, что я не могу через него прослушивать то место, где он находится".

- Да ты шпион!!!

"Разве для тебя это новая информация?"

- Ты прав, телефоны во все времена прослушивали и будут прослушивать... Ну да бог с ними, -отмахнулся я , - мне нужно разобраться. Как получать информацию из инфополя. Почему я увидел Морохира и не слышал, что отвечала Анариэль?

"Трудно дать совет. Попробуй настроиться на того, о ком хочешь получить информацию... представь себе некий канал связи с огромным кристаллом или облаком..."

- Я понял, - сказал я, выбирая себе укромное место, чтобы никто не нарушил мою медитацию, -можешь продолжать трансляцию моего сообщения.

"Выполняю", - отозвался ЗАК.

Итак, с кого начать? Попробую с моих женщин. Закрыв глаза и сосредоточившись на переносице, я представил Зулу, сидящую около в замке и смотрящую вдаль. Секунды текли, а ничего не происходило. Ну ладно, попробую Милёнку...

То же самое... Что я делаю ни так? Нужно представлять не конкретного человека, а нечто другое. Как там сказал ЗАК? Канал к облаку?

И тут возникло очень явное видение. Я стою внутри цилиндра-колодца-башни. На стенах этого колодца множество разнообразных дверей и дверочек. Больших и маленьких, и совсем крошечных, разных соотношений сторон, разного оформления. Выпуклые и плоские, с аркой вверху и вытянутые по горизонтали. Каждая дверца, это путь к знаниям, и не смотря на то что этот цилиндр-колодец перспективой уходит вверх, я с лёгкостью могу открыть любую из дверей. Причём я знаю, что за какой дверью находится.

Зула? Вот эта резная, двухстворчатая с отверстием посередине. Открываю...

Когда зазвонил телефон, моя милая орчанка сидела не около окна, а за швейной машинкой, вполне привычного мне вида, и шила маленькую рубашку. Вот уж не знал за ней такой тяги к рукоделию!

- Сашенька! - проговорила Зула в телефон, - где ты ? Саша? Саша ответь! - видимо моя запись прозвучала ещё раз, потому как орчанка сказала, - я всё поняла...конец связи...

Девушка медленно положила телефон на колени и задумчиво смотрела в окно:

- Мне тебя очень не хватает...Нам всем тебя очень не хватает... - вжик... и я стою в своём колодце, закрывая дверку к Зуле.

Выпал в реальность:

- ЗАК, ты меня слышишь?

"Да, более-менее", - подтвердил искин.

- Всё получилось. Зуле ты два раза передавал сообщение?

"Верно. Практически всем пришлось повторять. Это от неожиданности".

- Ну ладно, я теперь немного развлекаюсь...До связи!

"До связи", - отозвался ЗАК.

Для начала я решил найти себе укромное место, потому как выход в инфополе вырывал меня из реальности, а это не есть хорошо! Это только с виду вокруг безопасно. Дикий лес не перестал быть таковым, и разного рода тварей тут предостаточно. Надо так понимать, что в скором времени они все будут чрезвычайно возбуждёнными, потому как чёрная энергия, в которой они жили все эти тысячелетия, стала бледнеть. Она не ушла, нет. Все вокруг слишком сильно пропитано ей, но она стала менее подвижной, стала приобретать некие замысловатые узоры движения. Это не хаос, но и порядком не назовёшь.

Если раньше это были бешенные вихри, то теперь медленные рукава изгибаясь, ломаясь и делая немыслимые повороты, то пропадали в земле, то вновь появлялись, прошивая пространство своей чёрной сутью.

Увидев впереди невысокие холмогоры, решил поискать убежище там. Нужная ниша нашлась быстро. Выступ, защищавший сверху, и огромный валун слева, создавали идеальное место для моих целей. Быстро выгнав из облюбованного места тройку тварей и несколько пристывших пресмыкающихся, прикидывающимися ветками, выкинул мелкие камни и уселся напротив выхода.

Прикрыл глаза и представил себя в своей башне-коммутаторе. Посмотрим, как среагировала на моё появление Милёнка. Вот эта дверка, с дубовыми листиками, её. Потянул на себя и оказался в просторной комнате. Бревенчатые стены, пучки сушёных трав, привязанные к верёвке вдоль стены, зелёненькие занавески на окнах, стол, два стула, резной шкаф... Обстановка была по-домашнему уютная. Печь, около стены, похожа на русскую, только сбоку приделана ещё одна топка, на плите которой стоит огромный котёл. Литров на тридцать, сорок. В нем что-то кипит.

Милёна стоит ко мне боком и мешает варево, деревянной лопаткой с длинной ручкой. При этом она что-то шепчет и свободной рукой водит над котлом.

Я подошёл поближе, заглянул в лицо девушке. Прикрытые глаза, сосредоточенно сдвинутые брови, чуть нахмуренный лобик. Все-таки она красивая. Я тяжело вздохнул. Как говориться, есть жена - убил бы, нет - купил бы! Вот уж воистину так. Милёна что-то громко сказала, сделала пас рукой и, взяв со стола миску с толчёной травой высыпала в варево. Тщательно перемешала, улыбаясь своим мыслям.

В дверь робко постучали.

- Заходи, Настя, я уже закончила, - повернувшись к дверям, и глядя сквозь меня, проговорила друидка.

- Госпожа, там женщина пришла, говорит вы велели, - робко проговорила заглянувшая, розовощёкое девушка, - мне её куда отвести?

- Никуда. Я сейчас выйду, мазь для неё уже готова.

- Хорошо, госпожа, - несмело улыбнулась Настя, - вам помочь?

- Да, присмотри за варевом. Помешивай, чтобы не пригорело, - велела друидка.

- Ой, правда... - всплеснула руками Настя, - вы не беспокойтесь, госпожа, я аккуратно буду. А что это?

- Отвар от немощи, - доставая небольшой пузырёк из настенного шкафчика, пояснила Милёна, - для мужчин. Сил придаёт, хворь гонит...

- Какая же вы умная, - благоговейно проговорила служанка.

- Для этого много ума не нужно, - усмехнулась Милёна, - нужны знания. Я пошла, следи за варевом...

Я выпал в реальность. Ничего не понимаю! А как же я? Где звонок, удивление и радость? Какое-то неправильное это инфополе, показывает что хочет, а не то что нужно. Я что, неправильный запрос послал? С другой стороны, хотел увидеть Милёну, увидел. Значит, она промышляет зельями и снадобьями и, видимо, не у бабки Жизнемиры. Вечером выясним.

Осмотрелся. На моё уединение никто не посягал. Попробуем достучаться до Марианны. Прикрыл глаза и представил себя в башне-коммутаторе. Так, так, так. Маришка вот за этой дверцей с вырезанной решёткой. Почему решётка? Она что в тюрьме? Потянул дверцу на себя...

Я стою в холле своего замка, и навстречу мне идёт Марианнка. На ней строгое платье, с длинным рукавом и стойкой-воротником, приталенное, подчёркивающая высокую грудь. Причёска простая, без изысков, коса закрученная в узел. Заколка с переливающимся бисером камней, серьги со скромным бриллиантом и, в цвет им, кулончик на груди, придаёт внешнему виду графине изысканность и строгость. Лицо сосредоточенное и напряжённое.

Девушка прошла мимо меня, шурша длинным подолом платья. Я двинулся следом за ней на крыльцо донжона. Там стояли двое мужчин в синих фраках, таких же штанах и в чёрный шляпах.

Один худой, чуть ссутулившийся, с лицом напоминающим крысу. Длинный нос, бегающие глаза-пуговки, редкая щетина, впалые щеки делали сходство с животным просто поразительным.

Второй, в противоположность первому, полный, с двумя подбородками, толстыми губами и глубоко посаженными глазами. Вид у него был довольно чванливый и, потому, отталкивающий.

- Доброе утро, господа, - официальным тоном поприветствовала гостей Марианна, - что привело вас ко мне?

- Добро, графиня, доброе, - чванливо ответил толстяк, худой закивал в знак согласия, - мы прибыли к вам по поручению его величества Императора Вилорна второго.

- Ну что ж. Прошу следовать за мной, - Марианна сделала приглашающий жест вовнутрь донжона.

- Благодарим, госпожа графиня, не стоит беспокоиться, - сделал предупреждающий жест рукой толстяк, спрятав правую ладонь между пуговиц кителя, он напоминал мне Наполеона накануне битвы, - мы уполномочены вам сообщить, что согласно договора между империей и вашим отцом, графом Тургиновым, графство было передано в безвозмездное, наследуемое пользование, на условиях защиты южных границ империи от тварей Проклятого леса. Этот же договор параграфом пять, предусматривал ежегодное предоставление подтверждений об опасностях, исходящих из вышеупомянутого леса. Последнее подтверждение, в виде усечённой головы твари, было предоставлено в городскую управу Озерска двадцать лет назад. Таким образом, в силу вступает параграф шесть, вышеупомянутого договора, согласно которого графство переходит на общую налоговую повинность, - всё это толстяк проговорил на одном дыхании как давно заученное стихотворение.

- И что теперь? - растерянно спросила Марианна. По лицу было видно, что она не поняла и половины из сказанного.

- А то, уважаемая графиня, за вами числиться недоимка в размере двухсот сорока тысяч золотых, а также штраф за неуплату, равный этой же сумме. Таким образом, вы должны казне Империи четыреста восемьдесят тысяч золотых, - толстяк сделал жест пальцами своему напарнику. Тот протянул ошеломлённой девушке свиток, - получите предписание.

- Муж приедет... мы... всё выплатим... - Марианна, чуть подрагивающей рукой, приняла бумагу. Она стояла бледная, закусывая нижнюю губу.

- И второе, - продолжил толстяк, которому явно доставляло удовольствие данная миссия, - Его Величество Император обеспокоен сложившимся положением в, пока ещё, вашем графстве. Граф Тургинов болен и не принимает участие в управление графством, ваш муж... кхе-кхе, исчез в неизвестном направление...

- Он уехал ... в академию... скоро будет... , - лепетала графиня.

- В академии он не появляется уже более месяца, не стоить нам врать..., - самодовольно проговорил толстяк, - Его величество Император Вилорн Второй принял решение взять под опеку, пока ещё, ваше графство, - чуть наклонившись, сказал толстяк, - вам надлежит приехать в управу Озерска для подписания необходимых бумаг.

- Муж ... приедет..., - чуть не плача лепетала Марианна, - я к отцу поеду... мы всё решим...

- Графиня, - толстяк наигранно вздохнул, - я понимаю ваше состояние, но уверяю вас, в сложившейся ситуации, это наилучший выход и для вас, и для Империи, - он сделал жест пальцами своему напарнику и тот передал девушке второй свиток, - возьмите предписание и не затягивайте с визитом в Управу. Это в ваших интересах.

Представитель власти ещё раз вздохнул и, повернувшись, начал спускаться с лестницы. Его спутник как собачка за хозяином, засеменил следом.

Марианна стояла на крыльце донжона, бледная, глядя перед собой в никуда...

Я вывалился в действительность. К моей правой ноге, медленно подкрадывалась двухголовая, зубатая ящерица, покрытая густым мехом. Резким ударом хвоста пригвоздил одну из её голов к камню, небрежным движением пальцев сломал шею второй голове. Отбросил в сторону. От стоявшего рядом с приземлившейся тушкой куста, потянулись побеги, быстро опутавшие мёртвое тело и затянувшие его вглубь кустарника. В жизни побеждает сильнейший!

Вилорн-Вилорн, что же ты подлец делаешь? Пока твоя дочь страдает по пропавшему графу, ты решил прибрать к рукам его графство. Нехорошо. Очень нехорошо. Обидел ты меня, императорское величество... И Маринку жалко. Ну что же она такая ранимая? Послала бы этих мудаков куда подальше!

"Входящий вызов ЗАК", - проплыло перед глазами.

- Что случилось? - спросил я, мысленно нажав кнопку "Принять".

"Алекс, может ответишь Рампилу? Он уже пять минут в телефонную трубку кричит, что не знает где твой замок..."

- Соединяй, - согласился я.

"Алекс! Ответь, это я Рампил... Алекс!" - услышал я крики главы гильдии.

- Не ори, я тебя слышу, - спокойно попросил я.

"Алекс, о Единый, как же я рад, что ты жив. Где ты? Тебе нужна помощь? Я выяснил, что тебя перекинула в Дикий лес, это так?", - посыпались вопросы.

- Рампил, я не могу долго говорить, придёшь на общий сбор, всё узнаешь, - перебил я его.

"Я не знаю где твой замок... верней знаю лишь приблизительно... я не успею добраться, ближайший портал в Светлояре..."

- Слушай меня внимательно и выполни всё, что я тебе скажу. Ты понял? - сумел вставить я. Рампил смолк.

"Да я всё сделаю. Я твой должник..."

- Потом разберёмся, кто кому должен, - отмахнулся я, - встанешь в свой портал и громко скажешь "Перенести в замок Алекса". Ты понял? - в ответ тишина, - Рампил? Ты меня слышишь?

"Слышу. Алекс, с тобой точно всё в порядке?", - осторожно спросил глава гильдии Повелителей дорог.

- Более-менее.

"Порталы так не работают. Нужны координаты портала в твоём замке. Понимаешь?"

- Рампил. У меня нет времени спорить с тобой. Не хочешь, не делай. Всё! Конец связи, - я прервал связь, - ЗАК, ты понял задачу?

"Да, я уже получил подтверждение от портала Локиит-один".

- Ты уверен, что Рампил воспользуется им?

"Вероятность восемьдесят процентов. Это последний портал, которым он воспользовался. На всякий случай разослал структуру команды на все порталы. Не беспокойся, доставят".

- Принято. Меня ни для кого нет! Конец связи.

На чём я остановился? Ах да, Вилорн. Затеваться с проблемой графства сейчас нет смысла, выйти к людям в таком виде я не могу, а удалённо много не нарешаешь. Дождусь собрания своих, там порешаем, что можно предпринять.

Теперь посмотрим, как там Дария справляется с баронством. Думаю к ней тоже эти сборщики налогов заглядывали, замок-то её искин тоже перестраивать начал.

Привычно погрузился в свою башню-коммутатор и нашёл дверку к Дарии. Весёленькая такая дверка, расписная радостными узорами.

Комната. Огромная кровать с балдахином, значит спальня. Окна завешены плотными шторами, так что не поймёшь, толи вечер толи ранее утро. Дашка сидит в ночной рубашке за туалетным столиком, с тремя зеркалами и расчёсывается. А кто это тут? Ульрих! И ты тут! Бороду отпустил! Молодец, совсем другой вид! Интересно, а наложница может быть неверной? Фиг его знает. Статус Дарии был какой-то неопределённый. И не жена, и не подруга, так... средство получения потомка Истинного, для клана пластунов.

Барон был в белой рубашке и брюках. Он сидел на кровати и наворачивал на ногу портянку.

- Ул, боязно мне, - проговорила девушка и повернулась к барону, - а если Алекс вернётся и узнает про нас?

- Ну и что? - Ульрих наконец обулся и постучал ногами о пол, чтобы сапоги лучше сели. Потом подошёл к Дарии и прижал её к себе, - что он может сделать? Мы же любим друг друга.

- Я ношу его ребёнка...

- Это ребёнок клана. У него вон три жены и каждая беременная...И поверь это для него не предел. Будут другие жены, другие дети...Уж я его знаю!

- А вдруг он рассердиться?

- Понятное дело, что не обрадуется, - усмехнулся Ульрих, - но он человек очень разумный. Зачем ему терять такого вассала как я? Не каждый готов дать присягну на крови... Всё будет хорошо. Лишь бы вернулся...

- Да..., - девушка прижалась к своему суженному, - была вчера в графском замке... Всё плохо... По графству бандиты гуляют. Богдана опять побили и поджечь обещали, не трактир у него, а притон какой-то. Хисий предлагал помощь, так Богдан отказался, говорит сам справится. Тётка Варвара рассказывает, что Марианка по ночам рыдает, не получается у неё ничего...

- Не женское это дело, графством управлять, - Ульрих поцеловал девушку в губы, - не знаю как там во всем графстве, а в баронстве мы порядок наведём. Это я тебе обещаю!

В дверь настойчиво постучали. Влюблённые неохотно разомкнули объятия. Опять постучали.

- Кто там? - крикнула Дария, - я же велела не беспокоить!

- Госпожа Дария, там сборщики налогов пожаловали с депешей от императора. Вас требуют, - раздался юношеский голос.

- Сейчас выйду! - девушка встала и надела атласный халат, - пойду, спрошу, что им нужно?

- Я догоню...

Я вышел за Дарией. Молодец дивчина, времени даром не теряет, вон какого парня себе нашла.

В вестибюле донжона стояли уже известные мне сборщики налогов, толстяк и его крысоподобный спутник.

- Чем обязана, господа? -королевским тоном спросила девушка, подходя поближе к служителям закона.

- Вы являетесь временной поверенной графа Алекса Андера, госпожа Дария...

- Дария из клана пластунов, - шёпотом подсказал худой.

- Кх-е, - кашлянул в ответ толстяк и выжидательно уставился на девушку.

- Да это я, а в чем дело?

- Видите ли, госпожа Дария, - начал доверительным тоном толстяк, - баронство не платит налоги и задолжало казне империи кругленькую сумму. Кроме того, его величество император Вилорн, обеспокоен беззаконием творящимся в графстве вообще и в вашем баронстве в частности. Поэтому он принял решение взять под опеку графство Тургинова, дарованное ему двадцать пять лет назад...

- Что я слышу! - раздался сзади голос Ульриха, - император беспокоиться о пограничном баронстве?

Барон был одет в военный мундир, аккуратно причёсан и выглядел эдаким франтом.

- Император всегда беспокоится о своих вассалах, - чопорно ответил толстяк, - а вы собственно кто такой?

- Барон Ульрих Флаерс младший, - барон по-военному щёлкнул каблуками, - а скажите, с каких это пор бароны платят налоги в казну императора?

- Все налоги принадлежат императору...

- Это я понимаю, - перебил толстяка парень, - разве барон не платит своему графу? И причём здесь казна империи?

- Ну... молодой человек...

- Я вам не молодой человек, а барон Флаерс, - рявкнул Ульрих, - или вы не расслышали?

- Виноват, вашевысблагородие, - вытянулся по стойке смирно толстяк. Его спутник стал медленно пятиться назад.

- И что там насчёт опеки? - хмуро смотря на сборщика налогов, проговорил Ульрих, - с каких это пор империя вмешивается во внутренние дела баронств? Вы что, обнаружили в баронстве заговор против империи? Отвечать!

- Никак нет, - бледнея, проговорил толстяк.

- Стоять! - гаркнул Ульрих на тощего, - А раз нет, потрудитесь покинуть замок.

- Слушаюсь вашевсокоблагородие, - отрапортовал толстяк, пятясь со своим спутником к выходу.

- Да, - спокойно сказал Ульрих, - из Проклятого леса опять полезли твари, будьте осторожны на дорогах! Очень осторожны!

- Понимаю, - толстяк вспотел, вытер рукавом лоб, - разрешите идти?

- Ступайте, милейший, - парень повернулся к ошеломлённой Дарии. На губах его играла шаловливая улыбка.

- Я не думала, что ты так можешь... - проговорила девушка, буквально съедая глазами своего возлюбленного.

- С ними только так и надо. Был опыт... -наконец заулыбался Ульрих, -испугалась?

- Не-а...

Я вывалился в действительность, осматриваясь на предмет опасности. Прислушался, принюхался. Всё спокойно. Интересная получается картина, меня не было чуть больше месяца, а сколько всего произошло. Неужели всё так зависит от конкретного человека? И что там Дашка говорила насчёт беспредела в графстве.

- ЗАК! - послал я вызов, - ты меня слышишь?

"Да. Наигрался? Узнал всё что хотелось?", - поинтересовался искин.

- Не-е. Странное оно это инфополе. Я делал запрос на одно, а видения совершенно другие.

"Это нормально", - успокоил меня ЗАК, - "инфополе это тебе не книга, нужную страницу не откроешь. Это живой организм и ты частица его".

- Я не об этом хотел спросить. Я несколько раз слышал, что в графстве твориться беспредел. Разбойники не дают житья честным людям. Ты знаешь об этом?

"Эмоциональный фон несколько сместился в сторону негатива, но совершенно не критично..."

- Какой, к бесу, фон? - возмутился я, - ты должен стоять на страже порядка в графстве!

"Это очень сложная, многовариантная задача... В некоторых случаях не имеющая решения", - начал оправдываться искин.

- Что значит, не имеет? Ты вообще о чем говоришь? Ты должен принимать меры к разным злодеям! Богдана вон не один раз избивают, какие тебе ещё нужны инструкции?

"Вот послушай. Если в том же трактире двоя бьют друг другу лицо, а потом идут в назад и пьют мировую, кого я должен наказать? Если в деревню приходит мужик, к своему знакомому и требует вернуть петуха, данного взаймы в прошлом году, а тот его уже давно съел, это воровство? Его нужно наказать? Если к тому же крестьянину приходит староста и забирает часть урожая в счёт пошлины барону, крестьянину жалко, но он отдаёт. А если приходят люди и сами забирают продукты, потому что очень голодны - это как расценивать? Их нужно наказать, за то, что они хотят есть?"

- Мнда-а, - почесал я хвостом за ухом, - ты прав, задача многовариантная. Для того и существуют суды... Но насилие ты различаешь? Должен не допустить!

"Дай определение категории насилия. Если парень хочет близости с девушкой и та не против, но когда доходит дело до близости, пугается и отбивается от своего любимого, а после того как он силой её возьмёт, они лежат и целуются - это насилие или как?"

- Это дело индивидуальное, ты прав, - согласился я, - но насильственный отъем жизни, надеюсь, это ты не допускаешь?

"Это да, это под контролем", - успокоил меня ЗАК. Всё-таки он прав. Какой бы умной не была машина, она всего лишь машина и следить за исполнением закона не её дело. Вот помогать человеку в соблюдении законности... это да, это она просто обязана. Тем более нравы и законность во все времена очень разная.

"Все уже собрались и ждут обещанной встречи", - проинформировал меня ЗАК.

- Ясмин еще не сел, что они так рано?

"Отсутствуют Фарг и Морохир. Остальные в сборе. Тебе действительно важно дождаться заката?"

- Нет, конечно, - сказал я, - ты сможешь сделать в трапезной голографическую копию меня? Чтобы я выглядел как живой? Не просто картинка ... ну ты понимаешь?

"Конечно. Для этого есть все технические средства. У меня есть слепок твоей ауры, я даже её смогу сымитировать".

- Круто. А передать мне картинку можешь? Чтобы я видел всех?

"Боюсь что канал связи не достаточно широк. Давай попробуем", - предложил искин.

- Я готов, давай картинку. Посмотрю на них вначале, - приказал я. Сосредоточился на канале связи с искином и о чудо, перед глазами возник вид трапезной, если бы я забрался в самый верхний угол под потолком, - вижу. Изображение устойчивое. Давай звук.

- И зачем он Зибенского опять позвал? - наклонившись к Милёне шептала Марианна, -зря он ему доверяет... А что это за мужчина в углу сиди?

- Илонка сказала, глава гильдии Повелителей дорог, - так же тихо отозвалась друидка, - Алексу видней кого звать. Что ты распереживалась?

- Да не люблю я Карла... Нехорошие воспоминания...

- Перечить мужу последнее дело, - шептала Милёнка, -терпи.

- Да я-то ничего... Нужен, так нужен...

- А Фарга не будет? - спросил Хисий, сидящий рядом с Зулой.

- Нет. В набег собирается, - Зула вздохнула....

Я уже было собрался дать команду ЗАКу на включение связи, как мой обострённый слух уловил отборный мат и рёв дикого зверя.

"ЗАК, у меня тут непредвиденные обстоятельства, свяжемся попозже", - толкнул я искину, выскакивая из своего убежища и прислушиваясь к источнику шума. Сориентировавшись, что было сил рванул на звук. Обидно будет если я не дошёл до экспедиции пару километров, и не смог им помочь... хотя бы попытаться.

Поле битвы увидел метров за триста. Воин стоял на огромном камне и отбивался от монстра, напоминающего тиранозавра, только покрытого шерстью и с довольно длинными передними конечностями.

Такого отборного мата я не слышал за всё пребывание в этом мире! На секунду заслушавшись, кружевами отборной брани, поспешил на выручку. Других воинов я не видел и не чувствовал. Видимо этот остался прикрывать отход остальных. Это придало значимости воину, в моих глазах.

Отбивался он уверенно, со знанием дела, предугадывая выпады твари. Монстр, вставал на задние лапы, норовя дотянуться до человека своими передними лапами. Воин, то пригибался, пропуская удары над собой, то подпрыгивал, перескакивая через лапы, скрежетавшие по камню.

Было понятно, что для человека этот пятачок на вершине камня, единственная возможность остаться в живых... по крайней мере, какое-то время.


Горная гряда в Диком лесу.

Намин.

Стаю Шалумов Намин продержала более часа. По её мнению, для группы, возглавляемой Гарлом, этого вполне достаточно, чтобы перейти через болото и быть на подходе к форпосту. А там подадут тревожный сигнал на засеку, и оттуда в срочном порядке выйдет отряд ликвидации. Если не остановить стаю в лесу то ... даже страшно подумать, что Шалумы могут наделать в свободных землях.

Уже начало темнеть, когда последние из тварей, оглядываясь, ушли с поляны перед камнем на котором сидела девушка.

- Всё будет хорошо, - уговаривала себя Намин, пытаясь побороть беспричинный страх, - это нервы... похуже было...

На самом деле хуже не было. Никогда девушка не оставалась один-на-один с Диким лесом. Всегда кто-то был рядом, кто-то опытней, более знающий, более умелый.

Когда Намин услышала шум и хруст падающих деревьев, она даже не удивилась. Предчувствие беды, как обычно, не обманули её. Скатав накидку, аккуратно сложила её в рюкзак. Достала сухарик, начала его грызть. Ей всегда хотелось есть, когда волновалась. На поляну вышел монстр, огромный, с пастью полную острых зубов, горбатый, с длинной шерстью и мощным хвостом.

- О мать природа! Неужели мы так далеко зашли, - прошептала девушка, пряча сухарик в карман и доставая меч, - про таризаков мне только дед рассказывал...

Когда опасность видна и понятна, Намин не паниковала и не волновалась. Есть враг, есть она и битва неизбежна. А то, что результат битвы любому ясен, что ж все когда-нибудь умирают. Важно как это сделать.

Завидев девушку на вершине огромного валуна, монстр победно взревел и, выставив вперёд рог, двинулся на камень. Пару раз боднул его и, поняв что его не свалить, опять заревел и встав на задние лапы, передними пытался достать такую лакомую добычу. Но добыча оказалась слишком подвижной, монстру никак не удавалось дотянуться до неё. Он ревел, обходя камень со всех сторон, бил головой и рогом о валун, подпрыгивал, но никак не мог сбить эту наглую добычу на землю. Более того, такая доступная добыча больно жалилась, нервируя монстра всё больше и больше.

Намин вертелась как уж на сковороде, стараясь не попасть под мощные удары таризака. Один раз он почти достал её, сильно поцарапав бедро. Девушка материлась смачно, громко, с душой, вкладывая в слова весь свой страх от неминуемой гибели, всю свою злость на то, что недожила, недолюбила...

Вдруг в бок монстра вонзилась яркая толстая молния, заставив тварь завизжать и упасть набок, но тут же вскочить, ища нового обидчика. В ответ раздался низкий, клокочущий рык и на фоне светлого неба Намин увидела Ала. Он стоял на небольшой гряде, чуть припав на передние лапы, готовясь к прыжку. По его шерсти гуляли всполохи молний, хвост хищным жалом был нацелен на тварь. Он был красив, в своей сжатой стремительности и неотвратимости.

- Ал, миленький... как же ты вовремя, - из глаз Намин потекли слезы. Девушка рассердилась на себя за секундную слабость, которая чуть не стоила ей пропущенного удара лапы монстра. Монстр не кинулся на нового обидчика, а воспользовавшись растерянностью Намин, ударил девушку, распоров когтями бок.

Маленькая лужица, превратившаяся в зеркало льда, сыграла решающую роль в поединке. Несколько раз наступала воительница на это зеркало из льда, и даже не замечала его, но теперь... Отклоняясь от удара мохнатой лапы, опорная нога Намин оказалась как раз на злосчастной лужице, стопа подвернулась и девушка потеряв равновесия, упала на одно колено. Монстр сразу же воспользоваться заминкой. Воительницу смело с камня, как прошлогоднюю листву с тротуара.

Приземлилась она неудачно, не успев сгруппироваться, сильно ударилась плечом и головой. Перед глазами стало всё расплываться... ставшая непослушной рука, выронила меч.

- Прости, Ал, не смогла... , - прошептала Намин, прежде чем потерять сознание.


Горная гряда в Диком лесу.

Алекс.

Пока я спешил на выручку столь отважному воину, в их битве произошёл непредвиденный перелом. Увидев меня, мужчина замер и пропустил крепкий удар монстра по туловищу. Удар был скользящий, поэтому не убил воина сразу, а только крутанул его, заставив встать на одно колено, чтобы не упасть. Последовавший за этим удар твари сбросил воина с камня. Издав громкий вой, сродни сигналу наших электричек, тварь очень ловко оббежала камень и, наклонив голову, рогом подцепила тело воина и отбросила его в сторону. Пролетев несколько метром, воин, как тряпичная кукла, шмякнулся оземь и замер в неподвижности.

- Стоять! - взревел я, метнув в монстра сразу несколько молний, - стоять, падла!

Я ускорился, насколько это было вообще возможно. Преодолевая сопротивление воздуха, пулей летел, на отброшенного ударом молнии монстра. Завизжав от боли, тварь резво поднялась и двинулась на меня. Дело двух ударов сердца, и я ласточкой взлетаю на голову твари, зацепившись лапой за рог на его лбу. Ударил хвостом в глаз монстру, раскрыл свой шип внутри его черепа. Для надёжности, второю руку-лапу погружаю во второй глаз и вырываю наружу что-то толстое, скользкое и пульсирующее.

Рёв оборвался! Оттолкнувшись всеми четырьмя лапами, я кубарем покатился прочь от заваливающейся набок туши. Вскочил, готовый к продолжению атаки. Тварь медленно упала, подминая под себя мелкие деревца и кустарники. Из пробитых глазниц фонтанами пульсировала кровь. Несколько мелких шавок, прихлебателей монстра, трусливо жались в стороне, ожидая момента, накинуться на тело своего бывшего хозяина. Предупреждающе рыкнул на них. Псы трусливо спрятались в кусты.

Вытирая с рук-лап, слизь и кровавое месиво, подошёл к неподвижному воину. В ноздри ударил запах. Я знаю этот запах! Запах женщины, терпкий, с мускатными тонами. Намин! Склонился над распластавшейся на камнях девушкой. Быстро осмотрел её в истинном зрении. Перелом правой руки, чуть выше локтя, и, по-моему, сломано ребро справа... В истинном зрении над головой девушки были ярко-красные всполохи. Из носа Намин текла струйка крови, в крови были нога и правый бок. На ноге глубокая царапина, а вот бок сильно распорот.

Осмотрелся в поисках источников чистой энергии. Пусто. Вокруг переломанные черные каналы и ни единой струйки цвета. Что же делать?

Воспользуемся старыми знаниями по оказанию помощи пострадавшему. Перетёк в свой человеческий облик, так как оказывать помощь звериными лапами не совсем удобно. Верней совсем неудобно.

Осознал ещё одно очень хорошее свойство своего тела. При смене ипостаси, вся грязь растворяется вместе с бывшим телом. Как будто каждый раз я попадаю в определённую структуру с начальными установками. Нужно будет проверить, отрезать, например, себе мизинец на ноге, и потом перекинуться туда-сюда...

В человеческом облике мои руки были чистыми, как, впрочем, и всё остальное тело. Аккуратно положил Намин поудобней. Нужно сделать лубок, на сломанную руку. Из чего? На мне ни единой тряпицы. Использовать одежду девушки? На ней грязные, пропитанные кровью лохмотья. Около основания камня заметил скомканную тряпку. Потянул, расправил, понюхал. Пахнет потом, мочой и ещё чем-то неприятным. По размерам либо полотенце, либо портянка... Все равно получше, чем использовать и так порванную одежду. Бегло обыскав воительницу, обнаружил нож за голенищем сапога. Вот это как нельзя кстати. Когти, когтями, а нож это нож!

Выломал подходящую палку, пригрозив хвостом, соседнему кусту, хотевшему цапнуть меня за бедро. Зафиксировал руку девушки. Отрезал рукав куртки, и заткнул кровоточащий бок. Нужно уносить её отсюда. Мой хвост, нервно клацал, поворачиваясь над моей головой то в одну, то в другую сторону. По ходу, на бесплатное угощение подтягивается разная живность. Вон вьюнок, уже присосался к кровоточащим глазницам монстра. Если не уйду, то придётся сражаться с целым полчищем разнообразных тварей, пока мелких, а там и крупные подойдут. Я слышал топот нескольких таких. Кроме того если не найду источник чистой энергии, девушка умрёт от потери крови и заражения. Перетёк в облик зверя и, осторожно подняв Намин, быстро, насколько это возможно с раненной на руках, покинул место битвы.

До своего место медитации добрался, когда уже совсем стемнело. Бежать в режиме ускорения, это не осторожничать с хрупкой ношей. Уложив раненую вглубь ниши, ещё раз проверил её самочувствие. Стабильно плохое. Девушка без сознания, пульс слабый, дыхание прерывистое, лицо бледное, раны кровоточат.

Перейдя в человеческий облик, потянулся к слабому источнику чистой энергии, выходящему из-под камня, слева, и создал кровеостанавливающую руну. Со второго раза получилась довольно стабильный конструкт. Наложил на бок девушки. Кровь свернулась на глазах. Другое дело, я облегчённо вздохнул. Теперь руна общего исцеления. Какая же она энергоёмкая! Получилась, но очень-очень бледная. Быстро перенёс её на девушку. По-моему не получилось... Руна от соприкосновения с аурой раненой, распалась на множество звёздочек.

Нужна вода, по крайней мере, смою грязь. А там, поднакоплю энергии и магией буду воздействовать. Где взять воду? Вспомнил, как путешествуя с Милёной, призвал воду из глубины земли. Попробую и тут.

Чуть в стороне от стоянки, нашёл ровную площадку и приямок под подножьем валунов. Родник тут сам просился. Накрыл ладошкой землю и, сосредоточившись, постарался прочувствовать землю под собой. Ощутил прохладу воды, потянулся к ней телом и духом. Пришло ощущение, что вода внутри меня. Я и есть вода, чистая, холодна, живительная! Потянул это ощущение на поверхность... Несколько секунд и мою ладонь стали омывать струйки родниковой воды.

- Спасибо тебе, Дух воды, что откликнулся на мой зов, - смиренно проговорил я, сделав несколько глотков.

Ну вот, теперь можно врачевать. Перенёс Намин ближе к воде и принялся раздевать. Возникло ощущение дежавю. Только девушку зовут не Зула, и у меня практически нет доступа к чистой энергии. Оторвал кусок от рубахи и начал смывать с тела раненной кровь. Поверил как сложены кости руки. Нормально, я же не травматолог в конце концов-то. Как умею, так и делаю. Сделал повязку ни такой тугой, а то ещё рука отомрёт ...

Расстегнул куртку, задрал рубаху, промыл рану на боку. А что это за перевязь? Чуть выше солнечного сплетения на девушке была тугая повязка. Она что была ранена раньше? Посмотрел в истинном зрении и не поверил своим глазам. Нет, это перевязана не рана, это перетянута вторая пара грудей. Расстегнул рубашку, снял повязку. Мнд-а... необычное тело... Две нормальные груди, скажем так, верхние, куполообразные, призывно подрагивали темными сосками, а под ними ещё две груди поменьше... гораздо меньше... Вот что прятала девушка, проделки ИМУКа!

А что, это вначале как-то не так, а вот смотрю, вроде и ничего... вполне даже миленько. Нужна тебе женская, большая грудь - пожалуйста, хочется девичей, маленькой - без проблем! Я улыбнулся своим дурацким мыслям, застёгивая рубашку и перевязывая вместо грудей рану на боку.

Сзади раздался шорох, я насторожился, принюхиваясь, стараясь определить кто же подкрался так близко, что я не заметил. Нюх утверждал, что никого нет, уши вопили об опасности. Справа-сзади, снова шорох, на пределе слышимости. И это с моим-то слухом!

Отпустил девушку на землю, медленно перетёк в боевую ипостась. Решил называть её так, зверем себя считать ну никак не хотелось! Создал несколько рун молнии.

- Собственно, я не удивлён, -раздался сзади насмешливый голос, - ты и в аду себе самку найдёшь, и будешь уверять, что она сама пришла!

Я резко повернулся. На краю поляны стоял Первый.

- Блин... котяра, как же ты меня напугал, - в глазах защипало, - как ты меня нашёл?

- Да вот подкинул самку и ждал когда ты появишься, - продолжал шутить кот, подходя поближе, - смотрю, ты похорошел...

- Да уж, - я вернулся в человеческий облик, - есть такое дело. Что, страшный?

- Страшней чем ты есть, тебя уже ничего не сделает, - философски проговорил кот и потёрся о моё бедро, - рад тебя видеть.

Я присел и обнял Первого:

- А уж как я рад! Ты один?

- Тут, да. Послал зов, что нашёл тебя, - кот, лизнул мою шевелюру, - скоро остальные подойдут.

- Я теперь зверь. Ты видел? - я отодвинулся и перешёл в боевую ипостась, - ну как тебе?

- Нормально, - кот обошёл вокруг меня, - конечно ни так красив как я, но ничего... терпимо...

- Вот ты гад, Первый, - я попытался стукнуть его хвостом, кот резко отскочил, - я тут переживаю, а ты...

- Ладно, беру свои слова обратно, - миролюбиво сказал арвенд, - хвост действительно круче, чем мой. А что это за самка у тебя? Это вы завалили монстра... тут недалеко?

- Ага... мы. Подожди, я сейчас закончу. Нужно ей бедро перевязать, - я вернулся к Намин, - ты видел, у неё четыре сиськи?

- Подумаешь, невидаль, - кот сел рядом, - у моей кошки шесть!

- Первый, ты неподражаем!

- Знаю, - самодовольно промурлыкал арвенд.

Распоров штанину, решил сделать из неё повязку для раны на бедре. Повернув девушку набок, отрезал штанину на раненной ноге. Опа-па! День сюрпризов. У меня возникло стойкое желание раздеть Намин догола. Из проймы брюк, в месте, где я только что обрезал штанину, вывалился хвостик. Не длинный такой, с рыжим пушистым бубенчиком на конце.

- Я смотрю, ты стал гурманом! - вставил свои пять копеек Первый, - и как ты таких находишь?

- Ты не поверишь, - пробурчал я, потрогав хвостик Намин, - сами находятся.

- Кто ж тебе поверит?!

- Разберёмся, - я промыл и забинтовал рану на ноге девушки.

Закончив с перевязкой, отнёс воительницу в нишу.

- Первый, побудь тут, я хочу сбегать к месту боя. Может какую одежду там себе найду, - попросил я перетекая в боевую ипостась.

- Ты раб своих привычек, - кот уселся на входе в нишу, - беги. Только не долго, я ещё не ужинал.

Фыркнув, я помчался к месту боя.

"Входящий вызов ЗАК", -проплыло перед глазами.

- ЗАК, чуть позже, - приняв я вызов.

"Все уже волнуются. Ясмин давно сел".

- Я тут не по парку гуляю, - отмахнулся я, - скажи, что через десять минут выйду на связь.


Империя. Трапезная замка Алекса.

Барон Ульрих.

Вот уже больше часа барон Флаерс сидел в трапезной замка в ожидании связи с хозяином графства Алексом. Ульрих был младшим отпрыском знатного, но весьма небогатого рода. Все его братья были гораздо старше его и понимая, что рассчитывать на наследство ему не приходиться, молодой человек решил сам устроить свою жизнь. Дать клятву на крови он решился после возвращения в столицу, когда осознал, что весь поход на подавление мятежа был большой, плохо организованный спектакль, единственной целью которого было выдвинуться среди других, показать значимость рода. Другими словами обычная закулисная игра. Ульрих не любил интриги и потому ему сразу понравился прямой, немного чудаковатый граф Андер. Казалось он вообще не от мира сего.

Между тем Ульрих прибыл в замок мятежного барона с целью обосноваться в нем любой ценой. Когда же его встретила смотрительница баронства, Дария, Ульрих понял что теперь он готов дать клятву хоть на кровь, хоть на жизнь. От Дарии барон узнал, что из-за сбоя в портале Алекс попал в Дикий лес. Ульрих не знал грустить ему или радоваться. Марианна, жена Алекса, к которой обратился Ульрих, лишь неопределённо пожала плечами и со словами "муж приедет с ним и решайте", закончила аудиенцию. Уезжать молодой барон не спешил. Из Дикого леса возврата нет, понимая это, парень решил пожить в замке, и подождать своего часа. Ухаживания за Дарией, неожиданно для барона, дали свой результат. Девушка ответила взаимностью, и их роман был бурным и молниеносным.

Влюблённые были откровенны между собой, поэтому барон знал про ребёнка от Алекса, которого Дария вынашивала для клана. Это не остановила Ульриха, да и могло ли остановить влюблённого мужчину такая мелочь? Как известно, пока мужчина любит женщину, он любит и всех её детей.

Вот сейчас, ожидая разговора с графом Андером, барон волновался. Он сумел убедить свою возлюбленную, что всё будет нормально, он сумеет договориться с Алексом, и тот не будет чинить им препятствий. У самого же барона Флаерса такой уверенности не было. Он насмотрелся за свою жизнь на дуэли, возникающие и из-за более мелкой причины. А тут... Ведь он, барон Ульрих Флаерс, практически украл наложницу у графа. За такое смерь самое лёгкое наказание. Да, наложницу можно выкупить, граф мог её просто подарить, но вот так , самостоятельно без ведома хозяина... Вся надежда была на чудаковатость Алекса и абсолютную непоследовательность в решениях. Уж про его странности, молодой барон наслушался...

У Хисия, главы клана пластунов серебряным колокольчиком зазвенел телефон. Странный артефакт, со странным названием. Однако барон очень быстро оценил преимущества такого артефакта. Здесь много было странностей и непонятностей, и Ульриху всё сильней хотелось влиться в ряды единомышленников этого чудаковатого графа. В тоже время он понимал всю шаткость своего положения, но и терять любимую женщину он не хотел.

- Алекс немного задерживается, у него проблемы в лесу. Пришлось биться с какой-то тварью, сейчас умоется и выйдет на связь, - сообщил Хисий, закончив разговор со своим владыкой.

- Он не ранен? У него всё нормально? Как он? - в три голоса спросили его жены. Зула, Милёна и Марианна. Вот ещё одна странность, не понятная барону. Такие разные женщины, каждая из которых сама по себе личность, индивидуальность, граничащая с непреклонностью, а живут чуть ли не под одной крышей. По крайней мере, одной семьёй. Все беременны от Алекса и видно, что каждая из них искренне любит своего мужа...

- С ним всё нормально, - успокоил всех старый пластун, - сказал, пришлось повозиться...

- О Единый, когда же он уже выйдет из этого страшного места? - кормилица, тётка Варвара, скромно сидевшая в углу, перекрестилась.

- Выйдет, Варя, выйдет... - проговорил Хисий, - ты давай-ка на стол собирай. Все проголодались, ожидаючи.

- Да-да, я мигом.

- Нянька, а можно мы тебе помогать будем? - спросила девчушка лет восьми, в красивом платье. Ульриху сказали, что это внучка старого графа, племянница Алекса, Елизавета.

- Пойдёмте, ягодки мои, найдём и вам дело, - согласилась тётка Варвара, увлекая Елизавету и Флору с собой, - занудились уже тут сидеть, я и накормлю вас ...., - воркование кормилицы стихло в коридоре.

Молодые девки, в белых сарафанах стали вносить блюда с едой и накрывать на стол. Сидевшие в трапезной оживились. Многие из них действительно были голодны. Граф Зибенский сразу же налил себе кубок вина и молча осушил его. Не поддались общему оживлению три человека. Это сам барон Флаерс, смотритель клана Хисий и мужчина в темных одеждах. Его барон не знал, как, впрочем, и Дария, у которой он поинтересовался, что это за человек.

Уже успели выпить по чарке за хозяина замка, как на стене, справа от стола, возникло свечение. Барон, Хисий и Идар почти одновременно заметили это. Хисий поднялся, привлекая к себе внимание всех:

- Все внимание! Владыка Алекс выходит на связь с нами. Прошу соблюдать тишину, - он указал на светящийся прямоугольник на стене. Все повернулись к стене и замерли. В комнате повисла тишина.

На месте квадрата возникло улыбающееся лицо Алекса:

- Всем привет, прошу извинить что заставил вас ждать? - непринуждённо проговорил он, - жаль что не могу присоединиться к вашей трапезе... Я смогу какое-то время поддерживать это окно, так что не будем тратить время в пустую. Вначале я расскажу о себе, потом вопросы. Согласны?

Все в ответ закивали. Многие были ошарашены увиденным, кто-то воспринял это как само собой разумеющееся.

- Итак, я в Диком лесу. Рампил, - при этом встал тот самый неизвестный Ульриху мужчина, - ты прав, портал выкинул меня в это неприветливое место. Но, слава богу, все обошлось и я надеюсь вскоре выйти отсюда. Пока будем поддерживать связь по телефону, - мужчина молча кивнул и сел, - я здоров... сегодня меня нашёл Первый, так что я теперь не один, - по залу прошёл вздох облегчения. Женщины тайком перекрестились, - а теперь к делу. Вы меня очень огорчили. Зула, Милёна это относится к вам, вы не выполнили мой приказ. Помолчите! - граф предупредил их попытку оправдаться, - при встрече вы будете наказаны! Далее, Хисий, доложи коротко о положении дел в графстве. И давай по-честному.

- Я понял, владыка, - Хисий встал. Открылась дверь, в трапезную ворвалась Елизавета и за ней Флора, с котёнком арвенда под мышкой.

- Вы уже начали? А мы как услышали, бегом сюда! - заговорила запыхавшаяся девочка, - ой, Алекс. А как ты это сделал?

- Елизавета, ведите себя прилично, - одёрнул девочку, подошедший к ней, Саймон, - тут идёт деловая беседа взрослых. Молча прися...

- Привет девчонки, - вмешался Алекс, - потом возьмёте телефон у Саймона и мы с вами поболтаем. Хорошо?

- Смотри, обещал! - девочка победно посмотрела на своего воспитателя и, обойдя его, села за стол. Саймон лишь покачал головой и пошёл на своё место. Хисий кашлянул и начал:

- Владыка, в графстве напряжённая обстановка..., - пластун честно рассказывал про беспредел творящийся на землях графства Андера. Про грабежи на дорогах, про бандитов, собирающихся тут со всей империи, про продажу крестьянами диковинных вещей, полученных от ЗАКа, и это ещё один повод привлекающий в графство разный сброд. Про паломников, толпой живущих под стенами замка...

Алекс слушал молча, только хмурился.

- Я понял, - проговорил он, когда Хисий закончил, - в моем кабинете, в ящике стола есть несколько телефонов. Возьмёшь один и передашь его Аксению. Он выделит людей. Создадите отряды для ликвидации беспредела. Бандитов по возможности брать в плен.

- Зачем владыка? Где мы их будем держать?

- Богдан, в графстве есть каменоломни? - задал Алекс вопрос своему управляющему. Тот степенно встал, прокашлялся.

- Да, ваше сиятельство. От поста около входа в Долину смерти, дорога, прямиком в них и ведёт. Только там лет тридцать никто не работает. Местные крестьяне для своих нужд берут камни... и всё...

- Я понял. Хисий, всех пленных сгонять туда. Графству нужны дороги. Вот пусть и займутся этим. Набери людей для охраны. Плати охране хорошо, чтобы работали на совесть.

- Позвольте, Алекс, - поднялся граф Зибенский.

- Да, Карл. Рад тебя видеть среди моих сторонников!

- Взаимно, - чуть улыбнулся граф, - я могу взять на себя управление каменоломнями, ну и соответственно работами. Мне в графстве также нужны дороги. Надеюсь, ты не против?

- Только за! Даю добро. Я свяжусь с тобой, обсудим детали!- граф кивнул и сел. Алекс продолжил. - Хисий, по дороге от трактира до замка есть часовня, - пластун согласно кивнул, - приказываю поставить туда пост и контролировать паломников. Не дело, что они в замке гуляют как по Арбату.

- Не понял? Где гуляют? - переспорил Хисий.

- Не важно. Задание понял?

- Да владыка.

- Хорошо. Наряд в четыре человека приставь к трактиру. Богдан не спорь. Это приказ! Как станет спокойно, тогда уберём стражу. Поставить им помещение у ворот, и чтобы они могли получать тревожный сигнал от ЧЕСТа. Я с ним поговорю. Богдан задачу понял?

- Понял, - развёл руками управляющий, - что тут непонятного. Только...

- Богдан, не время спорить! Мы и до Озерска доберёмся. Я хочу, чтобы в моем графстве и округе было спокойная жизнь! Портал в трактир вернём. Я ЧЕСТу прикажу, он все сделает. Графство готово к зимовке?

- Да, ваше сиятельство, - заговорил Богдан официальным тоном, - погреба полные, стадо коров закупили, сено опять-таки есть. Всё хорошо... ежели не будет грабежа, то всё хорошо...

- Грабежа не будет. Теперь по выходке императора, - все напряглись, - Маришь, в двух словах, что предпринимала после визита сборщиков налогов?

- Откуда ..., - удивилась графиня, её одёрнула Милёна и Марианна не закончила свой вопрос, - ездила в Озёрск, в управу. Там меня пытались уговорить подписать бумаги... Я взяла копии для ознакомления. Пока всё.

- Умничка, - похвалил жену Алекс, - император положил глаз на наше графство, это меня очень расстроило...Придётся дать ему в этот самый глаз!

- Я бы не рекомендовал горячиться в таком вопросе, -подал голос Рампил, - с империей воевать не с руки.

- Согласен, но и оставлять это на самотёк мы не будем. Илона, ты ещё поддерживаешь связь с Вестой? - спросил Алекс.

- Да, мы встречаемся по делам Фонда, - моложавая женщина встала, держа в руках салфетку и сминая её, явно не зная, куда деть руки.

- Отлично. Расскажи-ка ей про делишки и намерения императора. Думаю она не в курсе. Пусть потолкует с папашкой.

- Позволь? - встал Рампил, - Алекс, у меня огромный опыт общения с сильными мира сего. Это конечно неплохая идея, задействовать принцессу, тем более, как известно она неравнодушна к тебе, - по жёнам Алекса пробежал шепоток, - но я считаю, нужно составить официальную бумагу, где изложить положение в графстве, твоё намерение приструнить разбойников. Тогда ни у кого не будет повода показать это всё, как подготовку мятежа.

- ..., - помолчав Алекс сказал, - согласен. Ты можешь взять на себя эту часть?

- Только если ты пообещаешь, сразу после выхода из Дикого леса прийти ко мне. У меня много вопросов.

- Обещаю, Рампил, - улыбнулся Алекс, - думаю, большинство вопросов мы решим по телефону.

- Хорошо, - кивнул глава гильдии, - Илона, тогда мне нужно согласовать с вами наши действия.

- Ульрих, - обратился Алекс к барону, тот встал, - рад тебя видеть. Я правильно понял, ты прибыл для того, чтобы принять баронство Дирина?

- Да, - чуть хрипловатый голос, выдавал волнения парня.

- Добро, когда прибуду, всё оформим. Помогай Карлу, вы там по-соседски можете порешать вопросы, - барон по военному щёлкнул каблуками и чуть кивнул, - Дашуль, передавай дела Ульриху.

- Хорошо, Алекс, - девушка покраснела и наклонила голову. Хисий сидел, глядя в пол и осуждающе качал головой.

- Да и ещё, Ульрих, за тобой должок!

- Алекс... знаешь, тут...понимаешь, тут такое дело... , - запинаясь заговорил барон как нашкодивший пацан.

- Ты не поверишь, Ул! И знаю, и понимаю, - Алекс нахмурился, - но это тебя не извиняет. Не хочу чинить разборки при всех...

- Алекс! - вмешалась Дария, - послушай... Ул... барон Флаерс не виноват. Я люблю его... я не должна была давать повода... мне и отвечать!

- Обязательно, - хмыкнул Алекс, - это даже не обсуждается. А как ты, Ул? Тоже думал, что я не вернусь? Решил воспользоваться моментом?

- Ты всё не так понял..., - парень открыто посмотрел на экран, - Да, Алекс, если ты вернёшься из Дикого леса, то будешь первым за ... да за все времена... Только это ... как бы не причём... я очень хочу, чтобы ты вернулся... но я люблю Дарию, и всё равно просил бы её руки... но ты прав, я виноват и готов отвечать за свои поступки!

- Нет, Ул! - воскликнула Дария и подошла к своему возлюбленному, - мы вместе ответим!

- Мнда-а, - Алекс потёр подбородок. Все замерли в ожидании его реакции. Выдержав паузу, граф Андер проговорил, - знаете, что? На самом деле, я очень рад за вас! - Дария кинула взгляд на Ульриха, потом на Алекса, - Зулёныш, возьми организацию свадьбы на себя. Я правильно тебя понял, Ульрих?

- Да, Алекс... - парень стал пунцовым, как и его возлюбленная.

- Вот и славно, - удовлетворённо проговорил Алекс, - а должок отслужишь. Жизнь длинная, сочтёмся.

- Да, Алекс! - радостно проговорил барон и молодцевато щёлкнул каблукам, чуть кивнув подбородком.

- Договорились. Зула, есть новости от Фарга? - продолжил разговор Алекс. Барон метнул взгляд на Дарию и они сели на свои места.

- После последнего разговора с ним... мы как бы повздорили... - виновато проговорила орчанка.

- Ну тут ничего нового, - усмехнулся Алекс, - в чем суть конфликта?

- Орки собираются в поход на демонов. Это поставит крест на моем клане. Фарг настаивал на моем возвращении в клан. Я ему пыталась объяснить, что мой дом здесь... я отказалась...

- Понял. Выйду из леса, навестим твой клан. Нужно, наконец, что-то решать с этим. Скажешь Фаргу, пусть будет готов быстро развернуть портал.

- А сам не можешь?

- Могу. Вот сейчас от волчар отобьюсь и поговорю, - все всполошились, пластуны встали.

- На тебя нападают твари? - бледнея, спросила Милёна.

- Пока нет. Это я так... для иллюстрации. Зул, ты поняла задание?

- Да, - хмуро ответила орчанка.

- Милён, у тебя охрана в имении есть?

- Зачем она мне?

- Охрана для того чтобы охранять, - наставительно сказал Алекс, - я очень рад, что ты помогаешь крестьянкам и занимаешься ворожбой, но... люди разные бывают. Я за тебя переживаю.

- И за нашу дочь? - лукаво спросила друидка. Алекс долго молчал. Присутствующие в трапезной переглядывались, улыбаясь.

- Ты уверена? - наконец спросил Алекс.

- Я была у бабушки.

- Да, радость моя, и за нашу с тобой дочь! Переживаю за вас обеих, - заулыбался Алекс. Милёна сидела совершенно счастливая, просто светилась как утренний Ясмин.

Алекс перешёл на деловой тон:

- Хисий, что в Ластанаре?

- Место нашли, - пластун встал, - обустраиваемся.

- Я свяжусь с тобой, обсудим. Давай завтра вечером. Днём я занят буду...

- Хорошо, владыка.

- Идар, моё задание выполнять, как и договорились. Раз в неделю, связываешься со мной и докладываешь обстановку.

- Понял, - коротко ответил пластун.

- Всё. Я не всегда на связи, потому как места тут ... диковатые, - Алекс улыбнулся, - но между тем я постараюсь каждому позвонить и обсудить наболевшее. Всем пока! Девчонки, я скучаю! Вы уж помогайте друг другу!

- Алекс, один вопрос, - выкрикнула Зула, вставая.

- Говори, Золушка, только быстро, не нравятся мне эти шорохи сзади.

- Сколько свадеб готовить?

- В смысле?

- Ульрих с Дарией, Саймон с Алевтидой, Илона... может быть Веста?

- Ну ты даёшь! - засмеялся Алекс, - с Илоной у нас несколько другие отношения. А с Вестой вообще поругались, при последней встречи... На остальные даю добро! Всё, пока!

Светящийся экран схлопнулся в точку и исчез.

- Илон, ты не переживай! Мужикам пока в лоб не скажешь, они всё будут сомнениями мучатся. Ты наша! - нарушила молчание Милёна, обратившись к притихшей Илоне. Потом заговорили все сразу. Ульрих сидел и смотрел влюблёнными глазами на Дарию, которая почувствовав его взгляд, ответила тем же. Для них существовали только они вдвоём, всех остальных не было...


Глава 4

Горная гряда Дикого леса.

Алекс.

Проведя разговор со своими соратниками, я задумчиво сидел, прислонившись к камню спиной. Для меня всё было как в компьютерной игре, не было ощущения реальности происходящего. Слишком много на меня навалилось за последний месяц, и все проблемы графства, замков, жен, императоров, принцесс отодвинулось куда-то в тень восприятия. Здесь и сейчас был я, были непростые проблемы элементарного выживания, была раненная девушка, которая никак не хотела приходить в чувство.

Видеотрансляцию с замком вести не удалось, канал связи с ЗАКом был слишком слаб. Искин создал некую голограмму на стене и показывал моё лицо, исходя из образов, имеющихся у него в памяти.

Разговор меня вымотал. Для того чтобы я понимал, что происходит в трапезной, ЗАК все время комментировал, кто что делает, кто встал, куда посмотрел, какие эмоции испытывает, и так далее. Приходилось не только не терять нить разговора, но и слушать в пол уха эти комментарии о реакции собеседников.

Но, в общем-то, разговор удался, думаю, дела теперь там закрутятся.

- Ну как там, в замке? - поинтересовался Первый, охранявший мой покой.

- По-разному, - ответил я, - дел невпроворот. Не сумел я организовать там жизнь так, чтобы без меня все было нормально.

- Ничего, вернёшься, исправишь, - успокоил меня кот.

- Вернусь, - невесело подтвердил я , - вопрос только когда... Телом я ещё не владею, да и девчонка вон теперь на руках... энергии нет, лечить нечем... нужно спрятаться где-то, а то как-то под открытым небом, с раненной не очень. Снег пойдёт и присыплет нас тут.

- Если пойти на север, будет гора, в ней пещера, - предложил кот, - я там ночевал, вполне безопасно... если, конечно, никто не занял.

- Занял, выгоним! Так что давай выдвигаться, - резюмировал я, - если там ещё и энергия есть, то вообще классно будет.

- Там есть место силы, как раз в пещере, - сообщил Первый.

До пещеры добирались часа три-четыре. Намин всё ещё была без сознания. Я несколько раз останавливался, чтобы проверить её общее состояние. Хуже ей не становилось, но и лучше тоже. Трудно нести безвольное тело по пересечённой местности. Не скажу что тяжело, но весьма неудобно. Девушка была не из мелких, полногрудая, ширококостная, настоящая воительница. Я вспомнил, как пёр Зулу по лесу. Там и лес другой и Зула полегче будет.

Добрались к месту предполагаемой стоянки к вечеру. Пещера была занята шестиногим медведем с острыми рогами и огромной пастью. Справился с ним быстро. Убивать тварей входит в привычку. Используя нож Намин, освежевал тушу. Теперь есть шкура, на которую можно уложить девушку. Да и мясо есть. Отрезал себе и Первому несколько больших кусков, остатки бросил на растерзание мелким хищникам, оттянув их подальше от входа в пещеру.

Пещера была на высоком склоне, перед ней голое место и внизу, у самого подножья горы, нагромождение каменей. Одно радовало, не каждый хищник полезет в гору. Но за дровами для костра и водой придётся ходить вниз. Но в общем-то мне в пещере понравилось. Тем более в глубине был довольно устойчивый источник чистой энергии. Небольшой. В палец толщиной, но стабильный, с преимущественно голубоватыми цветами. Так что место нормальное, как не посмотри. Решил тут задержаться, пока девушка не будет способна к самостоятельным переходам. Доведу её до безопасного места, а сам вернусь в генераторную, чтобы связать ЗАКа с модулем АИ два. Нужно держать на контроле положение в этом лесу. Так... на всякий случай.

А потом двинусь в портал. По всеобщей сетке, от генераторной до него, трёхдневный переход. Научиться бы ещё своё местонахождение определять, вообще шикарно было бы!

Практически всю ночь и следующий день провёл в беседах со своими соратниками. Как же всё-таки устроены люди. Жили же без меня, и ничего, а как только появилось возможность на кого-то переложить ответственность, все как один выстроились в очередь. Пришлось поругаться с Хисием и Богданом... Уморили своими вопросами!

В перерывах между перевязкой ран своей подопечной, поиском пищи и беседами с Большой Землёй, я работал с инфополем. Так я узнал, что спутники Намин благополучно добрались до форпоста, и даже то, что десяток воинов приходили к камню, на котором я нашёл девушку. Из разговоров я понял, что стаю каких-то шалупов или шалугов отпугнул специальный артефакт, вовремя активированный магами из отряда экспедиции. Таким образом, опасность прорыва тварей в земли людей миновала. Ещё узнал, что завтра с утра, экспедиция выходит в обратный путь, что они потеряли трёх воинов и двух магов. На общем сборе, на котором я тоже невидимо присутствовал, было решено, что задачу поход выполнил. Были найдены несколько мест силы. Запасы пищи экспедиции подходят к концу, маги вымотаны отсутствием магии. Это они так говорили. Да и воинам было ох как неуютно в этой аномальной зоне. Ну ничего, скоро тут будет гораздо больше чистой энергии, и придётся вам этот Третий рубикон называть Первым.


Пещера в горном хребте Дикого леса.

Намин.

Сознание возвращалось медленно, рывками. Очнувшись первый раз, девушка даже не поняла, где она и что с ней. Попытка что-либо вспомнить взорвалась болью в голове, и беспамятство, с готовностью, приняло её обратно. Иногда она ощущала сквозь пелену тумана, господствующего в её голове, как её ворочают, обтирают чем-то тёплым, поят горячим питьём, и всё это ласково приговаривая. Слов она не разбирала, только интонацию. В такие минуты Намин было очень уютно и если бы не головная боль, она была бы по-детски счастлива.

Молодость и крепкий организм брали своё. Пришло время, и девушка очнулась от забытья. Её очень удивили первые ощущения. Она лежала на мягкой подстилке из лапчатника, накрытого сверху шкурой животного с длинным мехом. Девушка была абсолютно голой, укрытая её же непромокаемой накидкой, и сверху грубой, невыделанной меховой дерюгой. Рука была зафиксирована с помощью трёх палок и кусков ткани.

"Перелом?", - Намин осторожно подвигала рукой, проверяя её работоспособность. Также были перевязаны бедро и туловище. Если нога немного ныла, то бок пёк нещадно. Осмотревшись, девушка поняла, что она в пещере. Около входа горит небольшой костерок, над ним висит котелок. Рядом с костром, боком к ней, сидит косматый старик, в шкурах, и что-то бормочет.

- Дедушка, - хрипло позвала Намин, - где мы?

Старик встрепенулся, повернул голову в её сторону и ответил:

- В пещере... внучка, - в голосе деда, девушке послышалась насмешка.

- Давно я здесь? - силуэт старика поплыл. Намин закрыла глаза, приводя в порядок своё зрение.

- Как принёс, так и лежишь.

- А что мы тут делаем?

- Живём, - лаконично отозвался старик. Он поднялся, набрал в металлическую кружку питья и, прихрамывая, побрёл к Намин. Опустился на колени и, помогая ей приподняться, приговаривал:

- Давай, внучка, попей горяченького. Давай ласточка, вот так... вот и умничка..., - Намин отхлебнула несколько глотков, - а теперь поспи. Тебе нужно силы набираться, - дед сделал пасы на телом девушки и по нему пробежала волна прохлады, - поспи, внучка, поспи, - и опять в голосе старика проскользнула усмешка.

Намин впервые заснула крепким сном. Именно заснула, а не впала в беспамятство.

Проснулась она на рассвете. Лучи Ясмина освещали кусок стены перед выходом. Дед так же сидел около костра и беседовал с огромным котом. Намин видела арвендов только в зверинце, а тут... вот он, рукой подать, без клетки и ошейника. Девушке стало немного жутковато, от своей беспомощности и близости опаснейшего зверя.

Старик же, как ни в чём не бывало, разговаривал с котом, сидящим возле него, даже толкнул его кулаком, как старого друга. Воительница не слышала слов, только интонацию, и она была насмешливо-дружеская.

"Что же это за человек, живущий в Диком лесу? Никогда, никто не рассказывал про такое. Как он тут выживает? Хотя с арвендом это вполне возможно. Говорят арвенды разумны, может он действительно, знает их язык?", - вопросов было гораздо больше чем ответов.

- Что, внучка, проснулась? - обратился дед к девушке, - как ты себя чувствуешь?

- Проснулась, дедушка. Голова немного болит и рука ноет. А в остальном нормально.

- Ну вот и славно, касатка. Сейчас перевяжу и кушать будем, - пообещал старик, поднимаясь.

Намин увидела на сушилке, сделанной из палок, расправленные полоски ткани. Старик собрал их, взял котелок с водой и направился к девушке. Опустился на колени:

- Ну-ка давай, перевяжу, - он откинул шкуру и потянул накидку. Намин вцепилась в неё двумя руками.

- Может не надо? Там всё нормально.

- Ты, касатка, не бойся меня. И Первого не бойся. Мы тебе зла не сделаем, - успокаивающе проговорил он и погладил девушку по голове, - не противься.

- Я стесняюсь, - у Намин зашумело в ушах, - у меня... там... вам лучше не смотреть...

- Ох, красавиц, - усмехнулся старик, - ты третий день тут лежишь без памяти. Я омывал тебе, и раны чистил, и руку твою складывал, и бок перевязывал. Чем ты ещё боишься меня удивить? Так что не противься, дай дело сделать...

Намин неуверенно отпустила край накидки. Руки у старика были сильные и нежные одновременно. Он споро разматывал повязку на ноге:

- Эка невидаль, хвост, - бормотал дед, - это разве хвост? Так мелочь. Ну вот и умница, потерпи, - дед резко оторвал засохшую повязку, девушка непроизвольно дёрнула ногой, - не будем бинтовать. Рана затянулась, свободная быстрей заживёт. Ну-ка, сядь, - потянул он Намин за плечи, - да не боись ты меня. Говорю же, я целитель, меня нельзя стесняться.

Девушка села, стеснительно прикрыв здоровой рукой верхние, довольно большие груди. Старик размотал повязку на теле девушки. Несколько раз Намин внутренне замирала, когда старик нечаянно касался сосков нижних грудей. Сложив грязную, застиранную ткань, целитель потрогал рваную рану на боку, что-то нашёптывая на незнакомом девушке языке. По телу девушки опять прошла волна прохлады.

- Так оставим. Быстрей заживёт, - поднявшись, дед ушёл к костру. Намин опять легла и укрылась накидкой, подтянув её под самый подбородок. Впервые её тело трогал руками мужчина, пусть целитель, но мужчина. Трогал и, при этом, не верещал от брезгливости.

"На старика он не похож. Сколько ему лет? Восемьдесят? Сто? Такие сильные руки, наверное лет пятьдесят, просто тут же нет цирюльников, вот он и зарос", - рассуждала девушка, наблюдая за своим доктором. Между тем старик начал разговаривать сам с собой. Что-то о землях графства, об Императоре и его прислужниках, потом ласково мурлыкал, как будто разговаривает с маленьким ребёнком.

"Интересно, давно он тут? От одиночества заговариваться начал", - девушке стало нестерпимо жалко этого старика, ушедшего в дикие земли от своих проблем, - "кто же тебя довёл до такого? Какая сволочь?"

Не верила Намин, что человек, ухаживающий три дня за раненным, как за грудным ребёнком, может быть плохим. Вот и арвенд, не будет дружить со злым человеком.

"Кстати как его зовут? Первый? Странное имя. Значит, есть Второй", - рассуждала девушка, наблюдая за котом, принёсшим в зубах тушку птицы.

- Дедушка, ты давно тут живёшь? - обратилась она к своему спасителю, когда тот перестал говорить сам с собой.

- Не очень, - отозвался тот, поднимая тушку, - называй меня Алексом. Мне так привычней, - сказал и вышел из пещеры.

- Хорошо, Алекс, - пробормотала девушка в спину уходящего мужчины.

"И голос у него странный. То разговаривает как столетний дед, а как начинает заговариваться, как будто парень молодой. Поспать нужно. Проснусь, пораспрашиваю его поподробней", -решила Намин, сладко устраиваясь на своём ложе.


Пещера в горном хребте Дикого леса.

Алекс.

Хорошо когда не один. Я имею в виду Первого. Вот и ужин принёс, не нужно бегать по лесу за добычей, да и раненную есть чем покормить, и присмотреть за ней.

Дедом меня называет, а сама-то на пару лет моложе. Эка я чуть было не прокололся. Когда Намин очнулась в первый раз, был в облике зверя, так спокойней себя чувствуешь в этом лесу. Хорошо, что балахон не снял, а то оказался бы перед раненной в чем мать родила!

Одежду я себе смастерил из шкур убитых животных. Найдя иголку и нитки в рюкзаке Намин, сварганил себе мешок с прорезью для головы и рук. По крайней мере, есть куда хвост прятать. Я максимально укорачивал его и обматывал вокруг ноги, от этого приходилось ходить чуть прихрамывая. Нужно тренироваться. Выйду к людям, поздно тренировки устраивать. Уши спрятал за широкой налобной повязкой. И красиво и не видно метёлочек на кончиках.

Я решил проверить на Намин свою способность жить с людьми, не привлекая внимания своим экзотическим видом. Если не получиться и она заметит, то после того как отведу её к форпосту, больше никогда с ней не увижусь. И кто поверит в её россказни про человека-оборотня?

Освежевал птицу, верней летучую мышь, нет, птеродакля... фиг поймёшь, какая-то тварь летучая. Надеюсь, она съедобная. Когда вернулся в пещеру, Намин спала, подложив ладошки под щеку.

- Спи красавица, тебе это на пользу, - пробормотал я, направляясь с котелком за водой, - Первый постереги тут.

- Костер поддерживать не буду, - предупредил кот, растянувшись поперёк входа в пещеру.

- Пойду, разведаю дорогу до форпоста, - проинформировал я кота, - не сегодня-завтра будем выходить, а мне в облик зверя перекидываться при ней не хочется, - кивнул я в сторону спящей девушки.

- Стеснительный стал, - подколол меня Первый.

- Просто тренироваться нужно...

- Ага, было бы сказано, - кот разлёгся поперёк входа в пещеру, - иди уж.

Фыркнув на кота, я ушёл.

Устроились мы тут неплохо, жалко будет уходить. В пещере был источник чистой энергии, и я тренировался в создании боевых рун, из учебника Весты. Получалось довольно хорошо, и недостаток энергии диктовал рациональное использование её. Даже руну исцеления, которая оказалась весьма энергоёмкой, я научился создавать быстро и качественно. Всё зависит не только от насыщенности, но и от размера руны. Так вот если их делать мелкими, то можно запустить несколько штук подряд. Эффект такой же как и от одной большой, а энергии на создание тратишь на порядок меньше.

Так что теперь я умею создавать руны не только в классификации по насыщенности, но и по размеру. Действительно, какой смысл обливаться водой, если нужно вымыть один мизинец? Так и тут, чтобы залечить царапину, не нужна руна размером в голову, достаточно размером в ноготь. Как я до этого раньше не додумался?

Девушка проснулась после полудня, когда я уже вернулся с вылазки до болот. Нужно же дорогу разузнать, чтобы потом уверенным шагом вести свою подопечную к выходу из леса. Бег в режиме ускорения это круто. А вот с Намин нам плестись целый день, и это в человеческом облике.

Дни стали заметней короче. Вроде только обед был, туда-сюда и уже сумерки. Я сидел спиной к своей подопечной, но теперь мне нет необходимости смотреть глазами, чтобы что-то видеть. Одно плохо, всё время приходится контролировать хвост, который норовит выскользнуть из-под балахона.

- Как спалось? - спросил я, не поворачиваясь.

- Спасибо. Чувствую себя отдохнувшей. Голова немного кружится.

- Есть хочешь?

- Да. Дедуш... извини, Алекс. А где моя одежда? - чуть смутившись, спросила Намин.

- Пошла на перевязку ран, - буркнул я.

- Что, вся? - удивилась девушка, - а как же я теперь?

- Не вся, - я встал и прихрамывая, отнёс ей куртку без рукавов и шорты, в которые превратились её штаны, после того как я отрезал штанины, - вот, это осталось...

- Это всё? - чуть не плача спросила Намин,- зачем ты штаны испортил...

- У меня тут ткани нет, и базара тоже... мне нужно было тебя спасать, а не думать в чем ты ходить будешь, - рассердился я.

- Извини, - тут же стушевалась девушка, расправляя одежду.

- Помочь? - предложил я.

- Я сама...

- Как хочешь, - я вернулся к костру. Попыхтев за моей спиной, она все же сказал:

- Помоги, никак не могу завязать, - Намин подошла ко мне босиком, в куртке, придерживая здоровой рукой шорты.

- Давно бы так, - пробурчал я, - а то сама, да сама..., - я помог застегнуть куртку, завязал подвязки на шортах, накинул на плечи девушки толстую накидку. Всё это время Намин пристально смотрела на меня, пытаясь поймать взгляд. Я прятал глаза, - садись, сапоги надену.

- Но ведь ты же босиком, - не согласилась Намин.

- Я привык.

- Я тоже. Не надо, - девушка села на бревно у костра, - тебе придётся поухаживать за мной.

- Чем и занимаюсь последнее время... - буркнул я, набирая в кружку бульон, - тарелок нет, ложки тоже...

- И кружка моя, - улыбнулась девушка, - спасибо Алекс.

- На здоровье, - я достал кусок варёной птицы и разложил на предварительно расстеленный лист какого-то растения, - мясо кушай, тебе силы нужны.

- Да... спасибо, - девушка отламывала кусочки разваренного мяса и запивала их бульоном, - скажи, Алекс, ты Ала видел?

- Видел, - недовольно проговорил я.

- Он спас меня...

- Сущность его такая, спасать кого-нибудь.

- Никогда про такое не слышала.

- Зато видела... - прокомментировал я.

- Это да, тут ты прав...

Дальше сидели молча.

- Ты прости меня, - проговорила Намин, протягивая мне пустую кружку.

- За что? - хмыкнул я.

- Я тебя приняла за старика... Ты ведь не старый! У тебя глаза молодые...

- Заметано, - кивнул я

- И смотришь ты на меня ни как на внучку, - продолжила воительница,- а как на женщину. Я знаю эти взгляды, - Намин улыбнулась.

- Извини, давно не видел женщин. Иногда прорывается.

- Не извиняйся, - кокетливо улыбнулась Намин, - мне приятно. А как ты попал в лес? - перевела она разговор, - отстал от пятёрки?

- Портал дал сбой и выкинул меня сюда, - грустно ответил я.

- Так ты не рейнджер?

- Нет.

- И до сих пор жив? Сколько ты в зоне?

- Не знаю, несколько недель... не считал.

- Подожди-подожди, - Намин повернулась ко мне, придерживая здоровой рукой накидку, - ты несколько недель в Диком лесу? Не может быть!

- Можешь меня потрогать. Вот я, живой и здоровый, в отличии от некоторых, - усмехнулся я, -вот ты откуда тут взялась? Вот это вопрос.

- Прикрывала отход группы, - девушка, поправила здоровой рукой накидку.

- Что за группа?

- Это была экспедиция по изучению Зоны... ну Дикого леса. Мы дошли до Третьего рубикона, разбились на три группы. В одной из них была я. В одну из вылазок, наткнулись на Шалумов, я осталась прикрывать.

- То есть тебе бросили как приманку?

- Почему бросили? - возмутилась Намин, -Гарл обещал взять подмогу и вернуться!

- Думаешь вернулись? - грустно хмыкнул я.

- Конечно! - напористо сказала воительница, - как ты можешь усомниться?

- Ладно, не сердись, конечно, возвращались.

- Гарл обещал вернуться на следующее утро. Третий день... Если и приходили, то меня уже похоронили, - задумчиво проговорила Намин, - деда жалко, расстроится.

- Потом сюрприз будет..., - пошутил я. Намин шутку не приняла. Помолчали.

- Интересный ты человек... И арвенд с тобой...

- Он мой друг, недавно нашёл меня, - пояснил я, - ложись-ка давай. Ты ещё слаба. Вон бледная какая. Давай помогу.

- Я сама, - попыталась возразить воительница, но я всё равно помог девушки подняться и, придерживая, довёл до постели. Укрыл шкурой, - Алекс посиди со мной, - девушка взяла меня за ладонь. Я высвободил руку, пока она не увидела мои подвижные ногти.

- Хорошо, - я присел на край.

- До форпоста далеко?

- Не знаю... За день доведу до болот.

- От болот я дорогу знаю, - облегчённо сказала воительница, - Третий рубикон, последний форпост, после него идут дикие земли...

- Это да, мы сейчас в, самых что ни на есть, диких землях, - согласился я. Запах Намин сводил меня с ума, я с трудом сдерживал свои эмоции, поставив все доступные мне защиты. Нет, она не воняла немытым телом, нет. Это был запах женщины, желанной и такой недоступной.

- Там дадим тревожный сигнал, и за нами придут, -проговорила девушка, я промолчал.

Помолчали.

- Алекс, сколько тебе лет?

- Это важно?

- Нет, но всё-таки.

- Я знаю одну эльфийку, ей уже за сотню, а ведёт себя как малолетка. Так что, прожитые года, не характеризуют возраст.

- Ты из благородных?

- С чего ты взяла?

- Разговор у тебя чудной...

- Отдыхай. Первый постережёт тебя.

- А ты куда?

- На охоту.

- Ты серьёзно?

- Конечно, - улыбнулся я, вставая, - отдыхай.

- Чудной ты. Никогда не подумала бы, что в Дикий лес можно на охоту ходить. Обычно мы тут за приманку.

- Какая разница? Главное результат, - я пошёл к выходу.

- А ты меч не возьмёшь? - спросила Намин.

- Нет. У меня твой нож. Ловушки проверю и вернусь...

- Будь осторожен! - донеслось в спину.

- Осторожность моё второе имя! - подняв руку и помахав ладошкой, отозвался я. Сзади раздался хриплый смешок.

Спустившись к подножью горы, снял с себя мешок, заменяющий мне одежду, развязал повязку на голове. Облегчённо вздохнув, перетёк в боевую ипостась. Так мне было гораздо комфортней. Быстро же я привык к облику зверя!

Ускорившись, помчался в лес, поохотиться за травоядными... если найду, или подраться с плотоядными, чтобы форму не потерять.

Вернулся я, когда уже темнело. Намин сидела около костра и гладила Первого, который блаженно жмурился и мурчал.

- Вижу вы поладили, - усмехнулся я, входя в пещеру.

"Ласка и ежу приятна", - отозвался кот.

- Да он умный и добрый!

"Ты молодец, Алекс", - тут же вставил кот, -"правильных самок выбираешь!"

- Ага, красивый и очень скромный, - больше для Первого, чем для девушки сказал я.

- Как прошла охота? - поинтересовалась Намин, вставая мне навстречу.

- Нормально. Я наелся.

- Зачем ты ел сырое мясо? Тут ведь есть ещё... Из-за меня?

- Просто люблю свежатину, - я обошёл девушку и сел около огня, - садись, чего подскочила?

- Тебя встречаю, - улыбалась Намин.

- Встретила, и садись.

"Я сегодня на улице переночую", - подколол меня Первый, - "похоже у вас зародились отношения".

"Первый, отвянь... вечно ты со своими подколами!"

"Хороший учитель", - муркнул кот, вставая и направляясь к выходу.

- Что-то не так? - спросила девушка, - я тебя рассердила?

- Нет, с чего ты взяла?

- Ты хмуришься.

- Первый язвит, вот и хмурюсь, - пояснил я.

- Ты с ним мысленно говоришь? - догадалась Намин, - мне мой дед говорил, что с некоторыми тварями... извини Первый это к тебе не относится, можно говорить мысленно.

- Вот Первый, твоё истинное имя! Заметь, я ничего не говорил, - подхватил я нужное в словах девушки.

- Сам-то кем только что был? - рыкнул кот.

- Это он говорит так? Рык у него особенный.

- Ты наблюдательна, - похвалил я воительницу.

- В Диком лесу быстро учатся... наблюдательности.

- Поздно уже. Ложись.

- А ты? - спросила девушка.

- У меня дела есть.

- Ты будешь спать на камне?

- Кто-то должен за костром следить, - отмахнулся я, посылая запрос ЗАКу, - и вообще, мы тут три дня..., так что ложись и спи.

- Но тогда я была без сознания...

"Слушаю тебя Алекс", - раздался в голове голос искина.

- Намин, иди спать! - рыкнул я и обратился к ЗАКу, - ЗАК это я не тебе. Соедини меня с Зибенским.

"У него приступ... он это чувствует и он не хочет, чтобы я видела", - догадалась Намин и побрела к своей кровати. Села, расстелила накидку, с сочувствием посмотрев на своего спасителя, - " глупенький, если ты не испугался меня, неужто меня испугает твоя хворь?"


Светлый лес. Охотничья избушка.

Анариэль.

Чем ближе зима, тем ночи становятся темнее, а утренние зори холоднее. Эльфийская принцесса охотилась уже пятую неделю. Вчера прибыла третья смена рейнджеров.

Иногда она с группой поддержки, заходили довольно далеко в Проклятый лес, ловить редких гадов, как объясняла Анариэль окружающим, для магических опытов. Сегодня в ловушку попался герувин. Эльфийка долго стояла и смотрела на лесную тварь, вспоминая точно такую же ситуацию. Как же ей хотелось, чтобы из-за дерева вышел этот человечишка, с наглой улыбкой и развязными манерами. Но... никто не вышел. Приказав отпустить животное, Анариэль уехала на заимку и до вечера просидела в своей комнате.

Известие о переносе Алекса в Дикий лес выбили девушку из привычной круговерти жизни. Она сама не ожидала, что на неё это так подействует. Сказать, что она расстроилась, это ничего не сказать. Она скорбела, понимая, что из этого места нет возврата. Как, когда и почему, ей стал так необходим этот человеческий мужчина, она не знала.

Вот и сейчас, после случая с герувином, она сидела на кровати, обхватив колени руками и ревела, как малолетняя девица. Ей было обидно, что так всё случилось, что она влюбилась в человека, что он равнодушен к ней, что он имел наглость сгинуть в Диком лесу! Сейчас она была никакой ни принцесса, а просто девушкой, у которой украли любовь.

Переговорник вырезанный из ясеня, в виде стилизованного листочка завибрировал на тумбочке. Вытерев глаза, и сделав несколько глубоких вдохов, Анариэль взяла артефакт.

- Здравствуй доченька, - раздался заботливый голос отца.

- Привет, папуль! Рада тебя слышать.

- Я тоже рад тебя слышать. Как охота?

- Всё нормально. Собрала образцы ползучей лицерии... - неохотно стала рассказывать девушка, - а ты просто так или что-то случилось?

- Ничего не случилось... - раздался голос Морохира.

- Ой ли, папуль?!

- Ну почти..., - признался отец девушки, - объявился твой возлюбленный Алекс...

Для Анариэль весь мир сузился до этого переговорника в виде листка ясеня. Она понимала, что отец таким шутить не будет. Девушка растерялась и некоторое время просто не знала что сказать.

- Как? Разве это возможно? - наконец выдавила она из себя, - пап, ты точно знаешь?

- Абсолютно, - в голосе отца была полная уверенность.

- А-а, поняла! Он связался с тобой по переговорнику, - Анариэль не знала, верить в это или нет. Поверить очень хотелось. Очень! - и что он сказал?- стараясь не выдать своего волнения, спросила девушка.

- Приглашал меня в свой замок на разговор.

- Значит он жив.... - прошептала эльфийка, из глаз сами собой потекли слезы.

- Значит жив, - подтвердил Морохир.

- Пап, а может кто-то завладел его переговорником и связался с тобой, чтобы... ну я не знаю... начать какую-то свою игру.

- Возможно, ты и права, - не стал отрицать владыка эльфов, - дам задание наблюдателям проверить.

- Если что-то узнаешь, сообщи мне, - попросила девушка, стараясь говорить нейтральным тоном.

- Хорошо, будут новости, я свяжусь с тобой, - пообещал Морохир, - будь осторожна.

- Хорошо, папуль. Я тебя люблю.

- Я тебя тоже люблю.

Связь прервалась. Анариэль обхватила колени руками, замерла, переваривая услышанную новость.

"Значит он жив", - рассуждала она, вытирая слезы, рекой текущие из глаз, -"как ему это удалось? Неважно... Он жив. Теперь ты от меня не отвертишься, господин не любитель эльфов!", - приняла решение эльфийка, - "Нужно точно узнать, что это правда, а не чья-то интрига. Дальше, выяснить где он может появиться... телефьён, так вроде он называет свои переговорники. Я свяжусь с ним... Что я ему скажу...? Что очень рада... банально... Нужно опередить Весту... если удастся затянуть его в постель, он мой! Ни один мужчина не променяет эльфийку на человеческую женщину! Кроме Алекса... Вот же гад!"

Мысли скакали как табун лошадей по весенней поляне. Но у Анариэль появилась цель, и она точно знала, что применит весь свой опыт, знания и умения, чтобы добиться своего.


Империя. Замок императора.

Император Вилорн.

Темнело. Слуга уже несколько раз заглядывал, напоминая о времени ужина, но Вилорн хотел доделать свои дела, чтобы в который раз попытаться поговорить с дочерью. Её деятельность в благотворительном фонде набирала обороты. Охрана неоднократно жаловалась, что ей всё трудней обеспечивать безопасность принцессы. Это нужно исправить. Фонд-фондом, а Веста прежде всего принцесса Империи, и обязана думать об этом.

Вилорн, уже подобрал три кандидатуры в мужья принцессы, и хотя она не желала ничего слушать по этому поводу, Вилорн имел твёрдые намерения выдать её замуж за представителя одного из знатных родов. Его позиции на политической арене сдавали, и требовалось предпринимать кардинальные меры, чтобы не получить, как его покойный отец, кинжал в спину.

Дикий лес. Алекс.

Спал я мало, не то чтобы не было необходимости, просто боялся. Скорее за свою подопечную, по крайней мере, я так себе это объяснял. Насколько же уязвимо человеческое тело. Мне было совершенно некомфортно находиться в человеческой ипостаси, такое чувство, что сидишь голый на людной площади. То ли дело боевая ипостась! Всё видишь, слышишь, не задумываясь, отсеваешь ненужные шорохи и звуки. Ты как будто частица этого сложного организма, малая толика, песчинка, но всё-таки частичка. Кто бы мог подумать, что я буду испытывать такие чувства, находясь в одном из самых опасных мест этого мира.

Не даром говорится, по привычке и в аду хорошо! Вот уж воистину так.

Переговорил с Аксением. Разговор был сложным. Оно и понятно, когда в одном месте собрано несколько сотен головорезов, нужна стальная рука, чтобы поддерживать дисциплину. Совет, видите ли, настоятельно просит вернуться в Град для выполнения обязанностей по руководству! Вообще распоясались. Гаркнул на него, типа что себе позволяете? Призвал мастера Юла, объяснил где я нахожусь и велел ввести в Граде самые жёсткие меры к нарушителям кодекса. Хорошо когда есть верные, адекватные сторонники. Думаю проблем с дисциплиной больше не будет. В графство, для борьбы с преступностью, велел посылать самых лучших, заслуживших такую честь! Это чтобы стимул был, а не повинность. Первая десятка карателей уже работает в графстве. Велел Хисию, ну и конечно ЗАКу, выдать десятку униформу с моим символом. Хочу, чтобы медведя с флагом знали все, и понимали что моё графство это вам ни просто так! Дал ЗАКу указания распространить символику по всем доступным ему местам. Вплоть до нанесения эмблем на столбах, огораживающих загоны для скотины.

- ЗАК, соедини-ка меня с Зибенским, - попросил я искина, ворочая угли в небольшом костерке.

"Думаешь это разумно? Времени четыре часа утра", - возразил ЗАК.

- Мы сегодня уходим, поведу свою подопечную к людям. Так что другого времени может не быть.

"Понял. Соединяю", - прошло несколько минут, прежде чем раздался хриплый голос Карла.

"Кому там не спится, лягушку тебе в глотку!"

- И тебе доброе утро, - усмехнулся я, - это Алекс, извини что разбудил. У меня сегодня день обещает быть сложным, боюсь возможности переговорить больше не будет.

"Понял. Подожди...Щас попью, в глотке все пересохло!" - раздался звон опрокинутой посуды, проклятье графа и грубое требование вина. Через некоторое время, раздался уже более вменяемый голос Карла, - "эти харгловы выкидыши, всё вино выжрали! Ублюдки! Фух... говори, я слушаю".

- Мне Хисий сказал, что вчера пять десятков бандитов отправлены в каменоломни. Там есть кому за ними присмотреть?

"А то", - хмыкнул граф, - "десяток воинов с арбалетами, весомый повод вести себя тихо. Не боись. С утра начнут работу. Инструмент давно уже там".

- Начни с дороги к Озерску. Хоть от моего замка, хоть от своего.

"Не-е, Алекс, так неудобно будет. Нужно дорогу из каменоломней делать, щас распутица, морозы слабые, растолкут так что и пешим не пройдёшь. Так что сначала отсыпим тракт от каменоломни до твоего замка, а потом уж дальше".

- Послушай, Карл, нет смысла делать дорогу до моего замка. ЗАК там все сделает. ЗАК, сколько тебе нужно времени, чтобы вымостить дорогу от замка до каменоломни?

"Он что нас слушает?" - поинтересовался Зибенский.

- Да. Я его подключил.

"Ну ты красавчик...", - хмыкнул граф.

"Пару дней хватит, если вести работы круглосуточно", - прокомментировал искин, - "хочу напомнить о твоём приказе о скрытности работ. Получается несоответствие требований. Расставь приоритеты".

- Даю тебе два дня, и чтобы от замка до каменоломни была трасса с покрытием, и соответственно такая же до перекрёстка к замку графа.

"Принято. Приступил к выполнению", - отрапортовал ЗАК.

"Хороший помощник...понятливый", - прокомментировал граф.

- Ага, есть такое дело, - согласился я, - Карл, ты найдёшь, чем занять заключённых?

"А то! Будут обустраиваться. Зимы хоть и не холодные, а на улице не переночуешь. Как раз им два дня хватит, чтобы бараки построить".

- Ну тогда всё, до связи.

"Ага, разбуркал меня... ладно уж, поеду в карьер, посмотрю, что за отребья туда согнали", - попрощался Зибенский.

- ЗАК, когда заключённые будут отсыпать дорогу, ты там поправляй, чтобы покрытие было попрочней.

"В радиусе четырёх километров от замка, я смог бы сделать покрытие на дорогах и без участия этих людей. Зачем ты их привлекаешь? Это и затратно и хлопотно".

- Чтобы им жизнь малиной не казалась, - пошутил я и добавил мысленно, - "конец связи. Моя спутница пытается подойти незаметно".

Действительно, Намин чуть ли не на цыпочках подходила ко мне.

- Никогда не подкрадывайся, - проговорил я, не поворачиваясь.

- Не буду, извини, - девушка куталась в свою накидку, - ты как? Тебе уже легче?

- Нормально, - я кивнул на камень, заменяющий стул, - со мной все в порядке. Что подорвалась так рано? Сегодня тяжёлый день будет, нужно было выспаться как следует.

Девушка повесила над огнём котелок с водой, подбросила пару веток в костёр и только после этого села рядом:

- С год назад к нам на засеку прибыло пополнения, - начала рассказывать она, ковыряя угли тоненьким прутиком, - разный народ. Кто за впечатлениями пришёл, кто от закона бежит... у каждого своя причина. Так вот, после первого выхода многие уходят из рейнджеров. То, что рассказывают про Дикий лес и то, что есть на самом деле, это две большие разницы. Был среди новоприбывших паренёк, молодой совсем. После первой ходки, три дня не выходил из избы. Потом ничего... пришёл в себя. Все ему советовали уходить, но упрямый попался. Это не в моей пятёрке было... подробностей не знаю... только из следующего рейда, он один вернулся... Вначале только мычал, да хохотал. Думали, рассудком тронулся, позвали целителя. Тот сказал, что парень сильно напуган, дал порошков, велел лежать и уехал.

Девушка замолчала.

- Зачем ты мне это рассказала? - наконец не выдержал я.

- Я ухаживала за ним. Три месяца он с кем-то разговаривал... обижался... шутил, ругался... а потом ничего... всё наладилось. Уехал в город, не смог пересилить себя... Тебе к нашему целителю нужно. Он мужик суровый, но дело своё знает.

- Мне целитель не поможет, - хмыкнул я.

- Нельзя терять надежду. Время всё лечит... пройдёт год, полтора и все забудется...

- Намин, ты сейчас про что? Я не понимаю, к чему ты ведёшь?

- Ты всё время разговариваешь. С Карлом, Зуленышем, Стрекозой, Богданом, Маришкой, Хисием... это твои родственники? Ты их потерял? - девушка с сочувствием смотрела на меня. Я вначале ни как не мог понять, что она имеет ввиду, а когда понял, расхохотался. Смеялся долго, давясь слезами, и не мог остановиться. И всё это под сочувственным взглядом Намин. Наконец мои всхлипывания и хрюканье пошло на спад.

- Извини...хи-хи... что-то пробило..., - вытирал я ладошками слезы, - это не то что ты думаешь... уже всё нормально...

- Ничего. Не надо меня стесняться. В конце концов, я же тебя не стесняюсь! Согласись, у меня для этого больше причин, - спокойно проговорила девушка, бросая в закипевшую воду лесные ягоды, собранные мной около родника.

- Ты всё неправильно поняла, - успокоившись, сказал я, - они все живы и здоровы. Зулка, Милёнка и Маринка это мои жены, Богдан управляющий, Хисий... командир охраны... Карл, знакомый граф. Так что всё не так как ты поняла, и давай не будем об этом.

- Почему?

- Потому что завтра мы выйдем из леса, и каждый пойдёт своей дорогой. Тебе незачем знать про меня, а мне про тебя. У каждого своя жизнь, свои проблемы. Разве не так?

- Нет, - девушка посмотрела мне в глаза долгим взглядом, - ты хочешь сказать, что нас ничего не связывает?

- Намин, давай сразу поставим всё на свои места, - предложил я, - нас, действительно, ничего не связывает. Тебе была нужна помощь, я помог. Это всё. Никаких обязательств между нами нет. Понимаешь? Это нормально помогать тем, кто в этом нуждается.

- Я должна тебе жизнь, - тихо, но твёрдо проговорила девушка.

- Твои проблемы, думай что хочешь, -усмехнулся я, - я считаю, что ты мне ничего не должна. Сейчас мы пьём отвар и выходим. Я понятно объяснил?

- Да, - словно эхо отозвалась воительница. Зачерпнула кружкой отвар и протянула его мне, - надеюсь роль вожака нашей стаи, ты отрицать не будешь?

- Не-е, -улыбнулся я принимая кружку, - не буду.

- Тогда я пошла собираться, - девушка одарила меня открытой улыбкой и пошла собирать свой рюкзак.

"Хорошая ты баба", - размышлял я, прихлёбывая кисловатый отвар, - "не дура, и все дела на месте... даже более чем... Но с мужиками у тебя явно проблема. Ну и я, знаете ли, не мужик-выручалочка. У меня уже вон три жены есть... хорошо хоть Дашку спихнул Улу. Эх-хе-хе... Бойтесь своих желаний, они имеют обыкновение сбываться. Верно замечено. Мечтал, чтобы девчата сами вешались мне на шею... домечтался... Хотел быть сильным и смелым... теперь и силен не по годам, и смелости хоть отбавляй. Хотел быть уникальным, непохожим ни на кого... теперь точно такого второго нет".

- Я готова, - прервал поток моих невесёлых мыслей, жизнерадостный голос Намин. Я окинул её взглядом. Вполне сносно. Чтобы дойти до форпоста, сделали ей из шкуры мохнатой сороконожки две штанины, привязали их к шортам. Отличные ковбойские брюки. Ручонки правда голые, но ничего, девка мускулистая, не нытик, потерпит. За спиной рюкзак, за поясом меч, на манер самураев. Вполне боевой вид.

А мне вот придётся идти в своём балахоне. Хвост обмотал вокруг талии и закрепил широким куском ткани. Хромать в пути нельзя. И хотя мы с Первым уничтожили практически всю опасную живность по предполагаемому маршруту, но от случайной встречи с какой-либо тварью, никто не застрахован.

- На, попей, - протянул я девушке кружку, вставая, - затушишь костёр и спускайся. И котелок далеко не прячь... мало-ли... воды нужно будет набрать. Я внизу буду. Пойду Первого позову.

- Я быстро, - пообещала девушка, дуя на горячий отвар, - жаль, что фляжка потерялась...

- Ага. И парочка автоматов Калашникова тоже не помешает... - пробурчал я, направляясь к выходу.

- Чего-чего? - донеслось в спину.


Империя. Столица Старград.

Веста.

У принцессы империи наконец-то появилась любимое дело. Даже занятия по магии ушли на второй план. Отец не возражал против такой деятельности Весты, и даже от своего имени попросил главу управы города подобрать здание для конторы Фонда. Создавая Фонд помощи пострадавшим в Диком лесу, девушка руководствовалась чувствами к пропавшему Алексу. Она не могла просто так сидеть и горевать о своей несчастной любви, ей нужно было чем-то заняться. Вот она и занялась. Создание этого фонда отец воспринял как добрый знак. Он считал что Веста, наконец-то занялась деятельностью, которой часто занимались жены высокопоставленных особ. Благотворительность это было сфера их реализации.

Недавний разговор Весты с отцом открыл девушке глаза на ту терпимость, которую проявлял император к столь нехарактерному для неё занятию. Предложение, практически в ультимативной форме, о срочном замужестве настолько выбило принцессу из колеи, что потребовалось несколько дней, чтобы она наконец очнулась от обиды на отца, душившую её всё это время. Приняв решение не идти ни на какие уступки, Веста занялась своими обычными делами в Фонде.

Как не странно её благотворительная деятельность отозвалась бурной поддержкой всех придворных родов. Да что там придворных, представители знати, самых захудалых и весьма далёких от Дворца родов, приезжали в столицу, чтобы самолично выразить готовность участвовать в делах Фонда. Веста понимала, что вокруг неё началась очередная интрига за место под солнцем, верней за место при императорском дворе, поэтому старалась вести себя весьма сдержанно, никому ничего не обещала и не обнадёживала. Как бы ей пригодилась сейчас помощь старших товарищей или родственников. Но... Анариэль, подав идею создания этого фонда, исчезла и не отвечает ни на письма, ни на попытки связаться по переговорнику. Теперь ещё и отец, недвусмысленно пообещал прикрыть деятельность Фонда...

Было раннее утро. Веста приехала в контору раньше всех. Её, как всегда, сопровождал десяток воинов из личной гвардии императора. Дождавшись когда воины осмотрят помещение, и разрешат ей войти, принцесса направилась на второй этаж особняка, в свой кабинет. На лестнице ей встретилась, растрёпанная фрейлина, девушка небогатого рода, которую Веста взяла себе в помощницы:

- Доброе утро, ваше высочество, - сделала фрейлин реверанс, - вы сегодня рано. Что будете на завтрак?

- Доброе утро, Юона. Как обычно. Принесёшь в кабинет, - услышав байку, что Алекс на завтрак пил молоко с булочками, Веста взяла эту выдумку на вооружение, и теперь каждое её утро начиналось со стакана молока и небольшой булочки в виде сердечка.

- Ваше высочество, господин Бал ещё не приносил выпечку, - виновато проговорила служанка, - есть только вчерашние. Извините, я не знала что вы...

- Ничего страшного, Юона, - перебила извинения Веста, - пусть будет вчерашняя.

- Да, госпожа, - девица сделал реверанс, что было совсем не просто на лестнице, и заспешила на кухню.

Войдя в свой кабинет, Веста, наконец, почувствовала себя свободной. Непонятно почему, в замке, где она родилась и выросла, принцесса чувствовала себя скованной, кому-то, чем-то обязанной, и вообще... совершенно не комфортно. Все эти придворные фрейлины и няньки... Здесь же, в конторе своего Фонда, она чувствовала себя хозяйкой, строгим и справедливым руководителем, свободным в своих целях и решениях. Это Весте очень и очень нравилось.

Она только успела снять меховой полушубок, припудрить носик и немного подкрасить глаза, как в дверь постучали.

- Ваше высочество, - раздался из-за дверей голос её охранника, - к вам госпожа Илона. Прикажете впустить?

Веста открыла дверь и нравоучительно сказала:

- Господин Ширап, сколько раз я вам говорила, что после того как постучали, нужно дождаться разрешения войти, открыть дверь и войти. Доложить свой вопрос. А вы опять кричите на весь дом!

- Виноват, ваше высочество, исправлюсь! - Ширап, которому было уже далеко за пятьдесят, вытянулся по стойке смирно.

- Ох, господин Ширап... вы всё такой же..., - покачала головой принцесса, - госпожа Илона моя компаньонка, совладелица этого фонда. Её нельзя не впускать сюда. Это-то вам понятно?

- Так точно, ваше высочество! - выпятил грудь старый вояка, - разрешите впустить?

- Ещё раз её задержите, я пожалуюсь на вас папе, - пообещала Веста.

- Виноват, исправлюсь! - молодцевато гаркнул воин.

- Вы неисправимы. Не смейте никого больше задерживать. Идите.

- Слушаюсь, ваше высочество! - вояка развернулся и быстро пошёл к лестнице. Веста вернулась в кабинет. Следом вошла Юона, с подносом в руках:

- Ваш завтрак, госпожа.

- Спасибо, - принцесса махнула в сторону стола ладошкой, - поставьте, и идите, приведите себя в порядок.

- Да, госпожа, - девушка покраснела и выскочила из комнаты.

Через некоторое время в кабинет вошла бывшая проректорша академии:

- Не помешаю?

- Ну что вы. Конечно заходите, - пригласила молодую женщину принцесса. В самом начале, когда Веста пыталась организовать этот свой фонд, у неё ничего не получалось. Она не знала, с какой стороны взяться за этот вопрос. И тут появилась Илона. Решительная, грамотная женщина, у которой на все вопросы были ответы. Они быстро подружились, и Веста настояла, чтобы фонд был оформлен на них обеих. Если говорить совсем уж честно, то это заслуга Илоны, что фонд состоялся. А потом она уехала организовывать экспедицию, так сказать на месте, в приграничье Дикого леса. А Веста осталась в столице, управлять делами. Все эти воспоминания пронеслись у принцессы в голове как майский ветер в молодых листьях берёз, - позавтракаете со мной?

- Нет, спасибо, - Илона внимательно окинула взглядом Весту, - у тебя всё нормально?

- Да, всё хорошо. Присаживайтесь.

- Перед моим отъездом мы перешли на ты. Что-то изменилось? - напрямую спросила бывшая проректорша.

- Нет... что вы..., - засмущалась принцесса, - то есть ты, - и, помолчав, добавила, - хорошо, что ты приехала. Всё плохо...

- А по-моему так наоборот, всё просто великолепно! - молодая женщина села в кресло, - садись, поговорим.

- Да, - Веста присела в другое кресло, - мне так нужно с тобой поговорить!

- Рассказывай.

- Отец опять настаивает на моём замужестве. Грозится прикрыть работу фонда... Я не могу... не знаю что делать... , - от смущения у принцессы порозовели щеки, - я читала твой доклад об экспедиции. Я так рада, что у нас получилось! Единый с ним, с замужеством... расскажи лучше ты, как все прошло? Ты же была в Диком лесу? Как там? Страшно?

- Да уж, натерпелись, - не стала отпираться Илона, продолжая внимательно следить за принцессой, - но это всё потом...

- Что случилось? - встревожилась принцесса.

- Алекс действительно в Диком лесу. Обещал через недельку выйти оттуда...

- Ой..., - Веста замерла, смотря перед собой застекленевшим взглядом. Из глаз у неё потекли слезы, делая бороздочки на напудренных щёках. Бывшей проректорши пришлось встать и принести принцессе стакан воды, а так же немного воздействовать на неё магически. Совсем чуть-чуть, чтобы снять шок от события, в которое уже никто не верил.

- Выпей. Радоваться нужно, а ты плачешь.

- Я радуюсь. Вы нашли его? Нет. Откуда ты знаешь?

- Вот, - Илона положила перед принцессой телефон, - это артефакт-переговорник, называется телефон. Алекс раздал его всем своим соратникам.

- А мне не дал, - прошептала Веста.

- Учитывая, как вы расстались, ничего удивительного, - возразила Илона, и продолжила, - на днях он вышел на связь. Сказал, что с ним все нормально и скоро выйдет из Дикого леса.

- Про меня что-нибудь спрашивал?

- Да, - Веста сразу приободрилась, взгляд прояснился.

- Не томи, говори!

- Он просил тебя разузнать, что за виды имеет император на его графство.

- В каком смысле, при чем здесь отец?

- Похоже, что причём... , - Илона коротко изложила принцессе суть вопроса.

- Хорошо, я поговорю с отцом, - выслушав подругу, пообещала Веста, - а про меня что-то говорил?

- Больше ничего.

- Скажи, кому он дал телханы ...

- Телефоны, -поправила Илона, принцесса кивнула, - своим жёнам, управляющему, начальнику охраны... многим. А что?

- А мне не дал. Мы же не всегда с ним были в соре... Почему? Он считает меня чужой?

- Веста, - Илона села рядом, и взяла ладони принцессы в свои, - не накручивай себе... Всё не так просто.

- Я люблю его, он это знает. Что в этом сложного?

- Вот это и сложно. Его любят несколько женщин. Понимаешь? И каждая считает, что любит лучше всех.

- Ты тоже? - Веста посмотрела подруги в глаза. Та ответила твёрдым взглядом.

- Не знаю. В замке все считают меня младшей женой... А мы с ним даже небыли... близки... Не знаю...

- Но он же дал тебе телефон! Значит, считает тебя своей женщиной.

- Ничего это не значит.

- Если ты его не любишь, зачем тогда взяла переговорник? - спросила принцесса.

- Я не уверена что ему нужна моя любовь..., - грустно отозвалась женщина, - тут в столице всё видится по-другому. А там, в замке... Понимаешь, его придётся делить между несколькими женщинами... ты готова на такое? Любовь эгоистична, подумай, сможешь ли ты?

Помолчали.

- Я много думала об этом, - наконец произнесла Веста, - я попробую. Без него мне очень плохо...

- Он не будет с тобой ежесекундно... у него много дел, обязательств... а это порождает обиду, а потом непонимание... а потом претензии и как следствие разрыв.

- Нет, Илон, ты не права. Я смогу его понять и принять таким, какой он есть.

- Надеюсь так всё и будет, - грустно улыбалась Илона, - очень надеюсь...

- А можно я с ним поговорю? - решившись, попросила принцесса, - мне так хочется услышать его голос. Пусть он обругает меня. Пусть... я не расстроюсь... Пожалуйста, Илоночка! Одну минутку!

- Он не всегда бывает на связи. В Диком лесу очень мало магии и переговорник не всегда работает. Но попробуй. Я буду у себя, - Илона встала, взяла артефакт и протянула принцессе, - нажми на нолик... да вот сюда, а потом на этот зелёный бугорок и жди. Если он сможет, то заговорит с тобой. Вот этот красный бугорок нажмёшь, чтобы прервать связь... Ну это на случай, если он тебя ругать начнёт, - улыбнулась бывшая проректорша, - держи.

- Пусть ругает, - буркнула Вест, принимая телефон.


Дикий лес.

Алекс.

Четвёртый час мы шли в направлении к тому месту, где я нашёл Намин. Первый впереди, за ним воительница, я замыкающий. Как я и предполагал, времени на поход к форпосту потребуется много. Намин была неплохой воительницей. Уверенная плавная походка, осмотрительность, знание местной флоры и фауны. Я убедился воочию, что рейнджеры не зря едят свой хлеб. Но как говориться все познаётся в сравнении. Мои рефлексы и так были гораздо быстрее чем у среднего воина, а после трансформации взлетели до космических высот. Но все же, я был доволен девушкой. Ей было трудно держать такой темп, я видел это по её ауре, слышал её дыхание, но она ни разу не заскулила. Материлась себе под нос, но упрямо бежала за Первым.

- Привал, - скомандовал я, когда оказались на одной из площадок, присмотренных мной заранее, при розовом свете Айры, - десять минут отдыха.

Намин молча села около камня, опершись спиной и вытянув ноги.

- Дай котелок, воды принесу, - попросил я. Девушка удивлённо посмотрела на меня, молча сняла рюкзак и достала котелок. Я отошёл на край площадки, зайдя за большой валун, и, уже привычно, потянулся к воде, в избытке имеющейся под землёй. Несколько минут и в приготовленной ямке заискрилась родниковая вода. Набрал котелок, напился сам, напоил Первого и отнёс пол котелка Намин:

- Много не пей, будет тяжело бежать, - предупредил девушку.

- Знаю.

На краю площадки была тоненькая ниточка чистой энергии. Зацепив её, начал создавать набор рун исцеления. Когда был готов, подошёл к девушке и выпустил очередь рун, омывая её от макушки до пят.

- Береги силы, - проговорила воительница, - я в порядке.

- Кто тут вожак?

- Ты, - улыбнулась девушка.

- Ну так и не лезь с советами, пока не покусал!

- Придём в форпост, я тебя сам покусаю!- хмыкнула Намин.

- Договорились, - я протянул девушке руку, - а сейчас встаём и вперёд.

- Э-э-э... ф-у-у-х, - поднимаясь, воительница сделала глубокий вдох-выдох, - как скажешь, господин вожак, - Намин выплеснула остатки воды и спрятала посудину в рюкзак.

И опять был бег, мелькание голых лодыжек Намин, и сногсшибательный запах женщины. Надо отдать должное моим способностям, я мог притупить восприятие её запаха, без ущерба к общей остроте обоняния. Такая избирательность мне очень понравилась.

Пробежали мимо камня, на котором я нашёл Намин. Причём она мельком окинула его взглядом и не останавливаясь промчалась мимо. Молодчина, никаких тебе "ой... меня тут ранили", или там "запомню это место на всю жизнь...". Никаких соплей. Пробежали даже не притормозив.

- Вот по этой тропинке... дальше будет болото, - остановившись, тяжело дыша, проговорила девушка. Я прицепился к тоненькому источнику, оказавшемуся у меня под ногами и направил энергию на неё. Как говориться, всё лучшее детям. Для меня выгодней, чтобы она сама передвигалась, чем тянуть её по болоту на себе, - летом оно не проходимо... сейчас твари в спячке... так что можно пройти... за болотом, часа два хода и форпост...

- Отлично, - мне было немного неудобно, что я совсем не запыхался, - там есть островки, чтобы передохнуть?

- Нет... пройти нужно... максимально быстро.... Твари хоть и спят... но почуяв нас... могут проснуться...

- Ты как? Сможешь?

- Порядок.... Бок ... рана колит... ничего, терпимо...

- Тогда, пошли. Я ведущий, ты за мной. Первый замыкающий.

- Алекс, ты слышишь? - подойдя к нам рыкнул арвенд, - по нашему следу кто-то идёт

"Да, котяра, слышу... и даже вижу. Твари похожие на собак. Не паникуй".

"Просто спросил".

-Что он сказал? - тут же вмешалась Намин, - только не ври мне, что он просто зевнул!

- Он спросил, не устал ли я наблюдать твой таз, маячащий полдня перед моим носом, - невинно отозвался я, на что Первый фыркнул и отошёл в сторону.

- Ну и как? Не устал?

- Отличная жопка, кругленькая и аппетитная...

- У мужиков всегда только это на уме? - хмыкнула Намин.

- Не-е, - помотал я головой, - когда жрать хотим, про женщин думать не можем...

- Да пошёл, ты...Давай веди, вожак озабоченный, - сплюнула воительница сквозь зубы.

- Уже и пошутить нельзя, - я двинулся по тропинке через болото.

"Входящий вызов Илона", - проплыло перед глазами. Вот уж не вовремя, так не вовремя. С другой стороны, по пустякам она беспокоить не станет.

- Привет Лон. Я тут как раз посреди болота, так что давай коротко и по существу!

"Алекс, это Веста", - раздался тонкий голосок в голове, - "извини, я не вовремя?"

- Да ничего. Рад тебя слышать? Как дела? Как настроение?

"Я попросила у Илоны переговорник... мне хотелось... я хочу ...извиниться", - девушка явно растерялась и не знала что сказать.

- Весточка, солнышко, ты ни в чём не виновата, так что извиняться не за что.

- Алекс, ты не переживай, я рядом, - меня взяла под руку твёрдая рука Намин, - ничего страшного, просто доверься... молодец... идём... я рядом... всё хорошо, - сочувственно говорила воительница, решительно ведя меня по тропинке. Видимо она приняла мой разговор за очередной приступ шизофрении.

"Я нагрубила тебе... а ты ни в чем не виноват... я не правильно тебя поняла. Думала что ты воспользовался знакомством со мной... я знаю, это не так...", - сбивчиво говорила принцесса.

- Веста, я тебе ещё раз говорю. Всё нормально, я на тебя не сержусь... Это было просто недопонимание... всё в прошлом, - ответил я, отдавшись на волю своему проводнику. Намин мягко и решительно направляла меня по едва различимой тропинке, приговаривая -"просто доверься... все будет нормально... всё хорошо..."

"Правда?" - в голосе принцессы была неподдельная радость, - "ты правда не обижаешься?"

- Солнце моё, за что мне на тебя обижаться? Ты знаешь, я тут по болоту иду, давай позже переговорим, а то ещё оступлюсь...

"Конечно-конечно, только пообещай мне вернуться... пожалуйста... я тебя очень жду...", - скороговоркой заговорила девушка.

- Честное пионерской, как только выберусь из этой жопы мира... извини, сразу к тебе, - пообещал я, оступившись и встав на колено. Если бы не поддержка Намин, плавал бы в воде по пояс. Принцесса хихикнула на мои неприличные слова.

"Я тебя жду... любого... только вернись...".

- Меня не так-то просто убить, я тебе это уже говорил. Всё пока!

"Будь осторожен", - связь прервалась.

Вот же блин. Ну Илона, ну "подставляла"! Ладно, потом разберёмся, кто там кого ждёт.

- Всё, Намин, всё... я в порядке, - обратился я к своей спутнице.

- Точно?

- Точно-точно. Всё прошло. Давай, я вперёд, ты за мной.

- Я за тобой слежу. Ежели чего, не геройствуй, - предупредила воительница пропуская меня вперёд.

Дальше шли молча. Тропинка была то по твёрдому грунту, то по колено в воде. Слава богу тварей не встречали. Раза три выскакивали мелкий зубатые жабы, ростом с кошку, но Намин реагировала быстро и точно. Мне даже не пришлось воспользоваться приготовленными рунами молнии. Воительница, как-то обыденно перерубывала их на лету. Значит видела заранее. Чего-чего, а наблюдательности ей не занимать.

"Алекс, твари на крае болота, и их оно не останавливает", - прозвучал в голове голос Первого.

"Знаю. Думаешь я не вижу?"

"Ну мало, ли", - отозвался кот, - "их много, я один не справлюсь, задавят количеством. Знаю я этих гадов... они страха не ведают".

"Ободряюще звучит", - хмыкнул я, - "не парся, придумаем что-нибудь. Нужно выбраться из этой лужи, а там разомнёмся...".

"Не будь котёнком... их там слишком много".

- Что ты распаниковался? - я остановился и повернулся назад, пытаясь увидеть Первого, перепрыгивающего с кочки на кочку.

- Что случилось? - Намин чётко уловила интонацию голоса.

- За нами по следу идут твари. Много. Нужно прибавить. Принимать тут бой несколько неудобно...

- Поняла, я смогу.

- Тогда ходу! Давай вперёд, дорогу знаешь?

- Знаю, -сквозь зубы промычала воительница, обходя меня.

Бежать по колено в воде, то ещё удовольствие. Одно радует, что тварям, преследующих нас, тоже не сладко. Я видел их отрывками, в полупрозрачном виде. Вот мелькнула приметная коряга, которую мы миновали с час назад, и собакообразные животные большими прыжками, бегущие мимо неё.

- Какие они? - чуть приотстав, спросила девушка, тяжело дыша.

- Это важно?

- Да. Я лучше тебя знаю местных обитателей. Ты можешь просто описать, без лишних вопросов, - зло ответила Намин.

- Не останавливайся, - я потянул девушку вперёд, - похожи на собак, массивная треугольная голова, огромная пасть, чёрная, гладкая шерсть. Хвост, по-моему, с шипами... Больше не рассмотрел. А да, гребень по спине... Знаешь таких?

- Знаю. Нужно быстрей. В болоте у нас нет не единого шанса. Это Шалумы.

- Значит они никуда не ушли.

- Похоже на то. Бежим.

- Да мы и так не стоим, - пробурчал я, стараясь не убежать быстрее Намин. Мне казалось, что она движется ну очень медленно.

"Давай я останусь. У вас будет возможность добраться до убежища", - предложил Первый.

- Забудь, - рыкнул я, - не пори горячки, выйдем из болота и все будет нормально.

- На каком это ты языке ругаешься, - через плечо бросила мне Намин.

- На матерном...

Наконец мы выскочили на твёрдую поверхность, но особой радости от этого не испытали. Девушка буквально валилась с ног, да и я подустал немного.

- Намин, - крикнул я воительницы, та остановилась поджидая меня, - мы с Первым остаёмся. Найдёшь дорогу в форпост?

- Дорогу-то найду, только я никуда без вас не пойду, - оперившись руками о колени, тяжело дыша, проговорила воительница.

- Ты, блин, кто? Кабацкая девка или рейнджер? Дисциплины не знаешь?

- Не ори на меня! - повысив голос отозвалась Намин, - вдвоём у нас есть шанс, одного они порвут за удар сердца!

Я подошёл к девушке вплотную, она встала прямо, смело смотря мне в глаза, сдерживая тяжёлое дыхание.

- Я не для того выхаживал тебя как малое дитя, чтобы ты сдохла тут! Вали давай в форпост и посылай свой сигнал! Хочешь чтобы эти твари в земли людей вышли? Да?!

Девушка сжимала губы, тяжело дыша. Её переполнял гнев и непокорность. А ещё страх, вот только не за себя, а за нас. Страх за другого человека пахнет совсем не так как страх за себя.

- Ты прав, - наконец ответила она, - но тебе не выстоять. Даже с твоим арвендом. Их там под сотню...

- Это мы ещё посмотрим, - я притянул девушку к себе, - беги и не оборачивайся. Со мной все будет нормально. Обещаю.

- Возьми меч, - попыталась она высвободить оружие из-за пояса.

- Оставь. Я тут два месяца и как-то управлялся без этого куска железа. А тебе пригодится.

- Это... это не правильно..., - плечи девушки подрагивали от беззвучных рыданий, - как же так... так не должно быть...

Я взял Намин за подбородок и заглянул в её глаза полные слез:

- Я догоню тебя. Обещаю. А теперь беги, не мешай нам... Пожалуйста.

- Да... конечно..., - наконец Намин взяла себя в руки и долго посмотрела на меня. Вселенская тоска, горечь неизбежной потери обожгли меня, - прощай...

- Увидимся, - улыбнулся я, повернув девушку и легонько подтолкнув от себя. Она сделал глубокий вздох-выдох и припустилась по едва различимой тропинке.

- Они скоро буду, я слышу тявканье, - прорычал Первый, отряхиваясь от воды на манер собаки, - где мы их будем встречать?

- Сейчас, пусть Намин немного дальше отойдёт.

- И чего ты такой стеснительный? ну увидит она тебя в облике зверя...

- Не зверя, а боевой ипостаси, - поправил я.

-Да как не назови, суть не меняется.

- Не знаю... как-то стрёмно перед ней..., - ответил я, следя своими развитыми чувствами за удаляющейся воительницей.

- А как ты собираешься поступить со своими жёнами? Или для всех найдёшь своего Ульриха?

- Да пошёл ты... без тебя тошно, - отмахнулся я стягивая с себя балахон и разматывая повязку, прижимающую к телу мой хвост, - не знаю я ... доволен?

- Мне то что, - миролюбиво отозвался кот, - просто интересуюсь.

- Значит так, - я перетёк в боевую ипостась, - я буду их встречать тут. Тропинка узкая, так что тварям придётся идти друг за другом...

- Я бы на это не рассчитывал, - возразил Первый, - выход вон... широкий... не надейся что они к тебе по очереди будут подходить.

- Не о том речь. Ты идёшь за Намин, где-то на полет стрелы. Твоя задача не пропустить тварей которых я не смог достать.

- Разумно. Только сильно не старайся, оставь мне ...

- Не хочу пугать, но их там хватит на всех... Похоже они уже на подходе, - я чётко различал рык, грызню и тявканье, - хватит и пары таких собачек, чтобы прикончить Намин. Сам видел какая из неё воительница. Давай, котяра, с богом!

-Ты её недооцениваешь. Вполне достойный воин... для двуногих, - кот тенью метнулся вслед за исчезнувшей девушкой.

Итак, я опят один-на-один с опасностью. И опять за мной кто-то, кого нужно защитить. Все повторяется.

Всё же в боевой ипостаси гораздо спокойней. Зверь проснулся в моей душе. Я рыл от нетерпения лапой прошлогоднюю листву, рычал низко и воинственно. Хвост жалом скорпиона висел над головой, по шкуре искрились всполохи разрядов. Наготовил несколько рун молнии на своих передних лапах. Вот теперь я готов!

Стая появилась неожиданно. Вначале слышал лишь визг и тявканье и вдруг раз, и в направлении тропинки из болота, откуда мы только что вышли, замелькали мокрые спины Шалумов.

- Ну что ж гадёныши, потанцуем! - рыкнул я, срываясь с места.

Если и существует танец смерти, то я его исполнял сейчас. В ход шли все мои конечности, лапы, хвост, зубы. Можно было бы убивать ушами, я бы это делал! Очень хорошо помогала способность к ускоренному восприятию, которое давала мгновения для оценки ситуации и выбора направления удара. Хотя эти гады были быстры, ну очень быстры...

Вначале метнул молнии, красиво но мало результативно. Большинство зарядов прошли мимо цели, лишь разозлив нападающих и указав им обидчика. Я вертелся как уж на сковороде. Ну почему эти мерзкие собакоподобные такие быстрые, ведь не намного медленнее меня крутятся. Визг, скулёж, хрип умирающих тварей, всё смешалось в один протяжный звук. А они все прибывали и прибывали, перепрыгивая через трупы своих сородичей, висли на моих боках, пытаясь добраться до шеи. Не знаю как там работает моя защита, но некоторые укусы были весьма чувствительны. Бой слился в череду ударов, укусов, метание молний, прыжков и перекатов...


Дикий лес. Намин.

"Куда я бегу?", - от этого, казалось бы, простого вопроса, воительница остановилась и растерянно посмотрела по сторонам, - "нужно сообщить о прорыве Шалумов... Зачем? Чтобы они не вышли на свободные земли? Тревожный вызов и так уйдёт, как только твари пересекут сторожевую зону... я бросила Алекса на растерзание стаи... чтобы спастись? Зачем мне жить, если человек которого я люблю, умрёт? Ну уж нет!"

Приняв решение, девушка развернулась и побежала назад, на ходу вынула меч.

"Лучше уж умереть рядом с ним, чем всю жизнь горевать по несбывшемуся", - думала на ходу Намин. Навстречу, по склону холма, широким прыжками, приближалось несколько собаковидных тварей.

Перехватив меч обратным хватом, на ходу, ударом снизу, перерубила первую тварь, присела, разворот и из одной твари получилось две. Отмашка влево, стряхнула с руки отсечённую голову шалума, колющий удар в схватившегося за штанину зверя, приняла пасть на левое предплечье, удар в брюхо. Осмотрелась. Всё. Сорвала с ноги разорванную штанину из шкуры, сделанную ей Алексом. Немного подумав, отрезала мечом и вторую.

- Ну что ж, для начала неплохо, - прислушавшись, определила направление и побежала на рычащие звуки битвы.


Окраина болота в Диком лесу.

Алекс.

Твари закончились как-то неожиданно. Были-были , раз... и только хрипы покалеченных и скулёж легко раненных. Несколько больших прыжков по полю битвы, чтобы добить раненных. Осмотрелся.

Мн-да, хорошо развлёкся. Передо мной высилась куча разорванных трупов этих самых шалумов. Мне это напомнило сцену когда спасал Елизавету. Только там были разбросаны фрагменты человеческих тел, а тут тварей Дикого леса. Но сути это не меняло, такой же тяжёлый запах внутренностей, лужи крови и куски мерзких тел.

"Первый!", -позвал я, - "Эу! Ты живой?"

"Не дождёшься", - пришёл ответ.

- Ранен?

"Есть немного", - не стал отрицать кот.

- Сам дойдёшь?

"Вполне".

- Ну ползи... подлатаю.

"Ползу...".

Я ещё раз осмотрелся на предмет агрессии. Опасности нет, ну вот и славно. Перекинулся в человеческий облик. Хотелось как можно быстрей избавится от липкой слизи и крови, в которую я был вымазан с головы до ног. И еще хотелось пополоскать во рту. Несмотря на то, что при трансформации тело становилось чистым, но привкус крови, шерсти всё ещё чувствовался во рту. Наверное это нервное.

Отойдя от места схватки, присел и вырыл руками небольшую ямку. Прикрыв глаза сосредоточился на ладонях, пытаясь прочувствовать подземные ручейки. Потянулся к воде, призывая её к себе. Через некоторое время ямка начала наполняться водой. Ещё минута и в сторону болота зажурчал небольшой родничок. Черпая двумя ладонями воду, напился и умылся, фыркая и разбрызгивая холодную водицу.

- Алекс?! - раздался сзади негромкий вопрос. Среагировал мгновенно, чисто на рефлексах! Перекат в сторону, с одновременной трансформацией в боевую ипостась. Шерсть заискрилась всполохами статики, на пальцах сами собой навернулись руны молнии. Я стоял на чуть согнутых лапах, хвост выпустив жало нервно подрагивал над правым плечом. Собран, напряжён, готов к схватке.

На краю поляны стояла окровавленная Намин, с мечом в правой руке, левой держась за ствол небольшого деревца и удивлённо пялилась на меня.

Откуда...Откуда она взялась? Я же только что осматривался на предмет агрессии... Вот! Неправильная постановка вопроса, привела к неправильному результату. Точно. Я ведь даже не чувствовал с какой стороны Первый. Искал агрессию, опасность, а не присутствие кого-нибудь.

- Ал..., - растерянно проговорила девушка. Давненько я не видел таких удивлённых лиц. Медленно перетёк в человеческий облик:

- Я тебе что велел делать? - недовольно спросил я. Намин неторопливо подошла, рассматривая меня. У неё не было испуга, только любопытство. Она сделала шажок вправо, пытаясь заглянуть мне за спину. Я повернулся, укорачивая и пряча хвост за спиной. Почему-то мне не было стыдно за моё, так сказать мужское достоинство, болтавшееся между ног, на обозрение всех, а вот хвоста смущался.

- Ты велел бежать в форпост, - девушка сделала ещё маленький шажок, пытаясь заглянуть мне за спину. Я сделал пол оборота.

- И что ты в таком случае, тут делаешь?

- Решила помочь... хи-хи, - Намин вытягивала шею, заглядывая мне за спину, - хи-хи...

- Приказы нужно выполнять, - строго проговорил я, поворачиваясь ещё немного.

- Ага...хи-хи...

- Что ты хихикаешь?

- У тебя хвост! - сдерживая смех, проговорила девушка.

- Спасибо, а то ж я не знал, - пробурчал я. Девушка сделала резкий шаг вправо и указывая окровавленной рукой на мой хвост, звонко рассмеялась.

- Хвост... ха-ха-ха... боль...ха-ха-ха...шой...ха-ха-ха, - она не просто смеялась, она ржала, растирая по лицу слезы смеха!

- И нефиг ржать! - грубо проговорил я, переставая прятать, ставший таким привычным хвост.

Девушка присела, держась за живот и продолжая смеяться. Смех стал больше похож на вой... Истерик мне ещё тут не хватало. Напустил на Намин несколько рун безразличия. Смех стал понемногу стихать.

- Помощница хренова, - бурчал я, накладывая на разорванную руку девушку кровеостанавливающую руну, - на боку рана разошлась, и задница вся в искусана...

Чистой энергии тут было гораздо больше чем до болота, так что руны накладывал довольно мощные. По крайней мере кровь сразу же перестала сочиться.

Подлатав спутницу, пошёл к своему роднику, присел и стал мыть руки. Намин перестав смеяться, подошла и, опустившись рядом со мной на колени, села на пятки.

- Можно я его потрогаю? - спросила она, протянув руку к моему хвосту.

- Нет! -ответил я, бубенчик резко сменился шипом, - не трогай, - спокойно проговорил я. Девушка одёрнула руку.

- Я не хотела тебя обидеть..., - смутилась она.

- Я и не обиделся, - повернувшись к ней я махнул рукой, брызгая на девушку водой, - умойся, чучело...

- Сам ты чучело, - заулыбалась Намин, но руки все же вымыла. Подождав пока родниковая вода унесёт грязь, она напилась, - в такие моменты вода неимоверно вкусная, - она брызнула водой мне в лицо.

- Это да!

- Досталось тебе, - девушка кивнула на кучу трупов.

- Ага... порезвился.

- Идём в форпост? - с надеждой спросила Намин.

- Не страшно? С монстром-то идти..., - улыбнулся я, поиграв над плечом бубенчиком хвоста. Вместо ответа, Намин взяла мою руку и молча запихнула мою ладонь себе за пазуху, прижав её к своей малой груди.

- А тебе? - девушка цепко смотрела мне в глаза, - не страшно?

- Не-е, - заулыбался я, легонько сжав её грудь, - весьма приятно...

- Воркуете, голубки? - раздался сбоку голос Первого, - я тут кровью истекаю, а он самку лапает..., - я одёрнул руку и повернулся к коту:

- Первый... ты не правильно понял... я оказываю помощь, - и чего это я разволновался, как мальчишка, которого застукали за чем-то неприличном?

- Ага... я и вижу...

- Ты ранен, - девушка подхватилась и подбежала к коту, - Алекс, у него вена порвана..., - Намин зажала рукой пульсирующую фонтанчик крови на задней лапе Первого.

- Твою ж мать, Первый! Я же тебя спросил как человека... не мог сказать что нужна помощь? - ругался я, отодвигая девушку и накладывая на кота кровеостанавливающую руну и руну исцеления.

"Я же не человек", - мысленно отозвался арвенд, заваливаясь на бок. Из носа кота потекла струйка крови.

- Держись... твою же мать, Первый! Держись котяра... - я тянул на себя энергию, направляя её на своего друга, - уйди Намин! Уйди! - заорал я на девушку, пытавшуюся мне помочь, - мы справимся... ты только не умирай... держись..., - рядом был всего один канал толщиной в палец, этого было недостаточно для поддержания Первого. Он поглощал энергию как бездонная пропасть, поглощает дневной свет. Как только поддерживающий поток энергии уменьшался, аура кота начинала бледнеть.

- Не-ет! Так не пойдёт! - я начал тянуть энергию отовсюду. Из земли, деревьев, воздуха, мелких тварей под землёй, - держись котяра... не сдавайся... Что же ты, падла такая, молчал... ещё шутил, зараза... Держись... только попробуй умиреть, гад такой...

Сколько так продолжалось я не знаю, может пять минут, а может час. Первый потерял много крови, а этого я ему дать не мог. При всем своём желании, у меня не было даже элементарных шприцов для переливания крови. Да и не известно, как человеческая кровь подействует на него, скорей всего убьёт. А вот энергии дать я мог, что я и делал не скупясь, не жалея ни себя ни окружающих. Надеюсь, у Намин хватит ума отойти подальше. А потом мне затошнило, возникло ощущение что из солнечного сплетения вытягивают саму жизнь. Я держался сколько мог... пока не потерял сознание.

Очнулся под деревом, лёжа на своём балахоне. В теле была слабость. Моя голова лежала на коленях Намин. Девушка гладила мне волосы на голове. Было тихо.

- Что с Первым? - прохрипел я, садясь.

- Нормально. Сердце бьётся.

- Это хорошо, - проговорил я, осматриваясь. Там где я реанимировал кота был чёрный круг диаметром метров двадцать. В нём всё было мёртвым. Сухие деревья, отсутствие травы и жутковатая мгла, грязного цвета, - оттуда нас вытащила?

- Да, - коротко ответила воительница, - нужно уходить. Падальщики подтягиваются, - кивнула головой Намин в сторону горы из трупов шалумов, - ты сможешь идти?

- Да, - я встал. Меня покачивало и была неприятная тошнота. Окинул Первого истинным зрением. Слаб, очень слаб, но жив, - ничего, котяра, мы ещё повоюем... Нужно волокушу делать, на руках не донесу...

- Чем связывать? - растеряно спросила Намин, - лианы примёрзли, будут ломаться, и с нас взять нечего...

Я критически осмотрел её. Да уж, действительно, нечего. На девушке была разорванная куртка, без рукавов, да и шорты скорей напоминали набедренную повязку. На мне вообще ничего не было.

- Где твой рюкзак?

- Точно! Я его там где-то кинула, - просияла девушка, - что-то совсем перестала соображать. Я быстро!

- Эй! Постой! Нож-то оставь, я пока палок для каркаса нарежу.

Смастерив из моего балахона и рюкзака Намин волокушу, мы двинулись к форпосту. Почти час я тащил своего друга подальше от места схватки. Первый был без сознания. Вот уж не думал, что с котами такое возможно.

- Далеко ещё? - спросил я, перехватывая волокушу поудобней.

- Не очень. Тебя заменить? - всю дорогу Намин молчала, что-то обдумывая. Впрочем ей это не мешало реагировать на редкие выпады в нашу сторону, местной кровожадной флоры. Девушка отмахивалась мечом от пытавшихся схватить кого-нибудь из нас цветков, лиан, шипастых веток. Пару раз она молча останавливала меня мечом, выставленным на уровне груди. И тогда перед нами пролетала стайка каких-нибудь колючек или падал шипастый рукав лианы. Мнда-а, местность она знала не плохо. Не скажу что я всего этого не видел или не предвидел, но было приятно, что не нужно отвлекаться на всякие пустяки.

- Пока не надо, - отказался я продолжив наш путь.

- Алекс, можно вопрос?

- Давай уж, - согласился я, - а то он скоро из ушей выпрыгивать будет.

- Кто?

- Да вопрос твой, - улыбнулся я. Девушка улыбнулась в ответ, - я же чувствую что ты хочешь что-то спросить и не решаешься.

- Верно... - мотнула головой Намин, - скажи ты демон?

- А что, похож?

- Я серьёзно! Сначала я думала что ты Ал, то есть я думала, что есть зверь в Диком лесу, который спас меня... нас. Мы назвали его Алом. А когда я увидела, что ты можешь принимать облик зверя, то поняла, что ты демон. Правильно?

- Не очень, - хмыкнул я, обходя сваленное дерево. Так вот почему она не удивилась, увидев мою трансформацию из человека в зверя. Приняла меня за демона, которые, судя по всему, это умеют делать, - вообще-то я родился человеком. А эту возможность приобрёл, только попав в этот лес... длинная история...

- Так не бывает, - возразила воительница, - просто ты не знал что рождён демоницей. А вот это бывает и очень часто.

- Поверь, Намин, в этом мире всё бывает! Я знаю кем я рождён и почему умею перекидываться. Просто не хочу об этом говорить!

- Не злись, я ведь всё равно никому не скажу.

- Буду очень признателен..., - пробурчал я.

- А чем ты занимался до попадания сюда? Был воином?

- Намин, - я, приостановившись, вздохнул, - я не хочу тебе врать и не могу сказать правду. Не задавай мне такие вопросы!

- Хорошо, - легко согласилась девушка.

"Это правильно! Секретность прежде всего!", - раздался в голове голос Первого.

- Первый! - воскликнул я, аккуратно кладя волокушу на землю, - вот же ты гад! Напугал меня!

Кот с трудом приподнял голову и посмотрел на меня

- А уж как я напугался, - прорычал он.

- Ой! Здорово! Он очнулся, - Намин присела около арвенда и погладила его по голове, - ты потерпи, скоро форпост!

"Ты определённо стал более разборчив в выборе самки!", - в голосе кота была насмешка.

- Намин, ты ему нравишься! - усмехнулся я, впрягаясь в волокушу.

- Ты мне тоже, - девушка почесал Первого за ушком, - ещё немного потерпи, за той сопкой, форпост.

"Как ты?", - толкнул я вопрос по связи с котом.

"Терпимо. Давно я тут?"

"Не очень. Часа полтора".

"Даже не знаю, что со мной было. Помню как ты свою самку лапаешь, а потом темнота... очнулся уже тут", - посетовал кот.

"Между лапаешь и очнулся, ты чуть было не сдох! А в остальном ничего интересного не произошло".

"Ну не сдох же...".

- Никакой благодарности, - буркнул я.

- Просто не место, и не время, - приняла на свой счёт Намин, - вот придём в форпост...

- Это я не тебе! - перебил я. От девушки прошла волна смущения. "Насчёт твой благодарности, я ничуть не сомневаюсь. Если бы не закрывался, то с ума бы уже сошёл от твоего желания", - додумал я. В слух же сказал, - там куда мы идём, есть возможность помыться?

- Бани нет. Но печь натопим, воды нагреем... так что да, помыться есть где, - демонстративно окинув меня взглядом, Намин добавила, - и чем прикрыться найдётся ...

- И тебе? - посмотрел я вслед девушки. Из под набедренной повязки, в которую превратились её шорты, высунулся её небольшой хвостик и призывно покачался из стороны в сторону.

- А чем тебе не нравится мой наряд? - через плечо спросила Намин.

- Его присутствием!

- Это решаемо, - пообещала девушка, ловким ударом отсекая выскочившую из-под под куста зубатую морду.

Форпостом оказались три хижины на краю склона, огороженных невысоким валом веток и кустов. В центре стоял высокий шест с мигающим кристаллом на верхушке. По углам стояли столбики, на которых также мигали небольшие кристаллы. В истинном зрении весь участок был накрыт синеватой плёнкой.

- Не впечатляет, - проговорил я, -я думал тут укреп район... а тут три хижины...

- Построили что смогли, - недовольно проговорила Намин направляясь к форпосту, - в Диком лесу не все себя чувствуют как дома... Здесь далеко не каждый рейнджер бывал... А насчёт защиты, ты не прав, внутри форпоста вполне безопасно.

- Даже если Харглы нападут?

- Харглы? - удивлённо посмотрела на меня девушка, - не знаю, не было случаев. Но волчораки пытались... вон в той канаве их туши.

- Да? Это радует.

Подойдя к одному из столбиков, Намин приложила руку к шару на его верхушке.

- Добро пожаловать в форпост третьего рубикона, - сделала девушка приглашающий жест, - тяни Первого вон к той хижине, - указала она на крайнее справа строение.

Хижины были сделаны из веток и брёвнышек. Всё это было завитым каким-то растением. Сверху хижины были накрыты шкурами. Перед входом небольшой навес. Под этим навесом мы с Первым и расположились. Намин юркнула вовнутрь.

- Как ты, котяра? - поинтересовался я.

- Пока ничего. Шумит в голове и перед глазами расплывается. В остальном нормально.

- Ничего, отлежишься, - я наложил на кота исцеляющую руну, - тут энергии много, так что быстро оклемаешься.

- Алекс, - из дверей выглянула Намин, - вон за той хижиной родник, - указала она на дальнюю землянку, - ведро внутри. Натаскай в бак воды. Ты же помыться хотел.

Девушка переоделась. На ней были штаны защитного цвета и такая же безрукавка.

- Слушаюсь, товарищ начальник! - отозвался я, направляясь к указанному домику. Это оказалась баня. Ну не в таком понимании как я ожидал, но то, что это моечная было однозначно. Печка, на ней большой бак. Интересно как его сюда притащили? В нем же литров двести! Две лавки, на которых стояли довольно широкие шайки, два черпака. Обычная атрибутика русской бани. Только кровать в углу не вписывалась в общую картину.

Посидев около разгорающейся печи, поглядев на огонь, вздохнул и пошёл таскать воду.

- Ты уже и печку растопил, - радостно проговорила Намин, встретив меня на пороге, - оденешься? - она протянула мне штаны.

- Смущаю?

- Нет, просто так спросила, - она кинула брюки на лавку под навесом, - так ты мне гораздо больше нравишься. Нагреватель задействовал?

- Нет. Ты про что? - не понял я, размышляя надевать ли брюки на грязное тело.

- Сбоку бака рычаг есть, он задействует магический нагреватель. Этой печкой воду до утра будешь греть, да и дров прорву надо. Мы не дома, тут за поленом в лес не сбегаешь, - улыбалась девушка и закончила деловым тоном, - включи нагреватель. Я пойду немного приберусь, поесть соберу и будем мыться.

- Как скажешь..., - я пошёл вовнутрь бани, включил нагреватель и сел около топки любоваться танцем языков пламени. А ведь действительно, печурка малюсенькая и котёл лишь краешком опирается на неё. Такой конструкцией воду вообще никогда не нагреешь. А вот нагреватель весьма интересный. Я бы сказал, что это обыкновенный ТЭН нашего мира, только нагревающим элементом является вся поверхность бака. А коробочка сбоку, простой преобразователь, внешней энергии в тепловую. Техно магия, однако!

Через некоторое время пришла Намин.

- Любуешься огнём? - раздеваясь, спросила она, - я тоже люблю на огонь смотреть.

Несмотря на то, что последнюю неделю мы с Намин жили как нудисты, не скрывая особо ничего, все же вид её обнажённого тела отозвался во мне жгучим желанием. Я пристально рассматривал её груди, прикидывая, если верхние груди с возрастом отвиснут, они закроют нижние или нет? Вот же блин, всякая фигня в голову лезет!

- Не брезгуешь? - от девушки шло трепетное волнение, - я могу сама помыться... после тебя...

- Не стоит, - подойдя я крепко прижал к её себе, пощекотав её лицо бубоном своего хвоста, - а ты?

- Нет, - казалось Намин хотела влезть в меня, настолько крепко она прижалась.

- Может все-таки помоемся? - предложил я, - вода уже горячая.

- Вот и хорошо, что горячая, - девушка чуть отстранилась, - она нам ещё потребуется...

Видимо это моё проклятие, быть первым мужчиной у женщин этого мира. Ну вот чем я это заслужил? Бытует мнение, что это круто - быть первым у женщины! Для мужского самолюбия - несомненно, если решил жить с этой женщиной - безусловно, если хочешь чтобы ребёнок унаследовал твои гены - необходимо! Но мне-то это зачем? Я хотел секса. Красивого, мягкого, душевного, запоминающегося. Но не более того. Конечно, я получил что хотел...

Но все эти неприятности Первого Раза!

Горячая вода действительно потребовалась.

Нам обоим, и не один раз. В том числе и помылись...

Когда чистые и довольные перебегали из бани в хижину, Первый, лежавший под навесом, поднял голову:

- Как всё прошло?

"Только начинается", - пообещал я.

"Пожалуй я перейду отсюда... нет желания слушать ваши вопли..."

"Помочь?"

"Сам справлюсь..."

В хижине меня ждал сюрприз, в виде накрытого стола и довольно просторной кровати. И когда Намин успела всё это соорудить?

- Ну ты мастерица! - похвалил я, вошедшую за мной девушку, - кровать то откуда?

- Сдвинула все вместе..., - Намин обошла меня, помахивая хвостиком. Надо сказать, что одежды на ней не было. Совсем. И меня это нисколько не напрягало. Её хвостик казался милым, а груди весьма аппетитными.

- Прикрыться бы надо, - проговорил я осматриваясь на предмет какого-никакого полотенце или простыни.

- Зачем?

- Поесть хочу, - пояснил я, - а в таком виде у меня только одна мысль в голове, как тебя разложит на этом столе.

- Ва-а-ах, - рыкнула девушка, - ну и как? Решил? - она повернулась и стала медленно подходить ко мне, глядя исподлобья.

- Сначала поедим. Не зря же ты тут старалась.

- Ладно, - согласилась девушка, сдёрнув с кровати простынь и обмотав её вокруг себя, - так нормально?

- Отлично.

- Есть особо нечего. Остатки от провизии экспедиции, да экстренный запас вскрыла. Дня на три хватит, - рассказывала девушка устраиваясь за столом.

- Хотел тебе попросить, - я сел за стол, на лавку, напротив Намин, - не посылай пока никакого сигнала о нас. Нужно чтобы Первый оклемался.

- Ни за что! - девушка наложила мне в тарелку кашеобразной субстанции, - испортить себе Любовный месяц?

- Ты это так расцениваешь? - спросил я, понимая это романтическое название, как привычный мне медовый месяц.

- А ты? Ах да, у тебя уже есть жены. Романтикой тебя не удивишь.

- Три, - кивнул я, пробуя на вкус кашу, - а романтичность от количество жён не зависит.

- Наверно...

После ужина мы валялись в кровати, отдыхая от напряжённости последних дней, а в моем случае и месяцев. Мне было реально спокойно, казалось что мой новый внешний вид не изменит отношения близких мне женщин. Мысль, что это может быть совершенно не так, я гнал, так как не хотел испортить настрой.

Лёжа на спине, смотрел в потолок и думал, как же человеку мало нужно. Сыт, в безопасности, женщина под боком, вот и все условия спокойствия. Намин устроилась у меня под мышкой, игралась бубенчиком моего хвоста. Мне очень нравились её нежные прикосновения, тем более что мне что-то подсказывало, что никто больше не будет так спокойно играть с моим хвостом. По той простой причине, что я его вряд ли кому-то покажу. Как при этом выполнять супружеский долг с Зулой, Милёнкой и Маринкой, я вообще не представлял.

- Почему ты не обратилась к целителю? - спросил я, проведя ладошкой по грудям Намин, - это же простая операция.

- Ты что? Какая операция? - удивлённо спросила девушка...

Картинка перед глазами поплыла. Мотнул головой. Осмотрелся. Стою, совершенно голый, посередине предбанника. На лавке, за небольшим столиком сидит бородатый мужчина, чуть старше меня. Лицо напряжённое. Из моечной раздаются душераздирающие крики женщины, и, через секунду, детский плач. Мужчина облегчённо вздохнул, заулыбался. Женские крики в моечной прекратились. Мужчина нетерпеливо встал, смотря сквозь меня, на дверь. Через некоторое время, эта дверь приоткрылась и оттуда вышел высокий мужчина в светло-зеленой накидке, с окровавленными руками. Видимо целитель.

- Ты должен это увидеть, -хмуро проговорил он, вытирая руки о свою накидку. Потом развернулся и вернулся назад. Мужчина поспешил за ним. Ну и конечно я.

В моечной, на невысоком столе лежала роженица. Вокруг всё было забрызгано кровью и слизью. Такое ощущение что тут не роды были, а занимались кровавыми пытками. Женщина была очень похожа на Намин. Тот же изгиб бровей, овал лица, характерный нос. Женщина плакала, прижимая к себе маленькое мокрое существо:

- Сариг, пожалуйста, не надо... она твоя дочь, - женщина давилась слезами, пытаясь не разрыдаться в голос, - пожалуйста... пощади её...

Мужчина, сидевший в предбаннике, подошёл и посмотрел на ребёнка. Попытался отнять его у матери. Женщина прижимала дитя к себе не отдавая его.

- Отдай Гэра, - обратился он к женщине, - я не причиню вреда. Просто посмотрю.

Кое-как он отобрал попискивающего новорождённого. Ясно-понятно! Вот маленький хвостик, а вот четыре пятачка будущих грудей. Мужчина осмотрел головку девочки, видимо пытаясь найти рожки. После осмотра вернул ребёнка женщине. Та вцепилась в него, беззвучно плача, прижимая к груди.

- Нужно поступить по закону... Это всё равно узнают и тогда убьют и вас и меня, - с тревогой в голосе проговорил мужчина в светло-зелёных одеждах.

- Не твоя забота, - грубо ответил Сариг, - поедем в город я оплачу услуги мага, он сотрёт тебе это воспоминание.

- Мы на такое не договаривались, - возмутился целитель, принимавший роды.

- Я заплачу вдвое...

- Нет. Это опасно...

- Втрое...

- Нет, Сариг, я не кому не скажу...

- Это твой выбор, - Сариг ловко выхвалил из рукава нож и полоснул целителя по горлу. Тот схватился за перерезанное горло, хрипя, стараясь зажать фонтанирующую сквозь пальцы кровь. С грохотом целитель упал на пол, неестественно вывернув голову. Сариг посмотрел на упавшее тело и спокойно проговорил, - собирайся Гэра. Нужно сжечь эту баню... и уходить.

Женщина неверяще смотрела на мужчину, часто кивала, сползая с родильного стола....

- Алекс... - я лежал на кровати и меня кто-то нещадно тряс, - Алекс, миленький... ну что ж это такое... о Единый... за что...

- Не тряси, - попросил я, - я в порядке.

- Как же ты меня напугал! - голова мотыльнулась от звонкой пощёчины, - еще раз так сделаешь, придушу, - девушка прижалась к моей груди, хмыкая носом и вытирая слезы, - что это было? Ты вдруг замер... даже дышать перестал.

- Я иногда вижу прошлое. Был один из таких случаев, -пояснил я потирая щеку, - кто такой Сариг?

- Мой отец, - девушка приподнялась на локтях. Её глаза были близко-близко. А как она божественно пахла!

- А мать звали Гэра?

- Да. Что ты видел? Ты можешь общаться с миром мёртвых?

- Слава богу нет, - я погладил девушку по голове и прижал к себе, - я видел как ты родилась.

- Ух ты! Расскажи! - высвободилась она.

- Это было в бане. Твой отец поспорил с целителем, принимавшим роды, просил его не рассказывать... о твоём хвостике... тот не соглашался...

- Нет, Алекс, всё было не так, - улыбнулась Намин, - мама часто рассказывала как я родилась. Это было в городе. Они специально поехали туда. Отец был командиром на засеке. Он всегда осматривал новорождённых. Это его обязанность. Дикий лес плохо влияет на людей. Рождаются дети с разными отклонениями. Таких младенцев убивали, сразу после родов. А меня он пощадил... Пошёл наперекор всему... Он очень любил маму. Они вместе ходили в рейды и ни раз спасали друг другу жизнь. Понимаешь? Это было не просто любовь мужчины и женщины. Это гораздо больше. Если в пятёрке нет доверия, она из Зоны, то есть леса, не возвращается... Потом он оставил свой пост и переехал на засеку к деду. Служил простым воином... потом они погибли... не вернулись из рейда... даже останков не нашли.

- Я тоже потерял родителей, - проговорил, поглаживая девушку по спине, - могу понять, - я не стал переубеждать девушку в истинности своих слов. Зачем? Её родители поступили так как поступили, и это было их бремя.

- Я никогда ни с кем не дружила... не загорала и не купалась со сверстниками... не ходила в лес за ягодой и грибами... ты первый человек, кого я не боюсь, - девушка перевернулась на спину, лежа головой на моей груди. Взяла мою ладонь и положила себе на маленькие груди, - потому что ты не визжишь как поросёнок, когда трогаешь меня.

- Только поэтому? - хмыкнул я.

-Нет... - тихо проговорила Намин, - не только. Ещё потому что ты мой мужчина, и я хочу чтобы у тебя был дом. Наш дом - место где тебя всегда будут ждать я и наш сын.

- Вот так сразу и сын?

- Может быть дочь. Это ничего не меняет.

- Ты уверена?

- Конечно. Какая разница, дочь или сын? - проговорила Намин поглаживая моё бедро. Я привстал и посмотрел в её пах истинным зрением. Теперь я знал что искать. А ведь она права. Вон та маленькая жёлтая точка, это новая жизнь. До чего же удивительный народ эти женщины. Сразу чувствуют когда забеременели. И ведь не первый случай в моей жизни.

- Ты права, у тебя будет ребёнок, - я опять лёг.

- У нас, - поправила девушка.

-У нас, - согласился я.

- Я больше не пойду в рейд. Вот вернёмся, расскажу всё деду. Мне найдётся дело на засеке.

- Нет, Намин, - возразил я, - у меня есть идея получше. В Ластанаре пластуны нашли место. Обустраиваются там. Переправляю тебя туда. И с хвостом твоим и грудями решим. В Граде есть исцеляющая сфера, думаю исправить ошибку природы, для неё не проблема.

Намин опять нависла надо мной, чмокнула в нос:

- Я ничего не поняла из того, что ты сказал, - улыбнулась она, - кроме того, что ты предлагаешь переехать в твой дом.

- Правильно, - я перевернулся, подминая девушку под себя, - хватит нам хвостатым жить в страхе, - я погладил мохнатым бубенчиком своего хвоста по лбу девушки, - а там ты сможешь и загорать, и купаться и вообще забыть что у тебя что-то не так!

- А ты будешь там? Твои жены тоже там?

- Моих жён там нет, а я там буду, по крайней мере, появляться. А вот на засеку вряд ли попаду в ближайшие десять лет.

- Согласна. А деда возьмём с собой?

- Если захочет.

- Не помешаю? - раздался рык Первого, - на улице морозит и ветер, а у вас тут благодать.

- Заходи котяра, - повернулся я к приоткрывающейся двери, - ты как?

- Уже могу ходить.

- Может ему в бане постелить? - предложила Намин.

- Намин, - строго сказал я, - Первый не животное. Понятно? Чем быстрей ты это поймёшь, тем лучше для тебя.

- А чего ты рассердился? Если бы я считала его животным, я не стала бы предлагать.

- Да? Интересная логика, - я сел, задумчиво почесал кончиком хвоста затылок, - но всё равно нет. Он будет спать тут.

"Я утром уйду, так что ещё навеселитесь", - кот не обращая никакого внимания на наши реплики, растянулся около печки.

- Он обещал дать нам утром время, - я лёг, подгребая Намин к себе, - действительно уже поздно, давайте спать.

- Сладких снов, - промурлыкала девушка, укладываясь на моем плече.

- И тебе, - я наложил руну сна на свою новую пассию и аккуратно положил её голову на подушку. Ну не могу я спать, когда на мне кто-то лежит. Отвык.


Империя. Императорский дворец.

Император любил длинные зимние вечера, когда дневные дела остаются позади и можно просто посидеть, полюбоваться танцем огня в камине, выпить хорошего вина. Вот и сейчас он сидел укрытый пледом в кресле-качалке, в малом зале около камина. В его руку был хрустальный кубок с изысканным вином, подаренного ему правителем Ластанара в честь дня рождения Весты. Языки пламени отбрасывали причудливые тени на стены и потолок.

Сегодня был трудный день. Вся эта суматоха, под названием государственные дела, изрядно выматывали уже немолодого мужчину. А под конец дня, неожиданно пожаловал протоирей церкви Единого, архиепископ Слувал. Пришлось сдвинуть всё расписание, чтобы принять его. Разговор был как обычно насыщенный воззваниями к святости и искоренения ереси. Под конец беседы архиепископ, наконец, озвучил цель своего визита. В Империи прошла волна вандализма по отношению к церквям и часовням. Неоднократно были замечены люди, что-то капающие под алтарями. Проверки ничего не выявили. Архиепископ Слувал нижайше просил императора принять меры по присеканию сиих действий. На что Вилорну пришлось напомнить, что церковь имеет воинствующих монахов, вот пусть им и доверит разборки с вандалами. Протоирей, сдержанно попрощавшись, уехал недовольный.

Всё это вспоминал Вилорн, мерно покачиваясь в кресле, с наслаждением потягивая изысканное вино.

Уединение императора нарушил глава имперской тайной канцелярии Хасс. Войдя в зал, он нерешительно кашлянул, и остался стоять около дверей.

- Проходи Хасс, - пригласил Вилорн, - надеюсь твои новости стоят того, чтоб прервать моё уединение.

- Прошу извинить, Ваше величество, - сдержанно отозвался начальник канцелярии, - думаю это новость действительно безотлагательна.

- Хорошо, - император небрежно махнул в сторону кресла стоявшего напротив, - присаживайся. Вина?

- Благодарю, Ваше величество, у меня ещё есть работа.

- Дело твоё. Рассказывай, что у тебя.

- Я лучше покажу, - мужчина достал из нагрудного кармана кристаллик размером с горошину, - каждый день, перед тем как впустить в офис Фонда вашу дочь, доверенный человек, устанавливает в её кабинете записывающий кристалл.

- Ясно, - равнодушно отозвался император, пригубив кубок.

- Это даёт нам очень много сведений о настроениях дворянства, - Хасс достал из другого кармана небольшую подставку и установил её на столик, перед императором, - а вот эта запись думаю вам будет интересна.

Установив на подставку горошину кристалла, Хасс сделал пасс рукой и над столом возникла маленькая, объёмная, виртуальная копия кабинета Весты.

"- Ваш завтрак, госпожа, - в кабинет принцессы вошла растрёпанная девица.

- Спасибо, - Веста махнула ладошкой в сторону стола, - поставьте, и идите, приведите себя в порядок.

- Да, госпожа, - сделав реверанс, девушка выскочила из комнаты.

Через некоторое время в кабинет вошла бывшая проректорша академии магии, Илона:

- Не помешаю?

- Ну что вы. Конечно заходите, - пригласила молодую женщину принцесса..."

Император отставил бокал с вином и внимательно просмотрел запись. Потом попросил воспроизвести ещё раз. После повторного просмотра, взяв кубок, откинулся в кресле и задумчиво начал качаться. Хасс терпеливо ждал.

- Значит слухи о гибели графа Андера сильно преувеличены?

- Да, ваше величество. Выходит он жив и здоров...

- Тельфон... , -хмыкнул Вилорн, - сколько в империи переговорников?

- Двенадцать штук, - тут же подсказал Хасс.

- А простой граф раздаёт их своим соратникам..., - Вилорн отпил глоток вина, - мы в очередной раз недооценили графа...

- Есть ещё новость, - кашлянул Хасс, - пришло сообщение с засеки в окрестностях города Адаш.

- Это там где был сбор экспедиции Весты?

- Да, ваше величество. У вас великолепная память, - Хасс поклонился и продолжил, - При возвращении экспедиции, была опасность выхода Шалумов в земли людей. Опасность ликвидировали, но пришлось пожертвовать одним рейнджером. Он отвлёк тварей, пока основные силы пробивались к форпосту. После его искали, но кроме останков его одежды ничего не нашли.

- Да-да... помню такой эпизод в отчётах, - поддакнул Вилорн.

- Так вот. Этот рейнджер оказался жив и дал тревожный сигнал...

- Молодец... нужно бы наградить за смелость, - кивнул император.

- Хорошо, ваше величество. Завтра соответствующие бумаги будут у вас на подписи, - Хасс сдержанно кивнул, - навстречу ему отправили три пятёрки ветеранов...

- Не слишком? - Вилорн удивлённо посмотрел на начальника тайной канцелярии.

- Он возвращается не один, - наконец выдал Хасс козырь, - он, верней она, нашла и спасла в Диком лесу мужчину. И это за пределами третьего рубикона!

От неожиданности император замер, поставил бокал на столик, встал и начал ходить около камина как маятник часов. Хасс, довольно улыбаясь, наблюдал за размышлениями императора.

- Наш граф остался верен себе, - император остановился и посмотрел на довольного начальника канцелярии, - он и в Диком лесу нашёл себе бабу...

- Разведка докладывает, что это она нашла его...

- Ой...Хасс! Не смешите меня! Рампил говорил, что если в Диком лесу и есть портал, то согласно картам Древних, он чуть ли не в центре леса. Человек прошедший через Дикий лес вряд ли нуждается в помощи рейнджера... тем более женщины!

- Но разведка..., - Хасс, под взглядом императора, осёкся.

- Что у нас по прошению графа Андера? - хмурясь спросил император.

- Мои специалисты выявили очень интересную особенность стилистики представленного письма, - воодушевлённо начал Хасс, доставая из папки бумагу и передавая её Вилорну, - вот заключение отдела анализа. По всем показателям письмо принадлежит перу главы гильдии Повелителей Дорог Рампилу!

- Мне тоже показался стиль очень знакомым, - не читая листка, проговорил император, - дело приобретает первостепенное значение... Каким образом связан граф Андер и Рампил? Сообщение из Светлояра об активности незарегистрированного портала... пропажа Андера в столице, средь бела дня... Тут явно готовится ... некая акция... Как думаешь Хасс?

- Вы, как всегда, удивительно проницательны, - чуть поклонился глава тайной канцелярии.

- Не далее как вчера вечером ко мне приходила Веста и настоятельно просила оставить графство Андера в покое. Я отшутился..., - император потёр подбородок, - теперь понятно чья это просьба... Скажи Хасс, разве переговорники не должны быть сданы в гильдию магии?

- Совершенно верно, ваше величество. Артефакт переговорника подлежит обязательной сдачи в имперскую гильдию магии.

- И что мы можем, в связи с этим, предъявить графу Андеру? - спросил император.

- Конфискацию артефактов и денежный штраф в размере десяти тысяч золотых за каждый укрытый артефакт, - с готовностью ответил Хасс.

- Знаешь что, Хасс. Доставьте ко мне завтра с утра госпожу Илону. Я познакомился с её биографией... Она женщина в высшей степени разумная. Думаю мы сможем с ней договориться, - попросил главу канцелярии император, - сможете?

- Конечно, ваше величество. Мне известно где она остановилась.

- Ну вот и хорошо, -император взял свой бокал с вином и сел в кресло. Хасс молча стоял. Вилорн недовольно посмотрел на него и спросил, - что ещё?

- Позволю себе напомнить, что госпожа Илона сильный ментальный маг. Встреча может быть опасна для вашего величества...

- Это что? Получается придворный маг зря деньги получает? - вскинул бровь Вилорн, - и вообще безопасность это ваша забота. Ступайте!

- Как прикажите, ваше величество, - Хасс с достоинством поклонился и ушёл.

Вилорн сидел и размышлял об этом неудобном графе. Он ни как не мог решить, какую позицию занять в отношении к нему, и виной тому была его дочь. Принцесса Веста.


Ранее утро следующего дня. Императорский дворец.

Кабинет Императора.

Едва император успел усесться за свой рабочий стол как в дверь постучали и вошёл Хасс:

- Ваше величество, госпожа Илона доставлена по вашему распоряжению.

- Вы молодец, Хасс! Оперативно!- похвалил император, - я встречусь с ней в малом зале для аудиенций.

- Вот этот амулет, защитит вас от ментального воздействия, - глава тайной канцелярии подошёл к столу и положил на его край медальон на цепочке, - трое магов будут тайно следить за вашей беседой...

- Хасс, - перебил император, -я что пытаюсь проникнуть в неприятельский стан? Какие три мага? Вы хотите чтобы вся империя знала о моей беседе?

- Нет, - Хасс слегка побледнел, - это просто меры предосторожности...

- Если придворный маг не может защитить меня, зачем он мне? Вы понимаете ход моих мыслей?

- Да, ваше величество, - Хасс поклонился, - придворный маг заверил меня, что этот амулет невозможно пробить. Маг будет в соседней комнате, и если почувствует воздействие он предупредит.

- Ну вот видите, - улыбнулся Вилорн, - всё не так уж сложно.

В малый зал император вошёл стремительной походкой. Молодая женщина склонилась в реверансе вежливости.

- Доброе утро госпожа Илона, - дружелюбно проговорил император, - прошу простить меня за столь ранее беспокойство, но дело не терпит промедления.

- Ваше величество, для меня, как и для любого законопослушного гражданина империи, собственный комфорт ничто, по сравнению с безопасностью империи.

- Красиво... - улыбнулся Вилорн, - прошу, - сделал он приглашающий жест в сторону двух кресел, стоявших около стены, - у меня к вам всего несколько вопросов.

- С удовольствием отвечу на них, - обаятельно улыбнулась девушка.

"Держится с достоинством, одета аккуратно, не броско. Глаза умные, слова взвешенные. Знает как себя вести, что сказать", -подумалось Вилорну, пока они шли к креслам.

- Прошу садиться, - пригласил император. Илона удивлённо вскинула бровь, кивнула и села, - я пригласил вас чтобы прояснить для себя несколько моментов в отношении графа Андера.

- Спрашивайте, ваше величество. Я расскажу вам всё что мне известно, - нейтрально проговорила Илона.

- Скажите, у вас с собой тельфон? - Вилорн пристально посмотрел в глаза девушке.

- Да, - пожала плечами она, - только правильно говорить "телефон". Алекс дал этому артефакту именно такое название.

- Можете показать мне?

- Конечно, - Илона достала из небольшого ридикюля телефон и протянула императору.

- Откуда они у него?

- Не знаю, - честно ответила девушка. От неё не ускользнул беглый взгляд императора на одно из своих колец.

- Допустим, - кивнул Вилорн, - а скажите, разве граф Андер не знает, что телефоны и мобильные порталы являются стратегическими артефактами и подлежат обязательной сдачи имперской гильдии магии?

- Ваше величество, вы задаёте вопрос не тому. Я не могу отвечать за знания и действия Алекса...

- Но ведь за свои действия можете и должны отвечать. Не так ли? Укрывательство этого артефакта делает вас соучастницей.

- Позвольте вам напомнить, ваше величество, что телефон мне не принадлежит. Если я его сдам в гильдию магии, граф будет вправе объявит меня воровкой. И будет прав. Не так ли?

- Согласен, - пошёл на попятную Вилорн, - вопрос неоднозначный. Требует разбирательства. Скажу больше, меня очень беспокоят события вокруг графа Андера. Мне не хотелось бы чтобы в ходе разбирательства пострадали такие умные и красивые девушки как вы. Насколько я знаю, вы, госпожа Илона, считаетесь своей среди соратников графа Андера. При этом для этого нет ни каких более-менее серьёзных оснований, - император говорил неторопливо, внимательно следя за реакцией собеседницы, - я понимаю, граф помог вам в нелёгком деле исправления ... некоторых особенностей вашего дара. Но... подумайте, госпожа Илона... Разве благосклонность императорской семьи, не достаточно веское основание относиться к моим словам с нужным вниманием? Я считаю вас думающей женщиной, способной принять правильные решения.

- Благодарю, ваше величество, за столь высокую оценку моим скромным возможностям, - чуть кивнула Илона, прищурившись она цепко посмотрела на императора. Вилорн не выдержал взгляда, моргнул, суетливо оглянулся вокруг.

- Госпожа Илона, с вами очень интересно беседовать, - наконец сконцентрировался он на собеседнице.

- Ваше величество, принцесса Веста искренне любит графа Алекса Андера и в ваших интересах содействовать их отношениям. В свою очередь Алекс именно тот человек, на которого вы можете положиться в своём нелёгком деле управления империей. Он не предаст и не будет строить интриг за вашей спиной. При встрече с графом Андером, вы обсудите спорные вопросы и установите с ним доверительные отношения, - не спуская взгляда с императора проговорила Илона.

- Да... конечно... - растерянно проговорил император.

- Личная встреча всё решит, - твёрдо закончила молодая магиня.

- Спасибо, - император встал, - ещё раз прошу извинить, за столь ранее беспокойство.

- Весь мой опыт и знания к услугам вашего императорского величества, - Илон улыбнулась и присела в реверансе. Император ещё раз растерянно осмотрелся, как будто что-то искал, и стремительно вышел из зала.


Императорский дворец.

Придворный маг.

Хубис был потомственным придворным магом. Его отец служил магом при дворе Вилорна, и отец его отца служили империи придворными магами. Все они был сильными магами и по праву занимали своё место. За сорок лет службы Хубис никогда не подводил своего императора. И вот сегодня случилось невероятное. Придворный маг сидел в своей башне и растерянно смотрел на медальон на цепочке, который он ранним утром передал Хассу как защитный амулет от ментальной магии.

Задача была простой, нужен был сильный амулет. Хубис знал своё дело. Поставив несколько защитных конструктов, и накачав медальон энергией, он со спокойно душой сидел в соседней комнате и слушал не пойдут ли вибрации от воздействия на амулета.

Всё прошло спокойно. Артефакт вернули и на первый взгляд он был нетронутым. Рисунок не изменился, но... где-то на задворках сознания придворный маг почуял неладное. Это заставило его максимально сконцентрироваться и ещё раз обследовать защитный медальон.

- О, Единый! - только и мог промолвить пожилой маг, когда понял, что в конструкт амулета внесены изменения. Это значит на императора воздействовали магией.

Это был конец не только его карьере и но и самой жизни. Амулет был настроен на самый высокий уровень ментального удара, проникновения, подчинения. Но нет, тут было другое. С филигранной точностью в амулет был вставлен небольшой конструкт. Как это сделали старый маг не мог разгадать, но он точно знал его назначение. После такого изменения нападавший мог внушить императору любую мысль, и амулет не отреагирует на такое воздействие.

Перед старым магом встала дилемма - рассказать всё Хассу или же сделать вид, что ничего не произошло. И что-то подсказывало старому придворному магу, что к начальнику тайной канцелярии он не пойдёт...


Глава 5

Светлый лес. Дворец эльфов.

Эльфийская принцесса уже больше часа ждала когда освободиться отец. Эти заседания Совета Старейшин, на которых ничего не решали, никто не любил, но продолжали соблюдать традиции, собираясь раз в месяц в большом зале дворца. Анариэль сидела в зимнем саду, около декоративного фонтана, смотрела на ярких рыбок и думала НИОЧЁМ! Это когда чтобы ты не думал, мысли всё время возвращаются к одному и тому же.

Отец, владыка эльфов Морохир, сообщил девушке по связи, что граф Алекс Андер должен выйти из Дикого леса в районе города Адаш. Это было в ста километрах от эльфийской границы. Откуда такие сведения, почему отец сообщил ей только это, без комментариев и вопросов, Анариэль не задумывалась. Все её мысли были направлены на обдумывание того, каким образом попасть в этот имперский город. Ничего путного в голову не приходило и она бросив свою охоту ринулась во дворец.

Через переплетение декоративных кустов, девушка заметила ярко-зелёные одежды членов совета. Сорвавшись с места, она быстрой походкой направилась в зал заседаний.

Морохир беседовал с представителем рода Быстрого Ветра, кивая в знак согласия. Это была скорее дань уважения более старшему эльфу, нежели действительно важной беседой. Заметив стремительно приближавшуюся к нему Анариэль, владыка извинился перед седым эльфом и пошёл навстречу дочери.

- Доброго дня, дочь, - при посторонних этикет предписывал определённые правила общения, - рад что ты нашла время посетить дворец.

- Доброго дня, отец. Мне нужно поговорить с тобой.

- Дело действительно безотлагательное?

- Да, отец. И очень серьёзное. Ты можешь уделить мне время? - окружающие эльфы стали присушиваться к беседы венценосных особ.

- Можно пройти в сад, - предложил владыка, делая приглашающий жест, - Совет уже закончился, и я могу выслушать тебя.

- Я предпочла бы твой кабинет, - Анариэль нетерпеливо посмотрела на отца. Весь этот спектакль ей изрядно надоел.

- Ну что ж, можно и в кабинете, - согласился Морохир, сдержано улыбаясь. В кабинет шли молча, раскланиваясь со встречными эльфами, - к чему такая спешка? - вполголоса спросил владыка.

- Папа, это очень срочно, - чуть приотстав, чтобы поравняться с отцом, прошептала Анариэль. На это Морохир лишь улыбнулся.

Когда вошли в кабинет и владыка притворил за собой дверь, Анариэль сняла с себя маску принцессы и повернувшись к отцу горячо заговорила:

- Папка, ты должен мне всё рассказать. Откуда у тебя сведения? Давно ли ты их получил?

- Стоп-стоп-стоп, - всё ещё улыбаясь, Морохир подошёл к изящному столику, налил в фужер сока и поднёс дочери, - успокойся и расскажи по порядку. Про что идёт речь?

- Можно подумать, ты не знаешь! - девушка взяла фужер и отпила немного сока, - я про твою новость... которую ты сообщил мне по переговорнику, - язвительно закончила она.

- Я? - сделал удивлённое лицо владыка, - что же я такого тебе сказал? Не напомнишь?

- Папка, ну хватит! Ну правда!

- Ладно, ладно, - Морохир прошёл за свой стол, начал перебирать бумаги, - я так понимаю, ты имеешь ввиду нашего горячо любимого графа Андера?

- Именно его, - сделал рожицу Анариэль.

- Ыгы, значит всё-таки любимого, - пробурчал Морохир театральным шёпотом.

- Пап... ну не начинай...

- Послушай, доченька, - владыка эльфов стал серьёзным, - давай один раз обговорим это и я обещаю больше не шутить над этим.

- Ты о чём? - насторожилась Анариэль.

- Посмотри на себя. Ты ведёшь себя как двадцатилетняя малолетка. У тебя что, это серьёзно?

Анариэль прикусила губу, скрывая волнения. Признаться вот так в том, что и себе-то не говорила, было нелегко.

- Просто ответь, да или нет, - помог ей Морохир.

- Это трудно объяснить..., - разволновалась принцесса, - я не могу сказать...

- Да или нет, - настойчиво повторил владыка эльфов.

- Пап, ну правда... ну зачем тебе это?

- Да или нет.

- Да... да, да, да, - девушка залпом выпила содержимое фужера, - доволен?!

- Думаю тебе тоже стало легче, - как ни в чём не бывало, отозвался Морохир, и спокойно добавил, - сообщение получено сегодня утром, от проплаченного человека в тайной канцелярии Империи. В свою очередь, он это узнал из вчерашнего доклада императору Вилорну. Вот... можешь прочесть, - протянул он дочери лист бумаги. Анариэль взяла его и бегло начала читать. Посмотрела на отца и перечитала ещё раз:

- Эта змея добилась своего, - зло проговорила принцесса.

- Нельзя так говорить про венценосных особ, - хмыкнул Морохир, - Веста времени не теряла, за что и была вознаграждена.

- Я не понимаю... он не мог там выжить! Только такая дура как Веста могла в это верить!

- И как видишь не зря, - подлил масла в огонь Морохир.

- Это была моя идея! - чуть ли не выкрикнула Анариэль, - она не за что бы не догадалась собрать экспедицию! С её-то мозгами!

- Недооценивать противника гораздо опасней, чем переоценивать, - серьёзно проговорил владыка, - Веста, какая бы она не была, не потеряла веру...

- Пап! Ну что ты говоришь!? - глаза девушки наполнились слезами.

- Помолчи и выслушай меня, - Морохир чуть повысил голос, что было с ним крайне редко. Анариэль насупилась, поджав губы, молча ждала очередного разноса. Владыка продолжил, - Веста отказалась верить в гибель своего любимого, занялась несвойственным себе делом и достигла успеха! А ты? Убежала в лес? От кого? От себя? Что ты сделала, чтобы найти своего любимого? И после этого ты говоришь, что у тебя это серьёзно. Что серьёзно? Твоя любовь? Или твоё самолюбие? Что для тебя важней, что о тебе будут думать окружающие, или то чувство, которым мать Природа наградила тебя? Ты примчалась из леса во дворец, ведёшь себя как капризная малолетка. А почему? У тебя отобрали любимую игрушку, или ты действительно влюблена? Вначале ответь на этот вопрос сама себе. А когда будешь знать ответ, тогда и поговорим! Я всё сказал. Можешь идти, у меня много дел, - Морохир сел за рабочий стол, всем своим видом демонстрируя, что разговор окончен.

Анариэль некоторое время стояла как громом поражённая. Всё, что она боялась сказать себе, она услышала от отца. Медленно подойдя к столику с соками и фруктами девушка поставила пустой фужер и также медленно побрела к дверям. Остановилась. Постояла. Повернулась к отцу. По её щёкам текли крупные слёзы:

- Ты как всегда прав, - негромко проговорила она, - я предала... себя... свою любовь... всё сложно... , - она подняла глаза на отца, - пап, что мне делать?

Морохир подойдя к дочери, обнял её:

- Пора повзрослеть. А за любовь нужно бороться. Так было всегда и так будет.

- Я не знаю что мне делать... мне хочется бросить все и бежать в этот ... как его там... Адар...

- Адаш, - поправил Морохир.

- Но я не могу. Кто я ему? Никто. Он человек, а я эльфийка...

- Это-то как раз не проблема. Он же подарил тебе цветок раздумий, а ты говоришь никто!

- Папуль, я не знаю, что мне делать? - девушка подняла голову и заглянула в глаза отцу. Тот улыбнулся:

- Свяжись с ним по переговорнику. У меня есть его артефакт, телефон. Для этого он нам его и оставил.

- После всего, что с ним произошло, он и думать забыл про подаренный цветок, - шмыгнула носом принцесса, - что я ему скажу?

- А вот что на сердце ляжет то и скажешь. Только так и никак иначе. Как только начнёшь думать про что говорить, ты проиграла.


Дикий лес. Дорога между форпостами.

Алекс.

Всё когда-нибудь кончается, закончилась и моя передышка в компании с Намин и Первым. Кот очень быстро оклемался. Через день был как новенький. Всё-таки удивительные существа, эти арвенды.

С Намин всё как-то не заладилось. Её разговоры о нашем с ней будущем, через пару дней стали напрягать. Ну я ей и выдал всё, что думаю по этому поводу. Думал будет истерика, нет, не было. Молча выслушала, сказала -"спасибо, что не промолчал", и ушла. Полдня бродила вокруг форпоста. Приходилось постоянно следить, чтобы никакая гадина не прихлопнула мою спутницу. Обошлось. Вернулась затемно и сказав, что-то типа - "спасибо что помог завести мне ребёнка, но это мой ребёнок и ни к чему тебя не обязывает", ушла в другую хижину. Ну и ладно, по крайней мере, ни кто не витает в иллюзиях.

А вечером этого дня, нас всех ждал сюрприз, в виде отряда рейнджеров в количестве четырнадцати человек! Заметил я его задолго до того, как они подошли к нам. Все попытки выведать у Намин, не она ли вызвала рейнджеров, ничего не дали. По её словам, тревожный сигнал она не посылала и я чувствовал, что девушка не врёт. Это подтвердило и её искренне удивление, когда в сгущающихся сумерках, во двор форпоста стали входить уставшие воины. Я едва успел попросить Намин не рассказывать про своё ранение, и преподнести, что она спасла меня, а не я её. На что она криво улыбнулась, но слава богу, согласилась.

И вот, с раннего утра, мы вышли в направлении форпоста второго рубикона. Своего арвенда команде спасателей я решил не представлять, поэтому кот сопровождал нас на некотором удалении. Я шёл в середине отряда на правах спасаемого. Руководил ротой спасения Гарл, от которого Намин не отходила с самого вечера, демонстрируя равнодушие ко мне. Получалось у неё не плохо, только внимательное наблюдение за её аурой выдавало волнение и испуг.

Решение остаться в отряде сопровождения, было продиктовано моим неумеренным любопытством. Во-первых, отряд пришёл с миссией спасения нас, подчёркиваю, именно нас, то есть Намин и меня. Откуда известно на Большой земле, что я именно на этом форпосте? Вопрос. Во-вторых, почему на спасение рядового рейнджера и непонятно кого отправлено столько народа? Кстати, по дороге сюда одного человека потеряли. Какой-то ползучий мох схарчил его на глазах у всех. Представляю, насколько мерзкое зрелище. Ответ на первый вопрос, я узнал из разговора Гарла и Намин. Они ведь не знали, что для моего слуха двадцать метров вообще не расстояние, хоть шепчитесь вы там, хоть знаками общайтесь. Насчёт знаков я конечно преувеличил, но в общем-то понятно.

Так вот, система сигнализации ограждающего периметра создавалась лучшими магами на протяжении не одного тысячелетия. Я элементарно недооценил местных умельцев. Все эти сферы по углам, и центральная на столбе, несли не только функцию защиты. Они были частью сложной системы оповещения и наблюдения. Как только мы вошли в форпост, слухачи, так называли персонал следящий за системой охранного периметра, точно знали, кто и куда вошёл. Единственно радовало, что видеонаблюдения у них нет. Об этом старого воина Намин спросила слишком быстро, на что Гарл сказал, что-то типа, не бойся, ваших игр никто не видел.

Итак, респект магам империи и эльфов. С этим понятно. А вот зачем столько народу погнали за нами? Вопрос оставался открытым. Я решил дойти до форпоста первого рубикона и оттуда уж свалить по тихому. Моя интуиция ревела пожарной сереной - выходить в составе отряда к людям, для меня весьма нежелательно.

Форпост второго рубикона был более благоустроенным. Было целых пять домиков, весьма крепких на вид, да и периметр был огорожен невысоким частоколом. Где-то по пояс, но это было настоящее укрепление. Мы неторопливо вошли во внутренний дворик. Я сразу же отправился к дальнему домику и, на правах неподготовленного, измотанного пострадавшего, улёгся под навесом на деревянную лавку.

Вызвал Идара. Через некоторое время в голове раздался густой баритон моего верного помощника.

"Это Идар, слушаю".

"Это Алекс, можешь говорить?"

"Да".

"Тут такое дело. За мной кто-то прислал эскорт в пятнадцать рейнджеров. Странно мне это".

"Попытаться выяснить?" - спросил Идар.

"Нет, не нужно. Экспедиция в Дикий лес отправлена из пригорода Адаша, скажи, там стоят наши порталы?"

"Да. Как только определились с местом отправления экспедиции, Илона сказала мне, и я послал туда людей", - пояснил пластун, - "на сегодняшний момент во всех населённых пунктах вокруг Дикого леса, где есть церкви Единого, порталы установлены".

"Это очень хорошо! Спасибо за службу", - поблагодарил я.

"Да что уж там", - чуть смущённо отозвался Идар, - "тебя встретить?"

"Нет. Я пока что задержусь в лесу, тут возникли обстоятельства. Всё, пока. Конец связи", - я прервал связь.

- Устал? - раздался голос Намин. Девушка подошла к лавке и села на краешек, - как ты?

- Нормально, - улыбнулся я, - ты как? Смотрю не отходишь от Гарла. Видимо есть что обсудить?

- Да. Он много чего рассказал. Это не я послала тревожный сигнал. Оказывается система слежения сама...

- Намин я догадался, - перебил я, - не стоит объяснять то, что я уже знаю.

- Гарл хочет переговорить с тобой, - сдержано сказала Намин, поднимаясь, - без лишних ушей. Когда будет его смена ночного дежурства, он просил тебя прийти. Я будну тебя.

-Договорились.

Девушка молча стояла, подбирая слова. От неё шли волны вины, обиды и желание всё исправить.

- Не стоит, Намин, - подсказал я, - пусть будет всё как есть.

- Ты..., - вздохнув, пытаясь подобрать слова, Намин разволновалась, - ты ведь не такой. Я не пойму чем я тебя оттолкнула... Меня это гнетёт...

- Всё будет так, как будет, - я заложил руки за голову и прикрыл глаза, смотря за девушкой в истинном зрении. Нельзя же так волноваться. Ты же воин. Эх-хе-хе, ещё раз убеждаюсь что из женщин воины никудышные. Они могут превратиться в машину убийства, если затронуть струнки её души - а для воина это путь к бесславной смерти. Либо мне встречаются такие? Не знаю. Так ничего и не сказав, Намин ушла.

Итак, Гарл хочет что-то сказать. Что? Прочитать мне лекцию о моральных аспектах отношений мужчины и женщины? Возможно. Не буду гадать, придёт время узнаю. А пока у меня свободное время, нужно заняться делами графства.

"ЗАК? Ты меня слышишь" - толкнул я запрос искину.

"Вполне сносно. Только тихо. Где ты?" - отозвался ЗАК через несколько секунд.

"Я в так называемом, форпосте второго рубикона. Глупое название, не находишь?"

"Что в нём глупого? Звучит как-то фатально. По мне так нормальное название, в духе людей".

"Ладно, не о том речь. Как продвигаются работы по строительству дорог?" - перевёл я разговор.

"Были трудности с тягловой силой. Граф Зибенский собрал два десятка лошадей. Завтра с утра начнут подвоз камня до контрольной точки входа в твоё графство".

"Не понял, что за контрольная точка?" - переспросил я.

"По твоему распоряжению, на границе графства и земель империи, поставлен пост. Налажено круглосуточное дежурство. Всё паломники перемещены за пост".

"И много их?" - поинтересовался я.

"Уже нет. Как только ликвидировали палаточный городок под стенами замка, и наладили патрулирование окрестных деревень и дорог, паломников стало на порядок меньше. Да и холода делают своё дело. В поле не каждый может ночевать".

"Похоже, у Богдана постояльцев прибавилось?"

"Да. Был построен гостиный двор на двадцать комнат. Все заняты", - отрапортовал ЗАК.

"Ко мне воин идёт. Конец связи", - прервал я разговор с искином.

- На, поешь. Ложка есть? - ко мне подошёл крупный мужчина, с тарелкой каши в руках.

- Нет.

- Я так и знал. Держи, - мужчина протянул мне тарелку и деревянную ложку, - оставь себе.

- Спасибо, - поблагодарил я спину угрюмого воина. Похоже меня тут не очень-то любят. С другой стороны, вроде как и не за что. Оторвали людей, в обморочно-срочном порядке, с разных застав и отправили спасать неясно кого. Понимаю, но все равно неприятно, когда общаются с тобой как с причиной всех своих бед.

Поел и улёгся на лавку.

"Первый, ты как?" - толкнул я вопрос по связи с котом.

"Ужинаю. Тебе оставить?" - тут же отозвался арвенд.

"Что подают на ужин?"

"Суслика шестиногого".

"Не, я уже поел. Приятного аппетита", - поблагодарил я кота.

"На аппетит пока что не жалуюсь", - раздался хруст косточек. Я прервал связь.

Наверное я все-таки задремал, потому как пропустил момент, когда ко мне подошла Намин и легонько дотронулась до плеча. Я вскочил, накручивая на руках руны молний. Хорошо что в боевую ипостась не перекинулся.

- Тс-с, - прижала палец к губам девушка, - что ты такой нервный?

- Что-то меня вырубило, - я зевнул и потянулся, развеивая руны молний, - ты здорово рисковала... мог бы и врезать.

- Совсем расслабился, - улыбнулась девушка, - я тебя трижды окликала, ты спал как младенец.

- Да? Странно.

- Идём. Гарл ждёт за хижиной.

Мужчина ждал нас за моей хижиной, около самого частокола. Он сидел на чурке, вторая стояла напротив. Гарл молча кивнул на неё. Я сел.

- Намин рассказала, что ты спас её и вылечил от ран, - сразу перешёл воин к делу, - ваши отношения, это ваши отношения. Я должен ей жизнь, а она тебе, поэтому я решил рассказать то, что знаю только я, как командир отряда, и ещё два мага.

Я молчал. Мужчина выдержал паузу и продолжил:

- У меня предписание, после выхода из Зоны, задержать тебя и сдать тайной канцелярии, - Гарл замолчал. Я ждал продолжения, - нас предупредили, что ты сильный маг, снабдили артефактами. У магов есть гасители, я сам видел. Может и ещё чего есть...

- Где должна произойти передача? - спросил я.

- Между Зоной и засекой, есть полоса отчуждения. Голое место, мы там будем как на ладони. Встречать будут арбалетчики, с дварфовыми болтами. Так что у тебя никаких шансов...

- Зачем я понадобился тайной канцелярии? - спросил я.

- Тебе видней, - ответил Гарл, - одно знаю, есть приказ доставить тебя в столицу. Я тебе и так много рассказал, дальше решай сам, - воин встал и ушёл.

- Алекс, что ты натворил? - Намин подошла и бесцеремонно обняла меня, как будто не было двух дней отчуждения и обид.

- Попал в ваш мир..., - ответил я, и это была чистая правда.

- Я понимаю, почему ты не стал рассказывать о себе... и почему отказался от меня..., - девушка прислонилась щекой к моей груди.

- Нет, Намин, ничего ты не поняла, - грустно сказал я, - верней поняла всё неправильно. Я не отказался от тебя, просто хотел донести, что не смогу дать тебе семейного счастья в твоём понимании.

- Извини, я давила на тебя... я, действительно, ничего про тебя не знаю... скажи, те слухи что экспедицию снарядила принцесса, чтобы спасти тебя... это правда?

- Я был в лесу, откуда я знаю, она это сделала или нет...

- Я не про то. Все говорили что в Диком лесу сгинул её суженный, потому она и собрала этот поход... это слухи... или нет?

- Насчёт суженого, она явно поторопилась, - я легонько прижал Намин к себе, - мы учились с ней в академии, возможно она дружеские отношения приняла за любовь. Похоже, мне ещё предстоит с этим разобраться... и не только с этим...

- Я хочу узнать тебя... Ты не против? - девушка подняла голову и посмотрела мне в глаза.

- Твоё право. Только тебе это может не понравиться, - улыбнулся я и чмокнул её в нос, - не говори, что тебя не предупреждали.

- Не скажу.

Помолчали.

-Что будем делать со всем этим? - наконец спросила Намин.

- Есть мысль, но ты должна мне помочь.

- Конечно.

- Я сейчас уйду. Не спорь, просто выслушай, - предупредил я возражение девушки, - твоя задача выйти из Зоны и срочно попасть в город.

- В Адаш?

- Да. Там есть церковь Единого. Нужно проникнуть в неё так, чтобы никто не заметил...

- Алекс, - девушка отстранилась, - я не буду ничего брать в церкви!

- Я что, попросил тебя что-нибудь украсть? Что за манера перебивать?

- Извини...

- Я тебе важное задание даю, а ты рта не даёшь открыть.

- Я же сказала, извини, - проговорила Намин.

- Ладно. Слушай внимательно, потом думай, а потом говори, - девушка кивнула, - твоя задача зайти в церковь так, чтобы никто не видел, желательно ночью. Встать около алтаря и сказать "Я Намин, прошу перенести меня в Ластанар к пластунам". Запомнила?

- Ты серьёзно? Вот так встать и сказать? - улыбнулась воительница.

- Забудь, - раздражённо сказал я, освобождаясь от её объятий.

- Не психуй. Говори, - Намин, задержала мою руку, - ну правда. Я всё сделаю.

- Ты пойми, как только в канцелярии поймут, что я ускользнул, возьмутся за тебя. Поверь, у них очень сильные маги, они вытрясут из тебя всё, что ты знаешь и не знаешь.

- Я поняла, - хмуро проговорила девушка, - говори свой план.

- Там спрятан портал. Он перенесёт тебя к пластунам. Главного зовут Хисий. Не знаю, может быть тебя встретит Харлан. Не важно. Тебя встретят. Твоя задача встретиться с Хисием и рассказать ему всё. Как я тебя нашёл, как умею перекидываться в зверя... всё что он не спросит, отвечай честно и открыто.

- Да-а, Алекс... так тебя в Зону собственный портал забросил, - утвердительно проговорила Намин, - странно, что за тобой послали только три пятёрки, а не стрелецкий полк.

- Ты сделаешь?

- А дальше? Когда все расскажу. Кстати, про мои ... необычности, рассказывать? - чуть запнулась Намин.

- Да. Можешь даже показать, - хмыкнул я, - а дальше зависит от решения пластунов. Они либо оставят тебя, либо предложат покинуть деревню. Ничего гарантировать не могу. Денег дадут, это обещаю...

- Слава Единому, не нуждаюсь. Хорошо, всё сделаю. Один вопрос, - девушка напряглась, - можно взять с собой деда?

- Можно. Тогда придётся всё ему рассказать. Вслепую он не пойдёт, так ведь?

- Так, - согласилась Намин, - я ему всё равно рассказала бы. Он ...

- Я понимаю. Давай прощаться, мне пора.

- Уже, - воительница растерялась, - ты же не погибнешь?

- Не дождёшься, - я обнял Намин, - меня не так-то просто убить, поверь!

- Довольно самоуверенно, - хмыкнула воительница, - в Диком лесу много зверушек.

- Значит с голоду не помру.

- Будь осторожен. Не лезь на рожон!

- Постараюсь.

- Пойдём, я выпущу тебя, - предложила Намин.

- Я сам.

- Если уйдёшь сам, то вся империя будет знать, что ты покинул форпост, - улыбнулась девушка, - или это входит в твой план?

- Нет, не входит. Поступим так, - я задумался на секунду, сканируя расположения воинов, - пошли под навес.

- Зачем?

- Сейчас все дружно уснут, а потом будем выходить, - пояснил я, увлекая девушку под навес.

- Ты сможешь всех усыпить? - недоверчиво спросила Намин.

- Смогу, - отозвался, - сиди тут тихо.

Усыпить воинов не составило особого труда, так как рейнджеры и так были вымотаны. С магами немного повозился. Действительно, они серьёзно подготовились к встречи со мной. Столько артефактов одновременно, я видел разве что в артефакторной лавке.

- Ну вот и всё, - я не таясь подошёл к месту где сидела Намин.

- Я как-то не думала, что ты такой искусный маг, - проговорила девушка.

- Прости любимая, так получилось, - проговорил я слова из мультика о синей бороде, накладывая на девушку руну сна и подхватывая безвольное тело. Если маги достаточно искусны, то моя руна должна быть на всех без исключения.

"Первый, уходим. Сейчас закончу с часовыми", - толкнул я по связи с арвендом.

"Помочь?"

"Нет, я уже выхожу".

"Жду. Я напротив входа в укрепление".

"Давай...", - я прервал связь.

Выйти из форпоста удалось далеко не сразу. Я долго возился с нитями охранной сети, Раздвинуть их получилось далеко не сразу, и не уверен, что вообще получилось. Респект магам империи! Среди них есть, или были, настоящие кудесники!


Империя. Дворец Императора.

Кабинет Вилорна.

- Рассказывай, Хасс, что значит это отчёт? - император сидел за столом и тряс перед собой листком бумаги. Начальник тайной канцелярии стоял навытяжку перед разгневанным Вилорном, подбирая слова для объяснений, - что значит , - император заглянул в бумагу, - "утеряна связь с сопровождаемым"? А?

- Ваше величество, разрешите доложить весь ход операции.

- Уж будьте любезны, просветите, - император бросил отчёт на стол, - я весь во внимании.

- Согласно вашему распоряжению, на все заставы был отдан приказ, о возможности появления человека из Дикого леса. Инструкции были весьма полными и предусматривали разные варианты развития событий. Рейнджеры это особая профессия. Это не просто хорошие воины. Это воины идущие в рейд с вероятностью невозврата.

- И что? - спросил Вилорн, - их никто там насильно не держит. И кроме того казна весьма ощутимо оплачивает их риск.

- Совершенно верно, ваше величество, оплата рейнджеров самая высокая из всех служащих. Но тут, как бы сказать... особая каста. Чтобы не будоражить умы рядовых рейнджеров, приказ доведён только до наших агентов, с предписанием задействовать в нужное время.

- Хасс, мне обязательно знать такие подробности? - недовольно спросил Вилорн.

- Да, ваше величество, для полноты картины, это нужно учитывать.

- Продолжай.

- Когда слухачи, работающие на засеке в окрестностях города Адаш, определили вход в форпост третьего рубикона двух разумных, была проведена сверка личного состава. В результате было выявлено, что на этот момент в рейде никого не было. Был задействован секретный канал связи с этим форпостом. Результат не оставлял сомнений, что там два человека. Однако из форпоста тревожный сигнал не поступал. Хотя по инструкции, именно это предписывалось сделать сразу после прихода в форпост. Вывод прост, в форпосте раненный рейнджер и человек не знакомый с правилами службы.

- То есть наш любезный граф?

- Всё указывало на это, - подтвердил Хасс, - учитывая разговор принцессы с...

- Продолжай, - прервал начальника тайной канцелярии император.

- В форпост были отправлены три пятёрки ветеранов, в которых шестеро воинов являлись агентами тайной канцелярии и плюс два мага, экипированы по высшему разряду опасности. Они достигли третьего рубикона за два дня, что само по себе является большим достижением. Там были обнаружены пропавший рейнджер, некто Намин Раббис, и мужчина неопределённого возраста. Как выяснили позже граф Алекс Андер. Переночевав в форпосте третьего рубикона, рано утром группа вышла в направлении форпоста второго рубикона, которого благополучно достигла до захода солнца.

- И всё прошло замечательно и без происшествий, - процитировал император, - я читал об этом, Хасс!

- Так точно, ваше величество, - сдержано кивнул мужчина, - никаких подозрительных действий пострадавший и его напарница не проявляли. А утром граф Андер исчез.

- Вот просто так, взял и исчез? - император хмуро посмотрел на Хасса, - что предпринимали для его поиска? Может его тварь утащила, пока всё твоё воинство спало?

- Маги утверждают, что было применено неизвестное им заклинание сна, - начальник тайной канцелярии сглотнул, - личные амулеты зафиксировали применение магии.

- Хасс! Зачем ты мне всё это рассказываешь? Я умею читать! Что нового ты мне сказал? А как же хваленная система оповещения? Как он мог выйти из форпоста незамеченным? Как, харгл тебя раздери!?

- Ваше величество, - мужчина волновался, - слухачи подтверждают, что защитный периметр не пересекался. Маги выйдя за пределы форпоста, нашли след графа...

- Да? - удивлённо спросил Вилорн, - этого в отчётах не было.

- Так точно, ваше величество. Я исключил это из отчёта. Следы оборвались как только граф вошёл в лес. Ни на ментальном, ни в астральных планах маги не нашли присутствие следов графа. Они очень внимательно смотрели... он как будто исчез... были следы различных тварей кружащих вокруг форпоста, но следов графа не было.

- Рейнджеры смотрели?

- Да, был произведён и визуальный контроль. Визуальный след обрывается в том же месте где и его потеряли маги.

Вилорн откинулся на спинку кресла. Сосредоточенно о чем-то думая, Хасс молчал.

- А как насчёт следящих контуров третьего кольца? - наконец спросил император.

- Их никто не пересекал. Более того, ни одна ловушка между третьем и вторым следящим кольцом не зарегистрировала движения крупных тварей... или разумных...

- То есть, он исчез... - задумчиво проговорил император, - возможно его растерзала какая-нибудь тварь...

- Боюсь что нет, - возразил Хасс.

- Почему?

- Сегодня утром он связывался с госпожой Илоной. Об этом есть запись кристалла. Сейчас она подготавливается для вас.

- Хасс, - ласково проговорил император, - мне всё чаще начинает казаться, что вы не совсем адекватно относитесь к своим обязанностям. Вы не находите? - и гаркнул, - почему вы про это говорите только сейчас?

- Виноват, ваше величество, хотел доложить, но вы задали вопрос и мне пришлось рассказывать...

- Значит это я виноват, что самое главное вы мне не сказали?

- Никак нет, ваше величество. Виноват я.

Император встал из-за стола, подошёл к столу с вином и фруктами, налил себе кубок вина и выпил.

- Ну граф, ну молодец, - проговорил Вилорн возвращаясь на своё место, - ведь он обыграл нас, Хасс. По всем статьям обыграл! - помолчав спросил, - членов команды спасения опрашивали?

- Так точно, менталисты переговорили с каждым. Сведения совпадают.

- А что эта Намин Руллес? С ней маги беседовали?

- Раббис, ваше величество, - поправил Хасс, - к сожалению переговорить с ней не удалось.

- ...?

- По возвращению была обычная для засеки суматоха, когда возвращается отряд из рейда... Намин и её дед покинули засеку почти что сразу. Дозорные видели их выходящими на дорогу в сторону города Адаш. Найти их не удалось. Они потомственные рейнджеры, найти их задача не из простых. Кроме того, старого Вилса очень уважают и не особо старались в поисках. Мной оповещены все доступные агенты в городе Адаш и близлежащих деревнях.

Вилорн помолчал, а потом зычно расхохотался. Хасс стоял не зная, толи ему поддержать неожиданное веселье императора, то ли готовиться к смерти.

- Ай да граф, ай да молодец... ха-ха-ха... уделал он вас Хасс, по всем статьям... ха-ха-ха...

Отсмеявшись, Вилорн опять подошёл к столику и плеснул себе вина:

- Похоже я не совсем верно вёл беседу с графом Андером, - проговорил он, - и с его графством мы видимо поторопились. Кстати, есть сведения из графства Андера?

- Есть, ваше величество, - Хасс мысленно облегчённо вздохнул. Гнев императора миновал, - отчёт у вас на столе. Если кратко, в графстве идёт интенсивное строительство дорог. Граф Зибенский курирует эти работы.

- Вот как? - удивился император, - очень необычное решение. Все уповают на помощь империи. А он сам... Вы знаете, Хасс, мне начинает нравиться этот парень. Что ещё?

- Вы проницательны, ваше величество. Действительно есть интересные моменты. Работы выдуться заключёнными... Большинство из них пойманы на территории графства Андера, но не далее как вчера, был заключён договор между графом Андером и графом Симельским на поставку заключённых для исправительных работ.

- Ого! Надеюсь всё законно?

- Более чем, ваше величество. Граф Андер проплатил выездные заседания уездного суда города Озёрска. Очень щедро оплатил. Магистр справедливости, архимаг Лисстиг, лично участвует в надзоре.

- Хасс, я что-то не пойму, - проговорил император, - граф Андер в Диком лесу или в своём графстве?

- В Диком лесу, вне всяких сомнений. Это подтвердили наши маги-менталисты, работавшие с группой спасения.

- Тогда как он заключил договор? Как договорился с судами? Как? Я император и не всегда нахожу понимание с судами.

- Ваше величество, насчёт договора, думаю графом были оставлены подписанные бумаги. Договор на поставку заключённых заключал его доверенное лицо. Оно же вело переговоры с судами.

- Дай угадаю. Зовут это доверенное лицо Гирдон!

- Вы правы лишь наполовину, ваше величество. С судами, действительно, вёл переговоры Гирдон. А вот насчёт заключённых, посредником выступал граф Зибенский.

- Мнда- а..., - протянул Вилорн, - ну что сказать. Я был не прав, относившись к нему как к рядовому подданному. Он требует очень пристального внимания. Очень пристального.

- Это не всё, ваше величество, - подал голос Хасс.

- Удиви меня, - хмыкнул император.

- На границе графства Андера установлен пропускной пункт, с круглосуточным дежурством. Все паломники к сфере мудрости, имеющейся у графа, выдворены из пределов графства. Они проживают, в ожидании очереди, перед этим пропускным кордоном. Также в рекордные сроки построен трактир на более чем два десятка мест, на границе графств Андера и Зибенского. Территорию графство Андера патрулируют отряды воинов. Все в одинаковых одеждах с гербом графа Андера на рукавах. Также герб расположен на всех более-менее значимых объектах графства.

- Это можно истолковать двояко, - задумчиво проговорил император, - сильное графство может представлять угрозу империи, с одной стороны, но... если установить за всем этим должный надзор и правильно преподнести нужным людям... мои позиции можно укрепить и перенести внимание моих противников на графа Андера. Как думаешь?

- Очень мудрое решение, - чуть поклонился Хасс, - ни для кого не секрет о чувствах принцессы к графу Андеру. Я предлагаю в срочном порядке провести работы по пропаганде того, что все изменения в графстве ведутся с разрешения и покровительства вашего величества. Это ликвидирует возможность создания третьей силы, в противовес империи. Ваши же позиции сильно укрепятся.

- Вот именно, Хасс. Займитесь этим, - император отпил из кубка, - и постарайтесь донести до графа Андера, что я очень хочу встретиться с ним. Только не нужно насильственных или покровительственных действий. Наоборот, Андер должен проникнуться моей готовностью к сотрудничеству.

- Я понимаю, ваше величество, - Хасс ещё раз кивнул.

- Вот и отлично. Не разочаруйте меня, Хасс.


Где-то Диком лесу. Алекс.

Путешествовать в Дикому лесу налегке, это совсем не то что идти, изображая из себя вымотанного пострадавшего. Арвенд практически не тормозил моё движения, бежал также быстро. Учитывая, что имперские маги не такие уж и лохи, двигался осторожно, и не напрасно. Очень часто, в местах где были естественные источники чистой энергии, прятался какой-нибудь артефакт. Судя по тому, что от него исходила энергетическая сеть с ячейками разного размера, я предположил, что это секретные следилки. Заинтересовавшись, я обнаружил, что их расположение не хаотичное, а вполне целенаправленное. Были "мёртвые зоны", но не очень-то и много. Хотя, чем ближе я был к третьему защитному контуру, тем таких неохваченных зон становилось больше. Вывод прост, нехватка чистой энергии для запитывания сторожевых артефактов.

Только миновав форпост третьего кольца, я престал сторожиться и бежал в полную силу. Если Намин удастся ускользнуть от агентов тайной канцелярии, то для империи я буду потерян. А вот ежели её схватят, то ... это будет не очень хорошо. Провёл инструктаж с Хисием, по поводу должной встречи Намин. Велел убрать портал из деревни, куда-нибудь в лес. Также велел Хисию внимательно выслушать девушку и не делать скоропалительных выводов. Хисий удивился, но обещал отнестись к рассказу Намин со всем вниманием. Не хотелось рассказывать пластунам по телефону о модификациях своего тела, но и оставлять их в неведении было бы не честно.

Вечер застал нас с котом в самых что ни на есть дебрях леса. Направлялись мы генераторную, потому как оттуда я знал направление на портал. Идея бродить по лесу наобум, разыскивая портал, мне не нравилась. Да и модуль АИ два нужно связать с ЗАКом. Полезно будет для всех, в этом я не сомневался.

Ночевать устроились в раскидистых ветвях какого-то дерева. Энергофон леса медленно, но неотвратимо менялся. Чёрная энергия все ещё преобладала, но была неактивной, как стоячая волна. Если посмотреть в истинном зрении, то создавалось впечатление, что находишься среди трубопроводов, причудливо накрученных повсюду. Очень редко от камней и деревьев исходили волны чёрной энергии. Но чернота была уже не та, цветные прожилки неотвратимо вплетались в тёмные хоботы. Эти прожилки ещё нельзя вычленить, но они есть.

Дерево выбрали по причине наличия вдоль его ствола красноватого рукава чистой энергии. Канал прижимался к стволу, как будто боялся что его заметят и ликвидируют.

Расположившись на широкой ветке, метров пять над землёй, я собрался было предаться философским измышлениям о бренности бытия, как перед глазами проплыла надпись: "Входящий вызов - Морохир" и привычные две кнопки, принять и отказать.

- Первый, мне владыка эльфов звонит, - поделился я с котом новостью, - интересно что ему вдруг понадобилось, - я мысленно потянулся к кнопке "Принять".

"Поговори и узнаешь", - равнодушно отозвался кот, потягиваясь.

- Привет, без вести пропавший, - раздался в голове жизнерадостный голос Анариэль. От неожиданности я чуть не свалился с дерева, - как дела?

- Вашими молитвами..., - недовольно ответил я.

- Похоже, ты не очень-то рад меня слышать? - подмешав в голос немного обиды сказала принцесса.

- А должен?

- Ну хотя-б из элементарной вежливости.

- О! Анюта, как же я рад тебя слышать! - радостно воскликнул я, и спокойно добавил, - так нормально?

- Немного искренности в голос и будет самое то, - хихикнула девушка.

- Буду тренироваться, у меня сейчас времени навалом, - пообещал я, - ты по делу звонишь, или просто потрепаться не с кем?

- Что ты такой колючий?

- Обстановка знаете ли обязывает, - хмыкнул я.

- А ну да... как там Дикий лес? Как тебя приняли? - сострила Анариэль.

- Отлично! Каждый час кто-нибудь пытается сожрать.

- Значит не скучно, - сделала заключение принцесса.

- Более чем, - согласился я, - а тебя видимо скука совсем одолела?

- Немного. Когда ты пропал, в Академии страшный переполох подняли. Всех кто с тобой общался, допрашивала служба безопасности академии, и по-моему из имперской тайной канцелярии были.

- Ничо себе! - удивился я, - значит расшевелил студенческое общество.

- Да уж... досталось невиновным... Твоих соседок допросами замучали, - рассказывала принцесса, - пытались и ко мне приставать с вопросами. Пришлось срочно уехать домой.

- Ну извини, что не дал доучиться, - скромно сказал я, - вот всё уляжется и вернёшься, так сказать, грызть гранит науки. Не будут же про меня вечно помнить.

- О! Ты же не знаешь! - воскликнула девушка, - про тебя в академии будут очень долго помнить!

- С чего бы? Что студенты перестали шалить?

- Да причём тут это. Кто-то из студентов был в твоём замке... с родителями к сфере исцеления ездил, и увидел там детскую площадку. Я правильно назвала?

- Правильно, - хмыкнул я, - и что?

- Собралась какая-то инициативная группа и на берегу озера поставили качели! Вот!

- Да ты чо? Что серьёзно? - не поверил я.

- Абсолютно, - уверенно сказала эльфийка, - на том месте где ты Весте серенады пел. Теперь так и называют Алексовы качели.

- Ничо я не пел, - буркнул я.

- Теперь там место влюблённых, - не обратив внимания на мою реплику, сказала Анариэль.

- Ну хоть какая-то польза от меня... Хоть и не прямая, - сказал я, прислонившись спиной к стволу дерева и вытянув лапы, - что ещё интересного произошло?

- Да вроде ничего. Сначала сплетничали про твою сору с принцессой Вестой на приёме... потом слухи что ты в Диком лесу... потом про экспедицию...

- И о чём бы они говорили, если бы не я?

- Ума не приложу, - опять хихикнула девушка, - развесёлая жизнь студентов сильно преувеличена.

- Ну не скажи. Когда ещё веселиться, как не в студенчестве? Хотя учитывая, что у некоторых оно растянулась на пару десятилетий, то да... скукота.

- Подумаешь... сам то и семестр не отучился, - чуть обиженно проговорила эльфийка.

- Меня другие учителя учат, - вздохнул я, - и весьма результативно.

Разговор как-то сам собой остановился.

- Ты к Новому Времени выйдешь из Дикого леса? - спросила Анариэль.

- К чему-чему?

- Праздник Нового Времени. Это весенний день, когда ночь и день равны. А потом день начнёт становиться длиннее ночи, - пояснила девушка.

- Ясно - понятно. И долго до него?

- Чуть больше месяца.

- Тогда да, должен выйти, - заключил я.

- Ты не против встретится, как выйдешь из леса? - в голосе девушки проскользнула надежда.

- Я...? Да вроде особого противности нет. Но честно говоря, обещать не могу. Сама понимаешь, я не знаю что будет со мной, когда выберусь из этой жопы... извини.

- Ничего, - облегчённо сказала Анариэль, толи на мою грубость, толи на факт неизвестности, - мне очень хочется пораспрашивать тебя про места, где ты сейчас.

- Думаю, ты будешь не одна такая.

- Я это понимаю. Но ты обещал мне встречу. Договорились?

- Замётано, - согласился я.

- Не поняла..., - растерянно переспросила девушка.

- Замётано, говорю, это значит да, - пояснил я.

- Замечательно, - в голосе Анариэль была плохо скрываемая радость, - тогда свяжемся позже ещё раз? Можно?

- Ну я не всегда на связи. Тебе повезло, что смогла дозвониться.

- Я не кому не говорила, - по-деловому сказала эльфийка, - только папа знает.

- Ты сейчас про что?

- Ты сказал что я раззвонила, это не так! - возмутилась девушка.

- Анют. В моем ми... там где я жил раньше, связь по телефону, называется звонок. Когда вызываешь кого-то, тот кто-то, слышит колокольчик вызова переговорника. Отсюда и пошло, позвонить, дозвониться и так далее. Поняла?

- А-а,- протянула эльфийка, - тогда я жду звонка!

- Отлично, до связи, - я прервал соединение.

- Это был не владыка эльфов, - рыкнул Первый, блеснув глазами в темноте ночи.

- Ты удивительно догадлив, - хмыкнул я, - представляешь как они все удивятся увидев меня с хвостиком и крылышками?!

- Если уши побрить, то от эльфа не отличишь, - прорычал кот, - а хвост... двуногие были с тобой целый день и ни кто не догадался... так что проблем не вижу.

- Зато я вижу, - грустно проговорил я. Арвенд, промолчал, скрутившись калачиком и прикрыв глаза.


Империя. Дворец императора.

Принцесса Веста.

Сегодняшний день выдался очень суетным. Фонд, задуманный как некая организация оказывающая помощь ветеранам, а также пострадавшим от тварей Дикого леса, начинал заниматься и другими делами. Жители засек, а также пограничных деревень, воспринимали Фонд как последнюю инстанцию, и ехали из пограничья со своими бедами и проблемами. Весте и её помощникам приходилось заниматься и благоустройством быта, и организацией целительской помощи рядовым жителям, и возможностью обеспечения пенсией старых вояк, и многим-многим другим.

Принцесса приехала во дворец, когда уже начало темнеть. Она устало сидела в своей комнате за столиком с зеркалами и рассматривала своё лицо.

"Что-то я плохо стала выглядеть", - девушка потрогала кончиками пальцем щеки, -"и под глазами мешки. Не выспалась. Завтра устрою себе выходной, как раз Илона приедет. Справятся без меня. Да и занятия по магии запустила совсем...". В дверь постучали, вошла молоденькая девица, и присев в реверансе проговорила:

- Прошу извинить, Ваше высочество, разрешите?

- Уже вошли, - устало ответила принцесса, поворачиваясь к названной гостье, - что у вас?

- Ваше высочество, я решила, что вам будет интересно узнать разговор господина Хасса и господина Хубиса о госпоже Илоне, - покраснев, сказала девица.

- Вы принесли мне очередные сплетни? - недовольно бросила Веста.

- Нет, ваше высочество, я знаю ваше отношения к дворцовым разговорам, - ещё больше смутившись, пролепетала гостья, - я просто думала... вам нужно знать... о госпоже Илоне...

- Ну хорошо, рассказывай.

- Моя сестра прислуживает придворному магу, я узнала от неё. Она как раз убирала в передней комнате, когда к господину Хубису пришёл господин Хасс. Она совсем не хотела подслушивать, так получилось... дверь в кабинет была приоткрыта...

- Я поняла, рассказывай, - устало попросила Веста.

- Господин Хасс очень ругался на господина Хубиса, что тот сразу не сказал о сбое в каком-то артефакте и подверг Его величество риску магического воздействия...

- Вот как? - удивилась принцесса, - старый Хуби дал промашку? Он уже стар. С кем не бывает.

- Совершенно верно, ваше высочество, все ошибаются. В разговоре они неоднократно упоминали имя госпожи Илоны, и когда господин Хасс выходил из кабинета, он приказал господину Хубису взять свою книгу и идти к императору. А потом приказал своим помощникам доставить госпожу Илону к нему... в его резиденцию.

- Да-а? - усталость как рукой сняло, принцесса заинтересованно посмотрела на девушку, - подробности!

- Господин Хасс так и сказал, "пора пообщаться с этой...", извините ваше высочество, он обозвал её неприличным словом...

- Ну?! - требовательно сказала Веста, нахмурив лоб, - говори!

- Он сказал, что пора поговорить с этой стервой с пристрастием, - сделавшись пунцовой, выдавила из себя девица.

- Вот как! - раздосадовано проговорила принцесса, - значит вот такое отношение к моей компаньонке и подруге? Ну господин Хасс, вы пожалеете о своих словах! - повернувшись к смущённой девице, Веста спросила, - как тебя зовут?

- Разида, - еле слышно проговорила девушка, - простите, ваше высочество, мне не следовало рассказывать вам.

- Очень даже следовало! - возмущённо сказала Веста, - вы кому-нибудь ещё рассказывали?

- Нет-нет, ваше высочество, как можно, - девушка испуганно замотала головой.

- Вот и умницы, - удовлетворённо сказала принцесса, - давно это было?

- Нет, ваше высочество, только что. Я как узнала, сразу к вам.

- Ты где служишь?

- Я убираю в вашей комнате, ваше высочество.

- Давно во дворце?

- Совсем недавно...Всего неделю, - девушка потупила взгляд, - я переживала... госпожа Илона была добра ко мне...

- Это хорошо, значит тебя ещё не успели испортить придворные дамы, - по-деловому сказала Веста, - с сегодняшнего дня, ты будешь прислуживать мне.

- Спасибо, ваше высочество... боюсь фрейлин Соума будет против...

- Кто? - принцесса просто взорвалась, - это что получается? Моё слово совсем ничего не значит? Кто такая эта фрейлин Соума?

- Старшая фрейлин. Она распределяет работы...

- Будут проблемы, посылай её ко мне, я объясню ей, кто и чем тут распоряжается! Понятно?

- Да, ваше высочество, - девушка присела в реверансе.

- И не называй меня вашим высочеством. Когда мы одни называй меня Веста, - принцесса окинула взглядом ладную фигуру девушки. "Она ведь мне ровесница. Интересно, откуда она и как попала во дворец? Это потом, нужно срочно идти к папе. Этот Хасс слишком много себе позволяет", - подумала Веста, вслух же сказала, - срочно беги к своей сестре, и чтобы никому не слова! Ты поняла?

- Да, госпожа Веста. Я мигом, - Разида подняла радостные глаза на свою госпожу.

- Потом принесёшь сюда что-нибудь покушать. Не хочу идти в трапезную, - велела принцесса.

- Хорошо.

- Я пока схожу, поговорю с папой, - с этим словами Веста уверенным шагом направилась в покои отца.

Уже практически дойдя до кабинета отца, принцесса услышала в боковом коридоре топот сапог и голос Хасса:

- Это твои проблемы Хубис! И не ной. Сам виноват...

Принцесса испугано заметалась по коридору. Встречаться с начальником тайной канцелярии она не хотела. Не придумав ничего лучшего, она спряталась в одну из ниш, за роскошным кустом.

"О Единый, они меня заметят. Господи, стыдно-то как!" - мысли в голове метались как рысь в клетке. Но отступать было поздно. Топот слышался уже совсем близко. Вдруг стена, к которой она прижималась, зашевелилась, отодвигаясь и открывая потайной ход. Не долго думая, принцесса юркнула туда. Дверь потайного хода с лёгким шорохом закрылась, отрезая девушку от звуков и света.

"КИВ, миленький, помоги мне, пожалуйста. Я чувствую, что должна услышать их разговор", - из глаз девушки брызнули слезы.

- Пожалуйста, - прошептала она. И как будто отвечая на её нечаянные слёзы в потайном ходе стали мерцать стены, набирая яркости. Проход был нешироким и уходил, куда-то вдаль. Отважившись, Веста двинулась по узкому коридору, - спасибо, КИВ.

Под ногами девушки засветились прямоугольники, указывая ей путь. Принцесса уже уверенней пошла вперёд. Тоннель был довольно длинный, и лишь через несколько минут, принцесса достигла нужного ей места. Прямоугольники на полу обрывались около светящейся стены. Подойдя поближе, Веста испуганно отпрянула. Это было окно в кабинет её отца, императора Вилорна. Лишь через несколько секунд, принцесса поняла, что в кабинет она смотрит с обратной стороны большого зеркала. Она догадалась об этом по обстановке кабинета и большой картине, висевшей на стене напротив. Да и очертания этого окна, подсказывали ей что она с обратной стороны зеркала. Девушка притаилась, ловя каждое слово.

Император сидел за своим рабочим столом, а начальник тайной канцелярии и придворный маг стояли перед ним как нашкодившие первоклашки.

- ...я ценю вашу преданность, господин Хубис, - говорил император, - но насколько я понял, после разговора с госпожой Илоной меня осматривал менталист... как его, Хасс?

- Господин Ахти, - подсказал начальник тайной канцелярии.

- Разве он не сильнейший менталист в империи? - Вилорн посмотрел на Хасса, потом на придворного мага.

- Один из сильнейших,- подтвердил Хубис, - но ваше величество, я не мог ошибиться. Артефакт был... изменён...

- Ну значит, Илона пыталась воздействовать, но у неё не получилось, она испугалась и не стала, - пояснил император, - иначе господин Ахти это увидел бы.

- Вы правы, ваше величество, - согласился придворный маг, - но для того чтобы быть уверенным, нужно побеседовать с госпожой Илоной и вынудить её признаться!

- Всё не так просто, уважаемый Хубис, - император откинулся на спинку кресла, - не так просто, - повторил он, - но мы обязательно примем меры, не так ли Хасс?

- Так точно, ваше величество, меры будут приняты, - отчеканил особист.

- Так что не о чём беспокоится, - улыбнулся императора, - и раз вы тут, хотел спросить, господин Хубис, как продвигаются дела по поиску вашего преемника?

- Я смотрю... тут нужен вдумчивый подбор... - заюлил маг.

- Ну хорошо, - император встал, - если это всё...

- Нет-нет, ваше величество, - спохватился Хубис, - у меня есть архиважное сообщение!

- Да? - император сел, - слушаю вас.

- Я прослышал про графа Андера... про его виды на нашу девочку, - начал Хубис. Принцесса и так ловившая каждое слово из зазеркалья, превратилась в слух, - он ведь в Диком лесу? Не так ли?

Император посмотрел на Хасс.

- Несомненно, - подтвердил особист, - сопоставление фактов, данные разведгруппы из графства, однозначно указывают, что граф не врёт и действительно находится в Диком лесу.

- Так вот, ваше величество, так вот, - оживился придворный маг, - много лет назад, во времена когда ещё создавались пояса вокруг прокажённого места, многие маги погибли... добывая информацию, исследуя закономерности процессов в Диком лесу. И вот что я хотел вам показать, - маг обошёл стол и положил перед императором довольно большую книгу, которую он держал под мышкой всё это время, - это атлас. Поверьте, ваше величество, за эти сведения многие сильные маги заплатили своими жизнями, - придворный маг стал перелистывать перед императором страницы книги. Веста со своего наблюдательного пункта не могла рассмотреть что же в книге.

- И что это за уроды? - наконец спросил император.

- Это люди и животные подвергшиеся воздействию Дикого леса. Вот обратите внимание, описание изменений произошедших с кроликом, после того, как он две недели просидел в клетке, за пределами третьего рубикона... вот! Видите?!

- Вижу, Хубис. Мерзость какая-то! - брезгливо сморщился Вилорн, - мне это обязательно видеть?

- Я просто хотел проиллюстрировать, что Дикий лес просто так не отпускает свою добычу, - маг говорил лекторским тоном, как перед аудиторией, - я прочитал множество трактатов, и все авторы едины в одном, человек проведший в Диком лесу более месяца, уже не совсем человек. Вот, посмотрите! Рога и копыта, это самое малое что приобретали пострадавшие. Некоторые превращались в злобных, агрессивных тварей в человеческом обличии.

- Вот как..., - задумчиво проговорил Вилорн, - очень интересно, - и помолчав спросил, - а как же насчёт демонов? По свидетельствам старых летописей, они как народ вышли именно из Дикого леса.

- Ваше знания поражают, - чуть поклонился маг, - вы правы, более двух тысяч лет назад, из леса вышел народ. Их называли тёмными... Многие из них несли печать дикого леса, и как вы помните, империя изгнала их, и теперь они живут в южных степях, около Огненных гор. Лично я не понимаю решения совета правителей, - закончил маг, - зачем было оставлять их в живых?

- Это была политика, господин Хубис, чистая политика, - усмехнулся император, - а они были не такие уж и глупые. Воспользовались слабостью государств после междуусобиц... Читайте историю, там всё есть.

- Совершенно верно, ваше величество, дела наших предков сложно судить. Многое уже воспринимается не так... Песок времени скрывает от нас истинные причины событий минувшего.

- Вернёмся к графу Андеру, - подсказал император магу, - вы считаете он ... может быть изменённым?

- Я в этом уверен, ваш величество, - твёрдо сказал маг, - стоит вам окунуться во все эти знания и вы поймёте, что я прав.

- Я вам верю, - подытожил Вилорн, - оставьте мне эту книгу.

- Да-да, конечно, - маг засуетился, как-то нелепо попятился, отходя от император, и вставая рядом с молчавшим Хассом.

- Можете идти, господин Хубис, - сказал император, - а вы Хасс останьтесь.

- Доброй ночи, - поклонился маг, пятясь, дошёл до дверей и выскочил из кабинета.

- Что по этому поводу думаешь? - спросил император начальника тайной канцелярии, дождавшись, когда за придворным магом закроется дверь.

- Оснований не верить нет. Считаю что граф требует пристального внимания.

- Это мы с вами уже неоднократно обсуждали, - отмахнулся Вилорн, - да только толку мало. Думаете граф выйдет оттуда с рогами и звериной пастью?

- Для нас бы это был бы самый лучший вариант, - рассуждал Хасс, - физические дефекты у графа, нам на руку... Гораздо опасней звериное нутро, прячущееся под личиной человека.

- Может быть объявить его вне закона? - предложил император.

- Это вызовет волнения среди знати. Времена не самые лучшие, - предупредил особист, - на фоне волнений у гномов, стычек в Грифоновых горах это может вызвать неприятные последствия. Знать катастрофически беднеет, налоговые сборы падают...

- Не нужно рассказывать мне про проблемы империи, я их знаю не хуже тебя, - зло прервал Хасса император, - иди, мне нужно подумать.

- Доброй ночи, - Хасс по-военному коротко кивнул и направился к двери.

- Хасс.

- Да, ваше величество, - начальник тайной канцелярии остановился и повернулся к императору.

- И насчёт Илоны... Подумай, что можно предпринять, - проговорил Вилорн и не дожидаясь ответа, отвернулся к окну.

- Да, ваше величество, я приму необходимые меры, - Хасс ещё раз кивнул подбородком и вышел.

Император стоял около окна, смотрел на розовый полумесяц Айры и молчал. А в потайном ходу, напротив зеркала-окна, обхватив колени, сидела принцесса Веста. Она размазывала по лицу слезы и прилагала все силы, чтобы не разреветься в голос.

- КИВ, скажи что это не правда, - сквозь слёзы бормотала девушка, - Алекс же Истинный... он не может превратиться в зверя... я же говорила с ним... он справится... Кив! Ну ответь! Ты же знаешь... Кив...

Ответом принцессе была тишина, да редкие всхлипывания, отдающиеся эхом в пустом тоннеле.


Где-то в Диком лесу.

Алекс.

Лишь только Ясмин, местное светило, засеребрило покрытые инеем верхушки деревьев, мы с Первым выдвинулись в сторону генераторной. Разбудили нас огромные верблюдо-жирафы. Я бы назвал их динозаврами, будь они чуточку больше. Но эти тоже не маленькие, и такие же травоядные. Хруст деревьев, заслышанный нами, заставил насторожиться, осмотреться и, поняв, что это всего лишь травоядные, успокоиться. На завтрак решили поискать что-нибудь покомпактней, поэтому не долго думая, двинулись в путь.

Как же я всё-таки освоился в этом неприветливом месте. Воистину, человек способен привыкнуть ко всему! Я наслаждался бегом по нетронутому лесу, обходя опасных представителей местной флоры, а что до фауны, так она сама убиралась с нашего пути.

Позавтракали свежатиной, завалив рогатого кабана, или жирную антилопу... фиг поймёшь, но мясо было сочным и мягким.

Уже ближе к обеду, дорогу преградила неширокая речушка. Вот водоплавающих я побаивался. Чуждая, знаете ли, среда. На поиски брода ушло около часа. Переправившись на противоположный берег и по-собачьи отряхнувшись, крутанул вокруг себя лёгкий вихрь для просушки шерсти.

- Изнежился, - с укором проговорил Первый.

- Ты про что?

- Про вихрь вокруг тебя. Или магии стало больше?

- А ведь ты прав, котяра, - я с удивлением осмотрелся в истинном зрении, - чистой энергии действительно больше. Мы же в глубине леса, а смотри источники бью из земли, вон там и тут!

- Еще мы недалеко от генераторной, - рыкнул кот.

- Ты прав. Смотри, чистая энергия выходит из земли, а черные хоботы от деревьев и камней...

- Я этого не вижу, - хмыкнул кот, - это только ты у нас такой зрячий...

- Ладно, бежим?

- Давай.

"Входящий вызов Илона", - прошептало в голове и мигнула полу-прозрачная строка перед глазами.

- Первый, меня опять вызывают Илона, давай чуть-чуть задержимся.

- Как скажешь, - равнодушно отозвался кот.

- Если это опять Веста, то...

- Ты ничего не сделаешь, - закончил за меня арвенд.

- Посмотрим, - я потянулся к кнопке "Принять".

"Алекс, это Илона. Мы можем поговорить?" - раздался в голове голос девушки.

"Привет. Да, можем".

"Извини, привет. Я постараюсь быть краткой", - голос у девушки был довольно взволнованный, - "сегодня утром ко мне прибежала служанка Весты и передала записку... Даже не знаю с чего начать...".

- Что с Вестой?

"С ней всё нормально", - Илона чуть запнулась, - "ну почти... Вопрос не в том. Она стала свидетелем разговора Вилорна с придворным магом и начальником тайной канцелярии. Они обсуждали изменения твоего тела. Алекс скажи мне честно, это останется между нами...", - девушка чуть-чуть помолчала, видимо подбирая слова, - "у тебя действительно есть изменения?"

Вот так вопрос! Я завис на несколько секунд. Илона молчала, ожидая ответ. Намин? По идее она должна уже добраться и переговорить с Хисием. Нет, тогда такого вопроса не было бы. Откуда император мог вынести такое предположение? Есть стукач среди пластунов? Вряд ли.

- Откуда такие предположения? - вопросом на вопрос ответил я.

"Ответь, Алекс, это очень важно... не только для меня", - проигнорировала мой вопрос Илона.

- Да, изменения есть, - не стал отпираться я. Всё равно рано или поздно это станет всем известно. По крайней мере, тем кому я доверяю.

"Фух... Спасибо", - облегчённо проговорила девушка.

- За что?

"За доверие. Если бы ты не признался, не буду скрывать, я очень огорчилась бы".

- Радоваться тоже особо не чему, - пробурчал я.

"К сожалению ты прав", - согласилась Илона, - "маги создававшие защитные заслоны в Диком лесу, названые впоследствии рубиконами, столкнулись с изменениями которые вызывало присутствие в этой зоне. Не думала, что об этом кто-то прознает. Это было уйму времени назад! Я случайно натолкнулась на свитки с описанием опытов".

- Хочешь сказать, что про эту особенность доложили императору? - прервал я исторические размышления Илоны.

"Да. Именно этот разговор слышала Веста", - подтвердила девушка, -"император намерен объявить тебя вне закона как Изменённого. Это значит, графство будет легко вернуть императору. Не забывай, что старому графу оно было пожаловано и может быть изъято. Вопрос конечно спорный, но скорей всего это у них получится".

Я молчал, обдумывая услышанное. Похоже, мой стремительный взлёт скоро приведёт к катастрофическому падению.

"Император вправе потребовать освидетельствование тебя целителями", - Илона растолковала моё молчание по-своему, - "и тогда, доказать твоё право на графство и всё, что есть в нем будет невозможно. Алекс, это либо война с империей, либо изгнание...", - голос девушки завибрировал. Видимо спокойствие достаётся ей весьма нелегко.

- Не паникуй! -строго сказал я, с силой вогнав жало хвоста в голову подкрадывающийся ко мне сороконожки, размером с человеческую руку. Раздался булькающий писк и гад попыталась обвить мой хвост. Я буквально порвал её когтями на мелкие кусочки. Вздохнул, отбрасывая остатки твари, сказал - разберёмся.

"Я стараюсь", - казалось ещё немного и девушка расплачется. Если Илона, ментальный маг, зрелая, состоявшаяся личность, так реагирует на эти новости, то что можно ожидать от остальных?

- Вначале нужно выбраться из этой задницы, - успокаивающим голосом сказал я, - а пока ни у кого нет никаких фактов. Следовательно, любые попытки опорочить меня или забрать графство незаконны, и более того, очень опасны для империи.

"Ты так думаешь?"

- Уверен. Ну во-первых это не так то просто, а во-вторых, если император отберёт моё графство, по выдуманным причинам, то взбунтовать дворян не составит труда. И тогда империей будет править совсем другой человек. Это конечно всё хлопотно, но ...

"Ты хочешь поднять мятеж?"

- Нет, не хочу, но меня могут вынудить это сделать.

"Но ты же сказал, что у тебя есть изменения тела, значит император в чём-то прав...".

- Ты на чьей стороне? -спросил я, - только не говори, на стороне правды!

"Я с тобой, Алекс. Можешь не сомневаться", - поспешно сказала Илона.

- Я и не сомневаюсь. Что-то ещё?

"Да, есть... ну так, мелочь...", - замялась девушка.

- Лон, только не надо изображать из себя цел... не знаю кого. Говори.

"В записке Веста сообщила, что тайная канцелярия объявила меня в розыск... Если бы служанка не была так расторопна, я была бы уже у них".

- И что ты натворила в этот раз?

"Да вроде бы ничего особенного...", - растерянно отозвалась девушка, -"долгая история...".

- Понятно, что ничего не понятно, - заключил я, - ступай к Рампилу. Он позаботится о твоей безопасности, я позвоню ему.

"Я уже у него", - просветила меня Илона , -"дать ему переговорник?"

- Нет. Больше не могу говорить. До связи.

"Береги себя", - раздался в ответ искренний голос Илоны. Я прервал связь. Первый добив панцирного ёжика, вопросительно посмотрел на меня.

- Однако у нас проблемы, котяра, - задумчиво проговорил я, - ладно, отдохнули и будет. Пора в путь.

Видимо день сегодня переговорный. У меня даже мысль мелькнула, остановиться где-нибудь в спокойном месте и обзвонить всех, а потом уже продолжать свой путь. Мы преодолели пару километров, когда перед глазами проплыла надпись "Входящий вызов Хисий". Ну что делать, пришлось остановиться и взобраться на дерево. Там спокойней, разговор может оказаться непростым.

- Привет, Хисий. Слушаю тебя, - начал я разговор.

"Ровных дорог, владыка", - само приветствие уже немного насторожило, - "есть возможность поговорить?"

- Да, я слушаю. Говори.

"Я по поводу рассказа твоей посланницы", - начал старый пластун, - "не совсем понятно, почему ты сам это не рассказал, но это твоё право", - пластун замолчал.

- Ну и какой вердикт? - не выдержал я.

"Да я даже не знаю что сказать...", - немного растерянно проговорил Хисий.

- С самого начала и начни. Я удобно устроился и могу выслушать, - подбодрил я его.

"Собственно, всё сделали как ты велел. Девушку выслушали, Аксинья посмотрела на её беду... дед её, добрый вояка, интересно было с ним поговорить. Избу им выделили, на довольствие поставили. Вроде всё", - как то неуверенно закончил старый воин.

- Хисий, ты мне голову не морочь... Я отлично знаю, в чем смысл вашей службы... я предупреждал, что я не истинный. Вы не послушали. Все ошибаются. За Намин, конечно спасибо, но речь не о ней.

"Эх, Алекс-Алекс. Жалко что ты маловато в академии поучился. Так бы знал, что умение перекидываться в боевую ипостась говорит о принадлежности к роду воинов. Вот и всё".

- Да? Значит вы не удивились?

"Почему же, удивились. Но и обрадовались", - проговорил Хисий, - "истинный, да ещё и потомок рода воинов, мы про такое и мечтать не могли!"

- Подожди, подожди, Хисий. Но у меня хвост. Ты понимаешь? Длинный, гибкий хвост и дурацкие крылья за спиной! Если крылья я умею делать невидимыми, то хвост не прячется! Ты это понимаешь? Вы о таком предводители мечтали? А уши! Да эльфы от зависти удавятся увидев мои уши! Блин! - в сердцах сказал я, и уже спокойней добавил, - а ты мечтать... Эх...Хисий.

"Ты не горячись", - в голосе пластуна слышалась усмешка, - "эка невидаль. Хвост! Не рога же в конце концов", - старый воин рассмеялся.

- Ага. Мои жёнушки как увидят меня во всей красе, у меня головы для рогов не хватит, - пробурчал я. Хисий хохотал уже не стесняясь, - и нечего ржать!

"Не обижайся, Алекс", - старый пластун кое-как справился со смехом, - "когда поймёшь всю глупость своих опасений, сам смеяться будешь", - пообещал он, - "ладно, шутки в сторону", - голос стал серьёзным, - "повторю ещё раз. Твои способности дают тебе преимущества, и никак не делают ущербным. Я знаю про что говорю. А то что хвост не умеешь прятать, это дело времени. Как только выйдешь из леса, давай сразу в Зимницы. Тут, в спокойной обстановке, разберёшься со своими способностями".

- Слушай, а ты в курсе, что демоны могут тоже перекидываться в зверя? Значит они тоже истинные?

"Нет. Наши предки, как только пришли сюда, сразу пошли к демонам. Там нет Истинных. Ни тогда, ни сейчас. Я сам мотался по степям полгода. Нет там истинных!"

- Но ведь перекидываться они умеют?

"Да. Это общеизвестный факт. Их предки вышли из Дикого леса и были изгнаны в степи к подножьям Огненных гор. С тех пор там и живут. Но к Истинным они не имеют никакого отношения".

- Мнда-а, - протянул я, - я понял тебя. Если у тебя всё, мне пора.

"Есть маленький вопросик", - предупредил окончание беседы Хисий.

- Давай уж.

"Пообещай мне, что когда прибудешь в Зимницы, примешь меры чтобы в клане остались твои наследники".

- Хисий, ну ты чего? Блин, я ту хвостатый-крылатый, а ты опять про своё. Дашки вам мало?

"Мало. Дария девка правильная. Она от себя дитя не отдаст. Все считают, что она понесла от Ульриха. Так что сам понимаешь, могут быть проблемы. И вообще, я тебя не понимаю. В Диком лесу нашёл себе бабу и дитя ей сделал. У нас что в бабы хуже? Ты пойми, Алекс, откажешь нашим девкам, разговоры пойдут... нехорошие. Все подчинятся, но ..."

- Осадок останется, - закончил я за пластуна.

"Вот именно!"

- Ладно. Только с одним условием, никаких девственниц.

"Ну, Алекс, ты сказал! Я что их сам девственности лишать должен?", - возмутился Хисий.

- Дело твоё. Но это моё условие.

"Ты пойми, если ты у неё не первый, то чистоты потомства гарантировать нельзя! Нам нужен твой потомок, а помесь бог знает с кем!"

- Мне, знаете ли, тоже же эти неприятности первого раза ни к чему. Понятно!? - непримиримо возразил я, - решай этот вопрос как хочешь. Я сказал.

"Хорошо", - помолчав, ответил Хисий мрачным голосом.

- Тогда договорились, отработаю, - пообещал я, - если не испугаются.

"Ты плохо знаешь пластунских женщин", - усмехнулся Хисий, - "будет возможность, свяжись со мной. Вопросы по графству есть".

- Хорошо. До связи.

"До связи", - отозвался пластун и соединение прервалось.

- Я правильно понял, пластуны не оправдали твоих надежд и не собираются отказываться от тебя? - сострил Первый.

- Да. Говорят это нормально, иметь хвост.

"Они правы. Любой уважающий себя самец должен иметь хвост!", - кот начал спускаться с дерева, - "а команда девиц, это типа приза, за воздержание в лесу?"

- Отвянь. Знаешь же Хисия, при каждом удобном случае готов мне кого-то в кровать подсунуть.

"А ты прям так против-против", - усмехнулся кот, - "ну, ты идёшь? или остаёшься о девственницах мечтать""

"Вот щас шарахну молнией, умник", - я двинулся следом за арвендом, толкнув запрос своему искину, - "Зак, ты меня слышишь?"

"Рывками", - отозвался искин. Вот же невезуха, совсем забыл, что связь тут не везде.

- Первый подожди. Сейчас с Заком парой слов перекинусь и двинемся, - крикнул я коту, который уже был на земле.

"Жду", - лаконично ответил арвенд.

"Зак, у меня к тебе один вопрос. Раньше на этой планете были развлекательные комплексы?", - толкнул я по связи с искином.

"Эта планета вся была развлекательным комплексом. Но я понял тебя. Да, было несколько мест с повышенной концентрацией различных развлекательных площадок".

"Замечательно. Значит у тебя есть в архивах какие-то схемы ... не знаю... качелей- каруселей?"

"Кое-что есть", - подтвердил мою догадку ЗАК, - "а в чем собственно вопрос?"

"Да очень просто. Моё графство император хочет отобрать. Вместо войны с ним, мы сделаем так, чтобы про графство Андера знал каждый житель империи. Понимаешь? Если про нас ни кто не знает, то отнять нефиг делать, а вот если мы у всех на слуху, то для императора это будет очень проблемно. Дворяне возмутятся. Император не дурак, поймёт, что со мной лучше дружить!"

"И для этого ты хочешь сделать графство развлекательным комплексом?", - закончил мысль ЗАК.

"Ну не всё графство. Это слишком. В идеале, понастрою таких центров по всему континенту. Но начнём с моего графства!"

"Анализ показывает, правильность твоих предположений не более сорока одного процента. Проблемы поддержания общественного порядка, транспортных коммуникаций, рекламы... Это самое простое. Количество рисков очень велико", - предупредил искин.

"Риски есть всегда. Подготовь подборку аттракционов приемлемых для существующего уровня развития. Вечером обсудим".

"Принято", - отрапортовал искин. Я прервал связь.

- А насчёт транспортировки, пожалуй решим сразу, - проговорил я и дал запрос "Вызвать абонента Рампил".

Глава гильдии ответил не сразу. Первый, сидя под деревом, нетерпеливо поглядывал на меня.

"Рампил слушает. Кто вызывает?" - наконец раздалось в голове.

- Это Алекс. У меня есть вопрос, есть возможность говорит?

"Вполне. Слушаю тебя".

- Скажи, гильдия может приступить к строительству портальной башни в городе Озёрске? - Рампил поперхнулся и раскашлялся. Очень неприятно когда в голове кто-то кашляет. Я морщился, но связь не прерывал.

"Алекс, ты вообще понимаешь что сейчас сказал?" - наконец выдавил из себя глава гильдии.

- А что такого? У меня есть очень хороший план развития графства. Но для этого нужен официальный портал.

"Нет, ты не понимаешь! Гильдия никогда не строит порталы. Мы находим их и восстанавливаем, если это удаётся. Либо консервируем, если не получается. Это наследство Древней цивилизации. Мы не можем построить такое!"

- Рампил, - перебил я, - ты ко мне в замок как попал? - наступила тишина, - ну что молчишь? На коне задницу бил, или через портал?

"Я не знаю, что и сказать...", - наконец ответил глава гильдии, - "с тобой всё ни как у людей... и как мы объявим про мобильные порталы? Они существуют, и у многих имеются, но официально их нет! А те , про которые известно, в хранилищах гномов. И что ? Ты хочешь принародно объявит..."

- Рампил, - снова перебил я главу гильдии Повелителей Дорог, - ни кто не говорит про мобильные порталы. Вышли людей в Озёрск. Пусть найдут подходящее место и объяви, что там обнаружен портал Древних. Всё! Какие проблемы?

"Проблемы? Будут проблемы", - разгорячился Рампил, - "будет комиссия магов, как минимум из имперской академии, куча чиновников... Это ... это невозможно".

- Да брось, Рампил, - не согласился я, - создать всемирную портальную империю, вот это действительно невозможно. Но ты это сделал. А тут... фи... мелочь. Деньги нужны всем, а кто не умеет молчать, у меня есть к кому обратиться. Помогут замолчать навечно.

"Ох, Алекс. Иногда ты меня пугаешь своим цинизмом", - театрально вздохнул старый прохвост, - "хорошо, я подумаю что можно сделать".

- Ответ не верный. Подумай как это сделать. И приступай как можно быстрей.

"Что за спешка?"

- Тебе Илона не рассказала?

"Рассказала. Не знаю насколько её рассказ был полным. Но причём тут портал в Озёрске?" - удивился Рампил.

- Есть мысли, Рампил. Есть. Давай вечером обсудим. Мне идти нужно.

"Да-да, Алекс. Был рад тебя услышать. Я теперь те-ле-фон с собой буду носить. Так что я на связи".

- Отлично. До связи, - я собрался прервать связь

"И ещё, Алекс. Будь поаккуратней там. Хорошо?"

- Обещаю, - я разорвал соединение. Спрыгнув с дерева, по-собачьи отряхнулся, - ну вот, теперь я готов к путешествию.

- Надолго ли? - недовольно рыкнул кот, устремляясь за мной.

Перепрыгивая через поваленное дерево я, неожиданно для себя, приземлился около телеги с огромными колёсами. Такую вроде бы арба называют. Что же это за невезуха, то архивы в голове распаковываются так, что дубу дать можно, а теперь эти видения!

Осмотрелся. На арбе стоял Фарг и сурово смотрел на толпу перед собой. Я тоже внимательно посмотрел на них. Люди как люди, и чего их орками зовут? Ну цвет кожи тёмный, оливковый, ну так это может приколы местного светила. А так ничего особенного. Негроидное поселение в степях Тарилана. Напротив нас, на земле горой высился огромный парень в боевой раскраске, с бритыми висками и короткой косичкой. Из-за его плеч торчали две гарды мечей. Вообще-то все были с оружием, некоторые держали небольшие, круглые щиты, некоторые пики, алебарды, и другое железо...

- Одумайся, Тальхур! - негромко проговорил Фарг, - и ты и я знаем, что из набега никто не вернётся.

- Не думал что брат вождя такой трус, -также негромко отозвался молодой воин, - у тебя было время. Оно вышло. Теперь моё время и тебе лучше уйти.

- Хорошо, - примирительно ответил Фарг, - как старейшина клана "Быстрого топора", я хочу сказать.

- Говори и уходи, - уже громко ответил Тальхур.

- Воины. Посмотрите вокруг и запомните лица своих матерей и сестёр, жён и детей! И пусть ваши близкие запомнят вас вот такими, смелыми и решительными, - по толпе пошёл одобрительный гул, - потому что ни вы, ни они не увидите больше друг друга! - прокричал Фарг, - И всё это зачем? Что вы хотите доказать?! - Фарг поднял руку, - я, Фарг, один из старейшин клана, призываю вас остановиться!

- Где Зула?...

- Почему ты её не привёл?... - раздались голоса из толпы, - ты обманул нас... нет тебе веры...

- Она придёт, - прокричал Фарг, - её муж, ваш вождь, по праву крови, попал в Дикий лес и скоро должен выйти из него...

- Хватит врать...

- Не верим тебе...

- Тальхура в вожди...

- Таль-хур... Таль-хур... Таль-хур... - за скандировали воины, потрясая оружием.

- Ты получил ответ, - криво улыбался Фаргу, новоиспечённый вождь, - теперь уходи. Мне в клане трусы не нужны.

- Не тебе решать, - Фарг спрыгнул с телеги, под гиканье толпы, - есть совет старейшин, и только он может решать вопрос кто нужен клану.

- Это не надолго, - зло процедил молодой воин.

- К сожалению ты прав, - спокойно ответил Фарг, - потому что скоро клана не будет! - старый орк развернулся и двинулся сквозь толпу. Орки притихли, расступаясь перед Фаргом, идущим с гордо поднятой головой. По-моему, по его щеке текла скупая, мужская слеза.

Я кубарем полетел, больно ударившись о землю, спиной. Твою же мать! Такие приколы могут стоит мне жизни! Всего-то через дерево перепрыгнуть хотел.

"Ты как?", - Первый резко остановился и направился ко мне, - "что-то случилось?"

"Видение было... Про орков... Всё нормально", - я поднялся и отряхнулся, - "по дороге расскажу".

Мы двинулись дальше.

Где-то в пяти километрах от генераторной я заметил полное отсутствие чёрной энергии. Это реально порадовало. Значит мои мучения были не напрасны, и вскоре от Дикого леса останутся одни воспоминания. Так что вечерние разговоры со своими соратниками и женами, планировал проводить в тепле и уюте.

Вход в генераторную открылся при нашем приближении:

- Добро пожаловать в экспериментальный комплекс адаптации а ноль один, - прозвучал голос АИ-2, когда мы вошли в открытый проём.

- Привет, АИ два, - поздоровался я, Первый лишь покосился на меня, - как дела?

- Очевидно вы имеете ввиду работоспособность подконтрольных мне генераторов?

- В том числе и их.

- Генераторы выведены на восьмидесятипроцентную мощность. Ремонтными роботами ведутся восстановительные работы пятого излучателя. Продолжительность работ оценивается в семьдесят пять суток.

- Вот как?! - немного удивился я наличию ремонтных роботов, - кстати, интерфейсный модуль управления а ноль один не восстанавливать и не включать!

- Принято.

- Слушай, АИ два, я хочу скоммутировать тебя с моим домашним комплексом искусственного интеллекта. У меня с ним налажены каналы связи. Ты как, не против?

- Это противоречит инструкции номер семьдесят шесть, пункт восьмой, который запрещает соединять модули Экспериментальной Программы и домашние комплексы искусственного интеллекта...

- Да брось, АИ два. На планете одни аборигены. Какие инструкции? Столько лет прошло... Кроме тебя про них никто не знает!

- В ваших словах есть рациональное зерно. Инструкции не обновлялись очень давно... но, в любом случае, для любых коммуникаций комплексов, нужно подтверждение от континентального управляющего центра, - согласился искин.

- Ну так получи его.

- У меня нет с ним связи, - запел известную мне песню искин, - при выводе генераторов на полную мощность и восстановление напряжённости инфополя планеты до тридцати процентов, связь должна восстановиться. Тогда я отошлю запрос в КУЦ.

- Вот спасибо, - хмыкнул я, - но всё равно, куда тебе кинуть ссылочку доступа? А то разрешение получишь, а соединиться не сможешь. Я же не буду тут сидеть.

- Согласен с вашими доводами, - проговорил АИ два и на полу широкого коридора, по которому мы с Первым неторопливо шли, засветились прерывистые стрелки, - следуйте к консоли управления.

"Вызвать абонента ЗАК", - дал я себе словесную формулу.

"Слушаю тебе, Алекс", - тут же раздался голос моего искина.

"Я в генераторной, держи мой разговор с местным искином", - я толчком передал свой разговор в виде образов и эмоций.

"Получил", -отрапортовал ЗАК, - "Немного смазано, но суть понятна. Отправляю ссылку доступа. Я пока подготовлю защитные схемы".

"Не торопись, он пока не готов. И оставайся на связи, попробую получить доступ к управлению АИ два".

"Принято".

Линия, из коротких светящихся стрелочек, по которой мы шли, обрывалась около шлюза. При приближении к проёму дверь бесшумно ушла в стену. Комната была небольшой, совершенно пустой, с матово-серыми стенами и светящимся потолком. Эдакий чулан.

- Это и есть консоль? - поинтересовался я.

- Да, - лаконично подтвердил АИ два.

- Хорошо, - и дальше я построил образы и произнёс на языке Бесамблера формулу доступа к системе управления. Модификации моего тела, проведённые ИМУКом, затронули все органы, в том числе и голосовые связки. Могу спорить на ящик пива, ни один нормальный человек не сможет произнести эту абракадабру слитно и не запинаясь. Язык в трубочку свернёшь и голосовые связки судорогой сведёт!

- Для подтверждения полномочий, просьба пройти идентификацию, - раздался электронный, безэмоциональный голос. Напротив двери, на стене, засветилась стилизованная мишень. Перетёк в человеческую форму, подошёл и приложил к центру мишени ладонь. Линия повторила очертание моей ладони. От кончиков пальцев до локтя прошла волна лёгкого покалывания, - доступ подтверждён. Выберете необходимый режим.

Перед глазами возник экран. Такое ощущение, что я надел очки, с окуляром во всё лицо. Повертел головой. Точно очки. Граница экрана поворачивалась вместе с моей головой. Справа пробежал столбик каких-то знаков и экран ожил. Сверху панель с кнопками и обозначениями, справа бегущий столбик цифр и знаком, слева длинные светящиеся кнопки. Основное поле экрана, светло серого цена, было чистым.

Итак, где тут режимы? Хоть бы стул предложили. Стою тут как дурень голый и головой верчу! Не успел так подумать, рядом мыльным пузырём надулся шар и опал стилизованным креслом.

- Что это было? - прорычал Первый, обходя вокруг появившегося сиденья.

- Прелести комфортной жизни, - я развалился в кресле, - погодь немного, я немного общнусь с местным интеллектом.

- Надеюсь откачивать тебя не придётся, после твоего общения?

- Я тоже надеюсь.

Итак, что мы имеем? Справа информационное окно. Отображает некие процессы, для меня непонятные. Минимизируем его, чтобы не отвлекал. Слева кнопки. Руны, начертанные на них, мне также непонятны. Оп-пачки! Руны изменили очертания, становясь читаемыми. Получается, сменил язык интерфейса. Отлично. Что ту есть? Конфигурирование..., Доп возможности..., Объединение... это всё не то. Вот. Связь. Потянулся к этой кнопке. На большом поле нарисовалась сложно воспринимаемая схема, с узлами, ветвлениями, светящимися кружками и точками.

- Выделить канал связи с континентальным управляющим центром, - дал я команду. Схема прыгнула вперёд, засветился канал, оканчивающийся красным крестом.

"Подтверждения целостности канала не получено", - прозвучало в голове. Это я так, для проверки...

- Выделить модуль связи с внешними комплексами искусственного интеллекта, - попробуем докопаться до точки входа, а там посмотрим. Очередной виток 3D линий, и перед глазами выделенный красным прямоугольником набор трубопроводом с узлами.

- Подготовиться к приёму ссылки соединения, - проговорил я очередную команду. 3D схема приблизилась, превращаясь в мерцающий прямоугольник. Я толкнул в этот прямоугольник последовательность символов, полученных о ЗАКа. В мерцающем прямоугольнике, с высокой скоростью мелькнула бегущая строка и снизу возник ещё один прямоугольник.

- Введите разрешительный код, - раздался электронный голос в голове. Не-е, мы так не договаривались. Это тоже самое, только в ручном режиме.

- Включить функцию безусловного соединения, - сымпровизировал я. Прошло немного времени и прямоугольник с бегущей строкой замигал зелёным цветом.

- Запрос на соединения отправлен, - раздался в голове голос искина, - ожидается отклик внешнего комплекса, - и через некоторое время, - отклик получен. Рекомендуется перевести конфигурирование каналов связи в автоматический режим.

- Включить автоматическое конфигурирование, - проговорил я и добавил, - выключить консоль.

Экран перед глазами исчез.

- АИ два, ты тут?

- Вопрос не распознан, - отозвался искин, - прошу уточнить формулировку.

"ЗАК, получил запрос на соединение?", - вместо ответа, толкнул я по связи с ЗАКом.

"Да. Производятся работы по согласованию правил взаимодействия", - отозвался ЗАК.

- АИ два, доложи процент выполнения работ по соединению с комплексом ЗАК, - переключился я на местного искина.

- Шестьдесят два процента, - отозвался АИ-2.

- Ну вот и отлично. Продолжать работы.

- Принято.

- АИ два, мне нужно в реабилитационный комплекс. Подсвети дорогу, - попросил я. В коридоре замерцала пунктирная линия на полу, - пошли Первый, может всё-таки добьёмся от местных лечебных роботов правды.

- Какая правда тебя интересует? - спросил кот, шествую рядом.

- Мой хвост, котяра, и уши, разве не понятно?

- А что с ними не так?

- Они не прячутся. Вот смотри, - я развернул за спиной крылья. Верней обрубки, а не крылья, - видал?

Кот фыркнул и отскочил в сторону:

- Лучше спрячь, - попросил он, - действительно, это проблема!

- Да ну тебя, - отмахнулся я, пряча крылья в пространственный карман, - как будто не понял...

- Если можешь прятать эти... с позволения сказать крылья, то сможешь и хвост. При чем тут лечебные роботы? И вообще что это такое, роботы?

- Ладно, забудь, - отмахнулся я, - сам всё увидишь.

Пунктирная линия заканчивалась около довольно широкого шлюза. Тут я был, а может и нет. Коридоры похожи как близнецы.

- Открыть дверь, - проговорил я, подойдя к ней вплотную. Шлюз с шорохом отодвинулся, пропуская нас.

- Рад приветствовать вас, Алекс, - раздался голос АР-5, - что привело вас? Я вижу арвенда. Их лечение не входит в комплект моих программ.

- Он здоров, - хмыкнул я, глянув на кота. Тот сел и почесал задней лапой за ухом, демонстрируя своё безразличие, - мне нужна твоя помощь.

- Предварительный анализ не выявил критичных ранений. Пройдите к креслу. Проведём детальное сканирование.

Я прошёл к кровати с манипулятором в изголовье и улёгся на неё, положив хвост между ног. От мелькания разноцветных каналом и сеток, в глазах пошла рябь. Прошло некоторое время.

- У вас не наблюдается никаких критичных изменений в телах, - дал заключение Аэр пять.

- А хвост? Я так и не могу его прятать. Ты понимаешь? Как мне выходить к людям? - возмутился я.

- Вынужден повторить. Морфическая направленность ваших составляющих в полном прядке. Всё связано с вашим психологическим состоянием. Я не могу научить вас работе со смежными пространствами. Более того, у вас такое умение имеется...

- Имеется, да не совсем, - пробурчал я, садясь на кушетки, - и что, ничем не можешь помочь? Может мне попревращаться туда-сюда, а ты посмотришь? А?

- Вам нужно обратиться в КУЦ, в Службу Развития Личности. Вам там помогу, проведут детальное обследование и, при необходимости, обучение. Моих же мощностей и технических возможностей недостаточно для таких мероприятий, - озадачил меня искин.

- Спасибо и на том, -я спрыгнул с кушетки, - где тут лифт или портал в КУЦ?

- Про такие возможности у меня нет данных.

- Понятно. Пойду поищу.

- Удачи, вам.

- Ага, - с этим я вышел из лечебного комплекса, - АИ два, подсвети дорогу к порталу в КУЦ.

- На подконтрольном мне комплексе нет службы портального сообщения, - отрапортовал искин.

- Ну что, за засада?! Блин! Что за дурни строили генераторную без связи с КУЦ? - бурчал я, думая в какую сторону идти.

- Придётся ножками? - рыкнул кот, - куда нам торопиться? Были же уже там, дойдем и в этот раз.

- Ага, дойдём! Ты знаешь, что по всеобщей сетке до КУЦ километров пятьсот? Мне к оркам срочно нужно, и в таком виде не могу там показаться! - возмутился я. Кот немного отошел от меня. Так, на всякий случай, - ЗАК, портал Эко КУЦ действует?

"Портал нестабилен. Системы его самодиагностики работоспособны менее чем на пять процентов. Службы восстановления не распознаются. Категорически не рекомендую им пользоваться", - предостерёг искин.

- Твою же мать! Придётся пёхом идти, - настроение резко упало.

"Разреши комментарий?", - донеслось от ЗАКа.

- Давай, - сказал я, направляясь вдоль коридора.

"Я правильно понял, тебе нужно попасть в КУЦ?"

- Да, ЗАК! - проорал я, - ты удивительно наблюдательный!

- Наблюдается повышенный пси-фон, - вмешался АИ-2, - рекомендую обратиться в лечебный отсек для оказания психологической помощи.

- АИ два не вмешивайся, - рыкнул я на искина, - устроили тут круговую поруку! ЗАК, докладывай!

"Я дал запрос КИВу. У него есть информация о коммуникационных тоннелях между КУЦ и генераторными комплексами. В них кроме технических составляющих имеется транспорт контроля. Это, конечно, не портал, но гораздо быстрей чем пешком", - выдал ЗАК.

- Во как? ЗАК, ты красавчик! АИ два, укажи вход в коммуникационные тоннели, - тут же приказал я.

- В подконтрольном комплексе такого входа не значится, - отрезал искин.

- ЗАК, что за хрень? АИ два говорит такого у него нет!

"Подтвержд