Book: S-T-I-K-S. Пепел



S-T-I-K-S. Пепел

Сергей Турчанинов

S-T-I-K-S

Пепел

Пролог

— Глянь, Меченый, — Артас не глядя пихнул мне бинокль, не отрываясь от наблюдения за дорогой, но уже сквозь оптический прицел винтовки. — Муры почти добрались до засады. Скоро повеселимся.

Я взял бинокль из рук напарника. Так, сейчас посмотрим, что там у нас. Что так заинтересовало наших нанимателей, раз они решили привлечь наш отряд стронгов. Один из самых высокооплачиваемых в Улье.

Сперва изображение предстало перед моими глазами мутным, но подкрутив немного линзы бинокля, я смог рассмотреть приближающиеся цели.

Впереди по разбитой трассе, пролегающей между каменистых холмов, мчал обшитый листами брони уазик. По бокам от него двое мотоциклистов в легких бронежилетах, с пистолетами-пулеметами наперевес, обеспечивают прикрытие. А сзади ленивой улиткой катилась, наглухо тонированная «буханка». Из люка на крыше машины торчал пулеметчик, крепко вцепившись в РПК.

— Начали, — в ухе по микронаушнику раздался противный, шипящий голос Аспида, заставивший, меня скорчится, как после приема стопки самогона. — И помните «буханка» нужна нам целой, остальных в расход!

Артас снял первого мотоциклиста, почти сразу открыл огонь второй наш снайпер, засевший на соседнем холме. Винтовочная пуля пробила мотоциклисту ногу, и тот кувыркнулся через руль своего мотоцикла.

Пулеметчик, оседлавший крышу «буханки» со своим РПК, наконец, проснулся и начал поливать окрестные холмы градом пуль. Тут в игру вступил я. Переждав, пока пулеметный шквал без толку пронесся над нашим укрытием, я взвалил на плечо РПГ и, высунувшись из укрытия, открыл огонь по уазику.

Граната с грохотом вылетела из ствола, и ударила прямо под передний мост машины. Перевернув ее и опрокинув на землю. Преграждая «буханке» путь вперед. Но водила, не растерялся, резко дав задний ход. Умно. Захотел выбраться из капкана, пока он, еще не захлопнулся полностью.

Но у нас и на этот случай все было схвачено. Из поворота вылетел пикап. Стрелки, находившиеся в бронированном кузове, открыл огонь по колесам «буханки». Его тут же поддержали наши штурмовики из своих укрытий.

Пулеметчик на крыше «буханки» давно свисал мертвым грузом, так, что муры не могли дать нам достойный отпор. Вильнув в сторону обочины, машина встала на месте. Из-под капота «буханки» повалил густой черный дым.

— Артас, погнали! — Скинув РПГ, я подхватил валявшийся рядом «калаш» и быстро спустился с холма.

К тому времени как мы подошли, весь отряд собрался у подбитой машины. Никто не решался лезть в кузов первым. Все ждали пока, Аспид отдаст приказ.

— Кэп, у нас тут пленный, — двое бойцов подтащили не добитого мотоциклиста, того что вылетел через руль.

— Меченый ты знаешь, что делать, — Аспид обернулся ко мне.

— Конечно, — я без вопросов снял автомат с предохранителя и выстрелил пленнику прямо в голову.

Вот так просто и хладнокровно. А ведь если бы мне месяц назад сказали, что я попаду в суровый мир Улья и стану хладнокровным убийцей. Я бы лишь рассмеялся этому фантазеру в лицо.

Глава 1

Новая жизнь

— Поезд по направлению «Сосенский — Железняки», отходит с третьей платформы, — раздался писклявый голос диспетчера сквозь хриплый динамик. — Повторяю…

Что она там повторяет, я уже не слушал. Подхватив чемодан, я поднялся со скамейки и направился в сторону указанной диспетчером платформы.

Ну, вот и все. Прощай унылый город. Больше меня здесь ничего не держит. Фирма, что я открыл, на пару с другом, обанкротилась. Любимая девушка меня бросила. А на кармане осталось всего тысяча рублей. Так, что пора отчаливать в родные Железняки, на побывку к родственникам.

Поезд медленно подкатил к третьей платформе, издав характерное: «ш-ш-ш» при остановке. Дождавшись пока откроются двери, я ловко запрыгнул внутрь поезда прямо с платформы.

У входа в вагон меня уже ждала пышная проводница, смерившая меня недовольным взглядом. Буквально вырвав билет у меня из рук, она коротко пробубнила:

— Ваше купе номер тринадцать.

— Благодарствую, — изобразив шутовской поклон, я еле протиснулся мимо проводницы. Уж слишком габаритная оказалась мадам.

Пройдя по короткому коридору вагона, я нашел свое купе. Отодвинув скользящие двери, вошел внутрь.

К моей радости сосед у меня был всего один. Мужик лет сорока пяти, одетый в ярко-зеленую байховую рубаху и серые брюки. На ногах у него красовались смешные тапочки с бумбонами. Представился он как Михаил.

— Николай, — ответил в свою очередь я, пожав мозолистую ладонь соседа.

— Ну, что Колян, может, дерябнем, — хитро прищурившись, Михаил пригласил меня за стол, на котором уже томилась непочатая бутылка водки в сопровождении простенькой закуски. — Так сказать за знакомство.

— Почему бы и нет, — не видел повода отказываться я. В последнее время на меня навалилось много проблем, расслабится мне, не помешает. — Только не много.

— Ясен пень, — хлопнул себя по колену Миша. — Что тут пить-то.

Почувствовав кураж после второй, я неспешно осмотрел полки купе. В углу лежали кожаные краги и хитрый шлем, похожий сразу на гоночный и на защиту голкипера. Проследив мой взгляд, сосед прищурился с улыбкой, пояснив:

— Собрался, вот, на гонки без правил. Экипировкой вот разжился. А, ты, Николай, шлем-то примерь. Штука классная!

Не заставляя себя долго упрашивать, я вышел из-за стола. Сделал два нетвердых шага и нацепил хитрую штуковину на голову. Внутренний вкладыш мгновенно мягко обхватил мой череп. Михаил внимательно глядел на меня:

— Ну, как ощущения! Шлем чётко фиксируется на голове, а при резких движениях головой или туловищем выскакивает прочная маска-забрало. Морда лица защищена. Можешь убедиться сам!

— Да Мишаня классная штуковина!


Проснулся я от противного кислого запаха настойчиво лезшего в ноздри. Тяжело вздыхая, я поднялся с полки. Как же гудит голова! Выпили, называется чуть-чуть.

Осмотревшись еще нетрезвым взглядом, я с облегчением выдохнул. Хорошо хоть в своем купе остался. Не хватало, проснутся, черте знает где. Так, стоп! А сколько я проспал?

Метнувшись к окну, я трясущимися руками отодвинул занавески. Поезд остановился на какой-то станции. Больше ничего понять не возможно. Мало того, что на улице уже стемнело, так еще и непонятный белесый туман окутал все вокруг. Да еще этот непонятный запах!

Надо выбираться на разведку. Хотя бы узнать, где я. Ну Миша, твою ж мать! Ни дай бог я из-за тебя пропустил свою станцию. Убью!

Хлопнув в раздражении дверью, я вышел из купе. Да, что за чертовщина! Туман каким-то образом проник и внутрь вагона. Как такое вообще возможно?

Пройдя к выходу из вагона, я чуть не споткнулся об стоящего на коленях мужика. Он урчал, словно довольный кот и активно рвал что-то руками.

Заглянув ему через спину, я в ужасе вскрикнул, запоздало зажав рот ладонью. Под мужчиной, с разорванным горлом, в заляпанной кровью униформе находилась давешняя проводница.

Мужчина медленно встал. При этом он натужно хрипел, словно это простое действие отнимало у него все силы. Неуклюже развернувшись, мужик обернулся ко мне.

— М-м-михаил?! — Я еле выдавил из себя имя своего соседа по купе, непослушными губами. — Миша, постой! Это же я, Коля!

Но твари, в которую превратился Миша, было на это глубоко плевать. Серая пергаментная кожа обтянула его почти лишенный волос череп. Свежая кровь противно стекала с его подбородка, заляпав и без того не самую чистую рубаху. Тварь кровожадно урчала и, переваливаясь с ноги на ногу, ковыляла ко мне. Глаза моего собутыльника при этом не выражали никаких эмоций. Словно передо мной был ходячий труп.

— Предупреждаю, — я отступил на несколько шагов назад, готовясь дать отпор. Не собираюсь дать себя сожрать, какому-то тупорылому монстру. — Если ты не прекратишь, я буду вынужден…

Договорить я не успел. Тварь, бывшая некогда Михаилом, бросилась на меня. Я отпихнул скрюченную пятерню в сторону. В ответ нанес весьма ощутимый удар. Коленом в пах!

Монстр, которым стал Миша, не только не остановился, но еще предпринял попытку укусить меня за плечо. Разозлившись, я врезал мертвяку еще раз. Прямым ударом ноги. Попал удачно, прямо под ребра. Не устояв на ногах, он растянулся на полу.

Я начал медленно отступать к своему купе. Нужно перегруппироваться и валить отсюда! Причем как можно быстрее.

Но моим планам не суждено было сбыться. Двери ближайшего купе резко распахнулись, и оттуда на меня бросился очередной монстр. Я едва успел увернуться. Настолько неожиданная была атака!

— А к черту все! — Плюнув со злости, я высадил ближайшее окно, сильным ударом локтя. Если все пути к отходу перекрыты, значит остается только поразить противника нестандартными решениями.

Громко матерясь, я выпрыгнул из вагона. Сгруппироваться уже ни хрена не успеваю! Так, что встречай асфальт в свои «нежные» объятия.

Удар коленом, ободранная скула, несколько кувырков через голову. Шея неприятно засаднила. Но все же мне удалось остановиться. Тяжело дыша и держась за отшибленный правый бок, я поднялся. Правый глаз был залит кровью. Проклятье! Походу сечка. Ладно, потом будем разбираться. А пока нужно найти укрытие, где я смогу переждать этот кошмар.

Кроме кабака, чья горящая вывеска, так и манила к себе сквозь туман, больше ничего путного на глаза не попалось. Странно, мобильник у меня вырубился, да и фонарные столбы не горели, а там все так и сверкало. Но черт с ним, ближайших сколько-нибудь пригодных для укрытия заведений все равно нет. Тяжело вздохнув, я похромал в сторону паба.

Может хоть там найдутся люди, которые объяснят мне, что здесь происходит. А то у меня начало складываться такое ощущение, что я пропил самый настоящий зомби-апокалипсис.

Глава 2

Семь, ведь счастливое число?

Так и не встретив по пути больше ни одного людоеда, я проковылял мимо опустевших палаток. Может наш поезд заразил какой-то неведанный вирус. А сама станция в порядке?

Ладно, скоро узнаем. Может заодно, и подлатаю себя, если в местном питейном заведении найдется аптечка. Вернулся, блин, домой.

Перейдя дорогу, по которой стелился все то же серый туман, я оказался на другой стороне улицы. До кабака, было рукой подать. Но тут меня ждала очередная неприятность.

Монстры, в которых, похоже, обратилось все окрестное население, никуда не пропали. Они все дружно штурмовали двери рюмочной. Тупо пытаясь проломить их массой своей немаленькой толпы. Но люди, находившиеся в баре, оборону держали крепко. Пару раз я отчетливо слышал гулкие хлопки выстрелов и следующие сразу за этим крепкие матюги.

Так, уже что-то. Осталось только пробраться мимо толпы этой проклятой нечисти и попасть внутрь импровизированной крепости. Главное, что бы меня самого не подстрелили, приняв в этом тумане за урчащую тварь.

— Думай Коля, — когда я сильно нервничал, то не замечал, как начинаю говорить вслух сам с собой. — Думай. Чем их можно отвлечь.

Решение пришло само собой. На стоянке у пивной стояло несколько машин. Осторожно прокравшись к ним мимо толпы, я с силой начал их расталкивать. Сигналки на машинах громко заверещали, привлекая к себе внимание монстров.

Дождавшись когда, часть толпы отлипнет от дверей паба, и пойдет на шум сигналок, я выскочил из укрытия. Что есть сил, помчался к дверям спасительного кабака, оттолкнув по пути нескольких особо прытких тварей. Почти добравшись до дверей, я громко завопил:

— Впустите меня! Я нормальный! Слышите!

Но двери открываться не спешили. Напрягая слух, я услышал, как укрывшиеся в здании люди, устроили жаркую дискуссию по этому поводу. Нашли время!

А твари тем временем поняв, что их надули, начали медленно, но неотвратимо приближаться в мою сторону. Я прижался спиной к двери, дико забарабанив в нее ногой.

— Да что, с вами люди! Впустите меня!

Я уже готовился стартовать прямо с порога заведения, но дверь широко распахнулась. Чья-то рука схватила меня прямо за шиворот, быстро затащив внутрь. Людоеды бессильно чавкнули зубами, оставшись без добычи в самый последний момент.

— Помогайте! — Грузный бородатый мужик подпер собой входную дверь изнутри.

Все кто был в это время в кабаке, бросились на помощь. Быстро закидав дверь находящимися тут же столами и скамейками.

Встав с пола, я бегло осмотрелся. Просторное чистенькое заведение, с барной стойкой в углу. Прямо за стойкой находилась неприметная дверца, должно быть подсобка. Мебель была пущена на укрепление дверей и окон. Так, что каждый уцелевший ютился, где мог.

— Ну и как тебя звать? — Бородач скрестил массивные руки на груди, и вперился в меня подозрительным взглядом. — И откуда ты к нам приперся?

— Меня зовут Коля, — я чувствовал себя как на допросе. Шесть пар глаз уставились на меня так, будто видят живого человека впервые. — Я пришел со станции. Очнулся после попойки с соседом. Вышел из купе узнать у проводницы, куда мы прибыли. Ну, тут и понеслось. Еле ноги унес.

— Да по тебе видно, — ухмыльнулся бородач, немного расслабившись. — Выглядишь ты так, будто спрыгивал с поезда на полном ходу. Кать помоги нашему гостю.

Ко мне подошла симпатичная блондинка в ободранном халате медсестры с небольшой аптечкой в руках. Усевшись на стойку, я терпеливо ждал, пока она обработает мое лицо.

— Готово, — придирчиво осмотрев свою работу, девушка отошла в сторону. — Правда шрам будет, но для мужчины это не проблема.

— Спасибо, — поблагодарил я красавицу. — Да я смотрю, вы тут подготовились на славу. Медсестра, даже полицейский есть. Только спасателей не хватает.

— Очень смешно, — служитель закона, не отрывая взгляда от окна, за которым копошились мертвяки, не оценил шутку. — Радуйся, что тебя вообще сюда пустили.

— А в поезде были еще нормальные люди кроме тебя? — Толстяк поспешил перевести тему.

— Понятия не имею, — я пожал плечами. — А кто-нибудь в курсе, как далеко отсюда Железняки?

— Ты уже здесь приятель, — хмыкнул бородач, зайдя за стойку.

— Слава богу, — облегченно выдохнул я. — А то, я уж думал, что проспал остановку. А как вы узнали о том, что в городе творится? Я, к примеру, проснулся от запаха невыносимой кислятины. И хочу сказать, что вовремя проснулся.

— Наша спасительница Екатерина, — ответил стильно одетый молодой парень. — Это она предупредила нас. Прибежала из аптеки и сказала, что на нее напали какие-то безумцы. Мы конечно все дружно посмеялись, пока они не пришли за нами в бар. Слава богу, успели забаррикадироваться.

А у кого-нибудь вообще есть мысли, что происходит? — Судя по всему, никакой полезной информации, я здесь не узнаю, ну хоть передохну чуток.

— Понятия не имеем, — подал голос очкарик, притулившийся у запасного выхода. — Самая распространенная версия, это «зомби апокалипсис». Была еще версия о правительственном эксперименте, но ее отмели.

— А свет у вас здесь откуда? Я думал, что электричество везде отрубили.

— Дизельный генератор, — пояснил стоявший за стойкой бородач. — Я как чувствовал, что эта штука пригодиться, вот и приобрел тут недавно. А так бы сейчас сидели в темноте, окруженные этими тварями.

— Отлично, — я зашел за стойку, выбирая, чем поправить здоровье. — Я надеюсь, вы не против?

— Валяй, — разрешающе махнул рукой бармен. — Все равно отсюда надо валить. Долго пивнуха не продержится.

— Единственная здравая мысль за этот вечер, — буркнул полицейский, отлипнув от окна.

— Это все конечно хорошо, — я с наслаждением осушил бокал пива. — Но у меня нет оружия. Да и куда нам идти? Как я понял, этот кошмар твориться по всему городу.

— Вот тебе оружие, — бармен кинул мне газовый ключ. — Уж чем богаты.

— Сойдет, — я взвесил увесистую железяку в руке, чувствуя себя гораздо увереннее. — И того нас получается семеро? Ведь это счастливое число.

— Будем надеяться, — буркнул бармен, взвалив биту на плечо. — Я предлагаю пробираться в сторону военной части. Там и стены повыше, да покрепче. И оружие посерьезнее наших пукалок.

— Парни, — Катя смотрела в сторону улицы, так будто там не толпа медлительных людоедов стояла, а как минимум Годзилла. — Похоже, мы опоздали.

В подтверждение ее слов со стороны улицы раздался страшный рев, а сразу за ним и тяжелый топот ног. Будто в нашу сторону несся самый настоящий слон.

Все кто находились сейчас в пивной, прильнули к окну, посмотреть, в чем дело. А глянуть было на что.

Людоеды обзавелись тяжелой артиллерией. Огромная тварь с непропорционально длинными руками возвышался посреди толпы. В отличие от окружающих ее мертвяков, у которых, пускай и с трудом, но все же проглядывались человеческие черты лица, это чудовище не походило ни на что виденное мною ранее.

Верхнюю часть массивного тела закрывало нечто вроде костяной брони. Руки, доходящие до середины бедра, оканчивались острыми как бритва когтями. А непомерно раздутые челюсти лишь дополняли ужасающий облик твари.



Все что мы успели это дружно охнуть, когда монстр с разбегу врезался в наше укрытие. Дверь, не выдержав такого обращения, разлетелась на куски, а мебель что ее подпирала, разнесло по всему пабу.

Сквозь освободившийся проход, внутрь заведения, поперла, толпа зомби. Полицейский пытался отстреливать их из служебного пистолета, но монстр внес свою лепту. Разрушив часть стены, он просто на просто затоптал нашего единственного стрелка.

Поняв, что дело плохо и надо убираться из этого Ада, я метнулся к подсобке. Из-под барной стойки выполз безногий мертвяк и ухватил меня за штанину. Я грохнулся на пол, выронив при этом газовый ключ.

Мертвяк, щелкая челюстью, мертвой хваткой вцепился в мою ногу. Проклятье! Сколько же силы в этих тщедушных тварях. Я едва успел подобрать ключ и проломить ему череп. Он уже собирался полакомиться моей правой ногой.

Отбросив теперь уже окончательно мертвое тело в сторону, я поднялся и предпринял вторую попытку добраться до запасного выхода. В этот раз получилось без всяких эксцессов.

Проверять последовал-ли кто-то за мной из выживших я не стал. Они взрослые мальчики и девочки, сами выпутаются. Главное, что моя драгоценная шкурка цела и невредима.

Покинув столь негостеприимное заведение, я оказался в узком проулке. Жаль, нет времени определиться с направлением, в котором следует уносить ноги. А так бородач конечно прав стоит добраться до военной части. Только там я смогу найти более-менее пригодное оружие.

Глава 3

Улей

Нет, с этим городом что-то было определенно не так. Мало того, что военной части, на которую я так рассчитывал, не оказалось, на месте так еще и мое самочувствие стало ухудшаться.

Сперва я грешил на водку, которой меня угостил Мишаня, но тут было нечто другое. Меня потихоньку начинало ломать и «колбасить», как заправского наркомана. Как будто моему организму чего-то не хватало.

То, что пейзаж как-то странно переменился, я обратил внимание лишь в последнюю очередь. Не до того было. Городская черта сменилась пустынным шоссе, с тянущейся вдоль нее проржавевшей теплотрассой. Как то странно это все выглядит.

А позже я стал свидетелем поистине шокирующего зрелища. Солнце, буквально за несколько минут почернело. А за тем расползлось по горизонту чернильными кляксами. Как будто, кто-то всемогущий разом забрал все цвета из этого мира. Оставив меня в черно-белом городе.

— Нет, Коля, — пробормотал я, созерцая эту пугающую картину. — Никакие это не Железняки и даже не Земля.

Подтверждение своей теории я нашел на следующий день своих скитаний по трассе. Решив передохнуть, уж слишком меня мутило после дневного перехода. Я свернул с трассы и направился к неприметной хижине, на которую поначалу не обратил внимания.

Покосившийся домик одиноко стоял вдали от трасы, на невысоком пригорке. Отхлебнув из фляги немного воды и зажевав полоской копченого мяса, по пути, когда еще был в городе, мне попалось несколько продуктовых палаток, я решил рискнуть и осмотреть домик.

Обойдя холм по периметру, и убедившись, что опасности нет, я подошел к двери. Подцепив ручку пальцами, осторожно начал открывать дверь. Газовый ключ держал во второй руке наготове.

Застыв на пороге, стал свидетелем жуткой картины. Двое мертвяков, громко чавкая, разрывали валяющееся у перевернутой раскладушки тело. Я как можно тише отступил на улицу и постарался прикрыть за собой дверь без лишнего шума.

Пройдя несколько метров, остановился. Сжав разводной ключ, снова обернулся на злосчастный домик.

«Ну, что ты так и будешь бегать от них. Оглянись! Эти твари повсюду. Всю жизнь не пробегаешь», — пронеслась злая мысль.

— Ты справишься, — убеждал я сам себя, вернувшись к домику. — Главное это элемент неожиданности.

Ноги вмиг стали ватными, но стиснув зубы, я схватился за ручку. Резко распахнув дверь, я атаковал ближайшего ко мне мертвяка

Пока он пытался подняться я быстро подбежал и нанес короткий удар прямо по затылку. Там где у твари располагался какой-то непонятный отросток по форме напоминающий мешок. Надо сказать, я уже не первый раз наблюдаю эту штуку у местных обитателей.

Хоть меня в последнее время и штормило, но удар вышел что надо. Мертвяк затих почти сразу, лишь несколько раз конвульсивно дернулся.

А вот второй его «товарищ» успел подняться на колени и атаковать. Неуклюже отмахнувшись разводным ключом, я быстро отскочил в сторону стола.

Угрожающе урча, монстр кинулся в обход столика, хищно клацая при этом зубами. Не растерявшись, я пнул ему под ноги хлипкий табурет.

Тварь хотела перескочить его, но запутавшись в своих ногах, грохнулась на пол. Тут уж подоспел я, опрокинув на поднимающегося монстра сверху столик.

Прыгнув следом за этим на столешницу, я услышал, как хрустят ребра монстра, а за одно и доски столика. Но, тварь эти обстоятельства никак не огорчили. Вцепившись в край столешницы, он начал отодвигать его в сторону, прямо вместе со мной. Вот это силища!

Испугавшись, что монстр поднимется и попытается взять реванш, я нанес несколько сильных ударов по его лицу. Превратив его в кровавую кашу. А за тем еще и еще! Пока монстр не затих окончательно, погребенный под останками стола.

Встав с колен и переведя дух, я отбросил ключ в сторону и принялся осматривать тела убитых мною монстров. Мало-ли, может у них, то же есть что-нибудь полезное. Но моим мечтам не суждено было сбыться. Максимум, что мне удалось найти это коробок, промокших насквозь спичек.

— Ладно, может ты, окажешься побогаче, — Я обернулся к останкам растерзанного человека. Стараясь удержать в себе съеденный недавно кусок вяленого мяса, я принялся обирать останки погибшего мужика.

Моей добычей стал массивный тесак с зазубренным лезвием, в потрепанных кожаных ножнах. Огнестрельного оружия у него при себе не оказалось, жаль. Но ладно, будем воевать, с чем есть.

Осмотрев хижину как можно тщательнее я не нашел больше ничего, кроме небольшой сумки, притулившейся за перевернутой раскладушкой.

Ощупав суму, я торопливо раскрыл ее и выложил на столик небольшую записную книгу в твердом переплете, пару пузырьков с непонятной мутной жижей, сито, зажигалку и небольшой холщовый мешочек. Больше ничего интересного у него не наблюдалось.

Распутав завязки на тесемке мешочка, я раскрыл его и недоуменно уставился на пяток спрессованных шариков желтоватого цвета. Так, отложим до лучших времен.

А пока глянем, что там у него за чтиво. Раскрыв книжку со странным названием «Дневник иммунного», я погрузился в чтение, устроившись поудобнее на раскладушке.


Закончив читать, я сел и долго, долго смотрел в одну точку. Вот все и стало на свои места. Неизвестный мне иммунный в подробностях расписал все «прелести» жизни в новом для меня мире под названием Стикс. Не забыл он так же и о местной фауне упомянуть.

Вернув дневник в сумку, я взял флакон с живчиком и осушил его до дна. Ну и гадость! Перекорежило как после дольки лимона, сдобренной еще и солью для «аппетита». Будем надеяться, что эта бурда не имеет срока годности. Но я как всегда буду надеяться на лучшее.

Облазив хижину вдоль и поперек, я не обнаружил больше ничего интересного. Только небольшое зеркальце, обернутое в потрепанный лист газеты, спрятанное под раскладушкой.

Сорвав лист и откинув в сторону, я без энтузиазма уставился на свое отражение в мутное зеркало. Да ну и харя у вас Николай. Краше только в гроб кладут.

Под глазами мешки от недосыпа. Шрам, прыжок из вагона не дался мне без потерь, постепенно затягивался. Сегодня он был гораздо меньше. Хоть один плюс от попадания в этот кошмарный Стикс. Регенерация. Думаю еще пара дней, и от него не останется и следа.

Откинув зеркало в сторону, я улегся на раскладушку и уставился в потолок.

— Я не сдохну здесь. Нет уж. Надо только до людей добраться, а дальше будет проще.

В последнее время начал ловить себя на мысли, что слишком часто разговариваю сам с собой. Но это так мелочи. Все равно других собеседников поблизости нет. Все же мне не давал покоя один вопрос. Что это за туман? Ведь все началось с него. Неужели это происки другой цивилизации. И таинственные зеленые человечки все же существуют?

— А к черту, — плюнул я, переворачиваясь на бок.

Закончив обсуждать с самим собой, прелести и недостатки своего положения, я поднялся с раскладушки. Ладно, после такого наплыва информации мне все равно не уснуть. Так что будем выдвигаться к стабу. Расположенному если можно верить сведениям, почерпнутым из дневника, в недели с чем-то пути к западу от этого кластера.

Глава 4

Первая встреча

Вывеска под названием «Красная ракета», висящая на крыше трехэтажного супермаркета, так к себе и манила. А урчащий со вчерашнего вечера желудок так и подначивал помародерствовать.

— Ладно, ладно, — сняв с пояса нож, я короткими перебежками побежал к супермаркету. — Накормлю я тебя, только не урчи!

У входа уже торчала пара пустышей. Две некогда бывшие девушками в остатках цветастых платьев стояли и тупо таращились на двери супермаркета. Что ж, используем элемент неожиданности.

Пустыши были одни из самых «безобидных» монстров Улья. Медлительные и тупые. Начинали шевелиться только при приближении иммунного. А большую часть времени, когда не были заняты пожиранием мне подобных, или тупо стояли на месте, качаясь из стороны в сторону, или бесцельно бродили по улицам кластеров.

Выждав момент, когда мертвяки побредут в обход супермаркета, я напал на них со спины. Первую «мадам» я быстро прикончил, пробив ей споровой мешок на затылке одним точным ударом ножа.

Пока ее «подруга» соображала, в чем дело, я одним сильным рывком под колени повалил ее на землю. Взгромоздившись на неё сверху, забил лезвие ножа прямо между глаз. Пустыш конвульсивно дернулась несколько раз, после чего затихла.

Вообще необходимости в убийстве рядовой «зомбятины» нет. Споровые мешки у них, как правило, пустые. Но все с чего-то начинают. Вот и я решил лишний раз отточить свои навыки в упокоении местных тварей. Думаю, в мире Улья это лишним не будет.

Пробравшись в супермаркет через разбитые двери, я первым делом отправился на поиски еды. Немного побродив по первому этажу, я наткнулся на продуктовый отдел. То, что нужно!

Скинув с плеч небольшой рюкзак, спасибо тебе туристический отдел, я принялся набивать его всем, что еще осталось на прилавках. Со сроком годности особо не заморачивался. Буду разбираться с хабаром в более укромном месте.

Увлекшись разграблением продуктового отдела, я не сразу услышал звук взводимого курка у себя за спиной, и последующий сразу за этим сиплый голос:

— Руки в гору!

Я медленно положил банку с консервами на место и выполнил приказ неизвестного, которого про себя уже окрестил Сиплым.

— Так. А теперь медленно повернулся ко мне. И без глупостей!

— Хорошо, хорошо. — Я почувствовал, как между лопаток уперлось тупое дуло ствола. Только не надо нервничать.

Я исполнил и этот приказ. Передо мной стоял лысый мужик лет тридцати, обряженный в камуфляж цвета «серый камыш». В руках он уверенно сжимал обрез двустволки. Поверх камуфляжа был нацеплен ремень с десятком ружейных патронов к обрезу. На поясе — ПМ в кобуре «оперативке». Серьезный товарищ.

— Ты, откуда приперся приблуда!?

— Меня зовут Николай. Я недавно прибыл, если это можно так назвать, в Улей. Пришел с Западных кластеров.

— Свежак значит, — Сиплый втянул носом воздух, придвинувшись ко мне чуть ли не вплотную. — А не шибко ли ты далеко забрался шибздик.

Ну, по поводу шибздика он погорячился. Пять лет занятия железом и единоборствами все-таки дали о себе знать. Я был на голову выше своего оппонента и гораздо массивнее. Хотя, габариты не всегда решают, уж я то знаю.

— Слушай, — я поморщился от ядреного запаха чеснока, исходящего изо рта моего «собеседника». — Мы тут о километраже кластеров рассуждать будем. Или ты уже возьмешь меня на гоп-стоп и отвалишь?

Злобно ухмыльнувшись, Сиплый ткнул меня прикладом обреза прямо под вздох. Я молча согнулся, выпустив воздух сквозь сжатые зубы.

— Шутник, значит, — Сиплый ухватил меня за волосы и вдарил лбом об прилавок. — Ну, так уясни дружок, что я не любитель каламбуров. А теперь давай нож и сумку.

Я молча подчинился, ища возможность для нападения. Но Сиплый был не первый год замужем. Сразу же отступил на расстояние, пока я разоружался, и уверенно держал меня на прицеле, следя за каждым моим движением.

— Умничка, — гаденько ухмыльнулся подонок. — А теперь развернись и топай, куда я скажу. Ты нам еще пригодишься. За таких как ты внешники дают хорошую цену.

Мы вышли из продуктового отдела и поднялись на второй этаж. Там нас уже ждала остальная часть отряда. Четверка суровых мужиков в цветастых камуфляжах с самым разнообразным оружием наперевес.

— Сиплый! — Окликнули моего провожатого. Надо же, улыбнулся я про себя, угадал!

Вперед вышел невысокий, полноватый коротышка, держа «калаш» как заправский разведчик:

— Ты где пропадал?

— Да вот, привел нам пассажира залетного, — Сиплый толкнул меня вперед к своему командиру. — У него еще сумка с собой была, с кое-каким хабаром.

— Ну-ка, — коротышка заинтересованно выхватил сумку. — Сейчас посмотрим, с чем к нам дорогой гость пожаловал.

Выпотрошив содержимое сумки на пол, командир бандитов быстро отшвырнул весь мусор в сторону. Присев над горсткой барахла подхватил вязаный мешочек со споранами и горохом внутри. Я занервничал. Сейчас меня оставят без самого ценного в этом мире сырья. Ладно, хоть не убили. Пока, еще.

— Так, так, — коротышка пересчитал все спораны и горох, после чего ссыпал их назад в мешочек и убрал в кармашек своей разгрузки. — Как тебя зовут дружок?

— Колян, — Встрял без спроса в разговор Сиплый, после чего получил крепкую затрещину от командира, да такую, что беднягу аж повело.

— Я, не с тобой сейчас говорю, собака сутулая! — Командир отряда успокоившись, вновь повернулся ко мне. Ты значит свежак?

— Да! — Прочитав дневник, я теперь более-менее ориентировался в местных обозначениях. — Четвертый день здесь.

— Отлично, — гаденько ухмыльнулся главарь банды. — Ты пойдешь с нами до лагеря, а после…

Слова коротышки прервал страшный вой, раздавшийся из-за поваленных стеллажей в конце коридора. А затем какая-то неведомая сила начала расшвыривать их в стороны. Подбираясь к нам медленно, но верно.

— Шеф, тварь почуяла нас!

— Хорошо, тогда, планы меняются! — Коротышка перекинул мою сумку через плечо, после чего принялся раздавать приказы. — Дуб, займись нашим гостем. Свяжи его, как следует, и пусти кровь. Остальные подобрали хабар и топаем! И не забудьте сказать спасибо Свежаку, за то, что он согласился нас выручить.

Я и слова сказать не успел, как здоровый детина по кличке Дуб сшиб меня с ног, и связал на скорую руку. После чего сделал мне неглубокий надрез на бедре. Хотел еще пнуть меня в подбородок, но я успел защититься плечом.

Дождавшись, пока банда коротышки отвалит, я тут же перекинул руки из-за спины через ноги. Не надо быть гением, чтобы догадаться, что тварь первым делом накинется на меня. Как на самую доступную жертву. А пока я буду его «развлекать», Сиплый со своими дружками уже успеет встать на лыжи.

Последний ряд стеллажей разлетелся в сторону, и передо мной предстала уродливая тварь. На раздувшихся ногах болтались остатки штанов. Намекая что, когда-то эта образина была человеком. Таких зараженных в мире Улья мне видеть еще не приходилось!

Волосяной покров у монстра отсутствовал напрочь. Ороговелая кожа на теле твари представляла собой что-то вроде природного панциря. Уродливо-массивные плечи были развиты ассиметрично. А по виду больше всего тварь напоминала земную гориллу. Из-за непомерно длинных рук упирающихся в пол.

Почуяв кровь, уродец шумно раздул ноздри и обнажил двойной ряд острейших зубов. Я не стал дожидаться, пока он кинется на меня и, пнув в него валявшееся неподалеку ведро, бросился бежать.

Тварь нагоняла меня, причем быстро. Сделав несколько прыжков, она уже дышала мне в спину, пытаясь ухватить своими длиннющими руками.

Я запетлял между стеллажами как заяц, увиливая от смертельных объятий. Нужно было срочно найти какое-нибудь оружие. Иначе мне конец!

Едва успев сделать резкий поворот, я еле вписался в изгиб коридора. А вот гориллообразный монстр не смог повторить на повороте тот же трюк, с грохотом проломив стену.

Так, немного форы у меня есть! Помчали дальше! К счастью, рядом оказался магазин с каким-то ширпотребом. Может, там получится укрыться? Забежав внутрь, я наткнулся на два изодранных тела. Оба — мужчины в остатках камуфляжа.

У одного из тел я разжился коротким топориком наподобие индейского томагавка.

Рядом со вторым валялся арбалет с треснувшим прикладом и разбитым оптическим прицелом. И пара болтов к нему. У меня появился шанс на спасение.



Теперь осталось грамотно им воспользоваться, за неимением лучшего. Но сперва нужно освободиться от пут. Сев на пол, я зажал один из болтов между колен и быстренько перетер веревку. Благо у Дуба не было много времени, и он не стал изощряться, накручивая лишние узлы.

Перехватив арбалет поудобнее, я трясущимися руками кое-как вставил болт в ложе. Лишь вопрос времени, когда тварь найдет меня по запаху крови. А пока следует озаботиться поиском выгодной позиции для отражения нападения мертвяка.

Бегло осмотрев торговый павильон, мой взгляд зацепился за пробоину в потолке. Добраться к ней можно было по насыпи из обломков белого кирпича, расположенной вблизи дыры. Так, аварийный выход есть. Значит, здесь и примем бой.

Монстр тем временем уже появился на пороге павильона, шумно возвестил о своем прибытии, разворотив входные двери. Стукнув себя в грудь, прямо как истинная горилла, он бросился на меня.

Стрелять пришлось навскидку. Был лишь один шанс, и я его упустил. Болт пробил мягкую кожу-панцирь монстра и надежно засел у него в плече.

Времени на перезарядку уже не оставалось, разъяренный монстр кинулся в мою сторону. Я молнией взмыл по насыпи наверх, свободно проскочив через пробоину. А вот монстр со своими габаритами застрял, сумел пропихнуть наверх только одну из своих огромных лапищ.

Воспользовавшись этой заминкой, я всадил второй болт через руку твари, прямо ей в глаз. Но, чтобы свалить такую образину, пары арбалетных болтов было явно недостаточно.

А пол под ногами уже вовсю пошел трещинами. Не дожидаясь, пока монстр его проломит и доберется до моей нежной тушки, я снова бросился в бега.

Нужно как можно быстрее найти что-нибудь крупнокалиберное. Но третий этаж был сплошь заполнен офисами. Не отбиваться же мне степлером!

Выбежав из офисного лабиринта в короткий коридор, я взмолился всем богам, которых только знал. И, они меня услышали!

В тупичке коридора располагался пулеметный расчет из двух человек. Кто-то изрешетил их, оставив тела на корм местным тварям. Но главным было то, что раздрыганный стационарный пулемет неизвестные нападавшие, кем бы они ни были, не тронули.

Вот она, моя спасительная соломинка! Так, боекомплект остался не початый. Теперь главное, чтобы эта бандура заработала.

Тварь тем временем выбралась в коридор. Увидев направленное на него дуло пулемета, монстр на мгновение остановился. Наверное, уже был знаком с подобными вещами.

Издав громкий рев, он все же бросилась в атаку. Я как можно сильнее вдавил клавиши пуска, и ничего. Тишина!!!

А гариллообразная тварь уже набрала приличную скорость и обнажила свою полную острейших зубов пасть в предвкушении жрачки. Я уже успел попрощаться с жизнью, но пулемет вдруг гулко затарахтел и выдал целый шквал выстрелов. Мне пришлось приложить все силы, чтобы ствол не задрало в потолок.

Приближающегося ко мне с неотвратимостью экспресса монстра просто разорвало на части. Даже ороговевшая кожа-броня не помогла. Но, перед тем как сдохнуть, тварь успела разворотить ствол пулемета.

Едва успев отскочить в сторону, я с мрачным удовлетворением наблюдал, как дымящаяся туша монстра падает на пол. Дождавшись, когда мертвяк окончательно затихнет, я обнажил короткий топорик и приступил к сбору трофеев.

Теперь займемся тобой, мой гариллообразный дружок. Не зря же я с тобой столько парился. Я вскрыл пласты задубевшей кожи на затылке и аккуратно взрезал споровой мешок.

Монстр оказался богат на трофеи. Внутри спорового мешка я обнаружил почти дюжину споранов, несколько горошин, а так же невиданные мне раньше нити янтарного цвета. Их тоже заберем. В мире Улья не знаешь, что и когда может пригодиться.

Вот и сбылась мечта идиота. Я встретил местных аборигенов, о чем так давно мечтал. Что ж остается надеяться, что в этом кошмаре еще остались адекватные люди.

И все же, кто эти мертвецы? Что произошло в этом супермаркете? И что значат их шевроны на рукавах в виде красного креста? На эти вопросы у меня не было ответов. Но, это было и неважно. Главное, что я пережил в Улье еще один день.

Глава 5

Серп и Молот

Рассвет застал меня в разбитом автобусе. Солнечные лучи настойчиво лезли в глаза, так и не дав досмотреть сон. Поднявшись с сиденья, я с наслаждением потянулся. Хотя бы так удалось поспать. Этот брошенный автобус попался вчера весьма кстати.

Покопавшись в рюкзаке, я выудил банку консервов. Конечно, вскрывать банки топориком весьма неудобно, но за прошедший со времени посещения супермаркета день я приноровился и к этому.

Только собирался позавтракать залежалой килькой, которую так усердно вылавливал из банки, как меня прервало столь знакомое до боли урчание, раздавшееся снаружи автобуса. С разочарованным вздохом отложив консервы в сторону, я выглянул в окошко.

Толпа из пяти пустышей усердно ломилась внутрь автобуса. Давайте ребята, я надежно заблокировал обе двери, так что, даже вашей звериной силы здесь не хватит. Если, конечно, у вас не завалялось где-нибудь в заначке стенобитной машины.

Спокойно позавтракав консервами, когда ты бродишь по землям Улья, как минимум вторую неделю, как-то спокойнее воспринимаешь вот такие попытки взять штурмом твое законное место ночлега. Я вытер пальцы о штанину, и, подхватив топорик, подошел к двери. А теперь нужно разобраться с этими надоедливыми «соседями», пока на шум не пришел кто-нибудь побольше. У меня до сих пор было свежо воспоминание о том, как я носился по всему супермаркету, пытаясь спастись от здоровенного монстра.

Остановившись возле двери, я принялся разгребать завал. Думаю, маленькой щелочки хватит, чтобы эти твари лезли сюда поодиночке, а я буду здесь потихоньку отоваривать их.

Быстро утихомирив надоедливых пустошей, я разобрал завал и вылез через дверь на остановку. Ну, что и куда мы подадимся теперь?

Я решил придерживаться первоначального плана и добраться до обитаемого кластера. Смело потопал по пустынным улицам. Единственное, что напрягало, это перспектива пешего перехода по Улью. Но лучше так, чем громыхать на каком-нибудь корыте.

Для себя я уяснил: движимым транспортом здесь лучше не пользоваться. Как говорится, тише едешь — дальше будешь. И без царапин. А если учесть, что слух у местных тварей был что надо, передвигаться пешком было самое оптимальное решение. Хотя, это и отнимало много времени.

Раскинувшийся передо мной кластер представлял собой несколько улочек частного сектора, с расположенной в конце этой улицы громадой завода. Правда, до него все еще было далеко, так что не представлялось возможным определить, чем там занимались. Но заглянуть туда стоит. Вдруг там оружие делали? Хотя не стоит раскатывать губу раньше времени.

Осторожно передвигаясь вдоль дощатых заборов и стен домов, оглядываясь на каждом шагу, я начал пробираться к заводу. Примерно на середине пути услышал надсадный женский крик, когти ужаса тут же сжали мое сердце. Я остановился, ожидая, не пойми чего. Крик тем временем повторился, плавно переходя в захлебывающееся хрипы.

— Что делать? — вслух зашептал я, вцепившись в рукоятку топорика так, будто он мог решить все мои проблемы. К сожалению, обзавестись хоть сколько-нибудь приличным огнестрелом мне так и не посчастливилось. Зато в наличии имелся арбалет, правда, без болтов.

Перекрестившись, так на всякий случай, я свернул сторону, откуда доносились крики. Быстро протопав дворами, вышел к месту событий. Молодая девчонка, непрерывно вереща, из последних сил пыталась отбиться от толпы мертвяков.

Взобравшись на металлическую крышу палатки с надписью «Пиво в разлив», она отмахивалась от монстров импровизированным копьем. К длинной пластиковой ручке скотчем был примотан кухонный нож. Правда, помогал он не слишком сильно.

Пустыши не обращали внимания на ее жалкие попытки защититься, сосредоточив свое внимание на штурме палатки. Для такой огромной толпы было лишь вопросом времени, когда они опрокинут палатку вместе с девушкой. А, как я уже успел убедиться на личном опыте, силы этим монстрам было не занимать.

Мне бы просто пройти мимо, наверняка здесь собрались все пустоши кластера, и спокойно направиться в сторону завода, но не мог я бросить человека на произвол судьбы. Нужно попробовать дать ей шанс спастись. Ну, что, поиграем в супергероя?

Подобрав валявшийся под ногами увесистый булыжник, я метнул его в толпу тварей. Снаряд, надо сказать, был запущен весьма удачно. Камень попав одному из пустышей в лоб, свалил того на землю.

Подобрав еще один камень, я пустил в ход и его. Правда, в этот раз промазал. Он лишь мельком задел кого-то из толпы за плечо. Я уже нагибался за следующим камнем, но этого не потребовалось. Толпа тварей, наконец, обратила на меня свое кровожадное внимание.

Своего я добился, теперь осталось как можно быстрее начать перебирать ногами. Я помчал в сторону завода, уводя толпу монстров, прочь от палатки. Ну и зачем тебе это надо было, идиот! Прошел бы мимо. Ведь, дураку, было понятно, что ей не прожить в Улье долго, раз не может спокойно пробраться по кластеру, не собрав за собой всех тварей, находящихся поблизости.

Но, что сделано, то сделано. Теперь остается только бежать! Будем надеяться, что там я смогу от них оторваться.

Подбежав к бетонному забору, опоясывающему здание по периметру, я проскочил через полосатый шлагбаум, перегораживающий проезд, и выбежал на территорию цехов.

Огромное здание из красного кирпича с надписью «Серп и Молот» нависло своей громадой прямо надо мной. Да, зрелище впечатляющее, и территория просто огромная.

Но, сейчас мне надо думать совершенно о другом. Например, как избавиться от монстров, преследующих меня по пятам.

Посмотрим, что там внутри. Может, там я смогу найти решение своей «маленькой» проблемы.

Потянув тяжелую металлическую дверь за кольцо, припаянное вместо ручки, я забрался внутрь цеха. Нужно срочно забаррикадироваться, пока пустыши сюда не вломились.

Подхватив небольшую связку металлических прутьев, я вложил их в пазы в проёме двери. Будет импровизированным засовом. Надо сказать, успел я как раз во время. Толпа тварей с завидным энтузиазмом принялась штурмовать двери цеха. Видать, давно они не жрали, раз я их так заинтересовал.

Смахнув пот со лба, я намеревался передохнуть и прикинуть пару вариантов спасения из западни, в которую сам себя загнал, но твари проявили столь не свойственную им хитрость. Поняв, что двери так просто сломить, мертвяки ринулись в обход.

Ближайшие ко мне окна разлетелись на мелкие осколки, и из образовавшегося прохода полезли пустоши. Вторые двери цеха распахнулись настежь, и вторая группа монстров ворвалась внутрь.

Раскроив голову самому шустрому из пустошей, я кинулся к лестнице на второй этаж. Путь мне преградила еще пара мертвяков. Но вступать с ними в затяжную схватку, нет времени.

Я накинулся на них с разбегу, расшвыряв в сторону одной дерзкой атакой. Взметнувшись по лестнице наверх, я уже хотел метнуться на следующий пролет, а там и до выхода из цеха рукой подать, но моим планам не суждено было сбыться.

Из толпы тварей, копошащихся под лестницей, выпрыгнуло нечто и приземлилось на площадке прямо передо мной, загородив путь к лестнице. Присмотревшись, я распознал зараженного. Правда, этот был гораздо массивнее своих собратьев, и когти на его руках выглядели более впечатляюще. Видать, успел солидно разожраться за время своих скитаний по кластерам.

Позади, стало припекать еще сильнее. Несколько тварей уже взобрались на лестницу, и та опасно зашаталась. Завод, судя по его внешнему виду, и до своего попадания в Улей находился не в лучшем состоянии, а уж мои разборки с монстрами его доконали окончательно.

Проржавевшая лестница натужно заскрипела и начала обрушиваться прямо у меня под ногами. Прыгнув вперед, я сбил пытавшегося схватить меня амбала с ног, и вместе с ним, проломив дверь, выкатились на второй этаж.

Воспользовавшись тем, что я оказался сверху, рубанул тварь по лицу. Но монстр успел защититься рукой. Проклятье! Не теряя времени на добивание, я бросился бежать. Неизвестно, как быстро остальная толпа найдет путь наверх. Надо как можно быстрее от них оторваться.

* * *

Выбежав со второго этажа, я оказался на металлическом помосте, соединяющем между собой два цеха завода. Идея укрыться здесь уже не казалась мне такой хорошей. Я сам себя загнал в мышеловку.

Не успел добежать до середины помоста, как двери соседнего цеха распахнулись, и оттуда поперла очередная толпа мертвяков. Я метнулся назад, но и там дела обстояли не лучше. Пустыши взяли меня в клещи.

Но, если пути назад или вперед нет, значит надо лезть выше. Подпрыгнув и вцепившись в поручни, я подтянулся и взобрался наверх. Некоторые из зомбаков попытались повторить мой трюк, но я пресек их попытки, пообрубав некоторым тварям пальцы.

Но долго лафа не продлилась, тот прыгучий здоровяк был не один в стае. Пара таких прыгунов, взметнувшись из толпы монстров, быстро добралась до меня.

Твари эти были гораздо массивнее своих собратьев и вдвойне агрессивнее. Так что, связываться с ними никакого желания не было. Отмахнувшись от них взмахом топора, я перепрыгнул с помоста на крышу соседнего цеха. Неуклюже перекувыркнулся при этом, вновь ободрав многострадальное колено.

Прыгуны не отставали, оказавшись на крыше почти сразу после меня. А вот их собратья пока только забрались по поручням на помост. И был лишь вопрос времени, когда вся эта толпа нежити заполонит крышу.

Зыркнув на меня белесыми буркалами глаз, прыгуны кинулись в атаку. От стремительного броска одного из них я умудрился увернуться, отрубив ему руку чуть повыше локтя. А вот второй оказался куда хитрее и проворнее своего товарища.

Он обрушился сверху, сбив меня с ног. Но мне снова повезло. Я упал спиной на застекленный участок крыши, и, проломил его, вместе с чудищем провалившись внутрь цеха.

Падение немного с амортизировал стеллаж с коробками, но все равно, было чертовски больно. Да еще пустыш возвышался прямо надо мной. Кровожадно заурчав, он уже собирался разорвать мне сонную артерию, но спустя мгновение его голова разорвалась, как переспелый арбуз, обдав меня фонтаном крови и ошметков мозга. Я едва успел закрыть лицо руками, чтобы противная жижа не залила глаза.

Я хотел встать сразу, чтобы убраться с пути монстров, обрушившихся через пробитое в крыше стекло, но кто-то уже позаботились об этом, оттащив меня в сторону от пробоины.

После этого цех заполнили трески автоматных очередей и урчание тварей. Убрав руки с лица, я смог разглядеть троих парней в камуфлированной униформе, добивающих остатки толпы монстров в цеху. Основная масса тварей, гнавшихся за мной, уже была повержена на бетонный пол, покошенная свинцовым шквалом пуль.

Добив последнего пустыша, парни обернулись ко мне. Я медленно поднялся под прицелом трех направленных на меня стволов, и, стараясь не делать резких движений, бросил топорик на пол, не забыв при этом поднять руки вверх.

— Ты кто такой? — Вперед вышел долговязый парень, держа меня на мушке «калаша». — Как ты вообще здесь оказался?

— Через дыру в потолке, — Я весь подобрался, следя за каждым движением камуфлированных бойцов: надо быть готовым спешно ретироваться, если что. Как показал первый опыт общения с местным населением, здесь никому нельзя было доверять. — Можете расслабиться, я ничем вам не угрожаю.

— Еще б ты нам угрожал! — Хрюкнул лысый толстяк, подобрав мой топорик. — Ты бы сейчас валялся в толпе этих тварей. Кстати, где ты умудрился собрать за собой такой «хвост»?

— Да решил поиграть в спасителя всех обездоленных, — я позволил себе немного перевести дух. По крайней мере, эти парни не торопились вязать меня и продавать загадочным Внешникам. — Я потихоньку пробирался через кластер, в сторону завода. Хотел поискать здесь что-нибудь полезное. Услышал бабские вопли и пошел посмотреть, в чем дело. Ну, вот и посмотрел на свою голову.

— Гениально, — вздохнул долговязый, убирая пистолет. — Сколько ты вообще находишься в Улье?

— Вторую неделю.

— По местным меркам — срок не маленький, а до сих пор не научился обходить неприятности стороной? — Долговязый дал знак своим людям, и в меня прекратили тыкать разнокалиберными пушками.

— Так получилось, — вздохнул я, присев на труп одного из пустышей. После этих бесконечных гонок ноги просто отнимались. — Я увидел молодую девчонку, отбивающуюся от толпы тварей, ну и решил вступиться за неё.

— Понятно, — брезгливо сплюнул третий, молчавший до этого боец. Светловолосый крепыш, с меня ростом, с прищуренным взглядом, как будто он постоянно смотрел на солнце. — Как я и думал. Все неприятности из-за баб!

— А вы кто такие?

— Мы рейдеры-сталкеры. Путешествуем по кластерам и собираем все ценные вещи, что найдем по пути. — Пояснил долговязый. — Меня зовут Тим. Вон тот толстяк — Пузырь, а этого маленького «шкафа» зовут Клоп. А ты чем промышляешь?

— Меня зовут Николай, — представился я. — Просто пытаюсь найти обитаемый стаб. Уж очень хочется передохнуть от этого бесконечного выживания, а заодно и определиться, чем себя занять в этом столь «дружелюбном» мирке.

— Ты еще не крещенный? — Удивленно воскликнул Пузырь.

— В смысле? — В дневнике ничего не говорилось об этом, так что я тут же навострил уши.

— Примета такая, — пояснил Тим. — Бродить по улью со старым именем плохая примета. Поэтому всех свежаков крестят. Но это при условии, что им удается встретить нормального крестного.

— Ну, раз так надо, — поджал губы я, расставаться со своим именем не хотелось. — И как вы меня окрестите?

— Как насчет Везунчика? — Хмыкнул Клоп. Я буду твоим крестным, — вперед вышел Тим, скорчив серьезное лицо. — Теперь твое новое имя Пепел.

— Пепел, — повторил я имя на вкус. — Почему?

— А ты давно видел себя в зеркало? — Ответил вопросом на вопрос Пузырь. — Ты белый как лунь.

— Если хочешь, можешь пойти с нами, — предложил Тим, не обращая внимания на кривые взгляды товарищей, направленные в мою сторону.

— Почему бы и нет, — пожал плечами я, не видя повода отказываться. — А какой у вас план действий?

— Да вот, — Тим обвел рукой пространство вокруг себя. — Затаримся здесь металлом, он сейчас в цене. А после отправимся в сторону нового кластера. Провернём там бартер и чем-нибудь отоваримся. По слухам, к нам прилетела военная часть. Надо успеть до перезагрузки.

— До какой еще «перезагрузки»? — Я навострил уши, а вот об этом в дневнике ни слова не написано.

— Ну, — замялся парень. — Даже не знаю, как бы попроще объяснить.

— Да говори уже. Как есть, — начал я терять терпение.

— Ты когда сюда попал, видел туман? Верно!

— Да, — кивнул я, все еще не понимая, куда он клонит. — Еще кислятиной воняло нестерпимо. А это здесь при чем?

— Все это — признаки приближающейся перезагрузки. Кусок нашего мира попадает в Улей. Но лишь на время. Через определенный промежуток времени он исчезнет, что бы потом появится снова. Так что, в таких местах надолго лучше не задерживаться. Иначе можно попасть под откат.

— Плохо, — мелькнувший проблеск надежды покинул меня так же быстро, как и возник. — Значит, выбраться из этого Ада не удавалось никому?

— Нет, — покачал головой Тим, закинув на плечо несколько железок. — По крайней мере, мне о таких смельчаках ничего не известно. Даже, если бы они и были.

— Значит, — я решил не отставать от сталкеров и взялся за погрузку. — Все, что нам здесь доступно, это бесконечное выживание? И никакой надежды?

— Внешники, как-то проникают в Улей, — вместе с Тимом мы сложили железяки на грузовую платформу сталкерского пикапа. — Но это дохлый номер.

— Почему? — Дневник, несомненно, вещь полезная, но получать знания от живого источника, куда как ценнее.

— Лагеря внешников укреплены почище любого стаба. Тебе никогда не собрать в Улье достаточную силу, чтобы взять их штурмом. Так что, этот вариант тоже пролетает.

— Ладно, оставим пока мысли о побеге, — я подобрал несколько мотков медной проволоки и закинул в пикап. — А тебе известны такие «господа», как Сиплый, Дуб и мелкий пухлощекий коротышка с противной харей.

— Это одна из банд муров, — усмехнулся Тим, закрывая борт пикапа. — Самые конченые головорезы и ублюдки во всем Улье. Они готовы продавать своих собратьев по несчастью на органы Внешникам. А что, у тебя с ними какие-то терки?

— Да, было дело, — я кратко рассказал о своих приключениях в супермаркете. — Теперь мне хочется потолковать с ними по душам.

— Извини, но я с мурами никак не пересекаюсь. А, если они мне и встречаются, то сразу пускаю их в расход. Так что, здесь я тебе помочь ничем не смогу.

— Не одолжишь мне на время хоть какой-нибудь ствол? Чтобы я себя увереннее чувствовал.

— Да без проблем, — Тим отстегнул с пояса кобуру с пистолетом и передал мне. — Держи. Только береги пули.


Пикап, трясясь на ухабах и колдобинах, довольно шустро приближал нас к стабу, в котором Тим надеялись сбыть хабар. Сам он услышал о нем от группы рейдеров, когда направлялся на металлургический завод.

Вообще, идея передвигаться по дорогам кластеров на машине сперва показалась мне не очень. С того момента, как двигатель яростно взрыкнул, и пикап помчал по пыльной трассе, я все ждал, когда на нас кинется какая-нибудь гигантская тварь, привлеченная шумом двигателя, но пока Бог миловал. А так, кроме этого очевидного минуса, все остальное — сплошные плюсы, но это, конечно, при условии, что тебе хватит топлива. А с этим у сталкеров всё было в порядке.

Проехав по раздолбанной проселочной дороге, мы добрались до вожделенного поселка. Это было первое людское поселение, увиденное мною в Улье. Не думал, что доживу до этого момента. Мне повезло, что я встретил Тима и его отряд. Если бы не они мои скитания по Улью закончились бы уже на заводе.

Проехать к поселку было не так уж и просто. Вокруг стаба выстроили весьма впечатляющее оборонительное кольцо. Противотанковые ежи, земляные валы, помимо всего этого баррикада, выстроенная из различного хлама. Так сказать, что под руку первое подвернулось. Проезжая мимо нее я удивленно присвистнул. Чего тут только не было навалено. Горы строительного мусора, сгоревшие остовы машин, видавшие виды мешки, через многочисленные отверстия которых на землю просыпался песок.

По обе стороны от баррикады Доты. Пускай они, и выглядели разбитыми полу-обвалившимися коробками, но вороненные стволы крупнокалиберных пулеметов выглядывающих из-за них впечатляли своим размером. Помимо них невдалеке располагалось несколько минометных позиций. Не позавидую я тому, кто захочет напасть на этот поселок.

Путь к поселку был перекрыт массивным заграждением, обмотанным колючей проволокой. Сразу за заграждением красовался ржавый столб с давно выцветшей табличкой, гласящей «Сосновка». Видимо так назывался местный поселок.

Завидев наш пикап, к заграждению подбежала пара бойцов в военной форме. На плечах болтались «калашниковы» с деревянным прикладом. Видимо еще сорок седьмые. Серьезная вещь. Броню разрывает, как нечего делать. На головах у солдат болтались металлические каски времен великой отечественной войны. Экипировка не ахти. Да и форма вся в заплатках при ближайшем рассмотрении. А вот броня что надо. Легкие кевларовые жилеты на молнии, не стесняющие движения. Как добуду побольше споранов, обязательно разживусь такой же защитной шкуркой.

Солдаты споро отодвинули заграждение в сторону, освобождая проход. Тим перекинулся парой фраз с одним из караульных, после чего наш пикап проехал в поселок. Обитаемые дома выглядели неплохо, но лишь местами. Кое-где не хватало окон. В других домах отсутствовали двери. Пробоины в стенах были наспех забиты досками. На некоторых зданиях строители восстанавливали крыши. Повсюду сновали прохожие. У каждого при себе ствол. Поселок жил своей жизнью. Не обращая на наш отряд никакого внимания.

Особого оживления в стабе не наблюдалось. Видимо он был не слишком популярен в местных краях. Как я понял из объяснений Тима «Сосновка» один из трех основных стабов в этом регионе. Есть еще два. Но до них ехать дольше, хотя цены за хабар там дают гораздо выше. Остальные же сталкеры окрестили стаб простым и понятным словом — «клоповник». Но тут я с ними спорить не буду. Это первое поселение, в котором я нахожусь. Так что пока мне сравнивать не с чем.

Проехав вдоль по улице с местами разбитой дорогой, наш пикап остановился у неприметного двухэтажного здания. Окна первого этажа забиты листами железа и теперь больше всего напоминали бойницы. Подступы к крыльцу обложены мешками с песком. У распахнутой настежь, побитой ржавчиной, металлической двери стоял огромный мужик в военной полевке.

Больше всего он напоминал медведя, обряженного в человеческую одежду. Рыжие волосы выбивались из-под закатанной на лбу шапочки. Всклокоченная борода неряшливо опускалась на грудь. Рукава полевки так же закатаны, обнажая мощные предплечья, заросшие жестким рыжим волосом. На ладони правой руки наколот якорь с аббревиатурой «ТОФ». Выбив остатки пепла из раскуренной папиросы верзила, погасил бычок об дверь, после чего метким щелчком отправил его в урну.


— Здорово Морок, — сталкер приветственно махнул верзиле рукой.

— Ты все-таки решил вернуться? — Бородач потряс ладонь Тима, приветствуя остальных сталкеров. — Что притаранил?

— Немного металла, — Тим кивнул на торчащие из кузова арматурины. — Фрезерные станки, и так по мелочи. Набрели на металлургический комбинат. Вот решили прибарахлиться.

— Правильно решили, — одобрительно кивнул Морок. — Это добро нам сейчас пригодиться. Возводим дополнительные укрепления на западной стене. Мертвяки задрали в последнее время. Вот решили укрепиться. Ты бы видел, что тут творилось в ночь вашего отъезда. Эти твари все-таки прорвали заграждение. Повезло, что там были в основном бегуны и лотерейщики. Да и парни сработали четко. Подогнали пару БТРов и разнесли их в кашу.

— Много народу потеряли? — Тим облокотился о борт пикапа.

— Нет, — мотнул головой Морок. — Так с десяток пришлых рейдеров. Ну да нечего было глазеть по сторонам. Сам знаешь, любопытные долго в Улье не живут. Я смотрю в твоей команде новые лица? — Короткий кивок в мою сторону. — Что за пассажир?

— Свежак. Подобрали его на комбинате. Улепетывал от толпы мертвяков. Эй, Пепел! — Окликнул меня Тим. — Знакомься это Морок. Он не последний человек в Сосновке. Если что понадобиться обращайся к нему.

— Интересная у тебя погремуха, — усмехнулся в бороду Морок. — Ты всегда альбиносом был?

— Улей окрасил, — я скосил взгляд в зеркало заднего вида в пикапе. И правда, некогда черные волосы белы как снег. Неужели меня так мертвяки закошмарили, что я аж побелел от страха? Или это очередные шутки Улья?

— Бывает, — хохотнул Морок, хлопнув меня по плечу. — Это ты еще легко отделался. Тебе повезло, что в Пекле не был. Там не только поседеешь, но еще и заикаться начнешь. Какие у тебя планы?

— Если честно даже не думал, — пожал плечами, оглядывая здания стаба. — Когда только попал сюда, все чего хотел это найти нормальных людей. Ну а больше так далеко не загадывал.

— Понятно, — Морок закурил очередную папиросу, дыхнув прогорклым дымом мне в лицо. — Тогда первым дуй к знахарю. Он поможет тебе с даром. Я пока позвоню, договорюсь, что бы тебя на постой приняли. После знахаря зайдешь в «Золотого теленка», там у них баня есть. Помоешься, а то разит от тебя за километр. Да и комнату выделят на первое время.

— А что за дар? — Все вертелось на языке это словно, но никак не получалось потолковать по этому поводу со сталкерами.

— Разве Тим тебе не объяснил?

— Некогда было, — отозвался сталкер. — Разгребая мешки с хабаром.

— Хорошо, — кивнул я. — А дальше что?

— С виду ты лоб здоровый. Мне такие бойцы нужны. Утащить на тебе можно много барахла. А там посмотрим, что знахарь скажет. Если в тебе дар ксера проснется, то и вовсе считай, что жизнь удалась.

— В смысле? — Я начал путаться в обилии новых терминов.

— Ксеры — это золотая жила. Они способны копировать любой предмет. За исключением мертвяцких трофеев. Тогда бы вообще была лафа. Ну да ладно, чего душу травить раньше времени. Сейчас пройдешь вон в тот переулок. В конце упрешься в избушку. Там живет Никифоровна. Она местный знахарь. Как сделаешь все дела, возвращайся к этому зданию. Буду думать, куда пристроить.

— Пепел, постой, — Тим схватив меня за рукав, отвел в сторону. — Я вот что хотел сказать. Если надумаешь, можешь присоединиться к нам. Малый ты вроде толковый. А мне такие нужны. Да и для дела, что я задумал ты пригодишься.

— Хочешь наведаться в часть, о которой говорил? — Я припомнил его рассказ во время нашего знакомства на комбинате.

— Угу, — кивнул Тим, понизив голос до полушепота. — Если выгорит, скинем стволы в Белозерье. Местные стронги собираются в какой-то поход. Они хорошие пушки с руками оторвут. Тогда можно будет на некоторое время забить на рейды. Поверь это лучше чем осесть здесь на должности бойца-грузчика. Все ништяки верхушка Сосновска себе захапает. А я своих никогда не кину.

— Посмотрим, — серьезно кивнул я, обдумывая предложение сталкера. — Кстати о стволах. Забирай он твой.

— Оставь, — Тим отклонил мою руку с зажатым в ней пистолетом. — Без оружия здесь никуда. Если надумаешь, подходи в «Изумруд». К любому прохожему обратись, они тебе покажут, где это. Мы здесь до завтра перекантуемся, если все будет хорошо. Ладно, не буду тебя грузить лишний раз. Удачи.

— Взаимно.

Попрощавшись со сталкерами, я сквозанул в указанный Мороком проулок. Дорогу перебежала черная кошка в погоне за упитанной крысой. Выругавшись, все же прошел этой дорогой. Я конечно от суеверий далек, но оказавшись в мире населенном мертвяками, во что угодно начнешь верить.

Короткая тропка, петлявшая мимо брошенных домов, привела меня в тупичок, в котором притулилась, самая настоящая бревенчатая изба. В отличие от остальных построек стаба она не была обложена мешками с песком. С забора не свисала ощетинившаяся металлическими шипами колючая проволока. Окна были гостеприимно распахнуты.

Распахнув калитку, зашел во внутренний двор. Аккуратная дорожка из плитки небесного цвета, петляла между цветочных клумб. Немного помявшись на пороге дома, все-таки без спроса воспитание заходить не позволяло, постучался.

— Знахарь здесь?

— Здесь? — Раздался бодрый голос из-за двери. — Не мнись на пороге милок. Заходи.

Толкнув дверь, прошел в прихожую. Сразу за ней небольшая комнатка, обставленная скудной мебелью. В углу старенький шкаф со стеклянными дверками. В самой комнатке небольшой столик, накрытый белой скатертью, на которой фарфоровая ваза с букетом ромашек в ней. Да две простенькие табуретки. Вот и вся обстановка.

— Не стой столбом, присаживайся, — бабулька в цветастом халате отвлекшись от полива рассады на подоконнике, кивнула на один из стульев. — Насчет дара справиться пришел?

— Как вы узнали? — Оседлав скрипнувшую под моим весом табуретку, я дожидался, когда знахарь обратит на меня свое внимание.

— На то я и знахарь милок, — прошмакала бабка, откладывая лейку в сторону и усаживаясь напротив меня. — А еще я вижу, что недавно ты в здесь. Жалоб никаких нет? Могу и подлечить заодно.

— С этим пока все в порядке, — я достал мешочек со споранами. Набил в пути со сталкерами. Без основной валюты Улья в стабах делать нечего. — Сколько за работу берете?

— Десять споранов, — коротко проговорила Никифоровна. — Вижу, ты пришел подготовленный. Хорошо. Жемчуг до этого употреблял?

— Нет. А надо было?

— Как сказать, — пожала плечами знахарка, обходя меня. — Если бы повезло, мог бы получить мощный дар. Ну а если нет, квазом стал бы.

— Кем?

— Квазом, — повторила бабка, словно это словно должно для меня что-то значить. — Ох, прости, все забываю, что ты новенький. Старость не радость. Но как Каина увидишь, не пугайся. Он в «Теленке» вышибалой работает. Так что еще свидитесь.

— Ясно. А что насчет дара?

— Посиди пока смирно касатик, — знахарка провела своими дряблыми ладонями возле лица, переместила к вискам, прошлась по затылку. В голове во время ее манипуляций начало покалывать. Ощущение неприятное, словно заноза в мозг попала, но в целом терпимо. Ладони знахарки снова вернулись к вискам. Отняв руки, она немного побормотала сама с собой, после чего села на место. — Дар есть.

— Но, — от меня не укрылось отсутствие энтузиазма в голосе Никифоровны.

— Слабый он, — пробормотала знахарка, отвернувшись к окну. — Едва его почувствовала. Еле теплится искорка. Тебе бы жемчужину принять милок.

— А что за дар-то?

— Пирокинетик. Надеюсь не надо растолковывать, что это значит?

— Не надо. И насколько дар слаб.

— Прикурить без зажигалки хватит, — усмехнулась бабка, быстро сграбастав мешочек с платой. — Еще что узнать хочешь?

— Как им пользоваться? Я вот к примеру не чувствую в себе никаких изменений. Никаких искр внутри.

— Просто прислушайся к себе. И для облегчения активации на первых порах представь, как эта искорка превращается в костер. Ощути пламя внутри. Как почувствуешь всплеск энергии, высвободи дар. Попробуй.

Послушав советов знахарки, прикрыл глаза и попытался ощутить внутри себя хоть что-то. Как она там говорила. Представить, как искра разгорается в пламя? Ладно, поехали. Покачиваясь на табурете начал представлять, как внутри меня бушует пожар. После пяти минут адских напряжений, от которых у меня испарина на лбу выступила, все же начал что-то ощущать.

Пальцы нестерпимо закололо. Я буквально физически ощутил, как кровь закипела в жилах. Вытянул руку вперед все, что смог выдавить сноп искорок упавших на скатерть.

— Для начала весьма неплохо, — Никифоровна тут же задула искры прожегшие скатерть.

— И это все? — Честно сказать я был не впечатлен.

— А ты чего ожидал? Огненного дождя? Радуйся что пирокинез. А ни какая-нибудь чертовщина бесполезная. Ешь жемчуг, только осторожно. Готовь настойки на горохе, может, что и выйдет.

С таким напутствие бабка вытолкала меня из дому. Несколько минут я тупо смотрел на свои пальцы. Пирокинез, блин. А я уже обрадовался. Ну а с другой стороны, а что я хотел. Радоваться надо, что жив еще до сих пор. Вон у сталкеров тоже особых боевых способностей нет. И ведь топчут Улей до сих пор.

С такими мыслями я направился к «Золотому теленку». Благо особо выискивать не пришлось. Выйдя из переулка, наткнулся на табличку, оповещающую, что до заведения осталось всего сто пятьдесят метров. Надо поднажать. Хоть баньку принять удастся. А то и правда скоро разить будет как от мертвяка. Еще за своего принимать начнут.

Пройдя в указанном табличкой направлении, я вышел на другую сторону улицы. На фасаде одного из бараков красовалась простенькая вывеска «Золотой теленок». Тут же потрепанный баннер с перечисленными на нем услугами. По виду не очень. Стены обшарпаны. Кое-где осыпалась кирпичная кладка. У входа на меня сверзился обломок шифера. Хорошо, что успел заметить. Отскочил в сторону, опрокинув при этом мусорную урну. Не будем встречать по одежке, тем более за счет заведения.

Отворив дверь, я столкнулся с чем-то непонятным. Больше всего оно напоминало серую массу, на которой практиковался ученик скульптора. Видимо он пытался создать человека. Но поняв, что от никудышной заготовки большего не добиться бросил ее на полпути.

Прямо на меня смотрел самый настоящий мертвяк. Сутулая фигура облачена в драную черную майку. Поверх которой накинута проклепанная косуха. На мощных ногах засаленные джинсы с застарелыми пятнами крови. Из обувки массивные берцы размера этак пятидесятого.

— Чего уставился? — неприветливо буркнул мертвяк глядя на меня налитыми кровью глазами. — Что язык проглотил со страху?

Похоже, это и есть тот самый кваз — Каин. Да уж теперь понятно, почему он здесь вышибалой подрабатывает. На такого только глянешь, сразу вся охота буянить сама собой пройдет.

— Я от Морока, — нервно сглотнув, проговорил я, не забыв при этом незаметно открыть клапан кобуры. Мало-ли что ему в голову взбредет. — Он должен был, договорится насчет меня.

— А ты тот свежак, — потеряв ко мне всякий интерес, Каин отлип от дверного косяка. — Да насчет тебя все обговорено. Заходи. Подойдешь к барной стойке. Там у нас Фил заправляет. Поговори с ним.

— Ясно, — я как можно аккуратнее пробрался мимо кваза.

— И еще одно, — Каин дыхнул мне прямо в лицо, сунув прямо под нос свои молотоподобные кулачища. — Видишь это.

— Да, — я постарался отодвинуться от вышибалы как можно дальше. Уж слишком у него отвратно пахло из пасти.

— Эти «малыши» проломили здесь немало черепов. И если ты здесь по синей лавочке будешь устраивать дебошь, на их счету будет еще один. Я надеюсь, мы друг друга поняли?

— От меня проблем не будет, — тут же заверил я кваза.

— Вот и славно, — насвистывая не известную мне мелодию, Каин вышел во двор.

Да неприятный тип. Я бы таких вышибал держал в самом темном углу, что бы клиентов ни отпугивал. Хотя после встречи с зараженными даже кваз покажется милашкой.

Общий зал больше всего напоминал второсортную пивнуху в родных Железняках. Освещена только центральная часть зала. Да и то лампа на ладан дышит, то и дело моргает. Линолеум затерт до дыр и прокурен. Декоративные панели на стенах местами прогнили и обнажили стены с облупившейся штукатуркой. Более-менее приличные столы, к которым не страшно подойти располагались в центре. Да уж слово золотой в названии заведения явно лишние.

Что радовало народу не слишком много. Пара рейдеров почтенного возраста резалась в домино, сидя за столиком у окна. Да несколько мрачных фигур в маскхалатах молча накачивались пивом у стойки бара. Один явно «устал» и сейчас уронил голову прямо на полированную крышку стойки, впечатавшись в нее лбом. С нижней губы стекала тонкая струйка слюны, падая прямо на штаны. Громко сопя, сталкер подергивал во сне правой ногой, сидя на табурете.

— Я от Морока, — пристроившись у края стойки, где она еще не была запачкана окурками и брызгами пива, я подозвал бармена. — Где у вас здесь баня? Помыться бы мне.

— Обойдешь стойку и пройдешь по коридору направо, — отвлекшись от разговора с одним из клиентов, ко мне обратился бармен. — Там уже натоплено. По поводу одежды подойди к Зое. Она местная прачка. Вот ключ. За утерю штраф два спорана. Комната номер шесть. На втором этаже.

— Надеюсь постель без клопов? — Ловко поймав ключ, кинул его в нагрудный карман куртки.

— Пока никто не жаловался, — не обращая внимания на подколку, отозвался Фил, возвращаясь к клиентам. — Ели что нужно будет: пивко там или девочки. Так же к Зое. Она обеспечит всем что нужно.

— Да мне сейчас не до девочек. Хотя от пивка я бы не отказался. Холодненького.

Добравшись до парилки, я скинул пропахшую потом и кровью одежду. Подобрал себе приличные на вид шмотки. Тут же набрал себе пару банок пива у банщицы Зои. Наконец-то можно расслабиться и обдумать все как следует. Впервые за неделю моих скитаний не нужно не от кого прятаться, спать, где попало. И то и дело оборачиваться, ожидая увидеть у себя за спиной толпу мертвяков, жаждущих откусить от тебя кусочек. Красота. Жаль навсегда здесь остаться не получится. Вольготная жизнь в стабе мне пока не по карману. Но думаю, если поход Тима выгорит, очень скоро я поправлю свое шаткое финансовое положение.


— Привет Пепел! — я обнаружил Тима с командой у местной стоянки. Сталкеры готовились к походу на военную базу. — Как твой поход к знахарке?

— Не очень. Ксера из меня не выйдет.

— Не всем так везет, — проговорил Клоп, набивая пули в короб для пулемета, установленного в кузове. — Слишком это редкая способность. На все три стаба, что есть в округе всего один ксер. И тот говорят, выдыхается помаленьку.

— А что у тебя за способность? — Тим накинул на себя легкий бронник, подгоняя под свой размер. — Надеюсь боевая?

— Пирокинез, — недовольно пробурчал я.

— Что-то не слышно энтузиазма в голосе, — усмехнулся Тим. — Пирокинез классная штука. Помню, был у нас один пирокинетик. Он легковушку мог спалить. Вот это силища была. Правда, долго он не прожил. Но это уже другая история. Расскажу как-нибудь по дороге.

— В моем случае все гораздо печальнее. Максимум что я смогу это сигарету прикурить. И то если дождя сильного не будет.

— Ну, сила дара это дело наживное, — Пузырь пускал колечки дыма, облокотившись о борт пикапа. — Жемчужная терапия это дело быстро поправит.

— Знахарка то же самое сказала, — согласно кивнул я. — Только сидя в этом стабе на побегушках у местных правителей жемчужины мне не видать. Так что я с вами. Надеюсь, Мороку я ничего не должен?

— Забей, — закончив подгонять экипировку, Тим приступил к осмотру оружия. — В Улей есть негласный закон. Помогать свежакам. Тут и так напряженка с людьми. А если каждого вновь прибывшего на счетчик ставить после посещения стаба, то и вовсе не пойми что начнется. Так что местным ты ничего не должен. Но это только на первый раз.

— Оно понятно. Халявщиков нигде не любят.

— Я так понимаю, ты решил принять мое предложение?

— Да. С вами перспектив больше чем здесь. Я на Земле на чужого дядю работал одно время. Как то не хочется в новом месте наступать на старые грабли.

— Поверь мне, ты не прогадаешь, — Тим передал мне еще один бронник. — Вот вчера наменяли на хабар. Я знал, что ты присоединишься.

Глава 6

Бойня

До вожделенной военной части мы добрались поздним вечером. По пути на наш автомобиль кидались небольшие группки зомбаков, но укрепленный стальными листами и шипами пикап с легкостью пробивался сквозь их ряды.

Машину мы оставили у КПП. Пузырь остался рядом охранять наше единственное средство передвижения. Взяв оружие наизготовку, мы выдвинулись на поиски военного склада.

На КПП нас встретил одинокий пустыш, облаченный в военную форму. Завидев нас, он заурчал и медленно побрел в нашу сторону. Я подсек зомбаку ноги и добил коротким ударом топорика по темечку. Мои товарищи в это время осмотрели караулку. Чисто.

Пройдя КПП, мы вышли на небольшую аллею. Освещения на ней не было, по неведомым мне причинам при перезагрузке кластера оно напрочь отрубалось. И это обстоятельство создавало дополнительные трудности, а ждать до утра был не вариант. Кластер мог перезагрузиться в любой момент, и тогда плакал наш хабар.

Выстроившись цепочкой, мы шаг в шаг брели друг за другом, вскидывая стволы при каждом шевелении кустов или покачивании веток деревьев. Не знаю, то ли у меня начала разыгрываться паранойя, но с момента нашего похода по военной части мне стало казаться, будто за нашей группой кто-то следит. Я то и дело оборачивался, буквально ощущая на себе, как меня «буравит» чей-то изучающий взгляд.

Пройдя аллею, мы оказались у двухэтажного здания штаба. Над входом рядом развевались Российский Триколор, и Знамя части, закрепленные на флагштоке.

Двери штаба были приоткрыты, и оттуда доносилось приглушенное урчание. Решив не задерживаться надолго, мы попытались как можно быстрее покинуть территорию штаба, и дураку было понятно, что он заселен мертвяками.

Но, к сожалению, свалить мы не успели. А ведь поход в этот кластер мне сразу не понравился. Бесплатный сыр бывает только в мышеловках. Двери штаба распахнулись, и оттуда, злобно завывая, на нас кинулись две овчарки в сопровождении пятерки пустышей, старавшихся не отставать от своих «питомцев».

Хотя, сказав овчарки, я сильно погорячился, с собаками у этих тварей сейчас было мало что общего, разве только то, что они тоже передвигались на четырех лапах и имели по хвосту-огрызку.

Белесые буркала глаз хищно блестели в темноте. Шерсть на их мощных мускулистых телах свалялась в комки и, по большей части, облезла. А непомерно раздувшиеся челюсти, украшенные несколькими рядами острейших зубов, больше походили на крокодильи. Я боялся себе представить, что будет, если такая образина цапнет меня. Да ей руку оттяпать — нефиг делать.

Зараженных собак я видел впервые, а вот сталкеры ничуть не удивились встрече со столь экзотическим противником. Как оказалось, помимо ужасающего внешнего вида, собаки обладали еще и невиданным проворством.

Заряд дроби, выпущенной Клопом из помпового ружья, лишь ободрал бок одной твари. Не обращая внимания на вырванный из туловища выстрелом дробовика кусок мяса, овчарка вгрызлась Клопу прямо в бедро.

Здоровяк дико взвыл, и, выронив ружье, повалился на землю. Вторую овчарку мы с Тимом взяли под перекрестный огонь. Тварь рухнула замертво, не добежав до нас пары десятков шагов.

Ухватив дравшую Клопа собаку за загривок, я с размаху опустил топор ей прямо на шею, чуть повыше ошейника. Сразу отсечь голову у меня не получилось, псина вырвалась из моих цепких рук. Но и так удар получился, что надо. Собака, жалобно скуля и заливая все вокруг кровью, закружилась вокруг нас, не пытаясь больше атаковать.

— Плохо дело, — я обернулся к Тиму. Бедро Клопа было сильно прокушено, из раны торчал измазанный в крови обломок кости. А здоровяк как назло потерял сознание, от болевого шока.

— Мы своих не бросаем, — Тим перебросил мне помповое ружье, тяжело пыхтя, взвалил себе истекающего кровью товарища на плечо. — Погнали к тем казармам. Может там получится укрыться.

— Как скажешь, — я высадил пару зарядов дроби в приближающихся мертвяков. Но, к сожалению, убить мне никого не удалось. Для поражающей силы помпового ружья, расстояние было все еще невелико.

Бежать пришлось спиной вперед, чтобы держать приближающихся к нам монстров на расстоянии. За то время, что мы пробирались к казарме, к преследовавшим нас пустошам прибавилось еще несколько «любителей» халявной добычи.

Забежав внутрь помещения, мы тут же перекрыли двери. Тим прислонил раненного товарища к стене и наложил ему жгут, скрутив его из собственного брючного ремня.

— Так не пойдет, — в первую очередь я кинулся к окнам, проверяя, насколько надежно заперты ставни.

— Ты о чем? — отвлекся Тим, пытаясь влить напарнику в рот пузырек с янтарной жидкостью.

— Слишком большая территория. Нам ее не удержать. Много окон и других входов и выходов.

— И что ты предлагаешь? — Тим мрачно глянул на меня из-под бровей. — Если ты, таким образом, намекаешь мне, что пора оставить Клопа здесь, то скажу сразу, не вариант.

— Вообще-то, я хотел предложить подняться на второй этаж и осмотреть его. Может, там будет проще обороняться.

— Хорошо, — согласился Тим, выпуская длинную очередь, в строну разбитого окна, из которого в казарму полезли мертвяки.

Подхватив раненого сталкера с обеих сторон, мы потащили его на второй этаж. Парень начал приходить в себя и бормотал полную околесицу, тихим свистящим шепотом.

Второй этаж встретил нас все тем же опостылевшим сумраком, в котором мы едва не проглядели два силуэта, приближающихся к нам. Благо, зрение у меня было острое. Молниеносно перезарядив помповое ружье, я направил его в сторону неизвестных, не торопясь открывать огонь. Уж слишком уверенно они двигаются, да и вездесущего урчания, столь присущего мертвякам, не слышно.

В темноте что-то вспыхнуло, и нас осветил блеклый луч фонарика. Нет, это точно люди. Пустыши фонарями не пользуются.

— Вы кто такие? — Раздался из темноты хриплый голос.

— Спокойно, — я мельком оглянулся на лестницу, по которой к нам уже подбиралась пара тварей. — Давайте сначала забаррикадируемся, а потом побеседуем о погоде.

Открыв огонь по тварям, мы оттеснили их с лестницы. Два мрачных типа, до этого высвечивающие нас фонариком из-за угла, на пару с нами взялись за шинельный шкаф и, кряхтя от натуги, опрокинули его прямо на лестницу.

Теперь пустышам придется постараться, чтобы добраться до нас, хотя, вспомнив сейчас, сколько их там внизу, я думаю — это лишь вопрос времени.

— Нужно убираться отсюда, — один из незнакомцев, лысый верзила, был бледен как мел. — Тут есть что-то ещё, помимо этих тварей.

— Не гоношись, Винт, — одернул приятеля второй неизвестный. Жилистый парнишка, с пугающим холодным взглядом. Он держался так спокойно, будто вышел на прогулку за грибами, а не попал в смертельную западню. — Ты такой кипишь, развел, аж тошно смотреть. Прям, как только-только прибывший Свежак.

— О чем говорит твой напарник? — я насторожился. В этом мире даже к бредням сумасшедших стоит прислушаться. — Что еще за напасть помимо мертвяков?

— Да вы его побольше слушайте, — отмахнулся Жилистый. — Ему, видите-ли, скрипы на потолке слышатся.

После этой фразы я прислушался к окружающей обстановке. И правда, сквозь громогласное урчание тварей с лестницы мне удалось расслышать негромкое шуршание сверху, словно крыса скребется. И это шуршание стремительно приближалось к нам.

— В сторону, — я оттолкнул Тима и сам отпрыгнул в сторону. Не знаю, что на меня нашло, но я буквально почувствовал повисшую в воздухе опасность.

Потолок над нами осыпался. Словно его прожгли термитным зарядом. Высунувшаяся из проема в потолке, вслед за этим, черная как смоль лапа, украшенная костяными шипами, ухватила напарника Винта за волосы на голове и одним мощным рывком утянула к себе наверх. От бедного парня остался лишь один белый кроссовок.

* * *

— Какого черта! — Завопил Винт, в панике метнувшись дальше по коридору. Где его крики очень быстро перешли в сдавленные хрипы.

Неизвестный монстр добрался до него и там. Мы с Тимом испуганно переглянулись. И, что теперь делать? Мало нам было мертвяков, так еще и какая-то неизвестная тварь на нас напала.

Кстати, вспомнил о первой нашей проблеме, о которой мы в боевом угаре совсем забыли. Шкаф, опрокинутый на лестницу, рассыпался, и пустыши снова полезли на второй этаж.

Подхватив Клопа, мы подняли застонавшего товарища, и начали отступать в сторону пожарного выхода. Единственный здравый вариант, который пришел нам в голову.

Понятия не имею, как тварь видела нас сквозь потолок, но факт остался фактом, мы проворонили очередную атаку неизвестного чудовища. Длинный хвост, увенчанный весьма внушительным жалом, пробил потолок прямо над Клопом. Обвив парня за горло, словно удав, тварь своим хвостом сломала ему шею.

Синхронно отпрыгнув в разные стороны, мы с Тимом прижались к стенам. Я оказался ближе всех к двери. Пока Тим прикрывал меня от поползновения пустошей, я кинулся к двери и дернул ее за ручку. Закрыто!

Высадив ее парой выстрелов из помпового ружья, я выбрался на площадку, ведущую к лестнице, спускавшейся с чердака. Обернувшись, подал руку Тиму, не забывая при этом держать в поле зрения и чердак. Мало-ли, вдруг эта тварь выскочит оттуда.

Тим ухватил меня за предплечье и уже хотел выбираться, но один из бегунов молниеносным рывком покрыл разделяющее нас расстояние и вцепился в спину сталкера. Напрягая силы, я попытался вытащить напарника на площадку, но куда там!

Тварь одним мощным рывком затянула парня назад в коридор и кинулась на меня. Я встретил бегуна зарядом дроби в лицо, отбросив его на несколько метров.

Вцепившись в холодные ступеньки лестницы, быстро подтянулся и влез на чердак. Захлопнув за собой дверь, прищемив одному из пустышей пальцы, я опрокинул находившуюся неподалеку тачку с хламом на дверь, блокируя вход.

Итак, плюсы — я все еще жив. Минусы — я оказался заперт на чердаке с тварью, спокойно прошибающей потолок одним ударом хвоста. И как отсюда выбираться, понятия не имею. Но ладно, по крайней мере, буду надеяться, что мертвяки не полезут на чердак, опасаясь своего старшего «собрата».

Услышав неподалеку шорох, я притаился у горы с каким-то хламом. Осторожно выглянув из-за нее, во все глаза уставился на монстра, убившего Клопа. Он куда-то волок за ногу тело Винта, оставляющего за собой кровавый след.

На чердаке было темно, как впрочем, и везде, но мне все же удалось разглядеть новую напасть, обрушившуюся на меня в этом кластере.

Тварь почти упиралась головой в крышу чердака. Длинное змеиное тело, словно состояло из одних шипов и костяных пластин. Хвост монстра нетерпеливо обвивался вокруг ног трупа. А голова оканчивалась длинным костяным гребнем. Больше мне ничего разглядеть не удалось.

Сунувшись назад в свое укрытие, я случайно задел сломанную швабру и она с грохотом упала на пол. В разливавшейся вокруг тишине этот звук прозвучал, как удар молота по медному колоколу.

Бросив ногу Винта, тварь уставилась прямо на мое укрытие. Значит, у нее или тепловое зрение, или чертовски хороший нюх. Надо срочно менять место дислокации, долго я за этой мусорной кучей не просижу.

Метнувшись к расположенной неподалеку балке, подпиравшей крышу, я едва успел упасть на живот, пропуская у себя над головой хвост твари. Шип на кончике хвоста расколол балку, заставив крышу опасно покоситься.

Резко повернувшись на спину, я нажал на спусковой крючок помпового ружья, но к моему разочарованию вместо вспышки выстрела до моих ушей донесся лишь холостой щелчок.

Ну, почему пули заканчиваются в самый неподходящий момент! Тварь, противно завизжав, опять атаковала меня лапой. Все, что я успел — это подставить под удар дробовик.

Оружие развалилось на две неравные половинки прямо у меня в руках. Когти монстра разорвали на мне куртку и рассекли грудную мышцу. Запаниковав, я вырвал из кобуры подаренную Тимом Беретту и вдавил спусковой крючок до упора, расстреляв почти половину обоймы в монстра.

Но мелкий калибр не мог причинить серьезный урон, костяной броне твари, бесполезно рикошетя в разные стороны. Схватив меня за грудки, тварь с легкостью оторвала меня от пола и швырнула в стену.

Удар был так силен, что я лишь чудом все еще был в сознании. Да и пистолет не выронил, хотя толку от него сейчас было не много.

Сфокусировав взгляд на медленно приближающейся ко мне твари, сплюнул кровавую слюну на пол. Поняв, что я никуда не денусь, чудище растягивало удовольствие, не торопясь меня добить.

Ухватив меня за глотку своей костлявой лапой, монстр высунул длинный склизкий язык и провел им по моему лицу. Я еле сдерживался, чтобы не потерять сознание.

Оттопырив указательный палец, чудовище провело своим серповидным когтем мне по щеке, наслаждаясь моими криками. Да эта скотина, любит поизмываться над своими жертвами, прежде чем убить. Но она кое о чем забыла.

Направив пистолет монстру в подбородок, я выстрелил. Пуля пробила незащищенную броней кожу чудовища, заставив его ослабить хватку. Вырвавшись из объятий твари, сразу кинулся бежать. Перекрыв лицо предплечьями, я выпрыгнул через ближайшее окно на улицу.

Вопреки своим ожиданиям я не свалился на землю, а упал боком на крышу столь удачно подвернувшегося здания. Стиснув зубы, пытаясь не кричать от боли в раненной грудине, я уперся ладонями в крышу и кое-как смог вернуть себя в вертикальное положение.

Тварь между тем, не теряя времени, повторила мой трюк. Правда, в её исполнении, он получился гораздо эффектнее.

Глянув вниз, я решился на прыжок. Благо высота была небольшая. А там, с божьей помощью, и до КПП, может, дотяну.

— Ну, что скотина! Хочешь кусочек меня! Тогда придется постараться.

Прыгнув, я чуть не вывернул ногу, но все же сохранил равновесие. Так — а, теперь по тапкам!

Дав деру в сторону КПП, я как-то не сразу обратил внимание на подступивший туман. Вот и в воздухе завитал знакомый запах кислятины. Кластер собирается перезагружаться. Надо поднажать!

Монстр тем временем не собирался отставать от меня. Опустившись на четвереньки, он продолжил преследование, только что язык не высунул от радости, как охотничья собака. А, так как четыре конечности быстрее, чем две, чудище с пугающей неотвратимостью уже нагоняло меня.

А вот и вожделенное КПП. Я буквально влетел в помещение. Тварь не отставала, пробив кирпичную стену, словно это был бумажный лист. Я проскочил через заклинивший турникет и вырвался наружу.

На улице меня ждала очередная неприятность. Пузыря бодро «разбирала» на части небольшая стая зараженных овчарок. Подхватив измазанный в крови автоматический карабин, оброненный сталкером, я дал очередь по собакам. И, надо сказать, удачно. Двух монстров свалил на месте. Третьей оторвало переднюю лапу и она, скуля, бросилась прочь.

А гнавшаяся за мной образина, не преминула о себе напомнить. Выломав турникет, монстр почти выбрался наружу. Ну, уж нет! Отогнав её несколькими выстрелами назад на территорию части, я кинулся к пикапу.

Сняв автомобиль с ручника, и поддав газу, пустил его в сторону КПП. Тварь уже почти выбралась через развороченный ею проход, но тут ее ожидал сюрприз. Многотонная машина сбила монстра на пол, прижала к стене. Тварь противно заверещала, вцепившись своими когтями в бампер пикапа. И больше она сделать ничего не успела — кластер перезагрузился. Огромная территория военной части, просто на просто, исчезла из этого мирка.

А спустя мгновение появилась вновь. КПП осталось все на том же месте. Пробоин в стене не было. Да и монстр куда-то подевался. Похоже, я стал свидетелем, той самой перезагрузки.

Может вернуться в часть? Порванная грудная напомнила о себе ноющей болью. Нет, не до этого сейчас. Нужно валить отсюда, как можно быстрее. Кто его знает, как оно там, в перезагрузившемся кластере. Вдруг тварь как-то смогла избежать перезагрузки. Лучше не испытывать судьбу.

Глава 7

Внешники

Опорожнив сразу два пузырька живчика, который я наделал из споранов той огромной твари, что убил в супермаркете, тяжело осел на землю. Адреналин отступил, и теперь рана в грудине жгла нестерпимо. Аккуратно скинув куртку, потрогал четыре кровавые борозды на правой части груди. Рана начала подсыхать, но все равно продолжала кровоточить. Ну, что ж, будем надеяться, что сталкеры не обманули меня по поводу ускоренной регенерации иммунных.

Бросив взгляд на разодранное тело Пузыря, я тяжело вздохнул. И похоронить-то бедолагу негде. Да и времени на это нет. Но зачем он вышел из машины? На кой, спрашивается, черт!?

Глянув в рюкзак, где осталось всего два пузырька с живчиком, я перевел взгляд на приближающееся к закату солнце. Нужно искать укрытие. Не стоит ночью бродить по Улью. Да и передохнуть не помешает. Устал я от этих догонялок, жуть как.

Ну что, я снова остался один. Все знакомые товарищи погибли, а пикап с припасами и хабаром растворился при перезагрузке кластера. Одно хорошо, хоть карабином разжиться удалось. Ладно, надо топать отсюда, а заодно прикинуть, где можно разжиться споранами. Для лечения раны, я так понимаю, мне их много понадобится.

Пройдя немного назад, я свернул на узкую тропинку, приметил ее еще, когда мы на пикапе здесь проезжали. Пройдя метров пятьсот по ней, вышел к небольшому коттеджному поселку.

Рука автоматически сняла карабин с предохранителя. В таких местах нужно быть на стороже. Аккуратно открыв носком ботинка ворота ограждения первого попавшегося мне дома, я вошел во внутренний двор. Тут же присел возле забора, и внимательно изучил территорию.

Возле порога валялось несколько тел пустышей с расколотыми головами. Входная дверь была снесена с петель и, нелепо покосившись, застряла в проходе. Из окна торчало еще одно тело, повисшее на треснувшей раме. Видать, я пропустил все веселье. Будем надеяться, что хозяин дома или пал смертью храбрых, или давно ушел отсюда. Не хочется мне повторять участь найденных мною пустышей.

Я начал аккуратно передвигаться вдоль периметра дома. Надо убедиться, что с других сторон тоже все в порядке. Не успел я добрести до угла дома, как перед ногами у меня замелькал красный кружочек лазерного прицела. Я застыл на месте, задержав, непонятно зачем, дыхание. Нарвался.

Кружок, до этого висевший у меня между ног, медленно поднялся и застыл прямо между моих глаз. Поняв все без слов, я отстегнул магазин карабина и положил ствол невдалеке от себя. Так, а теперь будем ждать следующий ход снайпера. Единственная моя надежда была, что человек окажется адекватный. Хотя, в Улье это большая редкость.

— А ты, я смотрю, все жестами понимаешь, — раздался тихий голос из распахнутого окна. — Отлично. А теперь медленно встал!

Я выполнил все действия, что говорил мне снайпер. Позиция у него была выгодней. А пока я буду прыгать через окно, он меня изрешетить успеет.

— Снимай рюкзак и медленно, я повторяю, медленно неси мне.

Скинув многофункциональный рюкзак, я аккуратно побрел к окну. Главное, не делать резких движений. А то, мало-ли, он еще от драки с пустышами не отошел и сгоряча пристрелит меня.

Подойдя к раме, я смог разглядеть своего грабителя как следует. Молодой мужик в военной форме, пиксельке, внимательно следит за каждым моим движением через прицел штурмовой винтовки. На погонах у парня я успел заметить лычки старшего сержанта. Наверное, контрактник, а может и срочник. Наверное, успел свалить из военной части до нашего прихода.

Подойдя к окну, чтобы передать рюкзак, я отметил кровоточащую рану у него на боку. Судя по всему, бой со встречными мертвяками не дался ему легко. Чтобы взять рюкзак, парню пришлось перехватить оружие одной рукой. А сделать это быстро он никак не мог.

И я не преминул воспользоваться моментом. Резко пихнул сержанту рюкзак в лицо, схватился за ствол винтовки и сильным толчком назад всадил ему прикладом прямо в солнечное сплетение. Не ожидавший такой подачки солдат, не устоял на ногах и отлетел в сторону, выпустив из рук приклад.

Подпрыгнув, я вцепился в подоконник, и, вбросив свою тушку в окно, поспешил развить успех атаки. Блок предплечьем спас меня от вялого хука. Нырок под его руку и размашистый удар прямо по ране. Да, подло, но зато эффективно. Застонав, солдат выронил рюкзак и повалился на паркет, держась за раненый бок.

— В следующий раз учись вежливее просить, ублюдок! — Выплюнул я, подхватив рюкзак с пола.

Внутри все кипело! Нет бы, людям объединиться, чтобы вместе противостоять ужасам Улья. Так они вместо этого грызутся друг с другом, грабят, убивают.

— Постой! — Поняв, что остался в невыгодном положении, парень сразу пошел на попятную. — Прости. Я думал, что ты не окажешь серьезного сопротивления. Мне просто крышу снесло от одного вида этих монстров. А уж, когда я увидел крадущегося вдоль забора мужика с ружьем, то просто испугался.

— Настолько испугался, что решил заодно меня грабануть, — положив винтовку себе на колени, я с наслаждением плюхнулся на так, кстати, оказавшийся под рукой табурет. — Ну, и что будем теперь делать?


— Бери, что хочешь, — сержант указал на внушительных размеров сумку, стоящую в углу комнаты. — Только не убивай меня!

— Что в сумке? — Я слез с табурета и направился в сторону поклажи.

— Оружие, — Все еще держась за рану, парень кое-как поднялся с пола, тяжело облокотившись на столик. — Я успел прихватить несколько стволов из оружейной, когда в части, где я служил, началась непонятная чертовщина.

— Дай угадаю, — я присел на колени и, приоткрыв молнию сумки, заглянул внутрь. И надо сказать увиденное меня обрадовало. Пара ручных гранат, несколько магазинов для винтовки, но самое главное было не это. Зловеще сверкая, на меня смотрело дуло СВД. Вот теперь живем! Берегитесь огромные твари. — Все, с кем ты проходил службу в части, мутировали до неузнаваемости.

— Да, — кивнул солдат. — Словно я попал на съемки какого-то безумного фильма о зомби. Вот, только, меня об этом предупредить забыли. Что это за чертовщина?

— Думаю, правда тебе не шибко понравится, — бросил я, выудив из недр своего рюкзака флакон с живчиком. Эх, всего один остался! Скоро вновь придется выходить на охоту на этих проклятых тварей. Я передал флакончик парню. — Выпей. Это поможет тебе залечить рану.

— Что это за дрянь? — Недоверчиво принюхавшись, солдат, все-таки, опрокинул половину флакона внутрь, после чего его всего перекорежило.

— В этом мире напиток, что я тебе дал, самая ценная вещь. И называется он — живчик, а не дрянь.

— Постой, постой, — отставив флакон, парень уставился на меня, как на умалишенного. — Что еще за другой мир!? О чем ты вообще? У тебя что, «белочка»? Да тут есть, вообще, кто-нибудь нормальный!?

— Не гоношись, — поморщился я от его криков. — И ори поменьше. Пока еще толпа этих уродцев не набежала сюда. Ты ведь этого не хочешь?

— Нет.

— Вот и славно. Я сперва тоже был в таком же шоке, как и ты. Но тут ничего не поделаешь. Теперь ты в другом мире, сержантик! Местные называют это место Улей. Как по мне Ад более уместное название.

— Но как такое возможно!? Меня, вроде, не похищали пришельцы, не было никаких катаклизмов. День был такой же, как и всегда. Разве, что туманный очень.

— Туман, как мне здесь объяснили, и есть один из первых признаков начала твоего перехода в Улей. Правда, здесь это именуют Перезагрузкой. Парни, что встретились мне, придерживались теории, что ты — это всего лишь двойник. Зеркальное отражение тебя в другом мире. А как оно на самом деле всё обстоит, никто толком не знает.

— Ну, ты меня и загрузил.

— Я думаю, тебе не помешало бы знать правду. И еще одно. Насколько я понял, выхода из Улья нет.

— Супер!

— Ты, кстати, не видел здесь поблизости каких-нибудь огромных тварей, помимо тех трупаков, которых ты здесь нащелкал.

— Ну, была тут одна образина. Но я ее тихонько дворами обошел. Вышел на окраину поселка и наткнулся на этих упырей. А зачем тебе?

— То, что здесь бродят эти твари, это еще не самое главное. На затылках у мастодонтов хранятся споровые мешки, в которых находится то, что нам необходимо для выживания здесь. Иначе мы умрем.

— И в чем проблема? — Пожал плечами парень. — Вон их, сколько вокруг валяется.

— Вот здесь и начинается самое интересное. То, что нужно нам, есть только у крупных тварей.

— То есть, ты хочешь поохотиться на ту громадину, что я здесь видел.

— Не без твоей помощи, разуметься, — выудив СВД из сумки, я передал ее парню. — Умеешь пользоваться?

— А, то, — ухмыльнулся парень, споро закрепляя сошки и снаряжая магазин. — Я второй срок уже снайпером сапоги топчу.

— Отлично, — закинув карабин за спину и сняв штурмовую винтовку с предохранителя, я направился к окну. — Пойдем, покажешь где. Только сам в бой не суйся. Заляжешь где-нибудь, а я подведу эту тварь к тебе, прямо под выстрел.

— Значит, мы теперь партнеры?

— Почему нет, — пожал я плечами. — Вдвоем нам будет выжить проще. Кстати, тебе придется сменить имя.

— Это еще зачем? — нахмурился парень, закинув СВД на плечо. — Мне и мое имя нравиться.

— Здесь так нельзя, — покачал я головой. — Плохой приметой считается цепляться за старые имена. А я и сам, хоть и не из суеверных, но в этот раз перестраховался с именем. Изменил. Придется мне тебя окрестить.

— Хорошо, — сдался парень, поняв, что меня все равно не переспорить. — Как скажешь. И как ты меня обзовешь?

— Как насчет Артас?

— Любитель Варкрафта что-ли? — Усмехнулся парень. — Я не против. Неплохо звучит.

После того, как мы познакомились повторно, на этот раз уже без мордобития, Артас повел меня в сторону центральной части поселка. Там, по его словам, и обитала огромная тварь.

— Займи позицию, вон там, — я указал Артасу на небольшой кованый балкончик. Он располагался на втором этаже маленького белокирпичного домика. Фронтоном выходящего в сторону поселкового магазина, где он и видел монстра последний раз.

— И что, ты вот так просто доверишься парню, с которым всего полчаса назад дрался насмерть, — уходя, Артас не смог удержаться от того, чтобы не поддеть меня.

— Да, — просто сказал я, глядя в непроницаемые голубые глаза своего нового напарника. — Тебе не выжить без моих знаний об этом месте. А мне пригодятся опытные бойцы в деле, которое я задумал.

— Как скажешь, — хмыкнул Артас, отправившись занимать указанную мной позицию.

Сняв винтовку с предохранителя, я дослал патрон в патронник, и короткими перебежками направился в сторону здания. Вообще, весь мой замысел был шит белыми нитками. И строился только на моем доверии к парню, который хотел меня пристрелить. А ведь он мог плюнуть на все и сбежать. Оставив меня наедине с огромной тварюкой, при условии, конечно, что она еще здесь.

И судя по весьма немаленьким следам, ведущим за магазин, монстр не торопился покидать свою вотчину. Аккуратно прижавшись к стене здания, чувствуя спиной каждую шероховатость штукатурки, я начал потихоньку пробираться к запасному выходу.

Чем ближе я был к нему, тем более отчетливо слышались чавкающие звуки. Дойдя, буквально на цыпочках, до угла магазина, выглянул, стараясь оценить обстановку.

Разрывая на куски одного из пустышей, монстр сидел на корточках ко мне спиной. На уродливо раздувшемся теле еще остались клочки одежды, а сохранившиеся кое-где на голове пряди засаленных волос дополняли омерзительный образ твари.

Сунув руку в карман куртки, я нащупал рифленый бок осколочной гранаты. А теперь главное, все делать тихо и аккуратно. Если повезет, то получится серьезно подранить монстра одним точным броском гранаты.

Не повезло. Несмотря на то, что чудище было увлечено распотрошением своего младшего собрата, оно все же почуяло меня. Выпрямившись, монстр обернулся, и, взревев, кинулся в мою сторону.

Запаниковав, я торопливо вырвал чеку и метнул гранату. Понятное дело, что о том, чтобы тварь посекло осколками, не могло быть и речи. Граната нелепо перевернулась несколько раз в воздухе и взорвалась довольно далеко от места схватки.

Хоть монстра выманить на открытое пространство удалось. Я помчал в сторону здания, где засел Артас. Ну, все, тварюка! Сомневаюсь, что твоя гнилая тыква, которая у тебя вместо головы, выдержит прямое попадание из СВД.

Но к моему изумлению выстрела не последовало. И моя наглая ухмылочка тут же сползла с лица. Проклятье! Кинув мимолетный взгляд на балкончик, я никого там не обнаружил. Понятно. Значит, он меня все-таки кинул.

Забежав за дом, я едва успел вжать голову в плечи. Огромная лапища пронеслась мимо, вырвав солидный кусок из стены коттеджа. Тварь буквально дышала мне в спину.

Надо срочно найти хоть какое-нибудь укрытие, где я смогу обороняться. И мои мольбы были услышаны. Выбежав на поселковую проезжую часть, я наткнулся на Уазик с распахнутыми дверцами. Перескочив через капот, обернулся и открыл огонь по чудовищу.

Этого монстра от других отличала одна очень интересная особенность. Правая его рука, была гораздо массивнее левой, и оканчивалась огромной, чуть ли не медвежьей лапой. На которой вместо пальцев веером торчало четыре массивных костяных отростка.

Я пытался целить в лицо, но монстр оказался не из простых. Закрыв голову покрытыми бронированными пластинами руками, он с пугающей целеустремленностью танка начал приближаться ко мне.

Мелкий калибр винтовки не мог пробить многослойную костяную броню монстра. Пули бессильно рикошетили в стороны. Откинув опустевшую винтовку, я попытался перекинуть из-за спины карабин, но это все, что я успел.

Махнув ужасающей лапой, монстр разрубил Уазик, как будто он был из картона. Я успел отпрыгнуть, но попал ногой в выбоину на дороге и завалился на спину. Затвор карабина больно впился в позвоночник.

Все, это конец! Монстр уже навис надо мной, а я как черепаха копошился на дороге, прижав болтавшийся сзади карабин своей спиной. Не в силах смотреть, как гигантская лапа будет меня разрывать, я зажмурил глаза. Господи, пусть это будет быстро!

Стиснув зубы, я напряг все тело, ожидая удара, но вместо этого меня обдало чем то горячим. Открыв глаза, я увидел, как что-то на немыслимой скорости оторвало кусок черепа монстру вместе с костяными пластинами, защищающими голову.

Еще выстрел, и массивное плечо зверюги разорвало в дребезги. Рука твари с огромными костяными наростами на ней повисла бессильной плетью. Отлично! Неизвестный стрелок лишил чудовище его самого опасного оружия.

Отвлекая тварь на себя, снайпер дал мне немного времени, мне этого вполне хватило. Двумя меткими выстрелами из карабина я перебил монстру коленные чашечки, повергнув его на землю. Еще выстрел из снайперской винтовки, и разорвав, твари горло, пуля перебивает шейные позвонки. Массивная голова монстра безвольно опускается на грудь, и туша медленно оседает на пыльную дорогу.

Присмотревшись, я увидел ухмыляющегося Артаса. Снайпер поднимался из придорожного кустарника.

— Чего ты лыбишься! — Меня просто переполняло бешенство. — У нас же был четкий план. Из-за тебя я чуть не погиб!

— Прости, — извинился Артас, но что-то не похоже, чтобы он так уж сильно раскаивался. — Просто, в следующий раз позволь мне самому выбирать позицию. В доме, куда ты меня отправил, на меня напала целая толпа этих зомбиков, или как они тут у вас называются?

— Пустыши, — процедил я сквозь зубы, наклонившись над споровым мешком чудовища.

— Если не веришь мне, могу показать, — Артас заинтересованно уставился на мои манипуляции со споровым мешком. — Я так понимаю, та хрень что, нам нужна, находится в этой кожистой хрени, что ты сейчас потрошишь?

— Ты правильно понимаешь, — кивнул я, стараясь аккуратно вскрыть мешок топориком.

Выудив столь необходимые для приготовления живчика трофеи, я аккуратно сложил их у себя в кармане куртки.

— Так, полдела сделано.

— И что дальше?

— Теперь возвращаемся в магазин. Нужно найти сито или марлю. Та дрянь, что находится у них в мешке на голове, называется споран. Есть еще горох, — я показал товарищу пару кубиков желтоватого цвета. — Он помогает развить дар.

— И насколько нам хватит этих споранов?

— Пару флаконов живчика я наделать смогу. Думаю, почти на неделю нам хватит. Хотя, вряд ли. Для того чтобы быстрее регенерировать, пить его придется в два раза больше.

— Всегда мечтал о регенерации. Прямо как Росомаха! — Хохотнул парень, тут же сморщившись от боли в боку. — Что, и потерянные конечности, в случае чего, можно отрастить?

— Понятия не имею, — перезарядив винтовку, я направил ствол на Артаса. — Но это можно проверить. Могу отстрелить тебе что-нибудь.

— Думаю, не стоит, — парень, шутливо вскинув руки вверх.


Пересидев в поселке еще один день, который мы потратили на зализывание ран, поиск оружия и припасов, мы покинули его. До вожделенного стаба остался всего один день пути через пустынный кластер, застроенный высотками. Больше всего местность походила на вырванный из нашего мира центр кого-нибудь крупного города, поставленный посреди степи.

Будем надеяться, что этот кластер не перенаселен пустышами и прочими тварями. Конечно, неплохо было бы пошарить по небоскребам. Я более чем уверен, что там можно найти приличный хабар. Но без хорошо вооруженного отряда опытных бойцов здесь делать нечего.

— Смотри, — Артас указал на небольшой бутик мужской одежды, пристроенный на первом этаже высотки. — Магаз с одеждой.

— И что? — Недоумевал я, подозрительно косясь на небоскребы. В каждом окне мне мерещился снайпер, так и ждавший, когда мы попадем в перекрестие прицела его винтовки. Нет, Улей точно меня доконает.

— Мне надо прибарахлиться, — не слушая моих протестов, Артас открыл двери ближайшего магазина. — Вся одежда в крови, да и тебе не помешает сменить прикид. Ты выглядишь сейчас как конченый оборвыш.

— Ладно, — поддавшись на уговоры напарника, я двигался следом за ним. — Пошли, только быстро. Не нравится мне здесь.

Колокольчик весело звякнул, приветствуя нас, и на этот звук из-за прилавка выполз безногий пустыш. Я прямо с ходу вырубил его топориком. Вытерев кровь об одежду мертвеца, направился к стойкам с одеждой.

Особо не обращая внимания на размеры, я скинул изорванную куртку, облачился в темную толстовку и напялил не стесняющие движения спортивные штаны. Туфли тоже скинул, заменив их куда более практичными кроссовками.

В это время колокольчик снова звякнул, вновь впуская в недра магазинчика незваных посетителей. Застыв посреди рядов с одеждой, мы тревожно переглянулись. Только этого нам не хватало!

Прижав указательный палец к губам, я жестом поторопил завозившегося с одеждой Артаса. Сняв винтовку с предохранителя, осторожно раздвинул вешалки с одеждой и уставился на вход.

У порога застыла пара типов в бронежилетах, с короткими пистолетами-пулеметами в руках. Лица их закрывали маски-противогазы. А на шевронах красовались красные кресты.

А вот этот значок я уже видел. Мне тут же вспомнились трупы из супермаркета. Не думал, что когда-нибудь встречусь с обладателями этих шевронов вживую. Судя по всему, это какое-то военизированное подразделение. Но вот, дружелюбны они к иммунным или нет, как-то проверять не хочется. Проживу и без этого знания.

— Что там? — Одними губами прошептал Артас.

Вместо ответа я махнул в сторону пожарного выхода. Так мы и шли на корточках в сторону черного хода. Открывать пальбу смысла не было, не известно, сколько еще бойцов шарится снаружи здания.

Мы почти добрались до выхода, но путь нам преградил толстый котяра, спрыгнувший с верхней полки прямо на Артаса. Не ожидавший такого он громко выругался и отшвырнул кота в сторону. Ну, всё, спалились!

— Эй, кто там! — Голос в противогазе был приглушенный. Но все же я смог расслышать, что говорит боец. — У вас есть три секунды, чтобы показаться, или мы открываем огонь!

— Драпаем! — Артас одним рывком добрался до двери и выскочил на улицу.

Я старался не отставать от напарника. Как печенью чувствовал, что не стоит надолго задерживаться на этом кластере. И, на — тебе, нарвались все-таки! Но ладно, пока нет причин для паники. Пусть еще постараются поймать нас в этих каменных джунглях.

Вопреки моим ожиданиям преследовавшие нас бойцы не торопились открывать огонь. Выбежав следом за нами, один из них остановился и выпустил в воздух сигнальную ракету. Оранжевая вспышка разорвалась в воздухе на десятки маленьких огоньков, тут же растаявших в воздухе. А вот это плохо. Теперь о нас узнают и остальные члены их отряда. Я сомневаюсь, что они пришли сюда вдвоем, просто побродить по давно покинутым небоскребам.

И очень быстро мою теорию подтвердил небольшой беспилотный аппарат, нависший над нами. Он не отставал от нас ни на миг. Время от времени открывая в нашу сторону огонь из пулемета.

Но стрелял он так, как будто не старается поразить нас на «глушняк», нет, больше походило, будто специально куда-то загоняет нас. Бьет преимущественно вблизи, и только когда мы стараемся увильнуть с пути, по которому он нас так заботливо ведет.

Артас порывался сбить беспилотник, но у нас попросту не было на это времени. Для этого снайперу требовалось занять позицию, где бы он был защищен от пулеметных очередей, а как это осуществить, когда у тебя на хвосте висит уже не два бойца, а целый отряд бойцов.

— Артас! — Я окликнул набравшего приличную скорость товарища (и это со снайперской винтовкой за спиной), указывая знаками на подземную парковку, расположенную под одной из высоток. — Попробуем там скрыться.

Забежав на парковку, я тревожно заозирался, но погоня к моему удивлению отстала. Беспилотник не последовал сразу за нами, а бойцы резко затормозили у входа на парковку.

И очень скоро мы с Артасом узнали, в чем причина столь внезапно упавшего энтузиазма к погоне за нами. Не успели мы, как следует перевести дыхание, как до нас донесся звук работающего двигателя. Причем не одного.

— Нас обложили! — Рявкнул Артас, зажмурив глаза от света фар, осветивших наши лица.

В темноте парковки было сложно разглядеть, что нас высвечивало. Мы метнулись в сторону, стараясь занять позицию за ближайшими машинами. Но фургон, резко вывернувшись, преградил нам дорогу прямо на полпути к вожделенному укрытию.

Раздвижные двери разошлись в стороны, и пара бойцов обстреляла нас спутанными клубками, из каких-то непонятных труб. Развернувшись в воздухе, клубки оказались сетями. Они быстро спеленали нас по рукам и ногам. Блин, мы словно как две гусеницы коконе.

Я схватился было за топорик, пытаясь разрубить сеть, но подоспевшие со стороны выхода с парковки бойцы, нашпиговали меня транквилизаторами как дикобраза. Уже при падении на землю в полубессознательном состоянии, в чугунной голове успела мелькнуть лишь одна мысль.

«Какого черта! Почему меня просто не грохнули?»

Глава 8

Периметр

Проснулся я от потока холодной воды. Ледяной душ, надо сказать, получился весьма бодрящим. От ледяного жжения холодных струй воды, обжегших носоглотку почище любого самогона, я сразу пришел в себя.

Стряхнув голову, прямо как собака, бегло осмотрелся. Надо же понять, куда меня занесло на это раз, и есть ли хоть какие-то шансы на побег.

В камере я был не один. Вместе со мной здесь находилось еще как минимум пять таких же, как и я, испуганных и ничего не понимающих человек, включая и Артаса. Слава Богу, хоть одна знакомая харя среди всего этого сброда.

— Ну, что очнулся, — хохотнул стоявший за решеткой боец в черной униформе. В руках его позвякивало ведро, по металлическим бокам которого стекали капли воды. Думаю, из него меня и окатили, столь бесцеремонно. — Нате, жрите!

Отбросив ведро в сторону, солдат открыл решетку, перекрывающую выход из камеры, и пнул к нам поднос с мисками, наполненными какой-то мерзкой даже по виду, бурой жижей. Удар был сильный, поэтому часть мисок разлетелась по камере, едва нас не забрызгав.

Подобрав одну из уцелевших тарелок, Артас торопливо отхлебнул из нее, утирая испачканный подбородок, затем он протянул миску мне. Не изображая из себя аристократа, кто знает, когда нас еще покормят, я тоже приложился к миске с баландой.

К моему удивлению жижа непонятного происхождения была весьма не дурна на вкус. Да и пищевод заполняла неплохо. Прикончив свою часть бурды из миски, я тут же почувствовал себя, если и не сытым до отвала, то уж точно не голодным. Как раньше.

Двери коридора, отгораживающего нашу камеру от другой части здания, распахнулись, и перед нами предстал еще один боец этой странной организации. Увидев, как при его появлении вытянулся в струнку стороживший нас надзиратель, я быстро смекнул, что перед нами предстал кто-то из начальства. Может, хоть он прольет нам свет на то, что здесь происходит.

— Добрый день, господа, — скрестив руки на груди, неизвестный поочередно осмотрел из-за решётки каждого из присутствующих здесь пленников.

— И вам не хворать, — криво усмехнулся Артас. — Уж, простите, не знаю, как вас по батюшке величать.

— Зовут меня майор Крэг. А то, что вы юморите, это хорошо. Мне как раз нужны бойцы, не утратившие энтузиазма. Но я полагаю, вы сейчас все дружно ломаете голову над тем, почему до сих пор не кормите червей. Почему эти страшные дядьки в черном вас пощадили?

— Да вы, прям, экстрасенс! — продолжал язвить Артас. — Так может, просветите нас, наконец.

— Охотно, — кивнул Крэг, не обращая никакого внимания на сарказм моего напарника. — Место, где вы сейчас находитесь — это один из самых укрепленных объектов в Улье. Среди иммунных он известен как Форт, но мы предпочитаем называть его Периметром.

— А кто вы такие? — Нет, здесь определенно что-то было нечисто. И происходящее вокруг нравилось мне все меньше и меньше. — Насколько я понимаю, вы не обычные бандиты. Я, конечно, не знаток, но думаю, что такого вооружения нет ни у кого во всем Стиксе.

— Наша родина — планета Ильшат. — Вот так номер! Нас похитили пришельцы! Правда, они ни чем не отличались от людей, по крайней мере, внешне. — Мы прибыли на Стикс в составе научно-исследовательской экспедиции. Наши ученые уже давно интересовались этим миром. И вот мы здесь.

— И что вам здесь нужно? — Проблеял один из пленников, длинный, лопоухий парень.

— Правильнее будет спросить ни что, а кто? — Усмехнулся Крэг. — Сперва мы препарировали и изучали вас, иммунных. И, надо сказать, ваши предшественники внесли неоценимый вклад в нашу научную работу. Но, к сожалению, наше правительство не устраивали результаты исследований. Хотя, нашими учеными было синтезировано немало сывороток и лекарств из внутренних органов и крови иммунных.

— И, что, вы теперь и нас «разберете» на запчасти? — Полного мужика, забившегося в углу, трясло не переставая.

— К сожалению, нет, — разочарованно покачал головой майор. — Из-за резкого сокращения бюджета, нам теперь приходится выкручиваться по-своему. Но наши умники и здесь нашли выход. Вы, как, и другие плененные нами иммунные, станете нашими рекрутами.

— А, что будет, если мы откажемся? — Я решился задать так сильно волнующий всех присутствующих в клетке вопрос.

— О, это моя любимая часть, — усмехнулся Крэг, прогуливаясь вдоль прутьев клетки. — Дело в том, что у вас просто не будет выбора. Как только я уйду, камеру наполнят усыпляющим газом. А когда вы очнетесь, на ваших шеях будут установлены ошейники с взрывчаткой. Так что, приятных сновидений. Как только вас подготовят, я проведу с вами вводный инструктаж.

— Сукин сын! — Я метнулся к прутьям, пытаясь ухватить подонка за глотку.

— Вот это дух! — Вовремя отойдя от решетки, майор лишь посмеялся над моей жалкой попыткой оказать сопротивление. — Мы с вами горы свернем! Запускайте газ.

Как только он покинул камеру, раздалось шипение, и спустя немного времени по полу нашей камеры начало стелиться облако сизого газа. Как будто кто-то развел костер неподалеку. Несколько человек, на пару со мной и Артасом пытались выбить дверь камеры, но все было тщетно. Сталь была несокрушима. Как только газ заполнил камеру, я почувствовал, как мои колени подкашиваются. Все, что я успел, это закрыть лицо руками, прежде чем упасть на пол.


— Я до сих пор не уверен в вашей затее, доктор Амелия, — майор Крэг время от времени бросал взгляд на монитор камеры, где транслировалось, как на пленников нацепляли ошейники с взрывчаткой. — Использовать этих грязных животных, как солдат. Лучше довериться профессионалам.

— Вы сами прекрасно знаете, что у нас нет выбора, — Амелия вела беседу, не отрываясь от изучения вскрытого образца одного из зараженных. — Нам катастрофически не хватает людей. Но поверьте мне, как только мы захватим высшего зараженного, это будет прорыв. Обещаю! И наш проект снова начнут финансировать.

— И что такого ценного в этих тварях? — Крэг с отвращением отодвинул края спорового мешка монстра, в котором среди темных волокон располагалась небольшая горошина черного цвета. — Когда мы охотились на иммунных, все было гораздо проще.

— К сожалению, у людей, обитающих в Улье, нет жемчужин, — Амелия пинцетом аккуратно подцепила горошину и выудила ее на небольшой пластиковый поднос.

— И вы считаете, что эта ерунда спасет ваш проект, — майор недоуменно покатал жемчужину между большим и указательным пальцем.

— То, что вы сейчас держите в руках и так опрометчиво считаете ерундой, на мой взгляд, самое ценное сокровище тварей Улья. Я еще только нахожусь на стадии тестов, но судя по всему, жемчужина в ваших руках — это то, что дает иммунным сверхспособности. И если я смогу адаптировать это вещество для наших организмов, то в скором времени мы сможем вырастить для вас новое поколение суперлюдей. А теперь скажите, майор Крэг, вы по-прежнему считаете это дурацкой затеей?

— Если вы правы и дело выгорит, то Улей станет нашей золотой жилой, доктор Амелия.

— Вы мыслите в верном направлении. А пока готовьте своих новых бойцов к выходу. Вчера беспилотник, высланный нашими разведчиками, засек местоположение еще одного из высших зараженных. Нельзя упускать такой шанс. Сейчас главное для нас — это добыча жемчуга!

Глава 9

Спасения нет

— Ну, чего ты ждешь!? Стреляй!

— Да, подожди ты!

Стилет ждал, пока пустыш перестанет качаться из стороны в сторону и хотя бы пару секунд постоит на месте. Патроны были на вес золота, и промахиваться с такого детского расстояния было бы верхом расточительности.

Да еще Олег то и дело суетился не по делу. Заставляя Стилета торопиться, совершать ошибки. А он, как охотник с многолетним стажем, этого очень не любил. Сначала надо было оценить обстановку, чтобы не нарваться на крупную толпу пустошей. А уж после этого можно и с шашками на танки. А Олег этого не понимал. Вечно куда-то торопился.

— Пока ты тут мусолишь, Женек может уже загнулся! — Не унимался Олег, нервно стискивая рукоять монтировки, обмотанную изолентой.

— Спокойно, — Пустыш застыл как вкопанный, тупо уставившись на покосившуюся вывеску с надписью «Аптека». А Стилету только это и нужно было. Плавно нажав на спусковой крючок, он с нескрываемым удовольствием проследил в оптический прицел, как разрывается от выстрела голова зараженного. Это зрелище никогда ему не надоест. — Теперь ждем.

— Чего? У моря погоды. — Олегу так и не терпелось покинуть место засады.

— Пока на шум не сбежится еще кто-нибудь, — терпеливо, как ребенку пояснил Стилет своему горе напарнику. — Не переживай так за Евгена. За ним сестра присмотрит. А мы пока займемся добычей медикаментов. Если их до нас еще не растащили.

Выждав еще немного времени и убедившись, что горизонт чист, Стилет повесил карабин за спину, и короткими перебежками направился к аптеке. Сзади не отставал Олег, сопя под ухом и громко топоча.

У Стилета аж зубы сводило от злости. Послал Бог напарничка! Да на шум, производимый этим осталопом, сейчас половина кластера зараженных сбежится. И зачем он вообще связался с их группой? Они были обречены с самого начала. Удивительно было, как еще продержались в Улье так долго. Целую неделю.

Но что сделано, то сделано. Он сам вышел к ним и предложил помощь. И вот теперь на пару с этим неуклюжим Олегом ему предстоит сунуть голову в пасть льву, чтобы раздобыть медикаменты, так необходимые одному из членов их группы.

Общения ему, видите ли, захотелось. Надоело скитаться по кластерам Улья в одиночку. Ну, так на — получай. За что боролся на то и напоролся, называется.

Добравшись до двери, Стилет мотнул головой, отгоняя мрачные мысли. Сейчас не время. Он сам решил для себя, что больше не будет один. И теперь сделает все, чтобы помочь новоиспеченным товарищам.

Аккуратно упершись в дверь плечом, Стилет попробовал ее толкнуть. Тщетно! Видать, изнутри ее что-то подпирает. Придется лезть в окно. Чего ему, мягко говоря, не хотелось бы.

Подав знак напарнику, Стилет направился в сторону небольшого окна, расположенного на втором этаже здания. Оно единственное не забаррикадировано. Судя по всему, в этом доме была хорошо укрепленная огневая точка. Вот только интересно, жители дома покинули это место? Хотя, лезть все равно придется. Это была единственная аптека на весь кластер.

Прислонив монтировку к стене, Олег, кряхтя, встал на четвереньки. Стилет забрался товарищу на спину и уже оттуда без труда допрыгнул до распахнутого окна. Вцепившись в раму мертвой хваткой, быстро подтянулся, оттолкнувшись от стены дома ногой, и забрался внутрь.

Попав в небольшую комнату, перевернутую вверх дном, Стилет тут же взял карабин наизготовку. Бегло осмотрел комнату, высунулся в полуразрушенный коридор. Чисто.

Выглянув в окно, подал изнывающему от нетерпения Олегу руку. Напарник неуклюже подпрыгнул и, оступившись, поскользнулся на ровном месте, огласив округу отборной бранью.

— Давай быстрее, — Стилет начинал терять терпение. — Или я без тебя уйду. Будешь ждать меня снаружи.

Со второй попытки Олег все же уцепился за руку напарника, и смешно скребя ногами по стене, начал восхождение к окну. Пока он взбирался наверх, Стилет думал, что у него рука отвалится. Олежек весил немало, несмотря на невысокий рост.

Подождав пока напарник отдышится и подберет монтировку, Стилет, стараясь шуметь как можно меньше, выбрался в коридор. Второй этаж представлял собой жилую зону. Всю испещренную дырками от пуль. Пару раз им попадались изодранные трупы в противогазах и респираторах. Снаружи баррикады были не тронуты.

— Глянь, — Олег ткнул напарника в плечо, кивнув в сторону двух трупов у лестницы, ведущей на первый этаж. — Там дальше на лестничном пролете еще пара бойцов. Интересно, кто их так уделал?

— Меня больше заботит другое, — Стилет склонился над одним из трупов. Лицо бойца исполосовано не малых размеров когтями. А в животе зияла огромная дыра, обнажившая переломанный хребет. Скорее всего, неизвестный, кем бы он ни был, проник в здание через окно. Вот только почему оно не забаррикадировано. Или они специально оставили путь к отходу? Кто теперь разберет. — В какой части здания сейчас это нечто бродит.

— Какая разница, — отмахнулся Олег, обходя трупы, раскинувшие свои внутренности на лестнице. — Мы почти у цели. Аптека на первом этаже. Давай. Осталось совсем немного. Или ты испугался?

Стилет отрицательно покачал головой. На подначки напарника ему было плевать. Если бы он велся на такие подколки, то не прожил бы в Улье больше полугода. А сейчас его нутро бередило чувство опасности. И надо сказать, оно ни разу его не подводило.

— Нужно убираться отсюда, — прошипел Стилет, ухватив напарника за рукав. — Чуйка у меня.

— Ты, что сдурел! — Олег вырвал рукав из его хватки. — Если хочешь, беги, поджав хвост. А я своих друзей не брошу.

Недовольно поджав губы, Стилет все же пропустил напарника дальше. Первый этаж встретил их все теми же трупами неизвестных бойцов, раскиданными по всей аптеке и изрешеченными стенами.

— Пусто! — Начал психовать Олег, перешерстив все аптечные прилавки. — Неужели все зря. Здесь ничего нет!

— Не торопись, — Стилет набрел на неприметную дверь, наполовину заслоненную полуразбитым стеллаж. Он отодвинул препятствие в сторону.

— Смотри, надпись «склад». Это, то, что нам сейчас нужно. Надо глянуть.

— Погнали, — согласно кивнул Олег, выудив из кармана небольшой фонарик.

Блеклый луч света выхватил из окружающей темноты разбитые ступеньки лестницы, ведущей на склад. Пока спускались, Силет успел весь взмокнуть. Еще никогда чувство опасности не было столь сильно. Но враг все еще не атаковал. Наверняка дожидался своего часа среди складских стеллажей.

— Да-а, — обведя лучом света просторное помещение, заставленное всевозможными коробками и полками с медикаментами, присвистнул Олег. — Долго нам придется здесь ковыряться.

Стилет хотел что-то сказать, но услышав неподалеку столь знакомое ему урчание зараженных, затих, застыв на месте. Все было ясно без лишних слов, они влипли.

— Ты это слышал? — Олег отступил к Стилету, совсем рядом с ними перевернулся стеллаж. — Оно рядом! Стреляй!

Стилет прижался спиной к коробкам. Теперь он видел это. Нечто шипастое, жадно щелкая челюстями, смотрело на них прямо из мрака. Взгромоздившись верхом на перевернутый стеллаж, оно следило за каждым их движением. Выжидая время для атаки.

Выстрелив наугад, Стилет отпрыгнул в сторону. Услышав чавкающий звук, а за тем и негодующий вопль твари. Похоже, он ее ранил.

А вот неуклюжий Олег убраться с пути нападающего монстра не успел. Тварь, словно пантера, налетела на него из тьмы, разодрав грудную клетку своей жертве.

Пока монстр полосовал на ленточки Олега, Стилет успел выстрелить из карабина еще раз. Правда, в этот раз менее удачно. Патрон прошел по касательной. Лишь высек искры из костяной брони твари.

Бросив так и не разделанную до конца жертву на полу, зараженный кинулся на Стилета. Парень побежал прочь, пытаясь на ходу перезарядить оружие. Проклятие! А ведь он знал, нет, чувствовал, что их поход добром не кончится.

Судорожно зарядив еще два патрона, он обернулся и выстрелил прямо на ходу. Как и следовало ожидать, пуля пролетела мимо. Такой трюк мог прокатить только в кино. Да и монстр оказался не из простых. Слишком ловкий, слишком быстрый. Как бы это не элитник пришел по его душу. Если это так, то Стилету осталось жить считанные минуты.

Ловко перескакивая по стеллажам и штабелям коробок, чудовище перевернулось в воздухе, и оказался прямо на пути Стилета, перегородив ему проход. По повадкам тварь очень напоминала переродившегося хищника из семейства кошачьих. А как он там на самом деле выглядел, пойди сейчас разбери в этой темноте.

Монстр, омерзительно урча, словно перед Стилетом был кот переросток, кинулся на свою жертву. Все, что он успел сделать, открыть огонь по взвившейся в воздух твари. И это спасло Стилету жизнь. Дико взвизгнув, мертвяк отлетел в сторону, но все же зацепил парня лапой по животу.

Решив не дожидаться, пока тварь придет в себя, Стилет помчался прочь, прижав руку к ране. Из-под пальцев не переставая сочилась кровь, заливая пол. А в животе, словно кто-то разлил канистру керосина и поджег, рана нестерпимо полыхала. Дело плохо, видимо, ранение заражено. А на пятки наступает озлобленный монстр. Так что, заниматься лечением некогда.

Опрокинув по-быстрому полфляги живчика, Стилет скривился. Как же больно! Пока приходил в себя, не заметил, как над головой вновь что-то заурчало. Как же быстро эта мразь восстанавливается! И это после выстрела почти в упор.

Растопырив лапы, монстр спрыгнул на Стилета сверху. Ожидая нечто подобное, парень едва успел убраться с пути зараженного прочь. Приземлившись на четыре лапы, чудище неспешно наступало, с нескрываемым наслаждением наблюдая, как жертва корчится в агонии. Во тьме разгорались уголья глаз.

Обнажив охотничий нож, Стилет отступал, таращась во мрак. Он пытался предугадать, когда зараженный атакует. Если ему суждено сейчас умереть, то пусть будет так! Но он постарается продать свою жизнь как можно дороже.

Поджав под себя лапы, монстр стрелой кинулся к истекающей кровью жертве. Стилет попытался отмахнуться от него широким ударом ножа, но внезапно пол под его ногами кончился. Нелепо взмахнув руками, он провалился вниз, а кинувшийся на него зараженный с разочарованным урчанием пролетел мимо добычи.

Падение оказалось недолгим. Стилет громко плюхнулся в воду, едва не достав до дна лбом. Выбравшись на сушу, отнял дрожащую руку от раны. И с ужасом посмотрел на страшные следы когтей, располосовавшие его живот. И как только потроха целы остались?

Переждав очередной приступ боли, Стилет выудил из кармана брюк небольшой мешочек. Вот и пришел твой час. Импульсивно порвав тесемки зубами, он высыпал на окровавленную ладонь черную жемчужину. Закинул в рот. Ну, поскольку выбора особого нет, будем надеяться, что это сработает. Если нет, то хоть один плюс будет — он, наконец, покинет этот кошмар…

Глава 10

Cпаситель

Из блаженного забытья Стилета вывели незнакомые, приглушенные голоса. Словно ему кто-то ведро на голову одел. Не торопясь открывать глаза, он навострил уши, стараясь не упустить ни слова.

— Глянь, что я припер, — первый голос скрипел, как несмазанные петли на рассохшейся двери. — Свежатина!

— Угу, — в грудь Стилету уперлось что-то холодное и острое. — С виду мясистый. А ты уверен, что он уже того?

— А, то! — Совсем рядом с правым ухом парня бухнуло что-то тяжелое. Стилет приложил все силы, что бы, не поморщится от резкого грохота. Судя по разговору, он попал к каким-то психованным каннибалам. — Я когда его обнаружил, он весь в кровище был. И глянь, сколько при нем оружия.

— Да только вот не слишком оно ему от местных тварей помогло. Эх, не шарят люди, что канализация и водостоки лучшее место для обитания. Ни тебе монстров, ни внешников. Красота!

— Ага, — поддержал говорившего первый голос. — Еще и жрачка сама с небес падает.

— Пожалуйста, — так, а это что. Женский голос. Всхлипывает. Плакала, судя по всему, не давно, или просто насморк хронический. Одно из двух. — Отпустите меня. Мы не знали что это ваша территория. Я никому не скажу, где вы обитаете.

— Заткнись, тварь! — В сторону, откуда доносился голос пленницы, что-то метнули. — У вас был шанс уйти. Но вы им не воспользовались. И теперь ты отправишься в котел. Когда мы с тобой наиграемся.

— Эй! — А вот и четвертый голос. Да сколько же вас там. — Вы двое идите сюда. Вождь хочет вас видеть.

Дождавшись когда, голоса утихнут вдали, Стилет открыл глаза. Тут же зажмурился, от непривычно яркого света, источником которого была лампочка, висевшая прямо над головой. Переждав пока глаза, привыкнут, резко встал.

Отлично, вся одежда была заляпана коркой засохшей крови. Скосив глаза на живот, парень облегченно выдохнул. На месте страшной раны красовался зарубцевавшийся шрам. Значит, жемчужина сработала.

— Эй, — внимание Стилета привлек женский голос. — Парень вытащи меня отсюда.

Спрыгнув с разделочного стола, Стилет осмотрелся. Больше всего помещение напоминало морг. Несколько цельнометаллических столов на колесиках, на которых находились еще не окоченевшие трупы с отсутствующими частями тел.

Невдалеке рядом с клеткой, в которую была посажена девушка, так вот чей голос он слышал, валялся холщовый мешок с его пожитками. Пленница смирно сидела на корточках, и ждала, когда парень соизволит ответить. Боялась спугнуть столь удачно свалившегося на голову спасителя.

— Где я? — Еще толком не оклемавшись, Стилет плохо соображал, тупо уставившись на девушку.

— Давай потом поговорим, — пленница говорила торопливо, то и дело, озираясь в сторону коридора. — Помоги мне.

— Да-да, сейчас, — вспомнив об ушедших совсем недавно каннибалах, Стилет достал набор отмычек из кармана брюк. Надо же не потерял при падении. — Что здесь происходит? Что это за черти такие? — Руки после пробуждения слушались плохо, тем не менее, он быстро справился с задачей.

— Сейчас мы находимся в подземном комплексе. Эти ублюдки называют его Святилище, — выбравшись из клетки, девушка принялась растирать затекшие ноги. Все-таки клеть не была рассчитана на человека. — А эти как ты соизволил выразиться черти, именуют себя Просвещенными. Как по мне просто очередная секта. Меня кстати Шрапнель зовут. А ты?

— Стилет, — буркнул парень. — Шаги! Прячься в клетку.

Выхватив из мешка валявшийся ближе всех нож, парень, быстро метнулся к распахнутой настежь двери. Спрятавшись за ней, поудобнее перехватил нож и затаил дыхание, дожидаясь пока просвещенный войдет внутрь помещения. Сердце билось испуганной птицей, адреналин кипел в крови.

Шаги с каждым стуком сердца слышались все ближе и ближе. Вот уже и резкий мускусный запах давно не мытого тела, запершил в носу. Переступив порог, просвещенный застыл у пустого разделочного стола.

— Какого хера. Куда ты подевался? — Сняв с пояса тесак, сектант обернулся к пленнице. — Здесь валялся мужик, прямо на этом столе. Куда он делся?

— Понятия не имею о чем ты, — Шрапнель решила взять огонь на себя. — Не знаю чего вы там, покуриваете на досуге, но я никого не видела.

— Ах, ты дрянь! — Отвлекшись на пленницу, каннибал не обратил внимания на шаги, раздавшиеся за спиной. А когда обернулся, было уже поздно. Стилет блокировал руку сектанта, занесшую тесак для удара, нанеся короткий удар ножом прямо под подбородок.

Аккуратно опустив тело сектанта на пол, он прислушался. Вроде тихо. Теперь надо убрать этого хмыря подальше. Затащив труп за клетку, убедился, что от входа его видно не будет.

— Так, теперь валим отсюда, — перекинул Шрапнели обрез и патроны к нему, сам вооружился карабином. — Ты знаешь, как выбраться отсюда?

— Да, — переломив обрез, девушка закинула патроны в стволы. — Мы с товарищами влезли сюда, в надежде на легкую наживу. Но не ожидали такого сопротивления. Этих психопатов здесь немерено.

— Я если честно, первый раз слышу об этих просвещенных, — пропустив Шрапнель вперед, Стилет последовал следом, не забывая контролировать фланги. — С килдингами приходилось сталкиваться, но о подземном комплексе заселенном каннибалами слышу впервые. Хотя в Улье не первый день.

— Поверь мне, это еще цветочки. Мы даже и половину того на что способен Улей не видели. Зараженные это лишь верхушка айсберга.

Пройдя по короткому тоннелю, вышли в просторное помещение с обшарпанными бетонными стенами. Пол как таковой отсутствовал. Вместо него стальная обрешетка, из проржавевших прутьев арматуры, торчащих острыми пиками во все стороны.

— Отлично, и как вы здесь проходили?

— Все просто, — прижавшись к стене, Шрапнель встала на небольшой бетонный портик, и аккуратно перебирая ногами, направилась к выходу. — Тут, главное не торопится. Выберемся отсюда, а там и до аварийного выхода для персонала не долго.

— И почему все не может быть просто, — перевесив карабин на грудь, Стилет вжался в стену и то и дело, чертыхаясь, начал потихоньку продвигаться следом за напарницей.

— Когда просто, не интересно, — отозвалась Шрапнель.

Хрупкий портик, не выдержав начал осыпаться прямо под ногами девушки. Стилет едва успел подхватить ее за воротник и вытащить наверх. Еще немного и Шрапнель оказалась бы насажена на острые пики арматуры.

— Что, это за комплекс? — Спрыгнув на бетонный козырек, надстроенный у выхода, Стилет помог спуститься напарнице.

— Наш командир говорил, что вроде бункер какой-то, — пожала плечами девушка. — Наверное, занесло сюда перезагрузкой. Надо признать не плохое место себе эти просвещенные отхапали.

— Куда дальше? — Стилет застыл у двух лестниц, одна резко закручивалась вверх, другая вела вниз. — Только не говори, что не помнишь.

— Тихо, — прижав палец к губам, Шрапнель молча кивнула на нижнюю лестницу.

Стилет послушно скосил взгляд. На пролет прямо под ними, лег луч фонаря. Спустя некоторое время, появилась пара просвещенных, несших увесистые мешки за спинами. Шедший первым, подсвечивал себе дорогу небольшим фонариком.

— Хана вам мрази, — прошептала Шрапнель, направив на них обрез.

Сектанты шли кучно да еще в узком пространстве, хороший залп картечью с легкостью выбил бы что называется «страйк», разворотив обе жертвы. Но Стилет решил иначе. Выхватив оружие из рук напарницы, он резко метнулся в сторону неприметной ниши, затолкнув туда упирающуюся девушку.

— Не пикай, — зажав рот, собиравшейся полить своего новоиспеченного напарника матюгами, напарнице, Стилет терпеливо дожидался, пока сектанты поднимутся по лестнице и пройдут мимо их укрытия. Убедившись, что им ни что не угрожает, он покинул импровизированное убежище.

— Я понимаю, что ты передавила бы, их голыми руками будь на то твоя воля, но сейчас нам нужно выбраться отсюда по возможности без лишнего шума. А с хвостом из толпы фанатиков это будет сделать не просто. Согласись.

— Ты прав, — немного успокоившись, Шрапнель могла рассуждать более здраво. — Сейчас не время. Нам нужно убраться отсюда. Просто после всего, что они сделали… Они заставляли смотреть, как пожирают моих напарников. Я обязательно вернусь сюда.

— И я помогу. А сейчас сосредоточься и выведи нас отсюда. Наши жизни зависят только от твоих решений. И я надеюсь, они будут верные.

— Нам сейчас наверх, — утерев так не вовремя подступившие слезы, Шрапнель начала тяжелое восхождение на верхний этаж комплекса. — Там будет аварийный выход. Мы прошли сюда через него.

— Будем надеяться, что его не законопатили. Последнее о чем я мечтаю это сдохнуть, застряв между зубами какого-нибудь вонючего каннибала.

Молча поднявшись, напарники вышли в очередной разбитый коридор. Освещения не было, в его роли выступали дыры в потолке, сквозь которые робко пробивался солнечный свет. Лучше так, чем совсем ничего.


Под ногами громко хрустела бетонная крошка, заставляя застывать и озираться по сторонам, после каждого пройденного метра. Коридор был сквозной и имел несколько входов и выходов. Так, что нападения стоило ожидать с нескольких сторон.

Но сегодня звезда фортуны была на стороне Стилета и его новой подруги. За все, то время что они пробирались к выходу на них так и не напал ни один сектант.

А вот у выхода из коридора иммунных ждал сюрприз. Несколько просвещенных контролировали подступы к двери, пока один из них возился со сварочным аппаратом. После внезапного налета рейдеров, фанатики решили законопатить все щели, опасаясь еще одного нападения.

— Проклятье! — Едва слышно прошипел Стилет, укрывшись за массивной прямоугольной колонной. — Не думал, что они до этого додумаются.

— Надо действовать. И быстро.

— Хорошо, — согласно кивнул парень. — Я отвлеку их, а ты обойдешь через западный проход и добьешь в спину. Давай! Пошла!

Мысленно досчитав до трех, Стилет припал на колено, упер ствол карабина в плечо, и, выглянув из укрытия начал методично отстреливать карауливших дверь просвещенных. Первый выстрел прошел удачно, пуля разнесла фанатику полголовы.

Двое других тут же разбежались по укрытиям и открыли огонь из штурмовых винтовок. Попав под перекрестный огонь, он не мог атаковать в ответ. Но у него все еще были козыри в рукавах. Эти ублюдки, даже не представляют, с кем связались.

Достав гранату, выдернул чеку и слепо метнул прямо из-за укрытия. Отрикошетив от бетонного пола смертоносный снаряд подскочила в воздух, и разлетелся на десятки осколков. Судя по воплям боли и прекратившимся обстрелам ему удалось кого-то зацепить. Ну а после пары залпов из обреза, в коридоре и вовсе стало тихо как на кладбище.

— Чисто, — раздался резкий голос Шрапнели — Можешь выходить.

— А мы неплохая команда, — подобрав штурмовые винтовки, Стилет передал одну из них девушке. — Держи. Хоть боеприпасов и не много, но все же это лучше чем обрез.

— Я думаю, мы тут достаточно нашумели. Скоро весь проход будет заполнен этими уродцами.

Дружно навалившись на дверь, иммунные, тяжело пыхтя, сдвинули ее в сторону. Теперь дело осталось за малым, взобраться на небольшой песчаный уступ и все они на свободе.

Свежий воздух был настоящей панацеей после стылых подземелий бункера. Стилет наслаждался каждой минутой проведенной на поверхности, пока они вдвоем удалялись от Святилища.

Иммунные сделали привал на небольшом пригорке, заросшем пышными деревьями. С веток свисали дикие груши, которыми Стилет не преминул запастись.

— Держи, — протянул напарнице грушу.

— Спасибо за помощь, — поблагодарила Шрапнель, приняв из рук парня спелый плод. — Если бы не… Какого черта! Глянь.

Стилет обернулся к горизонту. В сторону их уютного оазиса, испуская черный чадящий дым из обломанного хвоста, падал военный вертолет.

Глава 11

Охота

Утро началось как всегда хреново. Как и все предыдущие до него с момента нашего с Артасом прибытия в Периметр. Каждый день изматывающие тренировки, отказаться от которых мы не имели права. А как тут порыпаешся, когда на шее у тебя висит ошейник с начинкой в виде пары десятков грамм тротила, снабженных радиоуправляемым детонатором.

Каждый день нас выгоняли на небольшой полигон, огороженный стальными прутьями, усеянными четырехгранными шипами. Где мы, вооружившись, кто копьями, а кто топорами и сетями, учились загонять не шибко развитых зараженных, в различные ловушки и западни. И с каждым разом задачи перед нашей командой смертников ставились все сложнее.

Все происходящее вокруг казалось нам с Артасом каким-то бредом. Зачем внешникам делать из нас сплоченную команду, обучать тактике загона и прочим премудростям охоты? К чему это все. Разве не должны мы сейчас лежать на разделочных столах, «жертвуя» свои внутренности на благо науки.

Но вот в один из дней все прояснилось. Собрав нас у вертолетной площадки, майор Крэг начал свое выступление с вдохновляющей речи. Правда на нас она не произвела никакого впечатления, чего не скажешь о внешниках находящихся тут же.

— Вы наверняка задаетесь вопросом, зачем мы здесь? Что эти поганые внешники делают с нами? Так вот господа, все это не просто так. Сейчас наш проект переживает тяжелые времена. Мы утратили доверие Совета, вследствие чего нам урезали финансирование. Но благодаря нашим «добровольцам» мы вознесем наш научно-исследовательский потенциал на новый уровень, — заложив руки за спину Крэг начал мерить шагами вертолетную площадку, прохаживаясь вдоль нашего неровного строя. — Из вас будут составлены несколько команд загонщиков. Руководить вашим стадом будут мои доверенные люди. Предупреждаю сразу, если кто-то надумает дать деру, то это очень плачевно для вас кончится. Мои офицеры будут снабжены детонаторами, с помощью которых они повзрывают ваши гнилые головешки. Но не будем о грустном. Как говорят у вас на Земле, в каждой бочке дегтя должна быть ложка меда. Ваша задача, будет состоять в том, что бы загонять развитых зараженных, в расставленные нами ловушки. По мере того как вы будете заслуживать мое доверие, я возможно подумаю об отмене ошейников. Вопросы?

— Что бы уничтожить, хотя бы одного развитого, нужна маленькая армия, — встрял стоящий, неподалеку от меня иммунный. — А нас здесь не хватит даже на рубера.

— Как я уже сказал ранее, ваша задача привести тварь к нам в руки. А уж там мы о ней позаботимся. А теперь экипируйтесь, и по машинам, сегодня нам предстоит славно потрудиться. Разойдись.

— Вот это влипли, — едва слышно, так что бы, его не слышал стоящий неподалеку офицер, пробубнил Артас. — Что делать будем?

— Для начала попытаемся выжить, — застегивая бронежилет, я внимательно осматривал лагерные укрепления. Да защита у Периметра что надо. Высокие стены, обмотанные колючкой. Вышки, снабженные тяжелыми спаренными зенитками и еще много «приятных» сюрпризов, на случай массовой атаки зараженных. Сбежать будет очень не просто. — Пока все что мы можем это играть по их правилам. Наша задача, когда начнется заварушка вырубить офицера и забрать детонатор. Наверняка у радиопередатчиков встроенных в детонаторы ограниченная дальность действия. Ну а дальше останется только драпать.

— Да вот только ты не учитываешь, что до этого момента еще нужно дожить. Если развитые так сильны, как о них говорили другие иммунные, то мы с тобой попали, — взмахнув несколько раз на пробу тяжелым копьем с широким наконечником, Артас остался доволен сделанным выбором. — Эх, мне бы сейчас мою СВД. Я бы им здесь устроил веселье.

— Главное не лезть на рожон, — взвалив на плечо тяжелый топор, я направился к ожидавшему нас грузовику. — А дальше лишь дело случая.

— Шевелитесь! — Брызжа слюной, вопил старший группы. — Если кто не успеет затащить свою задницу в машину, будет до самой облавы бежать пешком. Живей! Живей! Ленивые твари.


Запрыгнув в кузов грузовика, мы вместе с еще шестеркой таких же обреченных и тремя внешниками выехали прочь из базы. Помимо нас, было еще две такие же группы. В команде загонщиков по понятной причине, огнестрельное оружие было только у внешников. Причем в этот раз это отнюдь не мелкокалиберные штурмовые винтовки. У одного внешника был ручной гранатомет, чем — то напомнивший наш земной РПГ. Двое других, включая нашего старшего, экипировались аналогом противотанковых винтовок, со съемными магазинами. Помимо этого в кобуре у каждого из них Магнумы. Куда уж нам с нашими копьями против такой огневой мощи. Боюсь даже представить, насколько ужасна эта так называемая элита, если против нее экипируются подобным оружием.

Все время пути, мы ехали молча. Внешники нацепив противогазы, не горели желанием с нами общаться, да и мы не торопились идти на контакт. Старший группы лейтенант Заратос, отслеживал запеленгованную разведывательными дронами тварь через планшет.

Хитрая система. Заранее пометить требуемую цель следящими маячками. После чего ее останется только загнать в западню и прикончить. Но это в теории. А как оно будет на самом деле, я не знал. И честно сказать с удовольствием прожил бы без этого знания.

Оторвавшись от созерцания планшета, Заратос постучал по стенке кабины и грузовик резко затормозил. Я всеми пальцами вцепился в угол лавки, на которой сидел. Едва удержался, что бы, не перелететь через борт. Да водитель у внешников просо мастер своего дела. На Земле даже водилы маршруток не позволяли себе таких закидонов.

— Приехали, — лейтенант убрал планшет в специальный футляр, после чего взвалив на плечо массивную винтовку, перескочил через борт грузовика. — Выгружаемся! Быстрее, черепахи гребанные!

Ну, вот и все. Мы добрались до цели нашего маленького сафари. Нервно сглотнув, я поднялся на одеревенелых ногах и, подобрав топор, спрыгнул следом за Артасом.

Перед нами предстали очередные городские трущобы, на которые я успел вдоволь насмотреться. Правда, от виденных мною ранее полуразрушенных кварталов, эти отличала относительная невредимость построек. Даже от перевернутого невдалеке на бок автобуса, исходили клубы пара со стороны решетки радиатора. Судя по всему, это был недавно перезагрузившийся кластер. Элитники любили такие места. Здесь можно полакомиться свежей добычей, а это значит, монстров здесь будет, хоть отбавляй.

— Ваша задача проникнуть в то здание, — Заратос указал на обшарпанную высотку, выстроенную в виде вытянутого цилиндра. С правой стороны здания имелась огромная пробоина, судя по всему, монстр совсем недавно был там. — Просо выманите тварь на нас, а дальше наша забота. В затяжную схватку не вступайте. Раззадорьте, и сматывайтесь как можно быстрее.

— А может командир, лично подаст пример, — на литеху внешников с вызовом глянул высоченный мулат, нервно сжимающий кувалду. — Так сказать вдохновит свое воинство на подвиги.

Ничего не ответив на эту подначку, Заратос просто молча достал детонатор и нажал на одну из небольших кнопочек с боку. Мулат и пикнуть не успел, как его голова разорвалась, словно гнилая дыня после хорошего пинка сапогом. Нелепо размахивая руками, обезглавленное тело, прошло несколько шагов, после чего рухнуло на асфальт, суча ногами в конвульсиях.

— Еще остряки есть? — Внешник бешеным взглядом оглядел наше притихшее сборище. — Отлично. Раз уж мы закончили препираться, советую вам войти в здание и сделать, что от вас требуется. Пока я тут вам всем головы не посносил.

— Петух гамбургский, — едва слышно пробормотал Артас, поравнявшись со мной. — Ну, что, покажем этой твари.

— Непременно, — перехватив топор поудобнее, я нехотя, направился к пролому. — Помни, о чем я говорил. Первые никуда не лезем и ищем возможность для побега.

Молча кивнув в знак согласия, Артас пристроился с правого фланга, выставив цельнометаллическое копье прямо перед собой. С лева меня прикрывала пара иммунных с сетями. Да на наш отряд без слез не взглянешь. Идем на дракона с зубочистками.

Войдя внутрь здания, я тут же прижался к стене и осмотрелся. Первое, о чем никогда не стоит забывать, это разведка окружающей обстановки. Иначе в Улье долго не протянешь без столь полезной привычки.

Бетонный пол просторного атриума устлан раздробленными человеческими останками. Кости неприятно хрустели под ногами, извещая о нашем присутствии, почище любой сигнализации. В центре помещения располагался небольшой фонтанчик, правда, сейчас он был в неприглядном состоянии. Кто-то невероятно сильный, расколол чашу фонтана, на несколько неравных кусков. Невредимой осталась лишь статуя русалки возлегающей на рифе.

— Ну и где нам искать эту образину? — Парень с клинком очень похожим на мачете, направился в сторону обесточенного эскалатора, ведущего прямиком на второй этаж.

Мы с Артасом двинулись на обход атриума. Стоило удостовериться, что здесь не осталось тварей попроще. Не хватало нам еще удара в спину, от местных обитателей. Несколько иммунных так же последовали на второй этаж, но услышав душераздирающие крики своего товарища, застыли в нерешительности на полпути. И это стало их ошибкой. Последней.

Вопли затихли так же быстро, как и начались. После чего раздался приглушенный топот, который приближался к нам с невероятной прытью. Да, что там за тварь! Мы с Артасом отбежали к фонтану готовясь отражать нападение.

Хоть мы и ожидали атаки, но все же элитник смог нас поразить своей находчивостью. Он не стал тупо выбегать на наш отряд, нет, вместо этого монстр выпрыгнул! Приземлившись точно на эскалаторе, где находилась пара иммунных. Одного из них, элитник просто на просто раздавил, а второго разорвал на две неравные половинки.

Громогласно взревев, монстр грохнул себя кулаком в грудь, после чего совершил еще один умопомрачительный прыжок. Мы едва успели разбежаться по углам атриума, благо размах помещения позволял. Приземлившаяся на первый этаж тварь в этот раз никого не задела. Хотя и очень старалась.

Надо признать, элитник не впечатлял своим размером. Где-то метра три, может четыре, от силы. Но вот вид у него был воистину ужасающий. Несимметрично раздувшуюся корявую фигуру, покрывало множество костяных шипов. Грудь и брюхо были усилены массивными пластинами природной брони, а голову украшал вспученный ярко-красный гребень.

— Умри! — Громко завопив, один из иммунных попытался пронзить копьем глотку монстра.

Элитник с легкостью сбил направленное на него орудие в сторону, после чего одним резким ударом пробил парня насквозь. Кто-то успел накинуть твари сеть на лицо. Я быстро подбежал и рубанул монстра по голени. Не знаю из чего у элитников кожа, но топор лишь беспомощно отскочил от каменной кожи твари. Ощущения были такие, будто я по бетонной плите ударил! Руки гудели нещадно, а грудь саднило.

Проклятые внешники! Почему нас никто не предупредил, что холодное оружие бесполезно. Несмотря на то, что мой удар не произвел никакого ощутимого урона, элитник все же обратил на меня внимание. Махнув своей ужасающей лапищей на отмашь, он попытался прибить меня как назойливую мошкару. Я едва успел упасть на колени. Когтистая пятерня пронеслась прямо у меня над головой, вонзившись в грудь зазевавшемуся иммунному.

Пока я был в относительной безопасности, врезал топором монстру по пальцам ноги. От острозаточенного лезвия откололся кусок, но все же со своей задачей справился. Отрубив элитнику мизинец. Чудовище дико взвыло и кинулось на меня. Если бы не Астар во время ткнувший тварь копьем в глаз, я бы сейчас был перемолот многотонной тушей. А так успел откатиться в сторону. Правда, топор выронил, но зато шкура осталась цела.

Бросок Астара оказался удачнее, чем мы полагали. Глаза у монстра оказались отнюдь не бронированные. Копье пробило элитнику глазницу, но, к сожалению силы удара, не хватило, что бы достать до мозга.

Тварь, наконец, обратила на нас внимание. Чего мы с Артасом и добивались. Теперь надо вывести его на улицу, там уже поджидают внешники с тяжелым оружием и еще две группы загонщиков, конечно если они успели добраться до кластера к этому времени.

Мы бросился бежать что есть силы, спасительная пробоина в стене была совсем рядом. Позади, громыхал огромный монстр, громко урча и широко расставив свои когтистые лапы.

Последние метры мы буквально выпрыгнули из здания. Опять кувырок, снова засаднила и так уже неслабо ободранная за этот день спина. Правда, в этот раз, маневр не шибко выручил. Чудовище и само неплохо прыгало. Сделав проем в стене еще шире, монстр выпрыгнул прямо на толпу ожидающих его загонщиков.

Как раз в этот момент в игру включились внешники, занявшие выгодные стрелковые позиции в небольшой роще, раскинувшей свои заросли на каменистом пригорке. Элитника встретил шквал крупнокалиберного вооружения. Противотанковые винтовки откалывали его природную броню по кусочкам, а залпы из гранатометов довершили начатое.

Этот элитник, как я понял, не из самых крутых. Да еще и две резервные группы загонщиков включились в игру, спутав твари ноги заранее заготовленными калеными цепями. Громыхая своей бронированной тушей, элитник повалился на землю. А подняться и перебить наши группы загонщиков ему уже не позволили внешники. Пара выверенных залпов из противотанковых винтовок в голову и тварь затихла.

— В сторону! — К месту схватки уже мчался наш старший.

— Какая-то эта тварь мелкая, — я попинал ногой расколотую почти на половину голову элитника.

— Видать не успел развиться, как следует, — ухмыльнулся Заратос, с натугой вскрывая споровый мешок распростертого перед ним чудовища. — Джек-пот! То, что нужно нашим ученым.

Я мельком скосил глаза на открывшиеся после вскрытия спорового мешка трофеи. Целая горсть споранов. Эх, сколько литров живчика пропадает! Кристаллизованные кубики в простонародье именуемые горохом то же присутствовали никак не меньше десятка. Но больше всего, среди такого разнообразия потрохов, мое внимание привлекло два небольших кругляша черного цвета.

— А это, что? — Между делом поинтересовался я, указав на непонятные горошины. — Первый раз такое вижу.

— А это мой дорогой друг, жемчуг, — Заратос проигнорировал остальные трофеи, собрав в небольшой мешочек только жемчуг и горох. — Это, то, что дает таким как вы дары. Ну, или если по-простому сверхспособности. Правда, вам это не пригодиться. Вы сдохните или в очередной облаве, или в самом Периметре, когда надобность в вас отпадет.

— Оружие, что вы нам дали, никуда не годится, — один из загонщиков сунул Заратосу наполовину обломанный клинок под нос. — Элита плевать хотела на эти зубочистки.

— И что ты мне предлагаешь, — начал терять терпение лейтенант внешников. — Самому выковать оружие из лучшей стали. Пользуйтесь тем, что есть, а кто еще будет возникать, лишится головы. Вы сами видели, человек я нервный.

— Я думаю, он имел в виду, — встрял Артас. — Что вам следует заботиться о нас. Проще выдать нам качественное оружие, чем ждать, когда мы передохнем и ловить иммунных по новой. Это ведь вызовет простои в производстве. Чему вряд ли обрадуется ваше начальство.

— Хорошо, — все же поддался на наши уговоры Заратос. — Я поговорю с майором об этом. На сегодня охота завершена. Пробный заезд оказался удачным. А теперь по машинам!

Глава 12

Орда

К вечеру мы вернулись в Периметр. К моему разочарованию проклятый концлагерь, для иммунных, все еще стоял на месте. Жаль, а я так рассчитывал, что его разберут по кирпичику, какая-нибудь местная толпа зараженных. Хотя, что бы взять штурмом эту махину, нужна маленькая армия.

Мы выгрузились и сдали оружие, вместе с броней. Всех покоцанных загонщиков отправили в лазарет. Нас же снова закрыли в камерах. Хоть поесть дали и живчика не пожалели.

— Как же меня заколебала это месиво, — скривившись Артас, толок ложкой вязкую кашу. — Меня в армии лучше кормили, когда я был сроком. Я слипшиеся болты и бикус сейчас с ностальгией вспоминаю.

— Да еда дрянь, но зато сытная, — я заметить не успел, как смолотил свою порцию. — Жаль только, что план не проканал.

— Какой план? — Обернулся на наш разговор седой мужичок, с аккуратной клиновидной бороденкой.

— Не твоего ума дело, — процедил Артас.

— Что сдернуть хотите? — Вмешался из своего угла очкарик. — Может, скооперируемся?

— А откуда нам знать, что ты нас не сдашь?

— То же самое могу сказать и про вас. Пока вы двое будете вести себя обособленно от всех, у нас так ничего и не получится. Нам нужно объединится и…

Услышав шаги в коридоре, очкарик тут же затих. Прошло немного времени, и возле нашей решетки появился охранник. Взяв пистолет наизготовку, он открыл дверь камеры и застыл на пороге.

— Ты и ты, — указав на меня и Артаса стволом, охранник вышел в коридор, освобождая проход. — Майор хочет поговорить с вами. Предупреждаю сразу, кто дернется, пристрелю на месте.

— И с чего такая щедрость к нам? — Поинтересовался я, выходя из камеры.

— У майора спросите, — недовольно пробубнил охранник. — Перебирайте живее своими копытами. Или я буду вас ускорять.

Мы прошли по узкому и затхлому тюремному коридору, и вошли в лифт. Поднявшись на третий этаж, вышли в просторный холл. Охранник робко приоткрыл двустворчатую дверь, немного постояв, обернулся к нам и завел внутрь.

Кабинет майора впечатлял своими размерами. У окна располагался огромный стол, заваленный чертежами и беспорядочно раскиданными книгами. С левой стороны притулилась небольшая кровать, а всю правую часть кабинета занимали чучела зараженных.

Я даже немного запаниковал, увидев их. Твари были как живые. Да еще застыли в самых разных позах: кто присел для броска, кто просто замахивался для удара. Причем все зараженные были не из слабых, как минимум близко к элите.

— Как вам моя коллекция? — Майор Крэг вышел из-за неприметной двери подсобки, и уселся за стол, вытянув ноги на столешнице. — Впечатляет?

— Да, — кивнул я, все еще с опаской поглядывая в сторону чучел. — А вы любитель поохотиться на тварей?

— И не только на них, — плотоядно усмехнулся Крэг. — Марк оставь нас.

— Есть, — внешник удалился из кабинета, закрыв за собой двери. — Если, что зовите.

— Зачем вы коллекционируете этих монстров? — Артас кивнул в сторону чучел.

— Оружие моя страсть. Я побывал на многих планетах, по долгу службу. Какого я только не видел там оружия: энергетического, и холодного, массового поражения и даже способного останавливать время. Но эти существа заворожили меня больше всего. Чем, как ни оружием они являются по своей сути? Без эмоций и колебаний. Единственные кто приспособился к существованию в Улье.

— Очень интересная лекция. Но нам хотелось бы знать, зачем вы нас вызвали? — Мне не терпелось поскорее убраться в свою камеру, подальше от этого зловещего майора.

— Лейтенант Заратос очень высокого мнения о вас как о бойцах. А крепкие парни с головой, мне нужны всегда, в связи с этим, у меня для вас есть предложение.

— И как я понимаю, от него невозможно отказаться? — Сарказм из слов Артаса так и сочился.

— Напротив, — налив себе в стакан из графина напиток темно-янтарного цвета, подозреваю, что это коньяк местного разлива, Крэг сделал несколько глотков. — Вы хоть сейчас можете вернуться к себе в камеры, и надеяться, что переживете следующую охоту. Ну, так, как?

— Мы выслушаем, — согласился я, похоже, у нас появился реальный шанс обрести свободу и избавиться от опостылевших ошейников.

— Вы наверняка в курсе, что на нас работают банды так называемых муров. Они выполняют деликатные поручения для нас. Там куда мы добраться не можем. Так вот я предлагаю вам вступить в один из таких отрядов. Если вы согласны, то я прямо сейчас избавлю вас от ошейников. Вы больше не будете сидеть в вонючей клетке с остальными иммунными.

Я только хотел попросить нам дать немного времени для раздумий, как помещение пронзил писклявый звук тревоги, очень похожий на визг земной пожарной сигнализации. Это что еще такое?

— Нападение на Периметр! — Раздался роботизированный женский голос. — Повторяю нападение на Периметр! Крупная стая зараженных!

Мы с Артасом одновременно переглянулись. Это наш шанс. Майор Крэг все понял по одним нашим взглядам. Швырнув в нашу сторону графин, внешник кинулся к детонатору, лежавшему неподалеку.

— Артас! — Я отклонился в сторону, уворачиваясь от пронёсшейся мимо бутылки. — Детонатор!

Напарник все понял без слов. Перескочив через стол, он, ударом ноги сшиб внешника на пол. Детонатор выпал из его рук. Крэг сделал ловкую подсечку Артасу, после чего кинулся к взрывателю. Но тут уже подоспел я. Подхватив по пути стул, с нескрываемым наслаждением огрел, им Крэга по голове.

Стул развалился на части в моих руках, но со своей задачей справился. Внешник упал на колени, схватившись за голову. Артас то же внес свою лепту. С силой врезав майору коленом между лопаток. Вскрикнув от боли Крэг опрокинулся на пол.

— Говори, как обезвредить взрывчатку! — Я наступил внешнику на растопыренные пальцы правой руки.

— А-А-А! — Завопил Крэг. Это тебе паскуда, за то, что захватил нас! — У меня есть ключ. На шее. Небольшой синий чип.

— Ага, вот он, — Артас выпростал цепочку с ключом и резко оборвал ее. — Держи!

Ловко поймав чип в воздухе, я вставил его в небольшую выемку в ошейнике Артаса. Раздался мелодичный звон и ошейник раскрылся. Он отбросил ненавистную железяку в сторону, и проделал ту же процедуру с моим ошейником.

— Как свалить отсюда! — Я не торопился сходить с руки Крэга.

— Через западное крыло. Там есть запасная вертолетная площадка!

— Ты умеешь управлять вертушкой? — Артас вытащил пистолет из кобуры на поясе Крэга и упер ему в затылок. — Говори. От этого зависит твоя жизнь!

— Д-да! — Высвободив руку из-под моей ноги, внешник медленно поднялся. — Я сделаю все, что вы хотите. Только не стреляйте!

— В кабинете еще есть оружие?

— Да, под кроватью!

Я кинулся к лежанке. Пошарил рукой и очень скоро нащупал до боли знакомую рифленую рукоять. Вытащил на свет божий компактную штурмовую винтовку с лазерным прицелом и подствольным гранатометом. Отличная игрушка.

— Ходу отсюда!

Подхватив винтовку наизготовку, я первым вышел из кабинета. Следом плелся внешник, замыкал процессию Артас, контролируя каждое движение нашего пленника. Как быстро все меняется, еще вчера ты был на коне, руководил одной из самых крупных баз в Улье, а уже сегодня под прицелом презираемых тобою иммунных.

— Проклятье! Обесточено! — Я нервно долбил по кнопкам вызова лифта, но ответом мне была тишина. — Есть другой ход?!


Сигнализация выла так громко, что каждое слово приходилось буквально выкрикивать. То, что зараженные напали на Периметр, с одной стороны было хорошо. Теперь не нужно думать над планом побега. А вот с другой стороны, не известно, на каком стабе, эта орда теперь закончит свое победоносное шествие.

— Можно спуститься там, — Крэг указал на неприметную лестницу слева от лифта. — Дальше будет небольшой переход, а там и до западного крыла недалеко.

Мы начали спуск всей процессией. Свет в комплексе вырубился в момент нападения орды, так что пришлось идти буквально на ощупь. Да еще орущая без перестановки сигнализация не давала сосредоточиться. Хорошо хоть робот со своими оповещениями заткнулся.

Только начав спуск, мы уже нарвались на небольшую группку пустошей. Они увлеченно рвали нескольких внешников прямо на лестничном пролете. Перещелкнув предохранитель, я надавил на спусковой крючок. Штурмовая винтовка затряслась в моих руках, выдавая короткие очереди в сторону зараженных. Твари понять ничего не успели, как их головы разорвало на части градом пуль.

Пару раз выстрелил Артас, подбив особо прытких мертвяков, кинувшихся в мою сторону. Похоже, вторжение оказалось удачным. Но как они смогли так быстро преодолеть защиту Периметра. С момента оповещения о нападении прошло всего минут десять от силы. А зараженные уже оккупировали половину комплекса. Ох, чувствую я, без элиты здесь дело не обошлось. Надо валить отсюда! В памяти все еще была свежа стычка с моим первым элитником.

Спустившись в переход, снова попали в кровавую мясорубку. Небольшой отряд внешников пытался сдержать крупную стаю пустышей возглавляемую ужасающим рубером. Кто-то из бойцов попытался уничтожить тварь выстрелом из гранатомета, но не тут было. Чудище оказалось невероятно быстрым. Рубер просто оторвал целившемуся в него внешнику голову. Еще до того, как боец успел приготовиться к бою.

— Сюда! — Майор пытался метнуться к двери, но Артас придержал его за воротник.

— Что там? — Поинтересовался я. Из прохода нужно убираться. Пока, рубер занят толпой внешников, но не думаю, что это надолго.

— Наше спасение! Да быстрее же!

Я рывком распахнул дверь подсобки. Мы быстро забились в небольшую комнатку, где вдвоем-то тесно, а уж трем здоровым мужикам и подавно, здесь было почти не развернуться.

Пока Артас караулил майора, я подпер дверь раскладным металлическим стулом. Хоть и слабая. Но все же преграда.

— Куда ты нас завел, остолоп! — Артас отвесил внешнику увесистый подзатыльник. — Мы здесь как шпроты в банке.

— Там… — Крэг нервничал не меньше нашего, едва проталкивая слова сквозь трясущиеся губы. — Отодвиньте этот хлам! Там вентиляция. Проползем по ней. Обойдем этих тварей стороной. Она выведет нас в нужное нам всем место.

— Откуда нам знать, что ты не врешь? — Артас с силой вдавил ствол пистолета в щеку майору.

— Артас! — Я отшвырнул уборочный инвентарь в сторону. Передо мной показалась решетка вентиляции. Отстрелив задвижку, пинком пробил решетку внутрь. — На это нет времени! Я пойду первым. Ты замыкаешь.

Вот он наш шанс на спасение из этой западни. Одно плохо, винтовку придется бросить. Но трупам оружие не к чему. Да и не хватит в ней пуль, что бы отстреляться от такой толпы.

Ну, что полезли! Отбросив винтовку в сторону, я забрался в вентиляцию. Как же неудобно. Плечи трутся об металлические ребра шахты, но в целом терпимо. Ползти можно, пускай и не с комфортом, но и особых проблем при перемещении то же не испытал.

Сзади тяжело пыхтел майор. Он был самый грузный среди нас. Ему приходилось буквально рывками протаскивать себя через каждый метр вентиляционной шахты. Но когда жить захочешь, и не такое будешь вытворять.

Так еще не много. Преодолев последние метры, я уперся в решетку. Как же болят плечи. И поясница ноет, сил нет. Где же эта задвижка! Еле нащупав ее в окружающем мраке, с силой дернул. Есть. Решетка приподнялась, и я одним толчком ладони выбросил ее наружу.

— Наконец-то! Свежий воздух! — Я с наслаждением распрямил спину. — Куда дальше!

— Осталось немного, — Крэг кивнул в сторону торчащей невдалеке башни. — Вертушка находится там на самом верху. Главное что бы нам хватило патрон пробиться.

Прокравшись по небольшому проулку, мы вышли в сторону плаца. Там царил настоящий Ад! Пустыши возглавляемые парой руберов, носились по территории базы, громя разрозненные соединения внешников. Невдалеке огромный элитник, не особо напрягаясь, сорвал с танка башню. Раскрутив ее за вывернутое дуло, метнул в сторону кружащей неподалеку вертушки. Тем временем экипаж попытался выбраться из раскуроченного танка, но элитник с легкостью пресек попытку к бегству. Подняв корпус танка, монстр просто перевернул его днищем вверх и вытряс весь экипаж прямо в свою зубастую пасть.

Зато теперь понятно как чудища смогли так быстро сокрушить оборонные укрепления внешников. С такой огромной тварью это было просто. Она как минимум была вдвое больше загарпуненного недавно нашей командой загонщиков элитника. И как теперь мимо нее пройти? Атакованная столь оригинальным способом вертушка не торопилась идти на сближение, отплевываясь, издали из крупнокалиберного пулемета. Пули, которого бессильно рикошетили об несокрушимую броню твари.

— Вот это тварюка! — Присвистнул Артас, скосив взгляд, на казавшийся теперь, таким миниатюрным Магнум. — Да этой мрази сорок пятый будет нипочем. Что делать будем?

— Думайте быстрее, — нервно переминался Крэг. — Нужно бежать пока элитник занят вертушкой. Когда твари перебьют всех солдат, плац будет переполнен ими. И уж тогда нам точно нечего ловить.

— Нестись сломя голову, то же не вариант, — покачал я головой. — Тебя не было, когда мы охотились на нашего первого элитника. Если тварь спалит нас на открытой местности, мы даже пикнуть не успеем, как окажемся у нее в желудке. Нужно превзойти ее по скорости и у меня есть идея.

— Излагай, — Артас облизнул пересохшие губы. — Стоять здесь как три тополя на Плющихе то же не вариант.

— Смотрите, — я подозвал их взмахом руки и указал на два мотоцикла опрокинутых в паре десятков метров. Топтавшийся возле них рубер, помчался в сторону группы внешников, так же как и мы решивших одним добраться до спасительной вышке.

— Я понял ход твоих мыслей, — согласно кивнул Артас. — Майор не отставай. Поедешь со мной.

Так быстро я не бегал никогда в жизни. Пока все складывалось как нельзя лучше. Открывшийся участок плаца был относительно пуст. Кружащая в воздухе вертушка начала громить элитника начиненными напалмовой начинкой ракетами. И, тварь это проняло. Будем надеяться, что она сдохнет в этом огненном вихре.

Подхватив валявшийся мотоцикл, я запрыгнул на седло. Так тарантайка раздобыта, а теперь осталось ее завести. Убрав газ, рванул ногой педаль передач. Движок мотоцикла захрипел, и аппарат немного потарахтев начал работать. Выжав сцепление, добавил скорости, после чего едва успел удержаться на сиденье. Разгоряченного стального коня резко понесло к вышке. Да, что за моторы внешники на них ставят. Такое ощущение, что в мотоцикл вселился демон!

Прошло немного времени, и со мной поравнялся Артас. Позади судорожно обхватив сиденье, трясся майор Крэг. Он, наверное, сейчас проклинает все на свете.

Поднажав газу, я быстро домчал до вышки. Спрыгивал уже чуть-ли не на ходу. Нет времени еще и оттормаживаться. Спасение из этой кровавой круговерти почти рядом. Дождавшись когда, домчит Артас, кинулись к распахнутой настежь двери. Теперь главное, что бы вышка не была оккупирована монстрами. Но и на внешников то же не хотелось бы нарываться.

Вбежав внутрь, чуть не уперлись в спину руберу. Чудовище быстро разобралось с группой внешников на подходе к вышке, и вот теперь взялось за персонал внутри. Свернув шею последнему сопротивлявшемуся бойцу, тварь направила взор в нашу сторону.

Плотоядно заурчав, рубер приподнял верхнюю губу, с которой омерзительно стекала кровавая слюна, обнажая ряд острейших зубов. И судя по многообещающим взглядам монстра, он намеревался пустить их в ход.

Отбросив повисший в его лапах бесполезной плетью труп внешника в сторону, рубер кинулся в нашу сторону. Атака была молниеносной. Но все же Артас успел сделать выстрел. Магнум гулко ухнул, и пуля пробила монстру бедро, вырвав солидный кусок плоти. Парень попытался добить рубера, но зараженный успел пригнуться за столом, и вторая пуля прошла мимо, проделав в стене солидных размеров дыру. Жаль, что не в черепе монстра.

— Сюда! — Крэг тем временем уже успел вызвать лифт. — Быстрее! Пока тварь не очухалась!

Я дернул Артаса за плечо, затаскивая в лифт. Он все порывался добить спрятавшееся чудовище. Но сейчас нам не до этого. Нужно убраться из комплекса, прежде чем элитник сравняет его с землей.

— Откуда здесь энергия? — Честно сказать, меня радовало это обстоятельство. Ноги за сегодня и так гудят. Не хватало еще целых девять этажей, пилить вверх по лестничной площадке.

— Запасные генераторы. Они не зависимы от основной электросети, — пояснил Крэг, утирая пот со лба. — Согласитесь было бы глупо завязывать все на одну подстанцию.

Лифт остановился на последнем этаже, и не успели двери раскрыться, как по крыше загремело, что-то тяжелое. И, я знаю, что. Сверху раздался истошный вопль, и крышу лифта пробила огромная лапа. Крэг успел упасть на спину, что бы, не быть насаженным на изогнутые когти твари.

Артас выстрелил, и пуля перебила монстру локоть. Фонтан крови залил майора с головы, до ног. А рука твари повисла на обломке кости. Рубер завизжал от боли и дернул свою простреленную конечность вверх. Артас выстрелил наугад, пытаясь зацепить чудовище через металлическое покрытие крышки лифта. Но, тварь успела ретироваться.

Раздался мелодичный звон, и двери лифта распахнулись. Мы вышли прямо к вертолетной площадке. Там нас уже ожидал небольшой вертолет. Черное покрытие поблескивало на солнце, а отполированный до блеска винт слепил глаза. Сразу видно, что эта вертушка только для начальства.

Крэг засел в кабине, защелкав тумблерами. Мы расположились в корпусе вертушки на уютном кожаном диване. Что же, нам удалось. Прощай проклятый Периметр!

Лопасти вертолета закрутились, поднимая облако пыли, и он начал понемногу отрываться от земли. Я растянулся на диванчике и только собирался прикрыть глаза, как аппарат сильно повело в сторону. Это еще что за фокусы!

Вертушка попала в зону турбулентности? Но это невозможно. Мы только оторвались от земли. А за тем сквозь гул пропеллера я услышал это. Урчание. Проклятый рубер!

Монстр каким-то непостижимым образом умудрился попасть на вертолет. Выглянув в иллюминатор, я увидел, как рубер, цепляясь уцелевшей рукой, пытается вскарабкаться к кабине пилота. Дело плохо. Если тварь доберется до майора, мы все дружно полетим навстречу матушке земле.

Артас то же заметил это и попытался добить монстра. Я отодвинул дверь в сторону и, придерживая парня за ремень, старался контролировать ситуацию, что бы он, не сверзился вниз. Насколько я помню, у нас осталась всего одна пуля и если сейчас Артас смажет, нам конец.

Рубер тем временем разодрав обшивку вертолета своими когтищами, пытался сокрушить стекло кабины пилота. И надо сказать у него неплохо получалось. Кабина уже вся пошла трещинами. Крэг нервничал, из-за чего вертушка ходила ходуном, мешая Артасу прицелиться.

— Проклятье! Ты можешь держать штурвал ровно! — Орал я на внешника.

— Убейте эту тварь!

Вертолет застыл ненадолго, Крэг все же перестал мандражировать и в этот момент Артас успел сделать выстрел. Рубер подставил бронированную спину, и пуля увязла в костяной броне. Даже сорок пятый калибр не всегда справлялся с природными панцирями монстров. Все это конец! Чудовище пробило последним ударом кабину и вцепилось в горло нашему пилоту.

— Держись! — Я вцепился в кожаный диван, выдергивая Артаса внутрь вертолета.

Вертушка бешено закрутилась, все датчики взбесились. Корпус быстро заполнило черным дымом. Ни одно так другое! Не разобьемся, так задохнемся. Двигатель полыхал. Я что есть сил, держался за диван. Дым лез в ноздри мешаясь сосредоточиться. Мышцы ныли, да когда же мы уже упадем. Сил нет! Только мои пальцы начали разжиматься, как падение прекратилось. Раздался сильный удар об землю и вертолет завертелся в смертельной карусели. Мы с Артасом летали по всему корпусу. Словно в невесомость попали. Но вот вертушка внезапно остановилась, и я вылетел сквозь разбитое окно кабины пилота.

Глава 13

Нашествие

К моему глубочайшему разочарованию, тварь выжила. Несмотря на простреленную конечность, и кусок лопасти, торчащий из груди. Рубер возвышался прямо надо мной. Стоя на покореженной кабине вертолета. Ему до меня всего один стремительный бросок. И тварь понимала это. Следя за каждым моим движением.

Я бегло осмотрелся. Дело швах. Никакого оружия мало-мальски пригодного для отражения нападения рядом не было. Лишь полыхающие обломки вертушки разбросаны неподалеку. Была еще покореженная дверь кабины пилота, но пока я к ней метнусь, пока подниму, что бы защититься, нет, это не вариант. Похоже, сейчас мне предстоит познакомиться с клыками чудища.

Я напрягся, поджав трясущиеся ноги. Рубер подобрался, растопырив единственную уцелевшую руку. На миг наши взгляды встретились. В налитых, кровью глазах, не читалось ничего, никаких эмоций. Лишь бесконечный голод. И в этот миг тварь прыгнула.

А затем случилось невероятное, рубер буквально завис в воздухе. Монстр, поражавший меня своей стремительной реакцией, буквально застыл. Но так казалось лишь на первый взгляд. Ощетинившая свою зубастую пасть тварь, пускай и медленно, но приближалась. Я хотел воспользоваться неожиданным подарком судьбы и быстро уйти с линии атаки, но не смог. Попал в ту же ловушку, что и рубер. Движения были такие медленные, словно я барахтался в вязком киселе. Мне буквально с силой приходилось преодолевать невероятно уплотнившееся пространство.

Все вокруг казалось невероятно медленным, почти все. Медленно, медленно повернув голову, я увидел приближающуюся ко мне девушку. В отличие от меня и рубера она двигалась гораздо быстрее. Подхватила меня за воротник. Я увидел, как у нее вздулись жилы на шее от напряжения, незнакомка оттащила меня в сторону. И в этот момент время вновь вернулось в привычное, мне русло.

Монстр неуклюже взрыхлил носом землю, в том месте, где я только что был. Неизвестная мне рыжеволосая девушка в изодранном камуфляже, оказалась как нельзя кстати. Если бы не ее помощь рубер уже лакомился бы моим мясом, довольно причмокивая при этом.

Чудовище встало на корточки и готовилось к новому броску. В этот момент раздалась целая канонада выстрелов и рубер так и не успев распрямиться в прыжке, упал прямо у наших ног с изрешеченной головой. Помня насколько эта образина, живуча я ухватил девушку за рукав и отошел на безопасное расстояние.

— Похоже, он сдох, — позади монстра стоял парень в кожаной куртке усиленной на груди стальными чешуйками. Черные джинсы были протерты на коленях, но все еще выглядели неплохо. За спиной располагался походный рюкзак, из которого торчал ствол «калаша».

— Спасибо, — в пылу схватки я совсем забыл о своем напарнике. — Со мной был парень в военной форме. Вы его не видели?

— Он с другой стороны вертолета, — пояснила девушка. — У него сильно голова рассечена. Я попробую привести его в чувство.

— Дай ему живца, — кинув флягу своей напарнице, парень присел у тела рубера и принялся потрошить его споровой мешок своим охотничьим ножом.

— Кто вы? Почему решили помочь? Насколько я знаю в Улье не принято помогать чужакам, — пользуясь, случаем я решил познакомиться со своими спасителями. Заодно может, хоть узнаю, в какой части Улья мы сейчас находимся.

— Меня зовут Стилет, — представился парень, раскрывая острием клинка разрезанную кожицу спорового мешка. — Та девушка Шрапнель.

— Пепел, — представился я. — А моего напарника зовут Артас.

— Смотри, тебе повезло, у рубера есть жемчужина. Знаешь, что она дает?

— Угу, — мрачно кивнул я, принимая небольшую горошину черного цвета из руки Стилета. — Только как ее употреблять?

— Просто проглоти и все. Сперва почувствуешь жар у себя в желудке, но он скоро пройдет. Их в отличие от гороха и споранов не надо растворять и процеживать. Главное больше одной за раз не жрать, а то превратишься в кваза.

— В кого? — Только собравшись проглотить жемчужину, я резко остановил ладонь прямо у самого рта.

— Кваза, — видя мой недоуменный взгляд, парень терпеливо пояснил. — Это люди внешне очень похожие на зараженных. Нечеловечески сильны. Правда с мозгами у них туговато, но как говорится, нет худа без добра. Ну чего думаешь, глотай. Без жемчужины тебе не развить свои способности. Так что придется рискнуть.

— И что это за способности? — Все-таки решившись, какая разница от чего умирать, все равно жизнь в Улье не долгая, я проглотил жемчуг. Как и сказал Стилет в желудке, разлилось тепло. Словно кружку горячего чая залпом опрокинул. — И как их развивать?

— С помощью гороха, — Стилет выудил кристаллические кубики следом за жемчужиной. — Растворяй не больше одного такого кубика в уксусе или любой другой кислоте. Он поможет усилить твой дар. Вот только когда он у тебя проявится, тут я сказать не смогу. Как и что это будет за дар. Хотя по большей части они бесполезны.

— А, что это был за трюк со временем? — Если это один из даров Улья, было бы неплохо таким разжиться.

— Это Шрапнель, она клокстоппер, — предвосхищая мой следующий вопрос иммунный тут же пояснил. — Нет, она не останавливает время. Просто движется с такой скоростью, что все вокруг нее кажется замедленным.

— Ясно, — кивнул я, что ж будем надеяться, получится разжиться чем-то подобным.

— Но не раскатывай губу, — закончив собирать трофеи, Стилет поднялся с колен. — По большей части Дары, всякая хрень. Я лишь пару раз видел телепортов и пирокинетика способного сжечь технику за пару десятков секунд. В основном это всякие обостренные чувства, ну и всякое в этом духе.

— Шрапнель невероятно быстра, а ты?

— Я могу поглощать жемчужины в любом количестве, для исцеления ран. Без всяких последствий и риска обратиться. Единственный минус, меня сразу вырубает. Так, что если меня сильно ранят, то я как можно шустрее пытаюсь свалить в укромное место. А где вы умудрились наткнуться на внешников?

— Тут неподалеку есть их база. Они ее Периметром кличут.

— Слышал об этом лагере. Скверное место. Там много нашего брата полегло. Но как вы умудрились сбежать. Да еще и на вертолете?

— Их лагерь разнесла орда тварей, возглавляемая огромным элитником. Ты бы видел этого монстра. Он, наверное, размером с гору был. Я хоть в Улье всего две недели, но не видел ничего подобного.

— Это дело в Улье привычное. Бывает зараженным как взбредет что-то в голову, так они, объединившись в приличную толпу, начинают, громить все до чего дотянутся. Здесь неподалеку есть стаб, нужно предупредить его жителей, что бы они сматывали удочки. Да и нам убраться, отсюда не помешает. Пойдем, проверим твоего друга.

Обойдя дымящуюся груду обломков, вертолетом это уже язык не поворачивается назвать, мы обнаружили Артаса. Вокруг него уже вовсю хлопотала Шрапнель. Напарник выглядел скверно, униформа была залита, свежей кровью, а на голове красовалось солидное рассечение, кое-как прикрытое бинтом. Артас ежеминутно прикладывался к фляжке с живчиком.

— Как он? — Я обеспокоенно глянул в сторону Артаса, уж слишком он плох на вид.

— Ему сильно досталось, — Шрапнель отошла в сторону, оценивая свою кустарную работу. — Твоему другу не помешал бы покой и двойная доза живчика. И он будет как новенький. Регенерация сделает свое дело.

— Нет времени, — я помог парню подняться, успев во время подставить плечо. — Здесь неподалеку целая орда громит лагерь внешников. Нужно топать отсюда, пока они про нас не вспомнили.

— Да вот только с раненным, мы долго не побегаем, — Стилет встал с другой стороны, передав рюкзак Шрапнели.

— Что предлагаешь? — Я уже понял, что этот иммунный воробей стрелянный, и к его мнению стоит прислушаться. Думаю Стилет в Улье не первую неделю, и даже месяц.

— Я этот регион знаю неплохо. Так, что думаю, у нас есть шанс добраться до стаба первыми. Здесь есть неподалеку кластер, автобусное депо. Он периодически перезагружается. Там есть автобус, красно-белый икарус. В бардачке всегда брелок с ключами. Нужно добраться до него, а там мы до стаба домчим с ветерком. Шрапнель смотри в оба, сейчас ты наш единственный стрелок. Ну, что погнали?

— Придется потерпеть дружище, — я с жалостью смотрел на гримасу боли Артаса, искажающую его лицо при каждом шаге.

— Я крепче, чем ты думаешь, — процедил парень, медленно переставляя ноги. — Я смогу выдержать.

Мы медленно побрели к кластеру Стилета. В кои-то веки нам с Артасом повезло, наткнутся на адекватных людей. Стилет и его напарница ничего не требовали взамен, и не ограбили нас сразу же, как увидели. Хотя с легкостью могли бы. С такими людьми лучше дружить.

Спустившись с холма, на котором рос грушевый сад, наша пестрая компания вошла на кукурузное поле. Початки кукурузы вымахали в настоящих гигантов, возвышаясь у нас над головами. По полю гулял освежающий, прохладный ветерок. Хоть какая-то радость в этот жаркий день. Вообще я заметил, за время своего путешествия по Улью, мне ни разу не попадался зимний кластер. Интересно с чем это связано? Хотя может все дело в том, что здесь нет никакой мистики. И все зимние куски перезагружаются в одном регионе. Деля Улей на области. Летние, зимние, и прочие. Но, честно сказать мне бы не хотелось оказаться в таком кластере. Даже не представляю, что бы я делал, встретившись с зараженным белым медведем.

— Пришли, — объявил Стилет, кивнув в сторону ворот депо. — Шрапнель будь осторожна. Здесь в диспетчерской есть пара зараженных. Не знаю, как давно этот кластер перезагружался. Так что, все будьте на стороже.

Пройдя мимо будки с поднятым шлагбаумом, мы прошли на автобусную стоянку. По пути нам попалось несколько начисто обглоданных скелетов, с проломленными черепами. Каких-либо признаков зараженных видно пока не было.

Диспетчерская, притулившаяся неподалеку от стоянки «пестрела» разбитыми окнами, и расколотой надвое дверью. В проходе застыл труп с объеденными ногами. Видимо мы пропустили все веселье. Будем надеяться, тот, кто здесь резвился, ушел до нашего прихода.

— Туда, — Стилет кивнул в сторону, нужного нам икаруса. Красно-белая маршрутка стояла обособленно от всех, поблескивая новенькими дисками на солнце. — Не нравится мне это.

— В чем дело? — Я то же разделял опасения парня, слишком тихо. Лишь усилившийся ветер гуляет между автобусов. Такое затишье на кластерах не к добру.

— Всякий раз как я сюда приходил, из диспетчерской на меня нападало несколько пустышей. А сейчас тишина. Странно это все. Как бы здесь не объявился лотерейщик, а то кто и похуже.

— Тихо! — Прошипела идущая впереди всех девушка, поднимая согнутую в локте руку со сжатым кулаком вверх.


Я прислонил Артаса к находящемуся неподалеку автобусу и посмотрел, что так насторожило девушку. В зеркале заднего вида находящегося справа от нас автобуса, было видно бродящего между рядов кусача. Тварь успела неслабо разожраться здесь, потихоньку трансформируясь. Монстр лишь отдаленно напоминал человека, по обрывкам одежды на раздувшемся бочкообразном теле, кое-где уже закрытом ороговевшими пластинами костяной брони.

Кусач застыл на месте и водил своей уродливой головой из стороны в сторону, громко сопя при этом. Он издали услышал нас, и теперь пытался по запаху, определить с какой стороны мы движемся. Думаю, это не займет у него много времени. Одежда Артаса была в крови. А ее зараженные чувствовали отлично. Не хуже акул.

Нужно воспользоваться элементом неожиданности и атаковать, пока чудище не сделало это первым. Сняв «калаш» с предохранителя я направился следом за Стилетом. Шрапнель оставили с Артасом. Парень все еще был плох, так что оставлять его без присмотра было плохой идеей.

Я крался вдоль автобуса, нервно сжимая автомат вмиг вспотевших ладонях. Главное успеть зайти твари за спину, пока он не сменил место дислокации. Стилет прикрывал меня сверху, засев на крыше автобуса. Главное что бы стрелял он ни хуже Артаса.

Обойдя монстра стороной, я оказался в паре десятков метров у него за спиной. Укрывшись за автобусом, вжал приклад автомата в плечо, направил мушку прямо на отвратительную кожистую опухоль, споровый мешок. Если все сделать правильно, то уложу, кусача одной короткой очередью.

Но монстр не дал мне шанса. Услышал, как я крадусь. Не перестаю удивляться остроте слуха зараженных. Кусач обернулся в мою сторону как раз в тот момент, когда я открыл огонь. «Калаш» гулко застучал, выплевывая один патрон за другим. Но толку от этого было не много. Элемент неожиданности был потерян и монстр принял автоматную очередь, защитив лицо уродливо раздутой лапой.

Кусач коротко, рыкнул и кинулся на меня. Я отпрянул за укрытие. Пускай и хлипкое, но все же. Раздался выстрел. Пуля раздробила твари плечо. Проклятье! Если бы Стилет попал ему в голову, сейчас бы все закончилось.

Но как я уже успел заметить удача в Улье штука переменчивая. Даже не смотря на численный перевес и заведомо выигрышную позицию. От мгновенной смерти меня спасло лишь грамотно выбранное укрытие. Корпус автобуса принял на себя значительную часть урона, натужно заскрипев при этом. Удар был так силен, что я опасался, как бы икарус не опрокинулся на меня. Но опасался я напрасно. Автобус выдержал.

Я отскочил в сторону и открыл огонь по кусачу. Тут главное скорость перемещения. Важно постоянно быть в движении. Не дать огромной туше зацепить тебя.

Прозвучало еще несколько выстрелов, на этот раз более удачных. Один из них попал зараженному в голову, заставив того рухнуть на колени. Я не преминул воспользоваться моментом и расстрелял тварь прямо в лицо. Высадив весь оставшийся рожок. Кусач громко булькая, завалился на асфальт, окропляя его своей кровью.

— Неплохая работа, — я отсалютовал Стилету автоматом.

— Обращайся если что, — с серьезным видом кивнул иммунный. — Берегись!

Обернувшись в сторону, куда указывал Стилет, я охнул. Прямо на меня пялился, еще один кусач. Стоя всего в паре десятков метров. Друг от друга нас отделял лишь один автобус, небрежно припаркованный неподалеку.

— Беги! Я прикрою! — Стилет припал на колено и открыл огонь по зараженному. — Здесь целый выводок этих тварей!

Сменив рожок в «калаше» я кинулся прочь. Час от часу не легче! Не успели мы разделаться с одним мертвяком, как тут же появились еще один. И судя по раздавшемуся невдалеке реву, где-то бродило еще. Да сколько же их здесь!

За спиной раздалась канонада выстрелов. Хоть бы Стилет успел свалить. Пробежав пару сот метров, и сделав несколько поворотов, я вернулся к нашим напарникам. Подхватив Артаса под руки, я поволок его к спасительному икарусу.

— Нужно убираться отсюда! — Рявкнул я, вытаращившись на девушку. — Здесь целая толпа этих образин.

— Где Стилет? — Подбежав к автобусу, Шрапнель вставила клинок в небольшой зазор и с силой, надавив, отжала дверь в сторону.

— Он остался прикрывать, — я помог напарнику забраться внутрь автобуса.

— Я вижу его, — Артас указал, на скачущего по крышам, икарусов, Стилета. — За ним гонится какое-то чудище. Нужно раскочегаривать это корыто и драпать отсюда!

Запрыгнув в салон автобуса, я скинул «калаш» на сиденье и резко рванул бардачок. Из него тут же посыпалась целая туча самого разнообразного хлама. От каких-то промасленных тряпок до ремонтных инструментов.

Переворошив всю гору мусора, выпавшую к моим ногам, ключей я так и не обнаружил. Сердце бешено заколотилось. Не может быть! Неужели Стилет просчитался?

— Ну, чего ты возишься! — Шрапнель высунулась из салона на улицу, открыв огонь по приближающимся к нам тварям.

— Здесь нет ключей!

— Что, значит, нет?

— А, то и значит! В бардачке нет ключей, я все пересмотрел.

— Глянь за козырьком!

А ведь Артас подал неплохую идею. Кинувшись к солнцезащитному козырьку, я откинул его, и вожделенные ключи упали прямо на приборную панель. Подхватив их, бросил быстрый взгляд на улицу.

Перескакивая с автобуса, на автобус Стилет почти добрался до нас. Ему осталось сделать лишь один затяжной прыжок, что бы оказаться на крыше нашей маршрутки. Но его маневр кусач.

Протаранив автобус, на котором стоял Стилет, зараженный опрокинул его прямо на асфальт. В полете он потерял карабин, но это было полбеды. Силет свалился, прямо к ногам кусача. Один крепкий удар и от головы иммунного останется одно напоминание, в виде размозженного черепа.

— Гони! — Шрапнель швырнула гранату в сторону приближающихся кусачей и запрыгнула в салон. — Сбей этого ублюдка!

Воткнул ключи в замок зажигания. Надо же, несмотря на мандраж с первого раза попал. Рывком запрыгнул в кресло. Никогда не был за рулем многотонных машин, но с чего-то надо начинать.

Стряхнув капли пота с мигом вспотевшего лба, снял автобус с ручника. Выжал сцепление, движок тут же отозвался приглушенным тарахтением. Переключив скорость, вдавил педаль газа до предела. Тряхнуло! Да так что Артас свалился со своего места, громко матерясь на весь салон. Шрапнель еле удержалась, вцепившись в поручень.

Но своей цели я достиг. Разогнавшаяся металлическая туша автобуса, протаранила, кусача, заносившего ногу над Стилетом. Иммунный едва успел откатиться в сторону, уходя с линии удара. Монстра подкинуло в воздух и впечатало в стоявший не подалеку икарус.

— Запрыгивай! — Разблокировав двери, я помог Стилету забраться внутрь. — Куда ехать!

— Выезжай через ворота! — Парень выхватил карабин и открыл огонь по приближающимся лотерейщикам. — Потом на право, по дороге! Живее!

Дело было дрянь! Хоть мы и вывели из строя одного из зараженных, еще двое висело на хвосте. Одному из них пуля угодила в ребра, и он замедлил ход. А вот второй не собирался сдаваться. Прыгнув, тварь зацепилась за бампер. Икарус начал терять скорость!

Выглянув в зеркало заднего вида, я увидел, как мертвяк пытается тормозить ногами. И благодаря нечеловеческой силе у него начало получаться. Я выжимал из автобуса все соки, но скорость продолжала падать. Если так продолжится и дальше мы или остановимся совсем, или вылетим в кювет с таким-то утяжелителем!

Но у монстра были другие планы. Вместо того что бы встать на ноги и остановить нас окончательно, зараженный прибег к хитрому трюку. Видимо не хотел делиться добычей со своими «товарищами».

Подтянувшись на полуоторванном бампере, мертвяк вцепился в заднюю стенку икаруса. Одним мощным ударом вынес заднее стекло. Осколки разметало по всему салону, лишь чудом никого не задев.

Кусач плотоядно облизнулся, и принялся выгибать металлические стенки автобуса наружу. Пытался пробраться в салон. Настырную тварь встретил град пуль. Но зараженного это не остановило. Еще один дерзкий рывок и монстр окажется внутри. Тогда нам точно несдобровать.

Набрав прилично скорости, я начал лихачить как мог. Резко закручивал руль в сторону и тут же отпускал. Бедный икарус вихлял и трясся на ухабах, но на кусача, мои изыски не произвели ни какого впечатления. Тогда я сделал первое, что мне пришло на ум. Резко дернул ручник. Тварь, не ожидавшая такого маневра, накренилась вперед. В этот момент Шрапнель просто выпрямила руку с ножом. И монстр сам наткнулся на клинок. Лезвие пробило глаз твари и засело глубоко в мозгу.

Он обмяк и вывалился из автобуса, оставив себе на память нож в глазнице. Не думаю, что тварь мертва, хоть нож и вошел по самую рукоять. Эти мрази, были донельзя живучими.

— Кажись, оторвались! — Артас плюхнулся на сиденье, тяжело выдохнув.

— Куда дальше? — Проселочная дорога заканчивалась. Я сбросил скорость у водонапорной башни.

— Сейчас, — Стилет выглянул мне через плечо, и после недолгих раздумий выдал. — Видишь вон там колею. Вдоль нее и мы упремся в стаб.

Присмотревшись, я с трудом разглядел в подступающих сумерках неприметную колею, уходящую влево от башни. Переключился на пониженную передачу, что бы ни швыряло по сторонам.

Теперь главное добраться до вожделенного стаба, пока его не разнесла орда мертвяков. Хоть перевести дух можно будет. Да и помыться не помешает. За время моих брождений по Улью, я уже успел забыть, когда последний раз принимал душ. Купания, в лагере внешников не в счет.


Проехав по колее до границы стаба, автобус заглох прямо у самых ворот поселка. Въезд перекрывали противотанковые ежи, а сразу за ними виднелся укрепленный блокпост. Несколько пулеметов установленных на нем, взяли на прицел наш икарус. Как будто и так не понятно, что далеко мы не убежим. Не на таком корыте.

— Стоять!!! — Из укреплений блокпоста вышел мужик, облаченный в «горку». В руках у него покоился «калаш» с подствольным гранатометом. — Вышли из автобуса, по одному. И что бы руки держали на виду, а то у меня тут парни нервные.

— Спокойно, — Стилет оставил карабин в автобусе и направился на выход. — Будьте здесь. Судя по виду это Хват, он мужик нормальный. Думаю, смогу с ним договорится.


Стилет вышел из Икаруса, загодя подняв руки в гору:

— Здорово Хват. Узнал?

— Стилет? Это ты что ли старый пройдоха! Я уж думал, что ты сдох давно!

— Как видишь, топчу еще земли Улья, потихоньку, — парня пошатнуло от дружеского похлопывания по плечу.

— А кто это там с тобой в автобусе?

— Да попутчики. Им можно выйти?

— Конечно! — Хват обернулся к блокпосту, громко свистнув. — Свои! Опустить оружие!

— Выходите, — Стилет приглашающе махнул нам рукой.

— Не знал, что ты теперь подрабатываешь водителем маршрутки. Сколько споранов за поездку берешь?

— Хорош стебаться. Мы к тебе с дурными вестями.

— Если вы пришли сообщить мне, что к нашему стабу движется орда мертвяков, то для меня это не новость. Мои разведчики доложили мне о них еще утром. Вот только они завязли под лагерем внешников.

— Можете не рассчитывать, что они перебьют орду, — я решил внести свою лепту. — Когда мы бежали из лагеря, зараженные почти, вынесли его до основания. Так, что к рассвету они уже будут здесь. Я бы на вашем месте валил отсюда как можно дальше. Их возглавляет просто огромный элитник. Он проломит ваши заборы как картонку.

— Ну, это мы посмотрим, — бравада сквозила в словах Хвата, но вот нервно бегающие глаза выдавали страх. — Это он потрепал ваш автобус?

— Нет, — покачал головой Стилет. — Напоролись на кусачей в депо.

— Ладно. Я смотрю у вас тут раненный. Ведите его внутрь. Грызень! А ну метнулся за знахарем. Живо!

Мы вошли на территорию стаба вслед за Хватом. Поселок был приличных размеров. Огорожен высоким забором из бетона с парой вышек, на которых дежурили снайперы. Сразу за входом на нас уставилось дуло КПВТ, установленного на видавшем виды БТР-70. Возле бронетехники скучковалась пятерка тяжеловооруженных бойцов.

— Откуда у вас бронетехника? — Я пораженно уставился на БТР. До этого момента, я думал, что военная техника есть только у внешников. Но как оказалось, я был не прав.

— Ну, с перезагрузками приносит много интересных вещей. Не только жратву и патроны, — уклончиво ответил Хват.

— Вы же выкатываете этот БТР только по «праздникам»? — Стилет явно знал о местных порядках больше нашего. — Только не говори, что вы решили дать бой орде. Это самоубийство, судя по тому, что я слышал от этих парней.

— Ну, это не мне решать, — Хват остановился у порога небольшого домика. — Аспид и Кирпич решили дать бой этим тварям. А ты сам знаешь, если они что-то вбили себе в голову их не переубедить. Кстати вот ваша хата. Можете передохнуть пока. Я распоряжусь баньку затопить. Вы уж извините, но слишком от вас воняет.

— Да ничего, — отмахнулась Шрапнель, открывая дверь хаты. — Спасибо что приютили.

— Для этого, наш стаб здесь и находится. Только помните, утром мы выходим из лагеря. Наши командиры решили устроить засаду для орды. Если решите остаться мы будем не против. Нам сейчас лишние руки нужны.

— Мы подумаем, — уклончиво ответил Стилет, помогая мне затащить Артаса внутрь. — Удачи Хват.

— И тебе не хворать.

Домик оказался чистеньким и ухоженным. В общей комнате было несколько застеленных коек. Так же имелась небольшая кухня, правда в ней было шаром покати. Лишь пара уже начавших зеленеть мандаринок и початая бутылка водки.

— То, что нужно, — я поболтал бутылку в руках. — Стилет дай споранов. Я пока наделаю живчика для Артаса. Может его хоть отпускать начнет побыстрее.

— Было бы не плохо, — прокряхтел Артас, завалившись на кровать. — У меня башка квадратная, от всей этой беготни.

— Что решать будем? — Шрапнель принялась за ревизию оставшегося у нас вооружения, рассыпав рюкзак со снарягой прямо на полу.

— В смысле? — Я дождался, пока спораны растворятся в спирте, после чего начал отцеживать получившийся раствор через марлю.

— Ну, что делать дальше будем, — повертев опустевший «калаш» в руках, девушка отбросила его в сторону. — Мы пришли куда хотели. Теперь пора разбегаться. Или у кого-то есть другие предложения?

— Стилет, — Артас окликнул уставившегося в окно парня. — А ты что скажешь?

— Скажу, что, у нас неприятности.

— В смысле? — Закончив с готовкой живчика, я перекинул пластиковую бутылку с живительным напитком Артасу.

— Орда уже здесь!

Мы с напарниками прислушались. И правда на улице завертелась целая какофония звуков. Крики о помощи и урчание сменялись сериями коротких хлопков. Стадо оказалась гораздо оперативнее, чем я думал. А это значит мы в этом стабе как в ловушке.

— Шрапнель помоги Артасу. Эвакуируйтесь ко второму кольцу обороны. А мы с Пеплом пойдем наружу. Поможем парням отразить атаку. Будем надеяться, что Кирпич и Аспид запасли туз в рукаве, или мы здесь все поляжем.

— Помчали, — пожал я плечами, подхватив с пола штурмовую винтовку и обрез. — Правда, я слабо представляю себе, чем мы там поможем.

— На месте разберемся, — передернув затвор карабина, Стилет пинком распахнул дверь. — Забаррикадируйтесь. А если дело запахнет керосином, валите отсюда через погреб!

Выйдя на улицу, я поморщился. В нос ударила противная горечь. Запах паленого, полусгнившего мяса, трудно с чем-то перепутать. Пара огнеметчиков буквально в считанные минуты выжгла толпу пустошей. Лишь парочка живых факелов, вырвалась из огненных «объятий» оглашая округу душераздирающими стонами.

— Господи! — Стилет указал в сторону ворот, где БТР из последних сил пытался сдержать бешеный натиск элитника.

Тварь словно состояла из монолитного куска костяной брони. Каждый сантиметр ее уродливо раздувшегося тела покрывал идущий внахлест природный панцирь. Шея у элитника отсутствовала напрочь. Многоугольная голова, казалось, росла прямо из плеч. Это была просто ходячая крепость, а не монстр!

Сокрушив парой мощных ударов блокпост, чудовище похоронило, под его каменными обломками всех кто там находился. На жалкие потуги бронированной техники монстр и вовсе не обратил внимания. Один пинок ноги, и башня БТРа понеслась вдоль по улице, расшвыривая всех, кто по глупости встал у нее на пути.

Мы еле успели убраться в сторону от летящей на нас оторванной башни БТРа. Внешний периметр был прорван в считанные минуты. Огромная тварь не оставила от укреплений стаба даже воспоминаний. Хотя если монстр без труда крушил монолитные стены Периметра, что уж говорить о хлипком заборе какого-то стаба.

— Отходим! — Я придержал за плечо рвущегося в бой Стилета. — Нужно перегруппироваться за вторым кольцом обороны. Здесь почти никого не осталось!

Подстрелив пару пустышей он, бросился следом за мной. Центр стаба, где находился штаб, был укреплен гораздо сильнее, нежели внешние укрепления. По периметру вырыт глубокий ров, в котором плескалась темная жидкость, и что-то мне подсказывает, это отнюдь не вода.

Мы успели пробежать внутрь по последнему помосту, который сразу за нами скинули в ров. Крайние дома центральной части лагеря представляли собой хорошо укрепленные Доты, в которых засели пулеметчики. Они издали начали отстреливать подступающих к центру мертвяков. Элитника пока видно не было. Он добивал остатки внешнего кольца обороны.

— Как их разведчики проворонили такую толпу! — Вокруг царил такой грохот, от пулеметных выстрелов, и взрывов гранат, что каждое слово буквально приходилось выкрикивать.

— Не знаю, — пожал плечами Стилет. — Только если элитник сам не обладает, каким Даром. Идем.

— Куда? — Я поплелся следом, слабо ориентируясь в окружающем пространстве.

Повсюду носились люди, гремели выстрелы. Да еще жидкость во рву заполыхала алым пламенем, поджаривая попавших в огненную ловушку тварей. Сизый дым, выедающий глаза, мгновенно заволок собою поле боя. Я лишь чудом умудрялся держать идущего впереди Стилета в поле зрения. Так и среагировать не успеешь, если кто-нибудь из зараженных бросится.

Пробившись сквозь дымовую завесу, мы оказались у вертолетной площадки. Гражданская вертушка готовился к взлету. Краснорожий мужик, облаченный в камуфляж цвета «хаки» давал последние инструкции пилоту.

— Эй, Кирпич! — Стилет окликнул краснорожего. — Похоже у вас дело дрянь! Помощь нужна?

— Не помешает, — криво усмехнулся Кирпич. — Элитник использовал Дар «полог невидимости», вот наши парни его и проворонили. Проклятье! Совсем не так мы планировали эту битву.

— У вас есть хоть что-нибудь, что сможет угомонить эту образину? — Я старался держаться, как можно ближе к вертолету. Хоть раскручивающиеся лопасти разгонят ядовитый дым!

— А то! — Кирпич указал в сторону амбара, откуда уже выкатывали восьмидесяти миллиметровую зенитку. Внешне она походила на немецкий Флак, образца сорок третьего года.

— К вам, что музей упал! — Я пораженно уставился на прокатившуюся мимо зенитку. С помощью этой «дуры» во времена второй мировой многотонные бомбардировщики сбивали. Так, что если что-то и сможет остановить элиту, то это Флак.

— Да нет, «подарок» от внешников. Плюс комплект снарядов из пяти штук. Думаю эта «малютка» вскроет броню элиты, как консервный нож банку шпрот.

— А ты чего не с парнями, — Стилет кивнул в сторону проходившего мимо расчета. — Ты ж артиллерист от Бога!

— Людей нет. Я хотел отвлечь эту мразь с воздуха, — Кирпича прервал такой громкий рык, что услышав его, даже Годзилла в ужасе забилась бы в самый темный угол. — Слышите, тварь прорвалась.

— Мы прикроем, — Стилет запрыгнул внутрь вертушки. — А вы задайте ей жару.

— Ты уверен? Это билет в один конец.

— Да, — подхватив гранатомет, он дал команду летчику на взлет. — Удачи!

— Парень подсобишь?

— А куда деваться, — пожал я плечами. — Мы сейчас в одной лодке. Так, что придется постараться, что бы, не пойти на ней ко дну. Меня Пеплом зовут, если что.

— Это верно! — Хмыкнул Кирпич, передернув затвор помпового ружья. — Ну, как поется в песне «Пожелай мне удачи в бою». Побежали!

Взяв оружие наизготовку, мы помчали в сторону стрелковой позиции. Благо дым, почти рассеялся, так что можно не опасаться внезапного нападения.

Добравшись до небольшого пригорка, где закрепилась зенитка, мы вступили в бой с мертвяками, выкосившими почти весь расчет. Черт! Ни одно так другое. Твари оказались не из простых пустошей. Нам пришлось высадить немало патронов, прежде чем последний из них испустил дух.

Единственный из расчета, кого мы успели спасти, молодой парнишка с прокушенной ногой. Наскоро перебинтовав рану, обрывком ткани мы помогли встать ему на ноги.

— Уж прости Клин, но без тебя нам ни как.

— Я потерплю, Кирпич, — парень похромал к коробке с боеприпасами. — Сперва нужно угомонить эту тварь.

— Как они добрались до вас? — Я уставился с пригорка вниз. Пологий склон, без единого камня или выступающего корешка. Взбираться по такому будет не просто.

— Это джамперы, — Пояснил Кирпич, отпирая казенник ствола. — Им такие преграды не помеха. Тащите снаряд. Живее!

Перекинув винтовку за спину, я кинулся на помощь парню. Выудив из ящика остроконечный снаряд, мы поволокли его к пушке. Вот это тяжесть! Руки тут же затряслись, а поясницу заломило.

снаряд к зенитке, мы установили его в желоб и Кирпич, заперев казенник, загнал его в ствол. Дальше началось самое веселое. Бушующий в стабе, прямо под нами, монстр ни как не желал хотя бы секунду постоять на месте. Так, что пришлось попотеть, вращая поворотные и подъемные устройства на цель.

Благо Стилет выручил, отвлекая на себя элитника, подлетев к морде твари, почти вплотную. Мы увидели вспышку выстрела. Элитник отшатнулся, размахивая руками. Мы не преминули воспользоваться моментом.

Грохнуло, надо сказать на славу! Снаряд со свистом полетел к цели. Раздался глухой разрыв. Облако сизого дыма окутало наше орудие. Сквозь него я увидел, как в непреступной броне элитника появилась пробоина. Что ж начало положено. Нам удалось отбить костяной гребень, прикрывающий споровой мешок элиты. Теперь дело осталось за малым, добить тварь.

— Ни хрена не вижу! — Закашлялся Кирпич, отщелкивая клиновидный затвор.

— Мы подбили эту гниду! — Я отпрыгнул в сторону от выскочившей, дымящейся гильзы.

— Отлично, — наш артиллерист довольно потер руки. — Заряжай!

Подхватив на пару с Клином еще один увесистый снаряд, мы чуть ли не волоком поволокли его к позиции. Проклятье! Да у меня за этот вечер точно грыжа вылезет. Надо терпеть! Осталось совсем немного! Стиснув зубы, я кое — как затолкал снаряд в желоб. Кирпич снова закрутил поворотные рычаги, наводя дуло зенитки на цель.

Стилет попытался снова выиграть время для нас. Крутанувшись вокруг твари, вертолет пошел на новый заход. Но в этот раз монстр был готов. Во время, закрыв подбородок подставленным наплечным щитком, элитник без вреда пережил следующий налет нашей авиации. Чего не скажешь о вертушке.

Чудовище зацепило ее уже на самом отходе. Вырвав хвост, что называется с «корнем» одним ударом своей чудовищной лапы. Вертолет перевернулся несколько раз прямо в воздухе, и ярко полыхая, понесся навстречу земле.

— Стреляй! Пока он не обнаружил нашу позицию!

— Да, подожди-ты! — Кирпич, отмахнулся от меня продолжая накручивать рычаги. Элитник тем временем начал поворачиваться в сторону нашей позиции. Осталось совсем немного времени, до того как он уберется из зоны поражения. — «Врагу не сдается наш гордый Варяг!».

Снова грохнуло орудие, откатившись немного назад во время отдачи. И в эту минуту я решил, что в поселке началось землетрясение. Снаряд, выпущенный из зенитки, нашел свою цель, разорвав затылок элитника на куски.

Надсадно заурчав, огромный монстр застыл на мгновение, после чего начал валиться на землю. Сокрушая все вокруг себя. Землю трясло так, будто по ней стадо слонов пробежало. Вот это туша. Глядя сейчас, на распростершегося монстра, сверху вниз, я не мог поверить своим глазам. Неужели нам удалось уничтожить эту тварь.

— Отстрелялся наш «Спаситель», — Кирпич указал на разорванный ствол орудия. Подвижная труба орудия треснула на несколько частей, а полу-оплавленный казенник нелепо вывалился наружу. Видимо металл, из которого сделан ствол зенитки, оказался бракованным. Хоть на пару выстрелов хватило.

— Нужно эвакуировать Стилета, — перекинув винтовку из-за спины, я направился прочь с позиции.

— Будь осторожен, — на прощание окликнул меня Кирпич. — Твари потеряли контроль после смерти элитника, но они все еще опасны.

Спустившись со склона, я подстрелил нескольких мертвяков, бестолково бегающих вокруг трупа своего «вождя». Оглядевшись на поле боя, приметил столб черного дыма, поднимающийся из-за ближайшей халупы. Нужно проверить. Вдруг Стилет там. Потом еще Шрапнель с Артасом искать. Ночка будет долгой.

Обойдя сарай вокруг, я наткнулся на чадящие обломки вертушки. Не вдалеке застыл обезглавленный труп летчика. Рядом с ним на корточках стоял зараженный. Шумно сопя, он лакал кровь, хлещущую из обрывка шеи. Застыв на мгновение, я поймал затылок твари в прицел, нажал на спусковой крючок. И ответом мне стал лишь холостой щелчок.

Тварь, услышав посторонний шум, обернулась в мою сторону. Глянув на меня белесыми буркалами глаз, мертвяк стер кровь с посиневших губ. Медленно встал, растопырив скрюченные пальцы, на которых «красовались» уже начавшие прорастать желтоватые когти.

Приближаясь ко мне на полусогнутых ногах, зараженный довольно урчал. Словно кот, правда обожрался он перед этим отнюдь не сметаны. Перевернув винтовку прикладом вперед, я ухватил ее на манер дубинки. Мертвяк был не из простых. Это видно по его бугрящимся, ассиметричным мышцам, и быстрым движениям. Видимо только начал перерождаться в лотерейщика.

— Ну, давай иди сюда! — Расставив для большей устойчивости ноги, я поигрывал винтовкой как битой, словно в ожидании подачи питчера.

Тут главное успеть поймать монстра на замахе и убравшись немного в сторону от удара пробить висок. Это конечно не свалит его с ног, но потрясет хорошо. Мне как раз хватит времени добить.

Зараженный кинулся на меня и в это миг я сместился влево, уже замахиваясь для удара. И как, назло мне под ноги попал злополучный труп летчика. Удар вышел смазанный, а я завалился на спину. Хорошо хоть винтовку не выронил. Тварь слизнула языком капли крови с пробитого виска, после чего прыгнула в мою сторону.

Я выставил винтовку для защиты. Мертвяк вцепился в оружие, сильно рванув на себя. Не ожидая такого резкого рывка, мне пришлось выпустить винтовку из рук. Отбросив оружие в сторону, тварь кровожадно заурчала. Я успел встать на ноги.

Замечательно! Теперь я остался без оружия. Придется импровизировать. Мертвяк снова атаковал. Растопыренная пятерня полетела прямо в лицо. Я заблокировал удар предплечьем, сохранив свои глаза невредимыми.

Оказавшись в опасной близости, монстр попытался укусить меня за лицо. Я успел ухватить его рукой за глотку. Желтые зубы клацнули в опасной близости от моего носа. И тут произошло, то чего я никак не ожидал. Все мое тело буквально закипело. Я ощутил, как по руке державшей мертвяка за горло прошел импульс энергии. И в следующий миг морда твари загорелась. Мне удалось отскочить в сторону от взбесившегося мертвяка.

Повезло, оказался рядом с потерянным оружием. Я быстро подхватил винтовку. Ладно, позже будем думать о всякой сверхъестественной дребедени. Сейчас надо избавиться от этого уродца.

Подставив под беспорядочные удары мертвяка цевье винтовки, я пробил тварь в колено. Удар вышел на славу. Раздался сухой треск. Словно на ветку наступил, и зараженный с переломанной ногой завалился навзничь. Не давая мертвяку ни шанса, я быстро заработал прикладом. Превратил и без того сильно обожженное лицо твари в кровавую кашу. Наконец ублюдок угомонился, лишь несколько раз дернув левой рукой, после чего затих.

Закинув окровавленную винтовку на плечо, я обошел вертолет, прислушиваясь к едва уловимым стонам. Нашел! За обломками кабины лежал Стилет. Мало того, что его придавило покореженными листами обшивки, так еще и металлический осколок засел в ноге.

— Держись, — подбежав к парню, я отбросил в сторону обломок. — Тебе нужна помощь.

— Все, что мне нужно это, — Стилет дрожащей рукой выудил из кармана куртки бархатный мешочек. Выпотрошив его, он заглотил еще жемчуг. — Я сейчас отрублюсь. Ты уж не обессудь.

Напарник мгновенно отключился. Он же говорил, что после приема жемчуга вырубается напрочь. Что ж будем надеяться, его хваленая регенерация поможет. А пока, нужно транспортировать его в безопасное место. Правда, еще нужно найти это место. Зараженные разнесли лагерь по кирпичику. Куда ни кинь взгляд, одни руины кругом.

Выудив осколок из ноги Стилета, я перетянул рану импровизированным жгутом. Не без напряга взвалил парня на плечи. Тяжелый зараза, аж колени подогнулись. Нет после этой ночки, я определенно буду целую неделю спать и отпиваться живчиком.


— Вы живы! — Шрапнель встретила нас, потягивая чай у окна. — А я уже все глаза просмотрела.

— Присаживайтесь, — Артас сидя за столом, отсалютовал нам ломтем наполовину обгрызенной ветчины.

— Я смотрю, тебе уже отпустило, — Стилет устало плюхнулся рядом. — Вы бы видели это побоище. Я полгода в Улье, но никогда не видел ничего подобного.

— Как вы убили эту тварь? — Шрапнель помогла мне снять изодранную куртку. — Мы видели ее, когда бежали за внутреннее кольцо. Она была просто невероятна.

— Пепел с моим старым корешом Кирпичом, задали элитнику жару, — Стилет пытался говорить с набитым ртом, но у него получалось лишь невнятное мычание.

— Да у них в заначке зенитка была, — я с наслаждением растянулся на поскрипывающей раскладушке. — А Кирпич оказался знатным стрелком. Мы…

Мой рассказ прервала скрипнувшая дверь. На пороге застыл хмурый мужик в черном плаще, спускающимся до пят. Поправив солнцезащитные очки на носу, он подошел к нашему столу.

— Можно? — Противный шипящий голос незнакомца, больно резал уши.

— Конечно Аспид, — Стилет нахмурился при виде очередного своего знакомца. — С чем пожаловал?

— Вы впечатлили меня сегодня, — присев на хлипкий, трехногий табурет, Аспид закинул ногу на ногу. — Поэтому я пришел сделать вам предложение.

— Дай угадаю, — усмехнулся я, приподнявшись на койке. — Отказаться от него невозможно?

— Напротив. Тут уж вам решать.

Глава 14

Адель

— Госпожа Адель прошу, вернитесь, — хрипел динамик рации в подпрыгивающем на кочках хаммере. — Кластеры очень опасное место. Здесь полно зараженных. Включите маяк на машине, и группа немедленно выдвинется за вами.

— Успокойся Мартин, — Адель зажала тангетку соизволив ответить адъютанту базы, с которой она самовольно сбежала. — Отец ничего тебе не сделает. К вечеру я уже вернусь. Так что не переживай. Он прибудет на базу через пару дней. Времени еще полно.

— Зная генерала Крааса, я бы не стал на это рассчитывать, — судя по голосу, адъютант нисколько не разделял энтузиазма Адель. Еще бы ведь отец поставил его присматривать за своей дочерью. И он с задачей не справился. Вот и пытался сейчас, уговорить, ее вернуться. — Я настоятельно прошу вас передать координаты вашего местонахождения. Пока не случилось ничего плохого.

— Не переживай, — Адель объехала стаю зараженных собак. Прекратив рвать труп, псы бросились за машиной, оглашая улицы надсадным лаем. — Я просто прокачусь немного вот и все. На базе слишком скучно.

— Зато безопасно, — не переставал нудеть адъютант. — Что это за звуки?

— Просто стая собак, — Адель резко вывернула руль вправо, вписываясь в крутой поворот и поддавая газу. — Я почти оторвалась от них.

— К черту, — потерял терпение Мартин. — Я поднимаю вертушки. Когда мы найдем тебя, лично посажу на замок.

— Удачи, — ухмыльнулась Адель, вырубая рацию. — Как же он меня задолбал. Нытик несчастный.

Прошло несколько недель, с тех пор как отец перевез ее с Ильшата на военную базу в Стикс. Это случилось спустя несколько дней после смерти матери от давно искорененной на Ильшате болезни. Отец прибыл домой взмыленный и злой. Ничего не объясняя, он переправил дочь вместе с вещами поближе к себе.

Целых две недели она сидела на базе, слушая нудные наставления Мартина. Он служил личным адъютантом при отце Адель. Генерал Краас лично доверил ему опеку над дочерью. И Мартин отнесся к заданию со всей серьезностью. Он прилип к ней как банный лист, не позволяя сделать ни шагу, без его ведома. Но Адель всегда славилась изобретательностью. Стоило только Мартину, отлучится по делам, как она запрыгнула в хаммер и умчалась прочь с базы. Ей хотелось развеяться увидеть загадочный Стикс своими глазами. До этого она слышала об этом месте только из рассказов отца.

Бронированный хаммер мерно катился по пустынным улицам. Собаки, поняв, что машину им не догнать, бросили эту пустую затею. Глянув как огромные псы, один за другим разворачиваются в другую сторону, Адель довольно улыбнулась. Где же хваленая элита? Ей не терпелось увидеть легендарных монстров в живую. Или уродливые твари, отдаленно напоминающие собак, это все чем может напугать Улей?

Раздалось пугающее шипение, и машина, потеряв управление, покатилась в сторону. Сбив собой пожарный гидрант, хаммер въехал в находившуюся неподалеку остановку. Пластиковые стенки остановки разлетелись в стороны, а крыша упала на лобовое стекло хаммера, загораживая обзор.

Адель, шипя от боли, оторвалась от руля, в который впечаталась лбом. По губам потекло что-то горячее. Высунув язык, сморщилась от металлического привкуса. Кровь. Да еще и на лбу стремительно набухала не малых размеров шишка.

Адель попыталась дать задний ход, но дверь отлетела в сторону и чья-то рука ухватила ее за вьющиеся волосы. Закричав от рвущей боли, она рывком вылетела из салона, приземлившись на пятую точку.

— Попалась, — перед глазами тут же возник верзила с ирокезом на голове. — А мы все ждали, когда же ты вылезешь из своей золотой клетки.

Ухватив Адель за локоть, амбал без труда вздернул ее на ноги. Адель, щурясь на солнце, осмотрелась по сторонам. Голова все еще гудела от сильного удара, но зрение работало как надо. Перед ней стояло пятеро вооруженных мужчин. От них нестерпимо воняло табаком и алкоголем. Все как один затянуты в однообразный серый камуфляж. И у всех дебильные ухмыляющиеся рожи, как у бойца с ирокезом, что с силой сдавливал ее локоть.

— Кто вы такие?

— Твой папочка кинул нас, — отозвался Ирокез. — Он заключил с нами один контракт. И как только мы его выполнили, просто передумал платить, вышвырнул нас как поганых псов. Но расплата всех настигает рано или поздно. Вот и до Крааса очередь дошла.

— Муры, — процедила Адель. Внешники часто пользовались ихними услугами, особенно в дальних кластерах, куда сами не могли добраться. — Вы пожалеете, что связались со мной. Мой отец…

— Заткнись, — Ирокез вдарил ее ладонью наотмашь. Мур не сильно напрягался, но хрупкой девчонке и этого хватило. Адель зашаталась как былинка на ветру. — Грузите ее.

Ирокез бесцеремонно швырнул ее к другому муру. Схватив Адель за плечи, он поволок ее в сторону подъехавшего фургона. Она пыталась упираться, но куда там. Тренированные бойцы были гораздо сильнее вчерашней студентки. Отчаявшись вырваться из крепкой хватки мура, Адель применила прием, который ей когда-то показывал отец.

— Тварь! — Охнул мур, схватившись за отшибленную промежность.

Вырвав руку из ослабевшей хватки, Адель бросилась бежать. Еще один мур попытался выскочить наперерез, но страшно закричав Адель, вцепилась ему в глаза. Вырвавшись из окружения, она завернула за ближайшее здание.

— Взять ее! — Бесновался Ирокез. — Живьем!

Не дожидаясь пока ее окружат, Адель перемахнула через дорогу, забежала в первый попавшийся павильон. Спряталась под прилавком. Мимо протопотало несколько муров. Выглянув из-за прилавка, она убедилась, что преследователи прошли мимо. Направилась к запасному выходу. Аккуратно проскочила рядом с бродившими между торговыми прилавками мурами.

Дверь к счастью оказалась не заперта. Подсобка представляла собой короткий коридор оканчивающийся спуском вниз. Адель пробежала по лестнице, спустившись на склад. В помещении было темно. Все лампы давно перегорели. Спотыкаясь о поддоны с товаром, она подошла к небольшому окошку.

Форточка была узкой, но ей этого пространства вполне хватит, что бы пролезть. Зря, что ли за фигурой следит. Опершись ногами о ближайший стеллаж, резко выбросила себя в проем. Как и ожидала, проскочила без проблем. Один кроссовок правда соскочил с ноги, но Адель на это не обратила внимания.

— Стой! — Рядом находился еще один мур.

Он осматривал разбитую маршрутку как раз в тот момент, когда буквально у него под ногами проскочила Адель. Подбив незадачливому бойцу ноги, точно под коленями она отправила его на скорое знакомство с асфальтом. Подскочив с места, побежала, не разбирая дороги.

Выбралась на магистраль, заставленную брошенными машинами. Правый бок потихоньку начал саднить. Но Адель старалась не обращать внимания на боль. Сейчас главное оторваться от муров. Поскорее бы Мартин нашел ее.

Обежав очередное препятствие, Адель замахала руками и резко упала. Похоже на оставленную кем-то растяжку нарвалась. Но это было лишь прелюдией, дальнейшего аттракциона боли. Дорожное полотно резко кончилось, и она покатилась по крутому склону вниз.

К счастью падение закончилось быстро. Адель упала в грязную жижу, подняв тучу брызг. Встала на колени, протирая глаза. Рядом раздалось урчание. Словно поблизости находился кот, просящий ласки. Подняв голову вверх она, испуганно вскрикнула.

Прямо в ее сторону медленно ковыляло несколько пустышей. Страшно щелкая челюстями, один пытался обогнать другого. Увидев перед собой свежее мясо, мертвяки теряли над собой контроль. Они были готовы на все лишь бы впиться в теплую плоть.

Адель прижалась к пологому склону. Пути назад нет. Ей ни за что не взобраться так быстро. Пустыши уже были рядом. Она чувствовала тошнотворный запах, исходящий от их давно немытых тел. Адель и в страшном кошмаре не могло привидеться, что ее сожрут заживо.

— Пригнись!

Еще не осознав смысл слов, Адель уже упала на колени. Над головой прострекотала длинная очередь. Испугавшись за свою жизнь, девчонка истошно закричала, зажав уши ладонями.

— Хватит орать, — спустившись по тросу перед ней, снова возник Ирокез. Рядом, с простреленными головами, валялись трупы пустошей. Один на другом. — Только попробуй выкинуть что-нибудь в таком духе. И я лично тебя порешу. Поняла?

— Да, — прохрипела напуганная девчонка.

— Тяни, — обхватив Адель за талию, Ирокез дернул трос рукой.

Сверху послышалась отборная ругань и их потихоньку вытянули из оврага. Мур, которого Адель отоварила крепким ударом между ног, попытался взять реванш.

— Отвали, — Ирокез одним ударом в челюсть свалил его на землю. — Хватит ее драконить. — Товар и так не в лучшем виде. Заказчик ясно дал понять, что она нужна ему целой.

— Кто дал вам заказ? — Адель немного пришла в себя и теперь снова лезла на рожон. — Куда вы меня повезете?

— Тебе понравится, — ухмыльнулся Ирокез. — Мы называем это место фермой. Так что расслабься и получай удовольствие.

Двери фургона закрылись, и Адель оказалась в грузовом отсеке. С потолка свисали крюки, испачканные давно запекшейся кровью. Присев на скамейку с ободранной обивкой Адель попыталась разглядеть дорогу сквозь щели в броне грузового отсека, но тут же пожалела об этой затее. Водитель резко рвал коробку передач, не давая ничего толком разглядеть. Да и не до этого было. Как только они покинули кластер, началось дикое бездорожье. Машину швыряло из стороны, в строну. Так что Адель пришлось приложить усилье, что бы ни соскочить с лавки.

— Приехали, — фургон остановился после буквально нескольких часов бесконечной тряски. — Вылазь.

Двери распахнулись и Адель выпрыгнула из грузового отсека. Пока они катались, на улице наступил вечер. Ирокез схватил ее за руку и потащил мимо металлической сетки, за которой стоял высокий амбар с дырявой крышей.

Ограда из сетки тянулась и дальше, ведя к еще как минимум двум таким амбарам. Но подробности ей разглядеть не дали. Ирокез пинком открыл двери амбара. Просторное помещение внутри заставлено десятком клеток, в которых копошились люди. Иммунные. Молодые и старые, мужчины и женщины. Все были напуганы до ужаса при виде Ирокеза. Как только он подошел к клеткам, пленники разбежались, прижавшись к стенам своих темниц.

— Знакомьтесь, это Адель. Ваш новый сосед. Правда, ненадолго.

Отперев пустую клетку, Ирокез швырнул ее туда.

— Сиди и не пикай. Жрать тебе скоро принесут, — еще раз осмотрев пленных доноров, Ирокез вышел на улицу.

— Внешница, — зашептал седой как лунь бородатый мужик в соседней клетке. — Будьте вы прокляты уроды! — Седой забился в клетке, вцепившись в прутья побелевшими пальцами. Глаза его были абсолютно безумны. — Тебе повезло, что я заперт тварь!

— Не слушай его, — тут же отозвалась еще одна пленница в клетке напротив. — У него совсем крыша поехала после всех этих операций.

— Кто вы такие? — Адель отодвинулась подальше от беснующегося Седого. Клетка, конечно, выдержит, но уж слишком он страшно выглядел.

— Мы доноры, — устало вздохнула женщина. Под глазами у нее залегли темные круги, лицо было белее простыни, а бескровные губы едва шевелились, выговаривая слова. — Муры отлавливают нас на только что перезагрузившихся кластерах. Мы так называемый свежак. Хотя и не все из нас, — косой взгляд в сторону безумного мужика. — Они удаляют из нас органы и продают вам. Регенерация отращивает у нас новые «запчасти», — кривая усмешка пересекла измученную гримасу. — И операция повторяется снова. И так пока мы не загнемся от трясучки. А в неволе она наступает быстро. Но что здесь делаешь ты? Вы же с ними союзники.

— Я здесь не по своей воле, — Адель поежилась под полными ненависти взглядами иммунных.

Не для кого на Ильшате не секрет за счет чего разрабатываются передовые вакцины от самых страшных болезней. Благодаря органам иммунных, которые обладают невероятной целебной силой. Именно после этого открытия на Ильшате была полностью излечена Чума, выкосившая треть населения планеты. Так что Адель не испытывала по этому поводу никаких угрызений совести. Здесь все просто. Сильный пожирает слабого.

— Не слушай эту тварь! — Продолжал бесноваться седой. — Она все лжет.

— Но надолго я здесь не задержусь. Отец выручит меня. Вот увидишь.

— Хорошо бы так, — вздохнула пленница. — Меня Мишель зовут.

— Адель, — коротко бросила девчонка. — А кто-нибудь вообще пробовал сбегать из фермы?

— Не знаю, — пожала плечами Мишель. — При мне таких смельчаков не было. Да и куда бежать. Мало выбраться из клетки, еще нужно пересечь основной лагерь муров. А там амбразуры с пулеметами и снайперские вышки. Эта банда одна из сильнейших в этой части Улья. Так что все, что нам остается это ждать своей участи.

— А ну заткнулись! — В помещение снова вошел Ирокез. — Пойдем Седой твоя очередь.

— Нет, — вопивший до этого бородач, мелко дрожа, забился в самый дальний угол клетки. — Я никуда не пойду. Прошу не надо.

— Обещаю, больно не будет, — схватив иммунного за шиворот, Ирокез вытащил его из клетки. — Ты свое отслужил. Последняя операция и все.

— Аааа! — Седой вцепился в пояс мура и вырвал нож из висевшего на поясе кольца. — Не подходи!

— Не глупи Седой, — мур отступил на несколько шагов назад, беря иммунного на прицел. — Брось нож.

Подбадривая себя дикими завываниями, он бросился на мура, бестолково размахивая ножом. Ирокез хладнокровно прострелил ему ногу. Выронив тесак Седой, завалился на пол. Схватившись за простреленную конечность, он заскулил. Подобрав оброненный им нож, мур схватил иммунного за ворот. Оставляя кровавую дорожку, Ирокез поволок донора прочь из амбара.

Так прошла неделя. Целых семь дней Адель безвылазно сидела в своей камере, наблюдая как клетки с иммунными, пустеют одна за другой. И ни один не вернулся назад. На последний день заключения Ирокез забрал Мишель. И Адель осталась одна. Правда, не надолго. Спустя несколько часов заявился очередной мур. Открыв клетку, он сковал руки Адель и вывел ее во двор. Там их дожидался знакомый фургон и все тот же отряд муров.

— Перевозка, — пробубнил мур, закинув ее внутрь машины.

Фургон привычно заскрипел и, переваливаясь по ухабам, поехал прочь с фермы.

Глава 15

Западня

— Открывай двери, — махнул рукой Аспид, подзывая Артаса. — Эта работа как раз для тебя.

— Без проблем шеф, — усмехнулся наш снайпер, потерев ладони между собой. Прошло уже несколько месяцев нашего существования в Улье. За это время мы успели обзавестись надежными компаньонами в лице стронгов Аспида. А так же обрели свои первые дары Улья. У Артаса это была сверхсила.

Вцепившись в двери буханки, парень напрягся. От напряжения на его шее вздулись жилы. Двери заскрипели и нехотя начали выгибаться наружу. Он еще немного поднажал и сначала одна створка, а за тем и другая вылетели наружу.

Я, как и несколько страхующих нас бойцов приготовились атаковать. На случай если из буханки полезут недобитые бойцы. Но наши опасения оказались напрасными. Пара муров, что сидела на лавках были мертвыми. Шальные пули достали их.

В центре кузова находилась небольшая клетка. В нее была заключена молодая девушка. Каштановые волнистые волосы ниспадали на ее плечи. Хрупкую фигуру прикрывала видавшая виды полевка темного цвета, с шевронном в виде красного креста на левом плече. На правой щеке красовался крестообразный шрам, а лицо закрывал небольшой респиратор. Внешница! Только наши заклятые враги носят противогазы и маски-респираторы. Но что она здесь делает?

— Не стреляйте! — Испугавшись, что ее могут пристрелить, внешница подняла насколько позволяли кандалы, руки вверх. — У меня нет оружия! Видите, я безоружна!

— В сторону, — Аспид оттолкнул ближайших бойцов, заглянув внутрь кузова. — У вас сегодня счастливый день госпожа Адель. Вскройте решетку! Только осторожно.

Я запрыгнул внутрь буханки. Замки были по моей части. Обойдя трупы, приложил руку к дужке массивного замка. Сперва ничего не происходило, но потом из-под моих рук пошел дымок. Замок раскалился докрасна и зашипел. Металлическая дуга оплавилась, и он рассыпался, с грохотом упав на пол. Это был мой дар — пирокинез. Правда, все, на что я пока был способен это такие вот безобидные фокусы. Извергать потоки пламени мне было недоступно.

— Давай руки, — схватившись за кандалы, я нагрел их, из-за чего металл расширился. Девушка без труда смогла высвободить свои изящные руки.

— Что вы собираетесь делать со мной? — Внешница размяла растертые в кровь запястья.

— Это не ко мне вопрос, — я помог ей покинуть покореженный салон буханки.

— Вам привет от мэра Вырки, — усмехнулся Аспид, встав перед девушкой. — Это благодаря ему вы обязаны своим спасением.

— Мой отец не остановится, — освободившись от пут, испуганная пленница тут же «обратилась» в рассерженную шипящую змею. — Если вы дорожите жизнями своих людей, я рекомендую отпустить меня.

— Разве я могу оставить столь беззащитное создание одну в таком опасном месте, — заерничал Аспид, открывая дверь стоявшего рядом хаммера. — Ты поедешь с нами. Так, что можешь расслабиться, тебе ничто не угрожает.

— Это большая ошибка, — прошипела девушка, перед тем как ее бесцеремонно закинули в салон.

— И эта стерва наш «выгодный» заказ? — Усмехнулся Артас, обращаясь к Аспиду. — С каких пор мы занимаемся похищением людей?

— С тех самых, когда за них полагается целый кейс жемчужин. Так что советую засунуть свое недовольство куда подальше. Наша работа простая. Доставить объект заказчику. Вот и все. Если что-то не нравится, можете покинуть отряд, как только прибудем на базу. Но предупреждаю сразу, неустойку вы не получите.

— Все в порядке шеф, — я отвел напарника за плечо в сторону. — Не спорь. У нас был шанс уйти, мы отказались так, что теперь похищение людей тоже наша работа.

— Все нормально, — отмахнулся Артас, запрыгнув в подъехавший хаммер. — Пойду к парням.

Я тяжело вздохнул, последовав за ним. С тех пор как мы взялись за это задание все пошло наперекосяк. Часть бойцов покинула отряд сразу, им не понравилось, что Аспид скрывает детали заказа. Ох, чувствую, нам это еще аукнется.


— Похоже, нас опередили Содом, — внешница с изуродованным лицом обратилась к своему широкоплечему спутнику стоя у остова расстрелянной «буханки». — Здесь одни трупы.

— Я не слепой Гоморра, — мрачно пробурчал верзила, осматривая поле боя. — Так и знал, что мурам ничего нельзя доверить.

— Думаешь, кто-то еще ввязался в игру? — Внешница походя носком ботинка, пнула один из трупов. — Может в нашем отряде стукач?

— Вряд-ли, — покачал головой Содом, обходя «буханку» вокруг. — Еще один игрок точно знал, по какой дороге пойдет отряд муров. Так что перебросить сюда своих бойцов ему не составило труда. Ну а дальше дело техники. Зажать колонну между холмов под плотным огнем и все. Цель можно брать голыми руками. Что собственно они и сделали.

— Мы отстаем по графику, — напомнила Гоморра. — Сначала провал с Периметром. А теперь и потеря Адель. А Краас скоро получит полные полномочия над всеми боевыми соединениями Совета, находящимися в Стиксе.

— Крэг не виноват в провале. Ты сама видела видеозаписи. Я удивлен, что Периметр вообще так долго простоял. От атаки стада не застрахован никто.

— Ну не знаю, — протянула Гоморра. — Беспилотники регулярно зачищали эту местность. Такому крупному стаду просто не откуда там взяться. Их словно навели туда.

— Кто? — Усмехнулся Содом присев у перевернутого мотоцикла с пробитым колесом. — Заключенные закинули бутылку с посланием, а монстры его нашли и бросились их выручать. Так что ли по твоему.

— Сэр, — к месту бойни подскочил один из бойцов. — С вами хотят переговорить.

— Переговорить? Что ты несешь.

— На нашу базу пришел человек, — нервно сглотнув, проговорил докладывающий боец. — Из иммунных. Не знаю, как он нас нашел, но дело не в этом. Он сказал, что у него есть информация касательно Адель.

— И где он сейчас? — Содом подобрался как хищник перед броском на ничего не подозревающую жертву.

— Мы решили, что вы захотите переговорить с ним прямо сейчас. Поэтому доставили его сюда. Он называет себя Шейд.

— Веди, — бросил Содом, следуя за семенящим впереди бойцом.

Внешник подвел своего командира к только что прибывшему хаммеру. Задняя дверца была распахнута настежь. На кресле, ухмыляясь, сидел плотный мужчина. Облачен он, как и подавляющее население Улья в камуфляж. Голову закрывала зеленая бандана, из-под которой выбивались кучерявые пряди темных волос. Руки с непропорционально здоровыми ладонями были вздернуты вверх и прикованы к пассажирской ручке.

— Мы знакомы? — Содом остановился в нескольких шагах от пленника. — Зачем ты искал меня?

— Имя Ведун вам что-нибудь говорит? — Усмехаясь сквозь разбитые губы, проговорил Шейд.

— Я пришел сюда ни в шарады играть, — Содом извлек из кобуры внушительных размеров пистолет. — Или выкладывай, зачем ты сюда приперся, или я снесу тебе твою улыбчивую физиономию.

— Хорошо, не надо так горячиться, — сплюнув кровавую слюну, продолжил пленник. — Ведун правит стабом Верхняя Вырка. Насколько я знаю, у вас давние счеты с ним и его боевиками.

— Это сложно назвать счетами, он просто перегораживает проход в земли, до которых нам нужно добраться. Вот и все. Но это временные трудности. Можешь мне поверить.

— Но он так не считает. Ведун нанял целую группировку стронгов, что бы отбить ее и доставить на стаб. И судя по резне, которую я здесь наблюдаю, они в этом преуспели.

— И я должен поверить тебе на слово? — Содом не торопился убирать пистолет, продолжая поигрывать вороненным стволом.

— Ведун поручил мне собрать отряд необходимый для этой миссии. И я нашел тех, кто сможет справиться. Отряд Аспида. Это они вырвали столь желанную добычу из твоих рук. Я был на их базе и с радостью покажу тебе дорогу.

— Хорошо, — согласно кивнул Содом, опуская руку с пистолетом. — И что тебя сподвигло на столь отчаянный поступок? Или ты решил заманить нас в засаду? Если так, то тебе не поздоровиться.

— Все гораздо проще, — снова усмехнулся Шэйд. — В столь мрачные времена нужно держаться сильной стороны. Он не понимает, что вы сокрушите его стаб. Девчонка не поможет ему спастись. А мне погибать не с руки. Я уже привык к порядкам Улья. Поэтому покумекав, решил предложить вам свою помощь. Разумеется не задаром.

— Это все понятно, — отмахнулся Содом. — Я вознагражу тебя за труды. Мне не понятно одно. Как ты вышел на меня?

— У меня остались знакомые среди муров. Они-то и поведали о Содоме, который якобы ищет внешницу по имени Адель. А дальше я лишь сложил два плюс два. Только и всего.

— Освободите его, — щелкнул пальцами Содом. — Собирайтесь! Уходим.

— К чему такая спешка? — Вихляя бедрами Гоморра подошла к хаммеру с заключенным в нем пленником. — Мы так и не обнаружили следы нападавших. А это что за симпатяга?

— Это наш билет в лучшее будущее, — загадочно усмехнулся Содом, запрыгивая на водительское сиденье хаммера. — Мы атакуем базу стронгов. Так что приготовься к битве. Сегодня мы сократим столь неожиданный разрыв от графика.

— Замечательно, игриво потянулась Гоморра. — А то я уже начала скучать. Кругом только одни пустоши и дорога. Как же она мне надоела.

— Ничего, — отозвался Содом, заводя машину. — Сегодня у тебя будет шанс размяться. Давно я хотел разобраться со стронгами. Но все никак руки не доходили. А тут представилась такая возможность.


— О чем задумался? — Артас ткнул меня в плечо. — То же интересно кто папочка у этой ведьмы.

— Да не особо, — я оторвался от окошка, все равно мимо проплывающий пейзаж, был донельзя унылым. Одни песчаники кругом, да редкие вкрапления растительности вдоль дороги. — Слишком безалаберно ее охраняли. Мне интересно другое, почему муры пошли против своих хозяев. Они же им задницу лижут и еще причмокивают.

— Не все так просто, — услышав наш разговор, вмешался Стилет. — Помимо крестоносцев, о которых вы говорили, есть еще множество самых разных военизированных организаций. Может они работали на конфликтующую сторону. Хотя если честно мне все равно кто там за кого впрягается. Такую цену, что дал наш заказчик нам не дали бы, даже если бы мы перемахали целое стадо элиты.

— Меня больше заботит, как бы мы не вляпались в очередную задницу, — поморщился я, когда хаммер подскочил на очередной кочке. Вообще качество дороги, по которой мчала, наша группа оставляла желать лучшего. Сразу же матушка Россия вспомнилась. Как будто и не переносился из нее никуда. — Чуйка у меня нехорошая по поводу всего этого заказа.

— У тебя просто паранойя, — махнул рукой Артас, откинувшись в кресле. — Хотя для трех месяцев в Улье это нормально. Начинаешь за каждым кустом видеть опасность. Наверное, поэтому мы до сих пор еще живы.

— Не знаю, как вы, а я собираюсь валить после этого дела, — чувство необъяснимой паники не отпускало меня, с момента посадки в хаммер. Изводило, мешало сосредоточиться на деле. Нет, что-то определенно грядет. — Мне больше было по душе громить базы внешников. Когда мы еще были стронгами. А то чем мы занимаемся сейчас. Больше наемничество напоминает.

— По-другому, здесь не выжить, — Шрапнель перестала шкрябать лезвие своего томагавка об точильный камень, заинтересовавшись нашей беседой. Наконец-то, а то от этого противного звука уже зубы начало сводить. — Нужно быть универсальными. Сегодня ты стронг, завтра уже сторожишь чей-то караван. Все лучше, чем скитаться в одиночку.

— Я не это имел в виду, — вздохнул я, с тоской наблюдая за черным закатом. Увижу-ли я, еще хоть раз, нормальный, земной закат? — Просто я не рассчитывал, что мы здесь осядем.

— Это нормально дружище, — Стилет похлопал меня по плечу. — Я тоже долго не мог смириться с тем, что попал в Улей навсегда. Но нужно взглянуть правде в глаза. Как покинуть это проклятое место знают только внешники. А они как видишь, не торопятся делиться своими секретами. За время наших рейдов по их базам, еще ни один не раскололся, как они проникают в Улей. Так, что как по мне, лучше сосредоточится на более достижимых целях.

— Все равно, — я упрямо мотнул головой. — Не собираюсь сдаваться. Как только мы разберемся с этим заказом, я сваливаю. Не знаю как вы, а я не собираюсь здесь сдохнуть.

— Расслабься, — Артас сунул мне в ладонь мятую банку пива. — Лучше пивка хлебни. А, то что-то тебя понесло в мрачные дебри. Все равно, лучше места, чем в этой группе мы не найдем. Нам еще очень сильно повезло, что Аспид вообще заинтересовался нами.

Я хотел возразить, но хаммер резко остановился. Банка пива едва не выпала из моих рук. Выручила хорошая реакция, иначе пенный напиток расплескался бы на товарищей, сидевших не подалеку.

— Эй! — Возмутился один из бойцов, носом въехавший в подголовник располагавшегося впереди кресла. — А по тише нельзя тормозить? Не дрова везешь!

— Держатся, крепче надо, — раздался из кабины водителя хриплый прокуренный голос. Коловрат как всегда в своем репертуаре. Хоть он и был хамлом еще тем, но водил как бог. Не раз и не два, вывозя нас из западни. — Выгружайтесь дамы. Конечная остановка.

Выкинув на выходе так и не начатую банку пива, я с скинул опостылевший за весь день бронник. Какой же, кайф! Наконец-то избавится от металлической шкурки. В кластере, куда нас закинуло по долгу миссии, уж слишком душно. Пока ехали в машине я весь взмок. И теперь промокшая насквозь одежда противно липла к телу. Поскорее бы добраться до казармы. С каким бы наслаждением я принял бы душ.

Внутренний двор нашей базы встретил нас непривычной тишиной. Хотя почти все бойцы ушли на задание, но некоторые, в основном легко раненные, остались на карауле. Вот только никто не вышел нам на встречу, да и прожекторы все погашены. Ничего не разглядеть в подступающих сумерках. Странно все это.

Не успел я сделать и несколько шагов как вокруг разверзся самый настоящий Ад. Прожекторы мгновенно включились, лучами света разрезав окружающий мрак, а заодно высвечивая нашу колонну. Сразу же после этого по нам открыли огонь с пулеметных вышек и со стороны казарм.

— Засада!!! — Завопил стоящий рядом со мной боец, которого тут же изрешетила пулеметная очередь.

В воздух раздалось противное жужжание пропеллеров. Задрав голову вверх, я увидел, мчащиеся в нашу сторону беспилотники. Только этого не хватало! Они тут же начали обстреливать машины ракетами. За спиной раздалось несколько взрывов. Ударная волна опрокинула меня на землю. Над головой прострекотал автомат и тут же затих. Повсюду орали люди и гремели взрывы.

Плюнув на броню и ствол, я перекатился под машиной. Вовремя! Как раз мимо того места где я только, что находился, пронесся беспилотник, разбивая землю из закрепленного на нем пулемета.

Выбравшись с другой стороны хаммера, резко поднялся, столкнувшись, нос к носу со внешником. На глаза тут же попался уже знакомый мне шеврон с красным крестом.

Мне повезло больше, успел среагировать первый. Схватившись за цевье автомата внешника, резко задрал его вверх, разбивая стеклянные очки противогаза. Пробил без замаха ногой в голень, прямо до смачного хруста. После чего вырвал автомат из ослабевших рук бойца.

Вскинул ствол, что бы добить, но не успел. Над ухом раздался свист, и во лбу внешника расцвел кровавый цветок.

— Пепел! Быстрее! — За раскрытой дверью хаммера засел Артас, прикрывая меня из пистолета. — Нужно валить отсюда!

Я сходу запрыгнул в салон. Схватил за шкирку напарника, затаскивая следом. По бронированной обшивке машины стучал град пуль, пока мелкокалиберных.

— Коловрат гони! Я за пулемет! — Стилет откинул крышку люка и высунулся наружу. — Сдохните ублюдки!!!

Ту-ту-ту!!! Привычно застрекотал пулемет, расчищая дорогу. Двигатель взревел. И наш хаммер, помчал к выходу. Прямо перед нами застыл пылающий остов автомобиля. Но Коловрат успел среагировать, объезжая препятствие.

Кто-то «заботливый» уже сделал пробоину в воротах и мы без труда в нее проскочили. Сразу за нами мчал хаммер Аспида. Но и внешники не собирались нас так просто отпускать. Кинув взгляд через узкую бойницу, я увидел, как к нам приближается несколько беспилотников.

Один из них уже открыл по нам огонь. Рядом с автомобилем разорвалась ракета. Хаммер завилял по дороге, съехав в канаву. Схватившись за ручку двери, я вжался в бронированную стенку. Ожидая встречи с каким-нибудь деревом.

По обшивке снова застучали. Пробили армированное стекло бойницы. Я упал на пол, закрывая голову руками, что бы, осколками не посекло. Рядом осел один из бойцов, забрызгивая меня кровью из пробитой артерии.

— Один готов! — Радостно вскрикнул Стилет.

Я прислушался к окружающей обстановке. Сквозь стоны раненных, мне удалось услышать что теперь, стук идет только по одной стороне. Было бы неплохо уйти из-под огня, но наш, водила и так дела все что мог. Хаммер чуть ли не мертвые петли выписывал на бездорожье, пытаясь оторваться. Но беспилотник вцепился в нас «мертвой» хваткой.

Я попытался встать, что бы оценить обстановку, но сразу понял, что это плохая идея. Автомобиль резко подскочил вверх. Вот это да! Пришлось резко упасть на пол, отбивая себе колени. Сдирая подушечки пальцев, ухватился за ручку кресла. Казалось падение, будет бесконечным. Сердце бешено стучало. Я сгруппировался как можно плотнее, в ожидании встречи с земной твердью.

Удар! Переворот! Я подлетел в воздух, как и еще несколько бойцов не сумевшие удержаться. Хаммер сделал несколько оборотов вокруг своей оси, после чего остановился. Меня прекратило швырять по салону, и я упал возле двери.

Встав на корячки, попытался толкнуть дверь плечом. Без толку, заклинило. А салон тем временем начал заполнять черный дым. Дело плохо! Надо быстрее покинуть хаммер. Пока мы здесь не угорели.

— Дай я! — Отшвырнув со своего пути оторванное кресло, ко мне подполз Артас. Ухватившись за ручку двери, напарник немного напрягся и с силой вытолкнул дверь наружу. Даром нашего штатного снайпера была сверхсила. Правда, ее еще предстояло солидно прокачать, но на кое-какие фокусы Артас все же был способен. — Дамы вперед!

Первой хаммер покинула Шрапнель, следом все кто уцелел после обстрела. Благо наша «великолепная» четверка вся была в сборе, как и еще несколько бойцов отряда. Рядом с нашей машиной застыл хаммер Аспида, уткнувшись в дерево.

Командирский хаммер находился неподалеку. Ему повезло больше, в отличие от нашего, он хотя бы не перевернулся. В бронированной обшивке зияли солидные пробоины. Из-под гнутого капота вылил густой дым, а по движку бегали языки пламени. Нужно срочно эвакуировать выживших!

— Помоги, — подозвав на помощь еще одного бойца, мы вместе открыли, насколько смогли изрешеченную дверь.

Водитель был мертв, ему просто сломало шею при столкновении. А вот Аспид еще дышал. У него был рассечен лоб, и теперь лицо напоминало окровавленную маску. Мы осторожно выволокли его наружу.

— Девчонка, — прохрипел командир, облокотившись о мое плечо. — Вытащите девчонку.

— Сейчас, — уложив надсадно хрипящего Аспида под крону ближайшего дерева, мы вскрыли заднюю дверь.

— Помогите, — Адель придавил труп одного из наших бойцов с простреленной головой. Внешница нелепо барахталась под ним, безуспешно пытаясь скинуть с себя мертвого амбала. — Я сейчас задохнусь здесь.

— Потерпи, — я вцепился в тело, вытаскивая его наружу. — Ну и громадина.

От натуги затряслись коленки, но все же я справился. Адель, не дожидаясь пока ей, подадут руку, выбралась сама.

— Нужно валить отсюда, — Шрапнель обернулась в сторону дороги. — Они идут за нами.

Со стороны шоссе в нашу сторону шли десятки фонарей. Слышался рев моторов, за нас решили взяться всерьез. Как эти уроды нашли базу? Что им нужно? Такие шевроны, я последний раз видел у бойцов Периметра. Как они снова вышли на нас?

— Пепел уведи ее отсюда, — Стилет собрал вокруг себя уцелевших бойцов. — Мы попытаемся отвести их от тебя. Артас поможет доволочь командира. У этого кабана сил хватит.

— Шрапнель? — Я обернулся к девушке. — Ты можешь уйти с нами.

— Спасибо, — отрицательно покачала головой она, досылая последний патрон в помповое ружье. — Но мне еще надо отдать должок Стилету. Он спас меня от людоедов, а я так с ним и не рассчиталась.

— Прекрати, — отмахнулся парень. — Ты ничего мне не должна. Лучше спасайся, пока есть возможность.

— Я, кажется, ответила, — несмотря на внешнюю хрупкость, у этой девчонки стальной характер. — Я не уйду.

— Отлично, — Артас не напрягаясь, взвалил на плечо застонавшего Аспида. — Тогда валим отсюда Меченный. Все почти как в старые времена, только ты и я. Это будет наше свадебное путешествие.

— Подожди, — я не разделял веселого настроя напарника. — Где встречаемся?

— Там же у Вырки. Я хорошо знаю этот стаб, мы отыщем вас, — Стилет повел оставшихся в живых в сторону приближающейся облавы. — Удачи.

Глава 16

Разделение

— Рассредоточиться, — Стилет укрылся за ближайшей березой. — Гранаты приготовить. Как только они войдут в подлесок, закидывайте их, и открывайте огонь по уцелевшим.

В его отряде было всего шесть бойцов. Шесть опытных стронгов, с которыми он сражался плечом к плечу, целых два месяца. И он был уверен в каждом из них как в себе. Теперь главное застать врагов врасплох. Их проблема в том что, внешники идут просто добить раненных. Они наверняка не ожидают встретить здесь достойное сопротивление. И это их ошибка.

Внешники разделились на несколько групп и пустили авангард под сень деревьев. Две оставшиеся группы застыли по флангам, готовые в случае чего открыть перекрестный огонь по позициям противника.

Авангард внешников вышел к расстрелянным хаммерам, возле которых, валялись трупы стронгов. Бойцы начали методично обшаривать каждое тело, делая контрольные выстрелы в голову. Судя, по их действиям, они уже наслышаны о регенерации иммунных, вот и решили, не оставлять и шанса врагам.

Один из внешников наклонился у трупа, что бы добить если есть на то необходимость. Толкнул его за плечо, и в этот момент из руки покойника выпала граната. Внешник подскочил и замахал руками своим товарищам, предупреждая о западне, но уже было слишком поздно.

Гранаты полетели во внешников со всех сторон. Вспышки выстрелов разукрасили эту ночь всеми оттенками смерти.

Стилет упер приклад карабина в плечо. Сделал короткий выдох. Поймал на мушку, заходившего во фланг внешника. Указательный палец, потянул спусковой крючок. Прогремел выстрел. Привычный толчок приклада, успевшего натереть мозоль на плече, и голова бойца разорвалась как надувной шарик.

Тут же перевел прицел. Один из внешников как раз перебегал от укрытия к укрытию. Выждал нужный момент, боец запнулся об торчавший из земли корешок и потерял скорость. Выстрел! Еще один труп с размозженным черепом, взрыхлил своим телом землю.

Перевел прицел на очередную жертву, выцеливая затянутый в резину противогаза лоб. Но выстрел сделать не успел. Тяжело застучали станковые пулеметы групп поддержки, раскалывая стволы деревьев. До групп прикрытия все же дошло, что в подлеске творится что-то неладное. Вот только этим слепым обстрелом они делали хуже своим товарищам. Выкашивая их одного за другим. Из бойцов Стилета пострадали лишь самые нерасторопные, те, кто не успел уткнуться носом в землю, и переждать атаку.

— Уходим! — Дождавшись когда свинцовый дождь прекратиться, Стилет выскочил из укрытия и бросился прочь из почти выкошенного под корень подлеска. Не забывая при этом петлять между остовов деревьев.

Выбежав из подлеска с другой стороны, оставшиеся в живых, стронги столкнулись с новой напастью. Цель пулеметного обстрела была не перебить их, а выгнать из укрытия. Но Стилет понял это слишком поздно. На опушке их ждала четвертая ударная группа.

Парень уже прощался с жизнью. Но к его удивлению их не стали убивать. Вместо этого, стронгов окутали сетями из специальных пушек. А подоспевшие из подлеска внешники забили их до полубессознательного состояния.

— Хватит! Хватит, я сказал! — Кто-то оттащил от Стилета уж слишком разошедшегося внешника. — Эй ты! Слышишь меня? — Возле него наклонилась морда в противогазе, тыча в нос каким-то цветастым дисплеем. — Где она? Отвечай?

— Пошел ты, — еле прохрипел Стилет, плюнув кровью сквозь сеть в стеклянные очки противогаза.

Все что он успел увидеть, как подошва берца опускается на его лицо, раздался противный хруст. Ну, вот, кажется, нос сломали. Твари.

Уже теряя сознание, он расслышал короткий диалог, где, судя по всему, решалась их судьба:

— Убить их?

— Нет. Грузите и уходим. Пусть Содом и Гоморра сами им языки развязывают.

— Они не обрадуются. Ведь мы потеряли ее.

— Знаю. Шевелитесь!

— Слышали командира! Работаем.

Глава 17

Трудная мишень

Это был самый запоминающийся марш-бросок в моей жизни. Мы мчались через ночной лес. Впереди бежал Артас. Он задал неплохой темп. Я едва за ним успевал. Адель всячески тормозила движение. Пыталась вырываться, упиралась ногами. Вопила на весь лес, но вряд-ли ее кто-нибудь услышит кроме нас.

Вдалеке еще слышались звуки выстрелов и взрывы гранат. Мы бежали, бежали что есть сил. Пока грохот боя не затих совсем.

— Больше не могу, — прохрипела внешница, падая на колени прямо в грязь. — Пристрелите меня, но я больше не могу.

— Вставай, — я попытался рывком поднять ее с места, но не смог. Вместо этого сам завалился рядом. Грудь саднило, в правом боку словно перекатывалась армия ежей. Кололо нестерпимо.

— Отстань от нее, — прохрипел, задыхаясь Артас. Он менял повязку на лбу командира. — Даже я уже не в силах. Мы и так оторвались насколько смогли. Нужно передохнуть.

— Как он? — Я кивнул в сторону Аспида, передавая флягу Адель.

— Я еще не сдох, если ты об этом, — командор кое-как смог занять сидячее положение. Кровь на его лице засохла, и теперь он пытался оттереть ее смоченной в луже тряпкой.

— Какие указания босс? — Я поджал ноги под себя, выудил из кармана разгрузки шоколадный батончик. — Нужно где-то переждать кипишь. А потом топать в эту вашу Вырку.

— Что с остальными? — Аспид бросил безрезультатные попытки оттереть лицо.

— Пока вы были в отключке, Стилет взял с собой уцелевших бойцов, что бы дать нам время сбежать, — пояснил ситуацию Артас. — Так, что от нашей банды остались только мы трое. Сомневаюсь, что внешники их пощадили.

— И не надейся, — едва отдышавшись, Адель снова принялась огрызаться. — Вашим дружкам сильно не повезло. Мой отец выпотрошит их как рыбу. А потом и до вас доберется. Но у вас еще есть шанс спастись. Пристрелите вашего командира и доставьте меня на базу.

— Ага, — кивнул я, выкидывая фантик от шоколадки. — А твой батя на радостях пустит нас в расход. Так сказать в припадке лютой «благодарности».

Адель хотела сказать что-то еще, но наткнувшись на многообещающий взгляд Артаса передумала.

— Мне вот интересно, что это были за муры, что тебя похитили, — напарник не спеша обошел внешницу со всех сторон. — Вы же с ними друзья до гроба. Как так вышло, а? Языкастая ты наша.

— Это бывшие подельники ее отца, — вместо Адель, начал говорить Аспид. — Известная в этом регионе группировка. Насколько я слышал от заказчика, ее папочка кинул их во время очередной аферы с органами. И эти дебилы не нашли ничего умнее как напасть на охрану его дочери во время покатушек по Внешке. Поправь меня, если я где-то соврал.

— Все верно, — нехотя подтвердила девчонка. — А меня перехватили вы. За что низкий вам поклон. Честно сказать на цепи у муров было так себе. Но я думаю, мне недолго осталось таскаться по этим лесам.

— Спасибо что поведала о своей «нелегкой» судьбе, — немного передохнув, я вздернул девчонку за шиворот. — Все это конечно увлекательно, но это не объясняет, как они вычислили, где наша база.

— Я и сам в непонятках, — командир уже пришел в себя настолько, что мог стоять без посторонней помощи. — И так старался не раскрывать подробности операции, боясь утечки. Из-за этого рассорился с частью группы.

— Похоже, в нашем «дружном» семействе завелся Иуда, — напарник осмотрел из зарослей пролегающую рядом дорогу. — Вроде чисто. Надо убираться отсюда.

— Да, — согласился я, поправив свисающий на ремне автомат. — Вот только куда? Если ее отец так крут, как она говорит, он все стабы перевернет, пока не отыщет нас.

— Как ты, верно, подметил Пепел, нам нужно переждать кипишь. И у меня есть на примете одно такое место. За мной.

До заветного стаба, где по славам Аспида нас могли укрыть, мы так и не добрались. Пока шли, потратили почти все патроны. Пустошей и прочих тварей на пути оказалось просто немерено. Тварей как будто прорвало. Не всегда нам удавалось сбежать, тогда приходилось принимать бой.

Настоящий шторм настиг нас во время пешего перехода по пустынным кластерам. Нас спас небольшой квартал усеянный частными домами. Мы забрались в один из них, что бы переждать хлынувший так некстати ливень. Дождь стоял стеной, куски асфальта проплывали мимо уносимые мощным потоком воды.

— Здесь течет, — Артас указал на потолок, с которого падали прозрачные капли воды.

— Ну, так сходи и заделай крышу, — недовольная Адель, выжимала волосы, стоя у порога. — Я на кухню. Может, повезет. А то жрать хочется нестерпимо.

— Пепел, с ней, — Аспид направился к дивану. — Я не хочу за ней бегать по всему кластеру.

— Да не сбегу я, — возмутилась девушка, проходя на кухню.

— Ты вроде есть хотела, — я подкинул в руке подобранную со стола банку консервов. — Вот закинь, может хоть, ненадолго заткнешься.

— Сам ешь свою дрянь, — привычно огрызнулась Адель, шаря по полкам холодильника. — Ну и воняет же здесь!

— Конечно, — я щелкнул выключателем. — Электричество отрубается, когда кластер загружается в Улей.

— Я в курсе гений, — захлопнув холодильник, внешница ухватилась за кольцо на банке, вскрывая крышку. — Просто подумала, вдруг повезет.

— Меченый! Артас! — Из спальной комнаты раздался крик Аспида. — Помогите!

— Иди сюда, — я пристегнул наручниками внешницу к дверце холодильника. — Постой здесь.

— Эй! Ты сдурел!

Не обращая внимания на возмущенные крики, я кинулся в комнату. Аспид боролся с мертвяком пытавшимся влезть в дом через окно. Уперев одну ладонь твари в подбородок, не давая себя ухватить за горло, второй рукой безуспешно пытался выдернуть пистолет из кобуры. Зараженный вцепился ему в волосы, таща к себе.

— Вниз! — Скомандовал я, беря монстра на мушку.

Командир пригнулся насколько смог. Над головой у него просвистела пуля, разорвав голову твари. Мертвяк нелепо замахал руками и, разбрызгивая содержимое черепной коробки, вывалился на улицу, с треском выдрав солидный кусок рамы.

— Сзади!

Услышав у себя за спиной кровожадное урчание, я обернулся. Как раз вовремя! Приклад винтовки врезался кинувшемуся на меня монстру прямо в подбородок. Голова пустоша опрокинулась назад, но он не упал после столь сокрушительного удара. Я добавил прямой удар ногой в грудь. Зараженный отлетел на табурет, завалившись вместе с ним на пол.

— Сдохни, — до упора вдавил спусковой крючок. Длинная очередь изрешетила грудную клетку, добравшись и до головы пустоша.

— Вы в порядке шеф? — Я помог Аспиду встать с колен.

Ответить он не успел. В этот момент случилось сразу два события. На втором этаже послышались звуки пальбы, а со стороны кухни звон разбитого стекла. Адель! Вот же стерва!

— Я за внешницей, — сменив магазин, я помчался на кухню. — Помогите Артасу!

— Верни ее живой!

Последние напутствия я предпочел не расслышать. Метеором ворвался на кухню. Браслеты сиротливо повисли на ручке холодильника. В один из замков была вставлена разогнутая булавка. Стекло в окне было разбито вдребезги. Табурет валялся на улице, утопая в вязкой грязевой каше в которую превратился внутренний двор.

Адель, сверкая кроссовками, удирала на другую сторону улицы. Проклиная все на свете, я смахнул осколки стекла прикладом винтовки и выпрыгнул наружу. Хоть ветер и стих, дождь продолжал поливать с удвоенной силой.

Я едва мог разглядеть силуэт бежавшей девчонки. Настолько плотными были потоки воды, хлещущей с небес. Надо поднажать. Она не могла далеко уйти. Хоть я чертовски устал, и не ел ничего вот уже несколько суток, но это не значит, что ей удастся скрыться.

Под ногами хлюпало, ноги чуть ли не по щиколотку утопали в грязи. Выбежав на дорогу, едва не оказался сбит нахлынувшими потоками воды. Настолько разбушевалась капризная стихия! Перебежав на соседнюю улицу, выбежал на перекресток, здесь следы Адель обрывались. Проклятье!

Огляделся по сторонам, надеясь найти хоть какую-то подсказку. Но все было тщетно. Улицы казались одинаковыми со всех четырех сторон. Однообразные аккуратные одноэтажные домики, одинаковые кусты вдоль аллей. Она могла пойти куда угодно. Уже собирался повернуть назад ни с чем, но с восточной улицы прямо на самой грани слышимости я уловил крик. Полный ужаса и осознания скорой смерти.

Я рванул в нужном мне направлении. Выбежал на дорогу. И нашел то, что искал. На свою голову. Огромный лотерейщик, с отвратительным горбом пытался перевернуть автобус. По салону бегала чья-то фигура, но при такой паршивой видимости я не мог ее толком разглядеть. Ладно, потом будем в гляделки играть. Сперва нужно разобраться с тварью.

— Эй, мразь! — Стараясь перекричать шум дождя, я привлек внимание монстра к себе.

В качестве дополнительного стимула заняться мною дал длинную очередь по ногам чудища. Лотерейщик взревел, припав на колено. Перестав терзать металлическую обшивку автобуса, все равно лакомство никуда не денется, он попер в мою сторону.

Перекошенное гротескное существо было просто ужасно. На уродливых руках выступали вздувшиеся вены. Ноги раздулись и были ассиметричны, добавляя неуклюжести отвратному монстру. Волосы на голове почти облезли, лишь несколько сальных прядей еще напоминали о том, что передо мной стоит подобие человека.

Отпрыгнув к стоявшему неподалеку фургону, я выпустил гранату из подствольника. Лотерейщик закрыл лицо руками, защищаясь от осколков. Хитрая тварь. Граната разорвалась прямо в воздухе, оторвав монстру руку по локоть. Хоть какое-то преимущество.

Зараженный сходу врезался в микроавтобус, опрокидывая его навзничь. Мне лишь чудом удалось избежать участи быть раздавленным. Я отскочил в сторону, правда, сам при этом запнулся, упав на спину. Монстр попытался добить меня ногой, взметнув тучу брызг.

Я вырвал нож из специальных ножен на плече. Полоснул на отмашь, срубая пальцы напрочь. Нога прошла в опасной близости рядом. Вогнав клинок в колено твари, откатился под днище автобуса.

Огромная лапа, увенчанная устрашающими желтыми когтями, метнулась следом за мной. Распоров разгрузку монстр рассек мне спину, но все же я успел перекатиться на противоположную сторону. Встав на колено, открыл огонь по ближайшему колесу.

Воздух с шипением вышел через многочисленные пулевые отверстия, и осевшая многотонная машина придавила твари уцелевшую лапу. Решив воспользоваться преимуществом на полную. Я обежал тварь, со спины открыв огонь по уязвимой голове. Шквал пуль просто раздробил противную рожу монстра на куски.

Забрызгав борт автобуса кровью, лотерейщик медленно сполз на мокрый асфальт. Я подбежал к дверям. Уперев пальцы в створки с силой разжал. Запрыгнул в салон.

— Не подходи ко мне, — Адель застыла посреди салона, сжимая в руках монтировку.

— Давай ты бросишь эту железяку, и мы вместе уйдем отсюда, — перекинув автомат через спину, я медленно подбирался к девчонке. Главное не спугнуть ее резкими движениями, а то еще пойдет в отмах. А в узком пространстве автобусного салона особо не поуворачиваешься.

— А-а-а-а! — Истошно закричала Адель и сорвалась в отчаянную атаку.

Надо сказать, била она не бездумно. Видимо папочка научил ее кое-чему. Четкие удары сверху-вниз, сбоку. Внешница пыталась пробить мне висок монтировкой. От нескольких ударов я смог увернуться. Один самый болезненный, под дых все же пропустил. Адель хотела добить в затылок. Но меня выручил дар, схватив ее за запястье в последний момент, монтировка со свистом мчалась в мою сторону, обжег ей кожу. Внешница сморщилась от боли, роняя железку на пол.

— А теперь будь хорошей девочкой, и следуй за мной. Еще раз попытаешься сбежать, я тебе ноги переломаю. Поняла?

— Да, — кивнула девушка, стиснув от злости зубы. — Поняла.

— Вот и отлично, — я бесцеремонно выдернул ее за руку прочь из автобуса. — Топай и поживее. Мы и так потеряли из-за тебя слишком много времени.

Вместе бы быстро добрались до нашего места стоянки. Там нас уже ожидали мои компаньоны. Не дожидаясь окончания ливня, мы направились к стабу-убежищу Аспида. Больше никаких остановок.

Глава 18

Убежище

— Стой, — дорогу к стабу нам пригородил парень в потасканном камуфляже с двустволкой в руках, компанию ему составляла овчарка с радостным видом бегавшая вокруг нас. — Кто такие?

Как и обещал Аспид уже к вечеру мы прибыли к стабу, где жил его давний товарищ. Стаб был огорожен высоким частоколом. Крепкие толстые бревна уходили вверх на трехметровую высоту, мешая разглядеть сам поселок. Судя по ограждению, глава стаба знал толк в обороне, вот только всего один часовой на кпп, сразу заставлял в этом разубедиться.

— Нашу группу прижали на одном из кластеров, — вперед вышел Аспид, он, наконец, стер кровь с лица и поменял одежду. Теперь он выглядел гораздо представительнее. — Нам нужно передохнуть и восстановить силы.

— Да я уж вижу, — закинув двустволку на плечо, парень уставился на внешницу. — Потрепало вас знатно. Только зачем вам эта тварь нужна? Если в бордель продать хотите, вряд-ли за нее много дадут. Хотя я бы раскошелился на пару споранов, чтобы с ней покувыркаться.

— Что с ней делать наше дело, — я поспешил загородить собой Адель, пока она не начала костерить парня, на чем свет стоит. Язык у нее под это дело заточен хорошо.

— Батюшка Булат еще обитает в этом стабе? — Аспид поспешил сменить тему разговора.

— Да, — немного подумав, ответил парень, освобождая проход. — Его церквушка находится сразу за клубом. Не пропустите. И еще одно за вход по спорану с рыла, с нее два.

— Ты эти ценники с головы своей пустой берешь? — Артас пинком отогнал жалобно заскулившую собаку в сторону. — Ни в одном стабе не платят дань за вход.

— Новое распоряжение начальства, — насупился парень, вновь перекрыв вход. — Не нравится, можете топать до другого стаба.

— Артас расплатись с ним, — устало вздохнул Аспид. — У нас нет времени разводить здесь полемику.

— Как скажете босс, — недовольно буркнул напарник, отсыпав в подставленную ладонь нужное количество споранов.

— Благодарствую, — ухмыльнулся парень, закинув спораны в один из многочисленных карманов на камуфлированной куртке. — Добро пожаловать в стаб Убежище. Самый спокойный стаб в восточных землях.

Войдя на территорию поселка, я не удержался от удивленного свиста. Теперь понятно, почему на КПП всего один часовой. Сразу за воротами в стороне от проезжей части в специальном окопе стоял советский Т-34. И где они только достали такой раритет?

Зеленая краска на танке уже порядком облезла, обнажая металлическое покрытие, но звезда, намалеванная на башне, все еще четко выделялась. Башня была покорежена, в корпусе тоже имелись многочисленные вмятины, но, тем не менее, легенда великой отечественной войны все еще могла задать жару. По крайней мере, пушка была в идеальном состоянии. Проходя мимо, я обратил внимание, как вокруг нее суетилась парочка бойцов, смазывая ее солидолом.

— Не думал что он все еще на ходу, — Аспид мимоходом кивнул в сторону танка.

— И где они его только откапали? — Артас ненадолго остановился, смотря за тем, как обслуживают пушку. — У нас такой в части на постаменте был. Пушка Ф-34. Пробивают лобовую броню толщиной пятьдесят миллиметров. Даже элита не устоит.

— Может, пойдем уже? — Попав в поселок, где обитали одни иммунные, внешница сразу растеряла свою спесь. Каждый проходящий мимо сверлил ее ненавидящим взглядом. Думаю если бы не наше присутствие, ее бы пристрелили уже у входа в стаб. — Не люблю, когда на меня так пялятся.

— Скажи спасибо за это своим сородичам, — я отстегнул браслет, разминая затекшее запястье. Здесь ей играть с нами в догонялки себе дороже. — Благодаря им к таким как ты такое отношение.

— Как-нибудь переживу, — недовольно пробурчала Адель. — Все равно это ненадолго.

— Да, да твой папочка отыщет нас и всех убьет. Мы это уже слышали, — Артас бесцеремонно пихнул ее в плечо. — Шевелись, давай.

Убежище представляло собой небольшой стаб. Аккуратные бревенчатые домики тянулись вдоль коротких улиц. Народу было не много. За все время пока шли к церкви, нам на глаза попался всего с десяток сталкеров. Как-то не слишком многолюдно, странно. Тем более если учесть, что это ближайший цивилизованный стаб среди пустынных кластеров.

Пройдя мимо клуба переоборудованного под бордель, совмещенный с кабаком, на пороге которого уже разгоралась драка между ужравшимися в хлам рейдерами, мы вышли к церкви. Небольшой приход был оборудован в отдалении от остальных строений стаба. Видимо местный батюшка пытался таким образом отгородиться от местной суеты.

Открыв калитку, мы прошли во внутренний двор. У часовни притулился колодец, а рядом располагался сложенный из бетонных блоков храм. Никаких позолоченных куполов и прочей мишуры. Простенький деревянный крест на маковке вот, пожалуй, и все украшения.

— Не думал, что в этом месте есть церкви, — я задрал голову, взирая на освещенное закатным солнцем распятие. — Неужели есть дураки, которые верят, что все, что с нами случилось божий промысел?

— Поаккуратней со словами сынок, — калитка храма распахнулась и на пороге, подсвечивая себе дорогу масляной лампой, показался отец Булат. Огромный кваз, обрядившийся в черную сутану. Густая рыжая борода, спускалась на мощную бочкообразную грудь, закрывая висевшее на груди не малых размеров распятье. При желании батюшка мог им от зараженных отмахиваться. — Что привело вас к ступеням этого святого места? Предупреждаю сразу, по вечерам не причищаю и грехи не отпускаю.

— Мы здесь не за этим Булат, — Аспид обнялся со своим другом.

— Давно не виделись хитрый змей, — ухмыльнулся кваз, хлопнув своего друга огромной лапищей по плечу. — Рад, что ты не склеил ласты.

— Взаимно, — командир потер ушибленное плечо. — Может, пройдем внутрь. Нам нужное кое-что обсудить.

— Конечно, — спохватился батюшка. — У меня как раз пост кончился. Так, что будет с кем хлеб преломить.

— Не вопрос батюшка, — услышав о еде, Артас чуть ли не бегом вломился в храм. — Главное что бы у тебя там был не только хлеб.

— А это бесовское отродье с вами? — Кваз неприязненно кивнул в сторону Адель.

— На себя погляди, — тут же взвилась внешница. — Краше только в гроб кладут!

— Заткнись уже, — я одернул пленницу за рукав, подтолкнув к входу в храм.

— Ну, коли без нее никак, — недовольно пробурчал отец Булат. — Прошу за мной.

Подслеповато щурясь, кваз провел нас мимо молельни в жилые комнаты. Снова приковав Адель к келье, Аспид принес ей еды. Мы же проследовали за батюшкой в трапезную.

Кваз выставил не початую бутылку самогона, плов с мясом, простенький салат из морковки и квашеной капусты. Разлив вино по стаканам пригладил бороду и произнес тост.

— За знакомство, — залпом осушив стакан, он тут же захрустел салатом. — Как хоть твоих бойцов звать-то?

— Это оставшиеся члены моей команды, — опрокинув свой стакан, Аспид представил нас. — Артас и Пепел. Все остальные полегли во время заказа.

— Я так понимаю этот самый заказ — это та склочная баба? По-моему цена того не стоит.

— Поверь мне стоит, — тяжело вздохнул наш лидер. — Я принял заказ от главы стаба Верхней вырки — Ведуна. Он мне предложил за нее целый кейс жемчужин.

— Сколько? — Батюшка чуть не подавился следующей стопкой. — Неужели эта дрянь того стоит.

— Судя по тому, что мне о ней рассказали, да.

— Она нам все уши прожужжала, что является дочкой какого-то генерала, — сквозь набитый рот проговорил я. — Якобы он за нее любой стаб разнесет.

— Оно понятно, что Ведуну на хрен не сдалась первая попавшаяся шалава с Внешки, — кваз опрокидывал стопку за стопкой, ни грамма даже не захмелев. — Мне вот не понятно, какую схему он хочет замутить? Зачем он притянул вас к этому делу. У него, что своих бойцов не хватает? Им-то всяко меньше платить надо.

— Да, но мой отряд зарекомендовал себя как лучший во всей восточной части Улья. Может он побоялся, что его бойцы провалят миссию?

— Или он просто закинул крючок с солидной приманкой и, поймав на нее жирного карася, потом избавится от него, — Артас озвучил мысль, которая и так вертелось у всех нас в голове.

— Я не отступлю, — мотнул головой Аспид, наливая себе мутного самогона. — Слишком много было потеряно, я заставлю Ведуна заплатить указанную цену. Но хватит об этом. Мы пришли к тебе не просто так.

— Да я уж понял.

— Нам нужно отсидеться пару дней. Зализать раны, пополнить припасы и боекомплект. Это возможно?

— Ну как тебе сказать, — замялся отец Булат. — Сейчас Убежище не лучшее место для посиделок. В округе объявилась мощная группировка муров Корсары. Они терроризирую все окрестные стабы, еженедельно собирая с нас дань.

— А почему вы не объединитесь и не зададите им по первое число? — Я отодвинул переданную мне бутыль в сторону, не стоит налегать на спиртное. Чего-то снова разыгралось моя «чуйка», предупреждая об опасности. А она надо сказать меня еще ни разу не подводила.

— Не все так просто. С ними считаются даже внешники. Их лидер — Флин умеет брать под контроль мертвяков. Те, кто были у него на базе, видели огромного элитника. Он зовет его Тиран. Эта тварь при поддержке боевиков Флина разгромила ни один стаб. Так, что с такими людьми лучше дружить.

— Отец Булат, — в трапезную влетел запыхавшийся мальчишка лет десяти. — Череп прибыл. Они направляются к нам в церковь. Говорят пришли за какой-то внешницей.

— Похоже, про ваш заказ кто-то растрепал, — кваз подскочил со своего места как ужаленный. — Муры должны были приехать только через пару дней. Как все не вовремя! Карим отведи наших гостей в погреб.

— Ты уверен, что справишься сам? — С сожалением бросив недоеденную миску с пловом, я последовал следом за пацаном.

— Да, — отерев огромные лапищи о подол рясы, отец Булат побежал к дверям храма. — Вы главное сидите тихо. Я сам со всем разберусь.

— Артас забери Адель из кельи. И сразу топай в погреб.

— Как скажите босс.

Послушник провел нас через темный коридор прямо на кухню. Неприметный люк располагался сразу за стеллажом. Я, потянув его за кольцо, отодвинул в сторону. Чуть не задохнулся от прилетевшего снизу облака пыли. Интересно его вообще хоть раз открывали?

— Спускайтесь, — мальчишка подсветил нам лестницу фонарем. — Я приведу ваших друзей.

Спустившись по ржавой лестнице вниз, я тут же включил фонарик. Бледный луч света выхватил стоявшие не подалеку стеллажи с консервами. Пройдя немного вперед, чуть не опрокинул бочку, в последний момент успел ее удержать. Содержимое тут же заплескалось. А в нос ударил знакомый запах, вино.

— Подсвети мне.

Аспид нашел где-то небольшой постамент. Вместе мы подволокли его к форточке, выходящей прямо на улицу. Едва уместившись на нем, вдвоем уставились на разворачивающееся, на улице действие.

Человек восемь муров толпились у церкви. На черных камуфлированных куртках белым бельмом маячил шеврон в виде улыбающегося черепа с перекрещенными под ним саблями. Теперь понятно, почему корсары. Им только шхуны с обтрепанными ветром парусами не хватает.

Группу сопровождал давешний сторож, встретивший нас у входа в стаб. Его облезлая овчарка крутилась подле него. Из общей массы бойцов отделился долговязый мур. Форма висела на нем мешком, а кожа так плотно обтягивала череп, что казалось, скулы вот-вот проткнут ее. Видимо это и был тот самый Череп. Хотя я могу и ошибаться.

— Что привело вас к стенам этого богоугодного вместилища? — Отец Булат подоспел как раз вовремя, загородив своей немалой тушей проход в храм. — Не ожидал увидеть вас в столь поздний час.

— Тут слушок прошел, — голос у Черепа был донельзя гнусавый. — Что в ваш стаб заявились деятели, которые вломили банду Кота. И якобы груз, что он должен был доставить теперь у них.

— А я, то здесь при чем? — Батюшка продолжал разыгрывать из себя ничего не понимающего дурачка.

— Генерал Краас по всем группировкам пустил слух, что озолотит, любого кто отыщет его дочь, — Череп играл с квазом как кошка с мышкой, дожидаясь пока тот допустит ошибку.

— Рад за вас, — участливо кивнул Булат. — Если что-то узнаю, или увижу кого-то похожего, сразу сообщу.

— Видишь ли, — прошипел мур, доставая из кобуры револьвер. — Наши зоркие глаза донесли, что девчонку повели к тебе. Так, что будь добр отодвинь свою тушу в сторону и дай нам осмотреться. Я не хочу проливать кровь на ступеньках, как ты сказал богоугодного вместилища.

— Прошу, — батюшка отошел в сторону. — Мне нечего скрывать.

Громко лая овчарка влетела внутрь здания. За ней последовал хозяин.

— Стой дура, — после непродолжительного затишья раздался громкий вскрик. — Девчонка здесь! Ловите ее!

— Убейте кваза! — Прорычал Череп.

Мур хотел вскинуть оружие, но не успел. Отец Булат оказался весьма шустрым для своих габаритов. Быстро перехватив тощую руку Черепа с силой сдавил. Мур громко завизжал. Началась пальба. Кваз подхватил недобитого ренегата и швырнул прямо в толпу.

— Проклятье! — Аспид метнулся к лестнице. — Наверное, она сбежала от Артаса! Меченый у тебя много патрон?

— Пара магазинов.

— Помоги Артасу отбиться от муров. Я попытаюсь найти Адель. Пошел!

Отбросив люк в сторону, я одним рывком влетел на кухню. Перепрыгнув через опрокинутый табурет, выскочил в коридор. Там уже замаячила фигура в темном камуфляже.

Высветив меня фонарем, прикрепленным к помповому ружью, мур сделал выстрел. Все что мне оставалось применить дар. Больше я ничего не успевал. Буквально сразу ощутил, как закипела кровь в жилах и поднялась температура тела. Это происходило всякий раз, когда я применял пирокинез.

Короткий росчерк языка пламени и оплавленная дробь, так и не достигнув меня стекла на пол. Не ожидавший этого мур на мгновение замялся. И мне этого хватило. Я рванул ближайшую дверь за ручку. К счастью она оказалась не заперта. Присел под хлипким укрытием. Прямо над головой часть двери просто разорвало.

Высунувшись из укрытия, открыл огонь. Повезло. Противник только собирался отскочить за угол. Короткая очередь «срубила» его прямо на месте.

Пробежав на выход из коридора, нос к носу не столкнулся с очередным муром. Благо я оказался быстрее. Приклад влетел корсару прямо в морду. Схватив его за воротник, вырвал чеку из гранаты на его разгрузке и скинул с лестницы.

Внизу раздался взрыв. По моей позиции тут же открыли огонь. Я успел сныкаться за ближайшей деревянной колонной поддерживающей свод.

Пока был за укрытием, осмотрелся по сторонам. Адель нигде не было видно. Зато наткнулся на Артаса. Напарник засел в одной из комнат. Разложив СВД, он начал по одному вышибать мельтешивших внизу муров.

Я дал короткую очередь по бойцам, взобравшимся по лестнице. Никого не зацепил, черт. Сразу метнулся к укрытию занятому Артасом. Во время, с лестницы полетели гранаты. Я вжался в косяк. Мимо пролетели осколки, разрывая дощатые стены.

— Ты нашел ее?! — Хоть мы и находились в метре друг от друга, но что бы перекричать грохот боя приходилось орать друг другу на ухо.

— Нет! — Выдвинув ствол из укрытия, открыл огонь. Ранил одного из бойцов в ногу. Выронив винтовку, тот скатился с лестницы. — Я только вылез из подвала и сразу к тебе.

— Супер, — сменив магазин, напарник продолжил отстрел муров. — Прикрой меня с прохода. А я пока добью этих тварей.

— Как скажешь, но у меня последний магазин!

— Мне хватит.

Я бросил короткий взгляд на молельню внизу. Там уже застыло в нелепых позах несколько трупов с пробитыми лбами. Артас не знал промаха. Еще пара спряталась за лавками, как минимум один мнется на лестнице. И того трое бойцов. Если эти восемь корсаров все кто прибыл в поселок, тогда мы почти отбились. Хотя это мало. Скорее всего, есть еще как минимум одна группа контролирующая выезд из стаба.

— Почти!

Раздался щелчок перезаряжаемого затвора и винтовочная пуля, пробила череп, выбравшемуся из укрытия муру. Штурмовик на лестнице после продолжительного затишья открыл огонь по моей позиции. Я залег у дверного косяка. Задержав дыхание, прижал приклад к щеке. Зажмурил один глаз выцеливая в перекрестие прицела противника. Это конечно не снайперская винтовка, но все же.

Переждав очередную бестолковую атаку, я поймал его голову в прицел. Правда, пришлось чуть-ли не полностью вылезти в изрешеченный коридор. Выстрел и мур завалился прямо на лестнице, смешно засучив ногами. За спиной раздался еще один щелчок, и Артас встал из-за укрытия, осматривая поле боя.

— Чисто.

— Отлично, — я отбросил последний опустевший магазин, закинув бесполезную винтовку за спину. — Нужно найти Аспида.

— Вы целы? — В молельне нас встретил отец Булат.

Вся его ряса была заляпана кровью. Он зажимал своей лапищей простреленное плечо. Борода его была всклокочена, глаза налитые кровью «бегали» по молельне в поисках противников.

— Нужно убираться отсюда, — за разговорами мы не заметили, как к нам подошел Аспид. За руку он держал притихшую Адель. Внешница держалась рукой за распухший глаз. В этот раз побег ей решили так просто не спускать.

— Как ты умудрился упустить ее Артас?

— Я пошел за этой тварью в келью. Пока отстегнул браслеты, тут ворвались внешники. Началась пальба, в этот момент она и сбежала.

— Потом собачиться будете, — кваз присел на перевернутую скамью. — Это наверняка не единственная группа в стабе. Вам сейчас валить отсюда надо. И как можно скорее.

— Ты сможешь нас вывести? — Я с тревогой прильнул к окну. Пока никого не видно, но думаю это ненадолго.

— Да, — немного отдышавшись, батюшка зашагал в сторону жилых комнат. — Ждите здесь. Мне нужно поговорить с Каримом. Он поможет остальным детям собрать вещи. Давно пора было уходить из этого прогнившего стаба. Да все за церковь держался.

Подождав пока Булат, даст последние указания своему послушнику, мы двинулись прочь из поселка. Кваз провел нас, умело минуя все патрули. Он знал Убежище как никто другой. Где лучше переждать, а где нужно и пробежаться.

— Все, парни, — отец Булат распрощался с нами у покосившегося сарая, одна стенка которого уже покрылась мхом. Он особняком стоял отдельно от прочих построек. Раньше здесь обитала банда контрабандистов, они нелегально ввозили спек в Убежище. — Здесь есть тайный проход. Через него покинете стаб. А мне еще за детьми вернуться надо.

— Еще раз выкинешь нечто подобное, я тебе ногу прострелю, — попрощавшись с батюшкой, Аспид обернулся к Адель.

— Я все равно сбегу, — внешница спокойно выдержала испепеляющий взгляд нашего командира.

— Посмотрим.

Глава 19

Сломленные жизни

Кулак с силой «проехался» по скуле, оставляя на коже кровавые борозды. Из глаз аж искры посыпались. Удар вышел, крепкий. Хорошо поставленный. Причем бивший Стилета, был знатоком своего дела. Он не просто забивал свою жертву. С каждым ударом он рассекал иммунному кожу на лице, заставляя того корчится от боли.

— Упрямый сукин сын! — Отойдя в сторону внешник, смотал цепь с кулака и повернулся к столику с пыточным инструментом. — Но ничего времени у нас много, как и инструментов. Так, что давай подумаем, чем тебя еще можно поразвлечь. А то ты у меня совсем затосковал, даже кричать перестал.

— Пошел ты, — прошипел Стилет, сплюнув на пол выбитые зубы. Ерунда, регенерация все исцелит. Главное выбраться из этой западни.

— Я, то пойду, — внешник повернулся к своему пленнику, поигрывая горелкой. — Но для начала ты должен расколоться. Поведай дядюшке Руту, где дочь Крааса? Куда ее увели твои дружки?

— Какая буква в слове пошел, тебе не понятна, — Стилет старался смотреть прямо на внешника, единственным уцелевшим глазом.

— Я рассчитывал, что ты скажешь именно это, — ухмыльнулся его мучитель, раскручивая вентиль горелки. — Ну, что приступим?

Пленник напрягся, ожидая, когда языки пламени, вырывающиеся из жерла горелки, начнут терзать его плоть. Что бы ни случилось, он будет молчать. Эти твари не услышат его криков.

— Рут, — дверь скрипнула, и на пороге появился еще один внешник. Разглядеть его Стилет не мог, слишком все плыло перед глазами. Но вот по голосу узнал. Его нежданным «спасителем» был Содом. Лидер так называемых «крестоносцев». — Завязывай.

— В чем дело, кэп? — Так и не донеся до лица пленника горелку, душегуб в последний момент отвел ее в сторону.

— Планы меняются. У нас больше нет времени на пытки. Бери этот мусор и тащи в атриум. Гоморра придумала как их «расколоть».

— Как скажешь, — пожал плечами внешник, взвалив охнувшего от неожиданности Стилета на плечи. — Ну, что дружок прогуляемся?

Путь оказался не долгий. Их процессия прошла чередой сырых и мрачных коридоров, с камерами, внутри которых находились стенающие пленники. Спустились по винтовой лестнице, и вышли на небольшую круглую площадку. Рут бесцеремонно скинул своего пленника на литой пол атриума. С нескрываемым наслаждением наблюдая, за тем как он корчится от боли.

— Подними его, — повелел прошедший мимо Содом.

Не дав Стилету толком отлежаться, внешник ухватил его за плечи, одним мощным рывком приведя в горизонтальное положение. Сфокусировав взгляд, парень уставился на рыдающую Шрапнель. Девчонка была в изорванной одежде, с кровоподтеками по всему телу. Еще и к столбу приковали.

— Твари, — прохрипел Стилет, тут же сложившись пополам от удара Рута.

— Не трогай! — Осадил своего подчиненного крепким подзатыльником Содом. — Мне нужно, что бы он был в сознании. Ты и так его «ушатал».

— Мальчики вы готовы? — По лестнице, вихляя бедрами, спускалась Гоморра.

Ее идеальное тело было затянуто в обтягивающий черный комбинезон. На ногах красовались белые спортивные кроссовки. Лицо можно было бы назвать красивым, если бы не уродливый шрам, обезображивающий левую половину лица. Как будто ее колючей проволокой хлестали. Когда она смотрела на тебя, аж мороз по коже пробирал, от зрелища двуликого монстра. На цепи у нее был зараженный, который, тут же начал рваться с нее, почуяв окровавленных пленников.

— Скажите нам лишь одно, — Содом повернулся к Стилету, заложив руки за спину. — Неужели оно того стоит? Почти все ваши люди мертвы. Просто сдайте своих подельников и все, гуляйте на все четыре стороны. Война проиграна вами еще до ее начала. Вам просто не повезло оказаться между молотом и наковальней.

— Не слушай их Шрапнель!

Видя что, его пылкая речь не дала результата, Содом дал отмашку Гоморре:

— Начинай.

— Как скажешь милый, — писклявый голос внешницы резал слух, почище неумелого скрипача.

Подойдя к столбу с пленницей, Гоморра плотоядно облизнулась, понемногу разматывая цепь. Мертвяк кинулся на Шрапнель. Ему не хватило буквально нескольких шагов. Зубастая пасть клацнула всего в паре сантиметров от лица девушки. Несмотря на кажущуюся хрупкость, Гоморра контролировала движения монстра, не позволяя ему, расправится с иммунной раньше времени.

— Я надеюсь, ты понимаешь, чем закончится твое молчание? — Вопрос был чисто риторическим, но Содом все же пояснил. — Пустышь обглодает ей лицо, если ты продолжишь молчать.

— Они блефуют! — Вскрикнул Стилет, ожидая, что мертвяк вот-вот вцепится в напарницу.

Снова раздался звон разматываемой цепи, и на этот раз тварь едва не откусила девушке кончик носа. Шрапнель лишь в последний момент успела, отодвинуть лицо, больно ударившись затылком об столб.

— Скажи им! — Зарыдала девушка, умоляюще глядя в сторону Стилета. — Я ни хочу умирать! Прошу! Только не так!

— Я все еще жажду услышать, что ты знаешь, — Содом едва не вплотную, подошел к пленнику. — Всего лишь пара фраз. Давай же, не заставляй меня причинять боль твоей подруге.

— Хорошо, — сдался иммунный, облизав потрескавшиеся, распухшие губы. — Они будут в Верхней вырке. Пленницу доставят туда.

— Какая удача, — прописклявила Гоморра, сматывая цепь. Пустышь заскреб когтями удаляясь, прочь от своей жертвы. — Как раз у нас под носом. Нужно собирать отряд.

Гоморра передала приказ по рации, о сборе авангарда.

— Рут верни их в камеру, — Содом хладнокровно прострелил голову зараженному. — И пришли уборщиков в атриум.

— И что с ними делать?

— Что хочешь, — пожал плечами внешник, убирая пистолет в кобуру. — Парня можешь в расход пустить. А девку хоть на пыточном столе разложите. Мне все равно. Мы скоро отправляемся, так что давайте живее.

— Как скажите кэп, — засиял душегуб, шутливо отдав воинское приветствие.

Глава 20

Закон мышеловки

Выбравшись из подземного хода контрабандистов, мы предприняли еще один забег по лесным массивам. Нам нужно было оторваться от Убежища как можно дальше. Вряд-ли муры так легко отступят. Особенно после потери как минимум восьми своих бойцов.

Нашему маленькому отряду приходилось петлять по оврагам и рощам в надежде запутать следы. Когда окончательно выбились из сил, набрели на добротную хижину. Она приютилась на небольшой полянке. Заночевали в ней, предварительно зачистив пару пустошей обнаруженных не подалеку.

После ночевки снова двинулись в путь. Передвигались крайне медленно. Приходилось продираться сквозь густые заросли. Но очень скоро наши мучения окончились. Лесной кластер закончился и прямо из-под крон деревьев мы вышли в городскую черту.

Этот кластер представлял собой кусок загрузившегося мегаполиса. Огромные небоскребы устремлялись к небесам, а над головой на протяжении всего пути по кварталам тянулся монорельс.

Нам с Артасом уже доводилось бывать в подобном месте. Именно тогда мы впервые столкнулись с внешниками и загремели в Периметр. Меня до сих пор не отпускает чувство дежа вю. Главное что бы оно оказалось ложным.

— Я так больше не могу, — внешница чуть-ли не на колени падала, повиснув у меня на руке.

— Что будем делать босс, — я кивнул на кровоточащие ступни пленницы. Ее кроссовки разваливались прямо на глазах. Для длительных переходов они явно не предназначались. — Здесь вроде городские кварталы дальше идут. Может, сыщем какой-нибудь магазин? А то она скоро костями по асфальту шкрябать начнет.

— Хорошо, — после недолгого раздумья согласился Аспид. — Заодно поищем транспорт. А то без машины мы до Вырки еще долго будем добираться.

— Гляньте, — Артас подошел к эстакаде, с которой на виселицах свисало несколько трупов. На одежде у них краской из баллончика были выведены красные кресты. Руки связаны за спинами, на головах мешки. — Мне кажется это твой фасон, — парень потеребил за пятку труп, обутый в розовые кроссовки. — Может, примеришь? Чего далеко ходить-то.

— Пошел ты, — мрачно процедила Адель, смерив Артаса уничижающим взглядом. — Урод.

— Тихо, — я поднял ладонь вверх, привлекая внимание. — Слышите рев? Очень похоже на мотоциклы. И они движутся в нашу сторону.

Спорщики умолкли и теперь все услышали звук моторов приближающихся к эстакаде. Мы дружно ломанулись в сторону ближайшей высотки. Пробежав через дверь-вертушку, забрались по неработающему эскалатору на второй этаж. Спрятались на мансарде. Притихли все. Даже Адель умолкла, дыша в свой респиратор через раз.

Рычание движков прекратилось, и под эстакадой остановилась группа мотоциклов. Верхом на железных конях восседали бойцы в черной униформе. Когда один из них повернулся к нам спиной я смог увидеть у него на куртке вышитую эмблему в виде черепа со скрещенными саблями.

— Корсары, — тихо процедил Аспид. — Но как они узнали, куда мы пойдем?

На одном из мотоциклов восседал пассажир. Хрупкая девушка все в той же топорной униформе. Лицо было «похоронено» под слоем пудры, а накрашенные черной помадой губы сжались в одну узкую полоску. Поправив косу, ниспадающую на плечи, она спрыгнула с седла массивного байка.

— Вот и ответ, — я кивнул в сторону девушки пристально всматривающейся в стены зданий. — Неспроста она так таращится на небоскребы. Скорее всего, корсары приволокли сенса. Нужно валить отсюда.

— Что скажешь Омега? — К девушке обратился один из муров, устав наблюдать за тем как она кружится на небольшой площадке возле эстакады.

— Вижу движение. Вон в том здании. Четыре фигуры одна женская. Скорее всего, это наша цель.

— Вы слышали?! — Взревел обратившийся к сенсу мур. — За дело. Девку привести живой, стронгов перебить.

Толпа муров ломанулась к зданию, где мы засели. Не дожидаясь пока они ворвутся на первый этаж небоскреба, мы поспешили на этаж выше. Вступать в схватку с такой толпой было сущим самоубийством. Все, что нам оставалось это ретироваться все выше и выше.

Я уже забыл, какой это был по счету этаж, но выбежав на него крепко об этом пожалел. В просторной зале застыло, наверное, десятка три пустышей. Твари стояли, уставившись в потолок и покачивались в унисон своему урчанию.

Только почувствовав присутствие живой плоти, зараженные как по команде, резко перевели свое внимание с потрескавшегося потолка в нашу сторону. Один из монстров первым неуклюже бросился на нас. Мы с Артасом дали по нему слитный залп. Буквально разорвав тварь на части.

Для оставшихся мертвяков треск автоматных очередей послужил сигналом. Они «живой» лавиной метнулись в нашу сторону. Аспид швырнул им под ноги несколько гранат, надеясь хоть как-то задержать. Сработало надо сказать так себе. Осколки срубили только пару самых прытких зараженных. Остальные пустоши, громко клацая зубами, продолжали за нами охоту.

Отступать особо не куда, поэтому пришлось тупо бежать вперед. Пока узкий коридор не разделился на два прохода. Я успел затормозить, и метнулся вместе с Адель, в правый проход. Прямо к лестнице, ведущей на верхнюю площадку. Моим напарникам повезло меньше. Они проскочили поворот и умчали в другую ветку коридора.

Большая часть мертвяков хлынула следом за Артасом и Аспидом, но и нам тоже досталось. Небольшая горстка пустошей направилась и к нам.

— Убей, этих тварей! — Взвилась пленница, судорожно сжав мне плечо.

Я выхватил пистолет из набедренной кобуры. Взвел курок, открыв огонь, стоя прямо на лестнице. Успел выбить нескольких тварей, прежде чем пули кончились. Боеприпасы к винтовке я потратил еще в Убежище, так что оставалось спешно ретироваться.

Выбежав на крышу, спешно захлопнул люк. Надо сказать, когда к тебе прикован человек, двигаться становится гораздо труднее. Так, что я решил облегчить себе задачу. Освободил Адель.

— Что будем делать? — Внешница громко хлопнула ногой прямо по крышке люка, отбив при этом пальцы одному из зараженных. — Это не удержит их надолго.

— Думаю это не главная наша проблема.

Адель проследила за моим жестом и тут же побледнела. Стоя прямо на монорельсе на нас смотрел рубер. Видимо привлеченный вознёй своих младших сородичей он вскарабкался на высотку, что бы посмотреть, в чем дело. А тут такая удача.

Рубер прямо с места прыгнул в нашу сторону. Видимо рассчитывал располовинить нас прямо с ходу, своими шипами-булавами, увенчивавшими его руки. Мы с Адель ловко разбежались в стороны, спасаясь от стремительного броска.

Рубер весом всей своей немаленькой туши обрушился на крышу, едва не проломив ее. Все, что мне пришло в голову метнуться к одинокому челноку, стоявшему на монорельсе. Благо дверь-гармошка была открыта, я успел запрыгнуть прямо в салон. Адель тут же оказалась рядом.

— Я думал, ты попробуешь сбежать, — что есть сил, я навалился на дверь. Эх, мне бы сейчас сверхсилу Артаса. Дверь пускай и медленно, но все же поддалась, захлопнувшись прямо перед мордой монстра.

— Очень смешно. Лучше подумай, как нам выбраться из западни.

Не тратя время на взлом двери, рубер метнулся к окну. Проломив стекло одним ударом, смял одну из стен, расширяя проход для себя. Надо срочно этому помешать!

— На тварь! — Все что у меня осталось это Дар. Ну же не подведи!

— А-а-арх! — Сгусток оранжевого пламени ударил монстра прямо в незащищенную броней морду.

В этот раз пламя полыхнуло настоящим факелом. А не жалкими искорками как раньше. Но надолго нам это не поможет. Тварь заверещала, потеряв равновесие и повиснув на одной лапе.

Мы воспользовались моментом, метнувшись к задней двери челнока. Не успели! Рубер одним рывком влетел в салон. От чего корпус челнока резко повело в сторону. Широко растопырив лапы-булавы, зараженный побежал прямо на нас.

Костяные шипы на предплечьях с легкостью разрывали металлический корпус челнока. Боюсь представить, что будет, когда он доберется до нас.

С нескольких ударов я снес щеколду и выпрыгнул на рельсы. Внешница не отставала. Понимала, что я ее единственный шанс выжить.

Чудовище замешкалось в проходе, прорубая себе путь на свободу. Монстр яростно рычал, разрывая металлическую обшивку. Я сконцентрировал всю мощь своего дара. Если сейчас не сработает, то, что я задумал, нам крышка!

Рубер уже на половину выбрался из вагона. Нужно действовать. Не в силах больше сдерживать дар, я обрушил его мощь прямо на монорельс у себя под ногами. Поток пламени прошелся по металлическим шпалам как нож сквозь масло. Рельсы обрушились, и челнок вместе с рубером полетел вниз.

Но это был еще не конец. Не выдержав такого удара. Монорельс начал рушиться вниз. Мы побежали прочь. Пробежав относительно ровный участок, чуть-ли не покатились вниз. Монорельс резко уходил вниз. Лишь благодаря нежданному выверту судьбы мы успели соскочить на крышу невысокой пристройки. Монорельс за нашими спинами, осыпался полностью. Оставив на память о себе лишь поддерживающие опоры.

— Кажется, спаслись, — я устало перевел дух, поднимаясь с крыши.

— Гляди, — Адель указала наверх. — Да эта образина не убиваема!

Я задрал голову. На небольшой возвышенности прямо у нас над головами стоял искалеченный рубер. В теле у него торчал кусок арматуры, а правая рука повисла вдоль тела бесполезной плетью. За спиной у монстра дымились останки покореженного челнока.

Глава 21

Корсары

— Быстрее! — Я соскочил с крыши пристройки. — К лодке!

Нам снова повезло, мы приземлились прямо у набережной. У простенького причала, покачивалась весельная лодка. Это наш шанс! Теперь осталось только до нее добраться.

Рубер спрыгнул своей немалой тушей прямо на пристройку. Повезло, что нас там уже не было. Бронированный монстр проломил крышу, пробив одним ударом стену, выбрался наружу.

— Мы не успеем! — Нервно сжав губы, Адель пыталась размотать толстенный узел каната, удерживающий лодку у причала.

— Разрежь канат, — я перебросил внешнице нож. — Попытаюсь задержать его.

Оглянувшись по сторонам, наткнулся на небольшой брезентовый тюк, небрежно брошенный кем-то у причала. Торопливо размотал. Пара удочек, и небольшой ломик. То, что надо!

— Ну, давай тварь! — Перехватив лом на подобии копья, готовился отражать атаку. Тонковат он конечно, но думаю, выдержит.

— Х-рррр! — Заурчала тварь, выбравшись на причал.

У рубера была всего одна рабочая лапа. Из второй торчал обломок кости. Изогнутая арматура пробила монстра насквозь, половина уродливо раздувшейся морды была обожжена. Но, тем не менее, зараженный все еще стоял на ногах.

Рывок был столь резким, что я чуть не пропустил первый же удар. Когтистая лапа пролетела в сантиметре от лица, выбив сноп искр из подставленного мною лома. На орудии остались глубокие отметины, но, тем не менее, он сдержал чудовищный удар.

Я попытался стремительным, насколько позволял вес лома, выпадом пробить голову рубера. Но мертвяк вовремя ушел в сторону. Четырехгранный наконечник ломика пробил плечо вместо головы.

Резко дернув лом на себя, упал на колено. Черт! Только этого не хватало. Тварь недолго думая набросилась на меня сверху. Уперев плоскую сторону лома в песок, я встретить монстра.

Рубер с размаху насадил себя на ломик. Четырехгранный наконечник пробил легкое, выйдя с другой стороны. Инструмент сильно согнулся, но все еще сдерживал тварь.

— Готово, — я мельком глянул, как Адель запрыгивает в лодку. — Давай живее!

— Легко сказать, — надсадно прохрипел я уворачиваясь от зубастой пасти.

Подгадав момент, я выпустил лом из рук и резко откатился в сторону. Огромная туша твари грохнулась рядом. Не задерживаясь чтобы добить, я бегом помчал к лодке. С причала пришлось прыгать. Немного не хватило. Плюхнулся в воду. Сделав несколько мощных гребков, вцепился в дощатый борт лодки.

— Давай руку, — Адель помогла мне перебраться на скамью. — Он не последует за нами?

Рубер поднялся на ноги, вырвав из груди согнутый в дугу лом. Немного постояв на берегу, мертвяк помчался прочь с причала.

— Нет, — я покачал головой, провожая взглядом не убиваемую тварь. — Уж не знаю почему, но мертвяки не любят воду. Все без исключения. Даже элита.

— Хорошо, — внешница опустилась на скамью рядом. — Держи.

— Почему ты помогла мне? — Я забрал нож, вернув его в наплечные ножны. — Могла запросто огреть веслом по голове.

— Могла, — согласилась Адель. — Но остаться одной на подконтрольных мурам землях не очень хочется. Я уже побывала у них в плену. Вы по сравнению с этими уродами интеллигенты. Можешь мне поверить.

— Мне доводилось встречаться с ними, — попытавшись сделать несколько гребков веслами, бросил это дело. Правая рука заныла так сильно, что хоть на стену лезь. — Походу вывихнул.

— Я помогу, — девчонка крепко ухватила меня за запястье. «Какие нежные ладони», — пронеслась в голове не прошеная мысль. — Будет больно.

— Потерплю не сахарный, — проворчал я. — Дергай.

Отойдя в сторону Адель, резко дернула руку за запястье, потянув ее вниз. В плече раздался хруст, и я почувствовал, как кость встает на место. Покрутил плечом, боль понемногу начала утихать. Схватился за весла, потихоньку начал грести. Нужно перебраться на другой берег. Еще не хватало, что бы нас перезагрузка застала прямо на середине пути.

— Как думаешь, они выжили?

— Это самые живучие черти, с которыми мне только приходилось сталкиваться. Вряд ли горстка пустошей сможет их остановить. Меня больше заботит другое, в какую сторону нам плыть?

— Сейчас посмотрим, — внешница достала из-под скамьи жестяную коробочку. — Может здесь есть бинокль, можно будет хоть осмотреться.

Адель отбросила крышку в сторону и высыпала содержимое на днище лодки. Пакетик снастей я сразу отбросил в сторону. Так что там еще есть. Небольшой футляр. Откупорил. Ага, бинокль. Перекинул девчонке. Пусть пока осмотрится по сторонам. А я проведу ревизию.

Переворошив горстку хлама, я нашел пакетик с пряниками, упаковку чая, пистолет с одной сигнальной ракетой, алюминиевую кружку и компас с треснувшим корпусом. Негусто. Закинув пистолет за пазуху, распотрошил пакет с пряниками. Хоть чем-то удастся перекусить

— Видишь что-нибудь? Кроме воды.

— Да, — опустив бинокль, девушка уселась на свое место. — Забери немного вправо и так и держись. Бинокль не из самых лучших, но кое-что я все же разглядела. Очень похоже на сушу, хотя подробностей не разобрать. Слишком далеко.

— Ну, поскольку других вариантов все равно нет, — я развернул лодку в указанном направлении. Начал потихоньку грести, экономя силы. — Кстати все хотел узнать у тебя, зачем ты прибыла в Улей? Неужели не поняла из рассказов отца, какое это стремное место.

— Моя мать умерла от лихорадки, — Адель надолго умолкла, но все же начала говорить. — После этого отец ничего, не объясняя переправил меня к себе на базу. Он рассказывал мне о Стиксе, когда приезжал с командировок. Но опасности меня с детства не пугали, мне хотелось увидеть Улей своими глазами. К тому же за стенами базы мне ничто не угрожало. Иммунные нападать не рисковали, а с зараженными вполне справлялись наши оборонительные системы.

— Но тебе и там не захотелось сидеть на месте, и ты решила свалить от отца, — мерный скрип уключин разносился далеко вперед. Нас сейчас только глухой не услышит. Но делать нечего придется рисковать. — Зря.

— Мне хотелось побродить по кластерам. А все что мне позволял отец, это смотреть с наблюдательного поста через мониторы как его бойцы расправляются с мертвяками. Ну, мне это надоело, я угнала машину и решила немного развеяться.

— И напоролась на муров, — продолжил я концовку истории. — Это хотя бы что-то проясняет. Мне непонятно только одно. На кой ляд ты сдалась главе Вырки?

— Скорее всего, он рассчитывает шантажировать моего отца. Но он его плохо знает. Полковник Риг Краас не остановится ни перед чем, пока не достигнет своей цели.

— И что он готов пожертвовать тобой в этой войне?

— Даже я не всегда могу понять его мотивы. Но насколько я его знаю, думаю, войска уже выдвинулись в сторону Вырки.

— И что твой отец не поделил с местным правителем?

— Дамбу. Насколько я помню из его рассказов, этот стаб держит выход в море. Вернее его фрагмент. А дальше начинаются другие земли. Он хочет сломить сопротивление стаба, и провести свои плавучие базы в другой регион. Но стаб крупный к тому же расположен очень удачно. Потери будут огромные.

— Не стоило Аспиду лезть в это дело, — покачал головой я. — Там, где замешана политика, ничего хорошего ждать не стоит. В итоге мы оказались между молотом и наковальней. Замечательно. И заказ не выполнить нельзя.

— Ты еще можешь меня отпустить, — завела старую «шарманку» внешница. — А еще лучше помоги добраться до базы. Мой отец, конечно, тот еще кровожадный монстр, но он меня послушает. Ты не останешься в накладе.

— Меня не интересуют деньги, спораны или что он там может еще предложить. Я хочу выбраться из этого кошмара и один мой знакомый сказал, что вы единственные знаете, как покинуть Улей.

— Ты прав. Наши спецы умеют создавать порталы сквозь черноту. Именно благодаря этому наши войска проникают в Стикс. Если ты поможешь мне, я клянусь, что наши спецы вернут тебя домой. Решайся.

— На суше посмотрим, — буркнул я. А девчонка подкинула мне пищу для размышлений. Нет, я не собираюсь кидать Артаса и босса, но тут есть над чем подумать.

— Я надеюсь, ты примешь верное решение, — Адель хотела сказать что-то еще, но замолкла.

Скрип уключин заглушило прерывистое тарахтение моторов приближающихся к нам катеров. Похоже, нас вычислили. Внешница тревожно заозиралась по сторонам. Из-за узкой отмели поросшей густым камышом, прямо нам на встречу вылетела тройка цветастых катеров.

Муры, а это были наши старые «друзья» корсары, о чем свидетельствовали флаги с вездесущим черепом, быстро взяли нашу посудину в кольцо. Не чего было и думать, что бы удрать от мотора на веслах.

— Руки в гору!!! — Проорал один из стрелков, беря меня на мушку своего винтореза. — Бросил весла и поднял руки. Попробуете прыгнуть в воду, нашпигую свинцом.

Я выполнил приказ мура. Когда в тебе тычат со всех сторон пушками особо не подергаешься. Один из катеров подошел вплотную, отколов кусок от борта нашей лодки. Один из муров, крепко сбитый низкорослый бородач, в бандане с черепами, спрыгнул к нам в лодку.

Омерзительно оскалившись, он нанес мне крепкий удар в челюсть. Кулаки у коротышки были, что надо. Из глаз посыпались звезды, а сам я завалился на днище лодки. Мотнув головой, сплюнул кровь. Хорошо хоть зубы целы остались.

— Это тебе за наших парней в храме.

— Не трогайте его, — Адель попыталась подняться с лавки, но бородач бесцеремонно пихнул ее на место.

— А ты вообще заткнись лярва, — спеленав мне руки за спиной мотком веревки, мур переправил меня на катер. — Твоего дружка мы освежуем, а тебя отправим к отцу. Он переполошил все группировки с одной лишь целью найти свое золотце. И вот оно и нашлось.

Глумливый смех бородача противно резал уши.

— Благодаря тебе мы озолотимся. Так, что будь паинькой и лезь в катер. У нас здесь баркас не подалеку туда мы и отправимся в ожидании твоего бати.

Схватив девчонку, будто она ничего не весила, мур перепрыгнул с ней на катер. Адель пыталась вырываться, но корсары не обращали на это внимания, стянув ей руки пластиковыми хомутами.

— Ходу, — коротышка махнул рукой, и катера рассекая прозрачную гладь моря, реки или куда там нас еще занесло, помчали к своей базе.

— А вам попадались двое иммунных? — Заняв более-менее удобное положение в ногах боевиков, я попытался выяснить судьбу своих товарищей. — Пожилой мужик с вечно прищуренным взглядом, и огромный верзила с бородкой и выбритыми на голове полосками в виде молний.

— Глядите — ка, — тощий мур с пучеглазыми глазами пнул меня ногой в плечо. — Мартышка заговорила. Что переживаешь за своих дружков? Ничего скоро мы и до них доберемся.

Я облегченно выдохнул, хоть одна хорошая новость за сегодня. Прислушался к своему дару. Ноль эмоций. Видимо он еще не восстановился после того всплеска. Что ж придется выбираться из этой передряги классическими методами.

Прошло от силы минут десять, и перед нами показался баркас муров. Небольшое судно встало на якорь, недалеко от берега поросшего осокой. На ржавом боку баркаса кто-то старательно вывел белой краской «Таран». На баке развевался все тот же вездесущий флаг. Пираты двадцатого века блин.

Нам спустили веревочную лестницу, и мы поднялись по ней наверх. На палубе нас ждала целая процессия. Пяток до зубов вооруженных муров, видимо у них есть все основания полагать, что сделка не пройдет гладко. Эту тяжеловооруженную банду возглавлял высокий мужик в черном шелестящем плаще, окутывающем его фигуру словно кокон.

Обратив на нас свое пристальное внимание, мужик, думаю, он капитан этого корыта, перекидывая из ладони в ладонь трость, с набалдашником в виде черепа остановился напротив меня. Задрав мне тростью подбородок, он долго пытался что-то высмотреть в моем взгляде.

— Не думал, что доживу до момента, когда мне доведется узнать о разгроме стронгов Аспида, — тонкие, бледные губы едва расползлись в стороны, изображая некое подобие улыбки. — Я слышал он бегает где-то по этому кластеру. Ты знаешь, где твой командир?

— Мы разделились после нападения толпы пустошей, после этого я его не видел.

— Не переживай, — капитан сочувственно похлопал меня по плечу. — Мы найдем его. И он присоединится к тебе на мясницком крюке.

— Линч что с этим гавриком делать будем? — Коротышка ухватил меня за путы, больно передавив запястья. — Можно мне им заняться?

— Не торопись, — Линч, мигом потеряв ко мне интерес, развернулся к Адель. — Отведи его в трюм, а девчонку ко мне в каюту. Разберемся с ним после обмена.

— Топай, — бородач пихнул меня в спину, подведя к люку. — Можешь чувствовать себя как дома.

Еще один сильный толчок и я кубарем скатился в трюм. Помещение было худо-бедно освещено одной масляной лампой. В углу стояла пара металлических бочек, на стенах были развешаны толстые мотки каната. А под ногами валялась порванная сеть, от которой воняло так, будто в нее мертвяков ловили, а не рыбу.

Натужно хрипя, я перевернулся на бок и смог сесть. Так полдела сделано. Теперь надо вернуть себя в вертикальное положение и избавиться от пут.

Глава 22

Чудовище из морских глубин

Перетертые веревки, спасибо, торчащему в стене металлическому крюку, лопнули, и я смог размять затекшие запястья. Первую часть плана я выполнил достаточно быстро. Теперь осталось самое «легкое» отыскать среди разбросанного под ногами хлама что-нибудь потяжелее и выбраться наружу.

Опустившись к сетке начал перебирать, вдруг, что полезное сыщется. За время моего пребывания в плену обстановка не изменилась. Над головой все так же слышались шаги муров и неспешные разговоры о том, куда она потратят вознаграждение. Значит внешники еще не прибыли, отлично. Время еще есть. Но как назло ничего путного под руку не попадается. Не отмахиваться же от них канатом. Я все-таки не Индиана Джонс.

Убедившись, что в сетке не завалялось ничего, что могло бы мне помочь вырезать бандитов, я направился к ближайшей стенке. И в этот момент в правый борт врезалось нечто тяжелое. Удар был настолько силен, что меня отбросило к бочкам. На месте удара образовалась солидная пробоина, через которую тут же хлынула вода.

Наверху тем временем забегал народ. Послышались звуки пальбы, и крики. Да что у них там происходит? Неужели нас берут на абордаж?

Не успел я толком подняться с опрокинутых мною бочек, как в борт снова нанесли удар. И на это раз он получился гораздо сильнее. Часть обшивки просто разорвало на части, и в открывшейся пробоине показался обладатель ударов способных потрясти многотонный баркас.

Огромная крокодилья пасть едва не перегрызла меня пополам. Мне удалось столкнуть в необъятную глотку одну из бочек. Тварь смяла ее в мгновение ока, но продолжать атаку не спешила. Наоборот зыркнув на меня своими глазами со зрачками-иглами вернулась в морскую пучину.

Вот это тварь! Никогда не видел ничего подобного. Монстр был просто огромен. Его земные собратья по сравнению с ним просто жалкие мальки. Думаю еще пара ударов и наше и без того ненадежное корыто пойдет ко дну.

Вода, ворвавшаяся в трюм стремительным потоком, уже дошла до колен. Ну что же другого выбора все равно нет, через заблокированный люк мне не выбраться, так что придется нырять. Надеюсь, монстр не поджидает меня на выходе. Удар с другого борта развеял мои опасения. Похоже, чудовище решило просто увеличить количество пробоин, что бы наш баркас быстрее отправился на дно.

Набрав в грудь воздуха, я сделал нырок. Мимо пронеслась бочка, едва успел взять, немного в строну, иначе точно сшибла бы. Сделав несколько гребков, вырвался из трюма. Теперь надо выбираться на корабль.

Из ближайшего рифа не спеша выплыл гигантский монстр. Быстро он обошел баркас. Раззявив пасть, крокодил погреб ко мне. Я успел ухватиться за металлическую скобу, выступающую из обшивки. На палубу взлетел как ошпаренный. Крокодилья пасть, разорвав водную гладь, щелкнула буквально в миллиметре от моей ноги.

Перебравшись через палубу, столкнулся муром. Ухватив его за плечи, врезал коленом между ног. Пока он падал, добавил боковой в челюсть, надолго «выключив» противника. Вырвал из рук револьверный гранатомет. То, что надо!

На корабле царило форменное безумие. Оценив габариты монстра, способного парой ударов пустить ко дну утлое суденышко, муры бросились к спасательным лодкам. Была еще пара смельчаков пытавшихся дать отпор чудовищу. Перегнувшись через борт, они безуспешно пытались пробить несокрушимый панцирь монстра, покрытый множеством шипов.

— Пепел! — Дверь рубки распахнулась и на пороге показалась Адель.

— Шевели ногами! — Линч тащил ее за руку, держа в другой руке солидных размеров Магнум. — Живее, пока еще есть лодки.

Я плечом сбил пробегавшего мимо мура. Пинком ноги в челюсть тут же добил. Не дело оставлять за спиной боеспособных противников.

— Эй, Линч, — я вышел, так что бы он смог разглядеть меня. — Отпусти ее.

— Черта с два, — мур вскинул Магнум, в этот момент баркас потряс самый мощный удар. Судно пошло ко дну.

Не знаю, как, но мне удалось удержаться на ногах. Просто отшвырнуло к борту. Я вцепился в снасти чуть, не вывалившись в воду. А вот Адель повезло меньше. Она вместе со своим пленителем перелетела через перила, с головой нырнув в морскую пучину. Тут же из воды показался бронированный горб твари. Разрезая волны, монстр поплыл в их сторону.

Я рванул к последней шлюпке. Возле нее уже суетилась пара муров. Один залез в шлюпку, другой пытался сдвинуть заклинивший ворот.

Быстрее! Я поднажал. Последние метры буквально пролетел. Стоявший у ворота боец начал оборачиваться на мой крик, но я приложил его прикладом гранатомета по голове. Сила удара была такова, что его просто снесло в сторону.

Сбив застопорившийся ворот ударом ноги, я прыгнул в шлюпку. Тросы заскрипели, и надувная шлюпка упала в воду. Мур, пытавшийся в этот момент пробить мне легкое ножом, улетел в морскую пучину.

Кинувшись к мотору, я с нескольких рывков и пары матюгов, все же смог его завести. Вцепившись в румпель, направил лодку к месту, где упала Адель.

Крокодил тем временем оторвал Линчу голову вместе с солидным куском туловища. Внешница барахталась рядом, пытаясь разорвать дистанцию. Глаза Адель были полны ужаса.

— Помоги!!!

Лодка мчалась, подпрыгивая на водной глади, но я понимал мне не успеть. Крокодилья пасть была готова вот-вот разорвать ее на части. В этот момент я нажал на спусковой крючок. Граната с гулким звуком вылетела из ствола и врезалась монстру прямо в зубы. Раздался взрыв и крокодил, так и не успев настигнуть Адель, снова ушел на глубину.

— Быстрее, — я сбросил скорость, затормозив рядом с внешницей. — Этот урод еще жив.

— Сейчас, — девчонка вцепилась в мое предплечье, неуклюже перебираясь чрез борт. — Я думала, оно сожрет меня.

— Правь к берегу, — я пустил Адель к румпелю. — Не хватало еще, что бы монстр перевернул лодку.

Я встал у борта шлюпки готовясь отражать нападение. Открыл барабан осталось всего четыре патрона. Не густо. Будем как-то выкручиваться. Невдалеке запенились волны, и морда твари показалась над водой. Стремительно набирая скорость, крокодил греб в нашу сторону.

— Старайся держать ровнее. Я постараюсь прикончить этого ублюдка.

— Почему он не остался у баркаса? — Адель нервно оглянулась на приближающуюся рептилию. — Там же осталось много муров.

— Понятия не имею, — я прицелился и, поймав крокодильи буркала, в перекрестье прицела выстрелил. Как и до этого чудовище скрылось в толще воды. Взрыв гранаты лишь поднял тучу брызг. — Можешь спросить у этой образины, когда он доберется до лодки.

— Держись крепче. Дальше пойдут рифы.

Я обернулся, из воды торчали каменные клыки. И надо сказать, их здесь было не мало. Надеюсь, Адель сможет обойти их стороной. Нам предстоит веселая гонка. Сзади напирает огромный зараженный крокодил, а спереди целый лабиринт из подводных скал. Чудесно! Похоже, моя фортуна ушла в глубокий запой.

В это раз крокодил вынырнул почти рядом с правым бортом. Я воспользовался моментом. Судорожно дернул за спусковой крючок, не особо даже и целясь. Граната разорвалась прямо на морде твари, опалив глаз и сорвав пластины брони. В приступе ярости монстр мотнул челюстями, зацепив и нашу лодку.

Шлюпка закрутилась, я чуть не выронил из рук гранатомет. Адель отшвырнуло от румпеля. Отбросив оружие в сторону, я упал на колени рядом с мотором. Ухватился за бешено вращающуюся ручку, при этом чуть не выломал себе пальцы.

Уже у самого рифа успел вырулить в сторону, избежал первого столкновения, но от второго уйти не смог. Резиновая оболочка лодки разорвалась, и я окончательно потерял управление.

То, что происходило, потом больше всего напоминало пин-понг. Шлюпка безумно крутилась между скал, ударяясь бортами. Нас трепало по всему днищу. Небо над головой вращалось с такой скоростью, что очень быстро я перестал понимать, что вокруг происходит. Вот мимо мелькнул очередной риф. Но удара не последовало, лодка вылетела на берег, при этом перевернувшись на нас.

Наспех выкарабкавшись из сдувшейся шлюпки, я схватился за гранатомет. Адель выползла следом, спрятавшись у меня за спиной. Осталось всего два патрона, а я так и не смог нанести поганой рептилии ощутимый урон.

Крокодил ловко обходил скалы, приближаясь в нашу сторону. Мне удалось метким выстрелом сбить кусок рифа, обрушив его прямо на монстра. Но сильно нам это не помогло. Тварь выпрыгнула на берег в паре метров от нас.

Приподнявшись на коротких лапах, он разомкнул челюсти, демонстрирую нам впечатляющую «мясорубку» полную острых зубов. Как же он был огромен. Но, несмотря на изменения в чудовище все еще можно было узнать земного крокодила. Значит, до уровня элиты он эволюционировать не успел. Хоть это радует.

Я выпустил последнюю гранату прямо в глотку монстра. Раздался мощный взрыв, разворотивший нижнюю челюсть. Не чувствую боли крокодил продолжал напирать. В отчаянии я вырвал из-за пазухи сигнальный пистолет. Он был снаряжен всего одной ракетой. Навел на монстра, хотел нажать на спусковой крючок, но тут за спиной раздался выстрел. Пуля пробила голову монстра. Еще один и еще. Тварь доползла до нас, но на последнюю атаку у нее сил не хватило. Лапы разъехались в стороны, и монстр осел на песок, изрыгая из разорванных челюстей потоки пенящейся крови с кусками мяса.

— Вы целы? — К нам подбежал Артас, сжимая свою бессменную СВД в руках. Невдалеке стоял Аспид. Правое бедро командира перемотано грязной тряпкой, уже успевшей заметно побагроветь.

— Потом будете обниматься, — босс перекинул мне нож. — Вскрой споровый мешок. Нам нужен живчик, что бы быстрее исцелиться.

— Как скажете командор, — поймав нож прямо на лету, я направился к монстру.

Вбив в узкую щель между пластинами лезвие ножа с силой нажал. Подцепил пальцами отошедшую в сторону пластину, отбросил в сторону. Вскрыл прозрачную «мякоть» мешка. В награду мне досталась черная жемчужина, пяток горошин и десяток споранов. Неплохая добыча.

— Это твоя победа, — Артас кивнул в сторону крокодила. — Значит и жемчужина тоже твоя.

Дождавшись, утвердительный кивок Аспида я проглотил жемчуг. В желудке разлилось знакомое тепло, которое тут же угасло.

— Как вам удалось выбраться? — Вырезав трофеи из мешка, я переложил их в небольшой пакетик.

— Пришлось побегать, — Артас снова сковал Адель. — Кластер на том берегу просто кишит мурами. Мы думали, эти твари разорвут вас. Кстати где ты добыл лодку?

— Долгая история, — отмахнулся я, отходя от трупа твари. — Что будем делать Аспид?

— Остался самый сложный участок, — вздохнул командир, оборачиваясь в сторону раскинувшегося впереди кластера. — Дальше будет свалка. Это быстро перезагружающийся кластер. У нас будет всего пара часов, что бы пересечь его. Конечно это то еще местечко, но по-другому нам к Вырке не выйти. Придется делать огромный крюк, так что придется рискнуть.

Глава 23

У последней черты

Густой туман окутал место перезагрузки кластера. Мы терпеливо дожидались немного в стороне, пока кисляк рассеется. Адель хорошо, она хотя бы в респираторе и не чувствует этого ужасного кислого запаха. Ветер как назло дул в нашу сторону, заставляя сморщиться.

Мне тут же вспомнился мой перенос в Улей, когда туман проник в купе поезда. Если бы не этот противный запах, я бы сейчас переваривался бы в желудке у моего собутыльничка Михаила.

Кисляк понемногу начал растворятся, и я смог разглядеть металлическую ограду свалки. На сетке забора была прикреплена предупреждающая табличка. Надо сказать, территория была не маленькая, не представляю, как мы пересечем этот лабиринт за пару часов. Нагромождения прессованного металла собранного в кривые «стопки» и безразмерные горы мусора тесно сдавливали узкий проход между ними.

— Да здесь заблудиться можно, — присвистнул Артас. — Судя по размерам это городская свалка.

— Не заблудимся, — отмахнулся Аспид. — Этот кластер самый быстрый путь к Вырке пусть и не безопасный. Мне уже доводилось здесь бывать, так что не отставайте и не контактируйте с местными обитателями. Мы здесь не с миссией спасения. Нам просто нужно срезать дорогу, мы и так от графика отбились.

— Пошли, — я потянул прикованную к моей руке Адель за собой. — Не стоит задерживаться здесь надолго.

У входа на свалку нас встретила рычащая собака. Аспид нервно вскинул винтовку, едва не пристрелив псину. Массивный доберман, вся шкура которого была испещрена застарелыми шрамами, отчаянно пытался сорваться с цепи, что бы познакомиться с нами поближе.

На громкий лай собаки из находившейся неподалеку сторожки, в виде вагончика окрашенного зеленой облупившейся краской, вылез плотный мужик. В руках он сжимал монтировку глядя на нас изумленным взглядом. Еще бы не часто встретишь на пороге свалки трех вооруженных головорезов в подранной униформе, к руке одного из которых была прикована пленница в навороченном респираторе.

— Вы кто такие? — Здраво оценив обстановку сторож не торопился покидать вагончик. — Бродягам сюда ход запрещен. А ну пошли отсюда пока я полицию не вызвал.

Гневную тираду вахтера поддержал своим безумным лаем доберман.

— Залезь в свою конуру, и не высовывайся оттуда, — спокойно процедил Аспид, направив на сторожа винтовку. — Нам просто нужно здесь пройти. Веди себя тихо, и никто не пострадает.

Решив не вступать с нами в длительные демагогии, охранник нервно сглотнул и, одарив нашу группу напоследок отборными матюгами, скрылся за дверью сторожки. Не обращая на беснующуюся, на привязи собаку внимания мы прошли мимо.

— Вроде пока все идет неплохо, — я осмотрелся по сторонам.

Стаи ворон оккупировали ближайшую кучу мусора, встретив нас недовольным карканьем. Наверное, решили, что мы их конкуренты. Взмыв к серому небу вороны закружились над нашими головами черным смерчем, оглашая свалку своим галдежом.

— Главное что бы бомбить не начали, — усмехнулся Артас, метнув в одну из ворон, усевшуюся на ближайшей горке из мусорных пакетов, смятую консервную банку.

— Зато богатым будешь, — мрачно проговорил я, наблюдая за тем как банка прямо в полете сбивает не успевшую взмыть высоко в воздух ворону.

— Богатым, я буду, когда мы выполним заказ.

— Вы всерьез думаете, что Ведун оставит вас в живых, — фыркнула Адель, плетясь позади меня. — Да он прикончит вас во время обмена. А если и нет, тогда наши войска раскатают Вырку по кирпичику.

— Посмотрим, — огрызнулся Аспид, выходя на перекресток от которого отходило четыре извилистых тропы, в разные стороны. — А пока будь добра заткнись и дай мне сосредоточиться.

— Куда дальше? — Выбор перед нами стоял немаленький, а времени плутать, у нас нет. Через несколько часов кластер накроет перезагрузка, и не позавидую я тому, кто в этот момент будет находиться на свалке.

— Сейчас, — пробормотал командор, пытаясь высмотреть, что-то одному ему видимое в мусорных стопах. — А вот и она. — Найдя взглядом кривую горку из покрышек, он повел нас к ней. — Хорошо, что ориентир остается неизменным после каждого обновления.

Пройдя извилистой тропой, мы вышли на небольшой пятачок, в этот момент из одного из многочисленных проходов выбежал взмыленный бродяжка. Вцепившись в Артаса окровавленными руками, житель свалки вытаращил глаза и начал нести какую-то околесицу:

— Господи, спасите меня! Там… — Обернувшись в сторону прохода, из которого он прибежал судорожно затряс рукой. — Там какие-то твари, они разорвали моих друзей.

— Отвали, — Артас бесцеремонно боднул испуганного бомжа лбом в лицо.

Схватившись за разбитый нос, тот отполз к полуразбитой собачей конуре, валявшейся у одной из мусорных гор. Я поспешил вооружиться ножом, это все что у меня имелось на данный момент. Все остальное оружие растерял в бою с монстрообразным крокодилом.

— Хреново, — процедил Аспид, вскидывая к плечу винтовку. — Значит, мертвяки почуяли перезагрузку и уже здесь. Не думал, что они здесь так рано объявятся. Всем быть наготове.

Биться нам конечно сейчас не вариант, на весь отряд у нас осталось не больше полутора десятков патрон. Зато с холодным оружием не было проблем. Аспид помимо всего прочего был вооружен легким топориком, а у Артаса с пояса свисали широкие ножны с мачете. В принципе от небольшой группы отбиться сил хватит.

Следуя за нашим боссом, мы успели пройти всего несколько сот метров, когда из-за ближайшего мусорного кургана выползла пятерка мертвяков. Судя по их внешнему виду, это были бегуны. Их выдавали утолщенные ноги, и более массивные когти на пальцах. Это были именно когти, а не как у пустошей обычные, пускай и утолщенные ногти.

Завидев очередную порцию свежего мяса, монстры кинулись на нас. Первую пару из винтовки снял Аспид. Пара щелчков затвором, и двое бегунов мчавшиеся самыми первыми повалились на землю с солидными пробоинами в головах.

Артас обнажил мачете, бросившись в атаку. Его сверхсила была отличным подспорьем в бою с зараженными. Увернувшись от неуклюжего замаха, он буквально одним ударом развалил тварь на две неравные половинки. Еще одному просто снес голову вместе с куском плеча.

К сожалению всех тварей, мои напарники перебить не успели. Один бегун добрался и до меня с Адель. Хотя я и старался не лезть на рожон, охраняя нашу пленницу.

Завидев мчавшегося на меня мертвяка, девчонка отбежала в сторону. Я нанес широкий маховый удар ножом, но зараженный оказался быстрее. Успев убрать свою раздувшуюся рожу с линии удара. Плохо, что у меня только одна рука свободна.

Выручила Адель. Подловив монстра на отходе, внешница врезала тому прямо под колени. Бегун замахал лапами пытаясь сохранить равновесие, все же удар был для него не достаточно силен. И в этот момент подоспел я. Лезвие ножа с хрустом пробило твари споровый мешок. Омерзительно заурчав, бегун завалился лицом вниз.

— Трофеи бросьте, — Аспид торопливо заряжал винтовку. — Сейчас не до этого.

Не обращая внимания на скулившего неподалеку бомжа, мы продолжили путь. Извилистая дорожка еще некоторое время вела нас в одном направлении. Лишь иногда обходя стороной мусорные «высотки». Но так продолжалось не долго. Накатанная тропа закончилась, дальше небольшой пандус вел к огромной площадке, где рабочие занимались переработкой металла.

Правда в этот раз работа была прервана тремя топтунами. Это перестукивание костяных пяток мне не с чем не перепутать. Монстры носились по площадке, устроив себе сафари. Ничего не соображающие от дикого ужаса рабочие пытались сбежать из адского котла, но безжалостные мертвяки отлавливали их одного за другим. После чего тут же вгрызались в мягкую плоть добычи.

— Только не говори, что нам нужно спускаться туда, — я нервно облизнул пересохшие губы, наблюдая за развернувшейся перед моими глазами бойней.

— Да. За зоной переработки начинается выход. Так что нам придется пробиваться через топтунов.

— Я займу позицию, — Артас скинул СВД на землю, готовясь к отстрелу ненасытных тварей.

— Побудь пока здесь, — я пристегнул Адель к куску арматурины выступающей прямо из земли.

— Ты с ума сошел! — Завопила девчонка, пытаясь вырваться из оков. — А что я буду делать, если они сюда прорвутся.

— Артас прикроет тебя, — забрав у Артаса полуметровое мачете, сейчас оно мне нужнее, я спустился на импровизированную арену.

К этому времени ближайший ко мне топтун отгрыз последнему рабочему голову. Новые действующие лица не остались без внимания. Мертвяки тут же набросились на нас с Аспидом. Топтуны были гораздо быстрее обычных пустошей. Несмотря на забавную манеру передвижения, монстры передвигались, подпрыгивая на месте, и громко стуча при этом пятками, это были одни из самых опасных тварей Улья. Во многом благодаря тому, что они редко действовали в одиночку.

Артас выстрелил в приближающегося ко мне топтуна. К сожалению, в голову не попал, но сумел пробить броню на плече, дав мне столь необходимое время для атаки. Я вытянул руку вперед, после употребления жемчуга я ощущал, как дар перешагнул на новую ступень, требуя высвободить его мощь наружу.

Огненный поток сорвался с рук, обжигая замешкавшегося топтуна. Не спасла даже броня. Костяные пластины буквально вплавились в плоть. Полыхая живым факелом, мертвяк дико замахал длинными лапами, не давая к себе подобраться на расстояние удара. В этот момент выстрел снайпера настиг свою жертву. Вторая пуля сделала, то, что не смогла первая. Пробила голову, даже не смотря на приличную толщину брони. Разбрызгивая внутренности черепной коробки, монстр, продолжая полыхать, завалился на землю.

К тому моменту пока я разобрался со своим противником, Аспид благодаря поддержке Артаса, прикончил еще одного. Но вот третий топтун, про которого мы уже успели позабыть, сделал свой ход. Одним мощным ударом он раздробил командору позвоночник.

Оставив агонизирующее тело напоследок, зараженный обернулся ко мне. Громко перестукивая пятками, бросился в мою сторону. Винтовочная пуля лишь без толку разорвала землю, рядом с правой ногой монстра. Еще одного выстрела не последовало. Неужели у Артаса кончились пули?

Быстрый удар располосовал воздух рядом со мной, успел откатиться к гигантской пресс-машине. Но совсем без потерь не обошлось, острые когти разорвали на груди одежду, оставив впечатляющие кровавые борозды.

Встав с колен, я забрался на нижнюю пластину пресс-машины. Кажется, у меня появилась идея, как быстро избавиться от топтуна. Главное, что бы хватило ловкости реализовать ее.

Мертвяк, не поняв подвоха, последовал за мной. Громко грохнув костяными пятками по металлической платформе, зараженный атаковал. Неуклюжие замахи компенсировались бешеной скоростью и напором. Но недостатком по-прежнему оставалась слишком большая амплитуда удара. Что открывало много пространства для маневра.

Отбив несколько торопливых ударов, я поднырнул под очередной затяжной замах. Отточенное лезвие мачете перерезало связки монстра повергнув того на колени. Спрыгнув с нижней платформы пресса, я с силой вдавил кулаком зеленую кнопку, располагавшуюся на пульте неподалеку. Верхняя многотонная пластина с грохотом опустилась на топтуна, переломав тому кости и выдавив потроха изо рта.

Не задерживаясь больше у пресс-машины, я подбежал к Аспиду. Артас уже был рядом. Вместо ответа на немой вопрос напарник лишь покачал головой.

— Он мертв, — опустив бездыханное тело на землю Артас забрал у меня мачете. — Все что он успел сказать, что бы мы завершили дело. Что думаешь? Как быть с заказом?

— Как и сказал босс закончить начатое. Я пережил столько смертей не зазря. Мы доставим внешницу к Ведуну и вытрясем из него положенное вознаграждение.

— Согласен. Но нам нужен четкий план, как все это провернуть.

— Об этом будем думать, когда доберемся до стаба, — подхватив винтовку Аспида, я закинул ее на плечо. — Чувствуешь запах кислятины?

— Да. Нужно распотрошить топтунов и валить отсюда. Свалка скоро перезапуститься.

Вскрыв споровые мешки тварей, мы нагребли споранов, из одного из монстров даже удалось добыть янтарь. Туман к этому времени начал окутывать кластер, принеся с собой вездесущий запах кислятины. Освободив Адель от арматуры, мы буквально галопом пронеслись через зону переработки.

Успели как раз вовремя. Отбежав от свалки на десяток метров, смотрели за тем как огромная территория свалки, исчезает из этого мира, что бы спустя пару минут снова вернуться в этот кошмар, с теми же действующими лицами.

— Ваш командир мертв, — Адель проговорила это спокойно, без нотки злорадства, просто констатация факта. — Одумайтесь. В Вырке вас ждет смерть. Даже если сделка пройдет удачно, вы попадете между молотом и наковальней. А трупам полный кейс жемчужин не к чему.

— Что она несет опять?

— Ее папочка не поделил с Выркой выход к новым землям. Он планирует разрушить дамбу, и затопить стаб

— То есть ты хочешь сказать, что возможно войска внешников уже на полпути к стабу?

— Все может быть, — я пожал плечами. — Но рискнуть стоит.

— Значит нашей сделке конец? — Адель решила использовать последний козырь.

— Какой сделке? — Тут же насторожился напарник. — О чем ты договаривался с этой дрянью?

— Пусть твой друг сам тебе расскажет, — увильнула от прямого ответа Адель.

— Она хотела заключить со мной сделку, — тяжело вздохнул я, уже жалея, что начал этот разговор. — Если я помогаю добраться до базы, тогда она обещала уломать папочку, что бы он разрешил их специалистам вернуть нас домой.

— И ты купился на этот развод?

— Это не развод, — тут же влезла Адель. — У нас и правда есть спецы способные создавать порталы. Помогите мне, и я помогу вам вернуться домой.

— И что ты решил? — От меня не укрылось, как рука Артаса поползла к рукояти мачете.

— Я думал, что вы мертвы. Но теперь, когда мы снова воссоединились, считаю, что лучше попытаться договориться с Ведуном, чем доверится внешникам.

— Глупо, — поморщилась Адель, когда браслет защелкнулся на ее запястье. — Очень глупо.

Остаток пути нам повезло проделать не на своих двоих. Пройдя в очередной кластер, мы наткнулись на заправку. У одной из колонок стоял брошенный внедорожник. Водительская дверца была гостеприимно распахнута, а из бензобака торчал заправочный пистолет.

Проверив салон, мне удалось найти ключи. Дозаправив машину остаток пути проделали на колесах. Внедорожник бодро мчался по пыльному бездорожью. Когда на ночное небо взошла луна, мы смогли лицезреть финишную черту нашего путешествия. Стаб Верхняя Вырка. Сразу за которым виднелась огромная плотина, опоясывающая его бетонным полумесяцем.

Глава 24

Старый должник

До Верхней Вырки мы добрались ближе к обеду. Машина заглохла на полпути так, что оставшуюся часть пришлось идти пешком. Это был самый крупный стаб, из всех виденных мною. Огромный кусок перезагрузившегося в Стикс города, разделенный на несколько кварталов. Рядом располагалось водохранилище, которое бороздили лодки под бдительным присмотром нескольких боевых катеров.

КПП у Вырки то же оказалось весьма солидное. Бетонный забор с колючкой огораживал собой весь периметр стаба. Въезд был перегорожен подъемным автоматическим бордюром, что бы никто на машине не прорвался внутрь. За заграждением стояла потрепанная тройка бэтээров, защищенные активной броней. Весомый аргумент даже для элиты.

Да неплохо они здесь устроились. Вон на стенах даже прожекторы есть. Значит стаб, снабжен электроэнергией. Прямо как Периметр. Правда, при нашествии орды это ему не сильно помогло.

У входа нас встретил целый отряд облаченных в «Черную ночь» бойцов. Они прошмонали нас по полной, даже металлоискателем проверили. Ментат что состоял при отряде. Приятная на вид девушка лет двадцати, с пышными формами. Которые не мог скрыть даже мешковатый камуфляж, проверила нас по базе ментальных карт. Что бы убедиться, что мы не ренегаты. И не разыскиваемся в других стабах.

В таких крупных поселениях как Вырка были серьезные меры безопасности. Сразу становилось понятно, что Ведун готовится к конфликту с внешниками. Боится проникновения муров и прочих диверсантов. Что вполне разумно. Я бы на его месте и не такие проверки устраивал бы.

— А что с вашим другом? — Один из бойцов ткнул стволом автомата в Адель.

Мы напялили на нее кофту с капюшоном и замотали лицо грязным бинтом. Конечно, можно заявиться в стаб как герои, и сразу просить встречи с Ведуном. Но что-то мне подсказывает, что это не очень хорошая мысль. Лучше быть готовым к обмену на своем поле боя. Поэтому мы решили проникнуть в стаб тихой сапой.

— Мертвяки сильно подрали, — начал объяснять я. — Даже говорить не может, бедолага. Может сократим проверку? Человеку совсем плохо.

В подтверждение моих слов Адель приблизилась к караульному, страшно хрипя и размахивая руками. Боец тут же попятился в сторону, недовольно сморщив лицо.

Уйди от меня.

— Так не пойдет, — ментат преградила, нам дорогу скрестив руки на груди. — Я не могу найти карту вашего раненного товарища. Сдается мне, что вы нам врете. А сами являетесь агентами внешников. Вот и разыгрываете сейчас здесь спектакль!

— Командир может, отойдем? — Артас, обратился к стоящему неподалеку, пожилому мужику в черном берете. Он мусолил в губах зубочистку и безучастно наблюдал, как его подчиненные над нами изгаляются.

— Чего хотел?

— Да, так о погоде поговорить, — Артас многозначительно подмигнул командиру поста. — Кажется дождь, сегодня будет. А у тебя даже нормального плаща при себе нет.

— Дождь говоришь, — отлипнув от стенки караулки, он отвел моего напарника в сторону, приобняв за плечо как старого друга. — Ну, давай поговорим.

— Ну, что Дуплет, узнал меня?

— Я твою наглую рожу сразу срисовал Артас — проворчал капитан патруля, выплевывая зубочистку. — Чего ты хочешь? Предупреждаю сразу, в покер я с тобой больше играть не буду.

— Я смотрю, ты совсем плох, — удостоверившись, что за ними никто не наблюдает, Артас продемонстрировал капитану содержимое увесистого мешочка. — Здесь горох, и очень качественный янтарь. — Я помню, что ты истинный ценитель хорошего спека. А то я смотрю, на тебе совсем лица нет. Плохо тебе, наверное? До конца смены дотянешь?

— Черт с тобой, — нервно сглотнув при виде янтаря, командир отряда торопливо спрятал мешочек в карман разгрузки. — Ведун почти всех дилеров передавил в стабе. Чувствую, скоро валить отсюда придется.

— Ну-ну, — Артас похлопал начальника смены по плечу. — Не надо сгущать краски. Ну, так что мы договорились?

— Пропустите их! — Мешочек незаметно перекочевал в руки капитана.

— Я обязана проверить калеку капитан нравится вам это или нет, — возразила ментат. — Приказ Ведуна, доставлять всех подозрительных в комендатуру. Ведите их.

— В этом нет необходимости, Кара — Дуплет преградил ментату дорогу. — С ними мой старый знакомый. Я за них ручаюсь.

— Я буду вынуждена доложить начальству, что вы препятствуете моей работе, — Кара нехотя отпустила Адель.

— Дело твое, — пожал плечами Дуплет. — Пропустите их. Я не хочу, что бы этот забинтованный загнулся прямо на КПП.

— Как скажите, — один из бойцов поднял шлагбаум, пропуская нас внутрь.

— Попрощайтесь с нашими «друзьями», — Артас протолкнул нас через проход. — Всего доброго господа!

— Как тебе удалось уломать этих козлов? — Пройдя мимо КПП, я, наконец, выдохнул с облегчением.

— Встретил одного знакомого.

— Это того кэпа что ли?

— Да. Доводилось с ним в покер сыграть, когда я здесь был на задании. Он любитель спека, так что договориться было не проблемой. Благо янтаря мы накрутили достаточно с убитых тварей.

— Когда вы уже снимете с меня эту дурацкую повязку? — Голос Адель был едва слышен сквозь бинты. — От нее воняет.

— Это когда ты здесь успел побывать? — Я едва успел отскочить, с пути бешено крутящего педали велосипедиста. Прям ностальгия, пробрала, от этого кадра. Словно снова домой вернулся.

— Помнишь тот случай, когда нас разделили по группам, — дождавшись моего утвердительного кивка, Артас продолжил. — Ты не захотел идти на секретное задание. А я вызвался добровольцем и не прогадал. Мы выполняли одно деликатное поручение для главы Вырки. После чего кутили здесь несколько дней. Ты надо сказать знатную пьянку пропустил, старина.

— Проехали, — отмахнулся я, поправив винтовку, свисающую с плеча. — Мне интересно другое. Откуда у них здесь такие ресурсы?

— Все благодаря Ведуну, — видя мой непонимающий взгляд Артас пояснил. — Он обладает поистине уникальным Даром. Чувствовать Улей. Благодаря этому, его парни первыми оказываются на месте только-только перезагрузившихся кластеров. И…

— Все ништяки достаются им первыми.

— Шаришь, — согласно цыкнул напарник, остановившись у светофора.

Мимо нас пронеслось около десятка машин, причем лишь половина из них были военными. Вообще Вырка представляла собой, хорошо защищенный тихий уголок. Этакий оазис посреди пустыни. Здесь даже дети были. Я уже забыл, когда их видел последний раз.

Аккуратные трехэтажные домики ровными рядами стояли вдоль улиц. Прямо через дорогу, где мы стояли, находился кинотеатр. У входа в ожидании сеанса собралась приличная толпа посетителей. Это был первый стаб, из виденных мною, где был свой кинотеатр.

Да и вообще люди здесь были другими. Они не были обряжены в вездесущий камуфляж, за исключением военных патрулей. Не было на их лицах вечной мрачности и суеты, где бы сбыть хабар по более выгодной цене. Люди здесь просто жили. Ведуну удалось создать островок спокойствия посреди полного опасностей Улья. Вот только, сколько он просуществует? Как скоро сюда прибудут внешники и разрушат все до основания? Благо у папочки Адель есть на то веские причины. И дело не только в дочери.

— Ты знаешь это стаб как никто другой, — дождавшись зеленого сигнала светофора, мы перешли дорогу. — Где здесь можно разжиться оружием? Заодно и прикинем, что делать дальше.

— Мы как раз идем в одно такое место, — Артас свернул с широко проспекта в неприметную улочку. В канаве напротив валялся пьяный забулдыга. Он что-то бормотал себе под нос, но мы прошли мимо, не обращая на него внимания. — Есть у меня один знакомый. Если его конечно еще не прибили. У него есть все, что нужно.

Остановившись у заколоченных дверей ломбарда, на двери которого висела табличка с надписью «Закрыто», напарник несколько раз ударил ногой. Потом последовала серия, перемежающаяся с короткими и длинными стуками кулаком.

Сперва ничего не происходило, но спустя какое-то время внутри послышались шаги. Небольшое окошко на двери отошло в сторону и в нем показались недовольные глаза. Быстро «пробежав» по нам взглядом, глаза остановились на Артасе.

— Читать не умеешь? — Голос неизвестного был донельзя не доволен. — Написано закрыто. Я просил тебя больше не приходить сюда.

— Открывай дверь, — Артас с силой врезал по косяку ногой, заставив щеколду резко захлопнуться. — У тебя должок передо мной Лещ. Ты сам знаешь, что если я захочу, войду без проблем.

Ответом Артасу была тишина. Уже собираясь врезать по преграде со всей силы, он едва успел остановиться. Дверь открылась, и на пороге показался толстый коротышка. Больше всего он напоминал перекормленного хомяка. Было что-то мышиное в чертах его лица. Камуфляж едва не трескался по швам на его необъятном пузе.

— Чего тебе надо? — Когда Лещ говорил, из-под верхней губы вылезало два передних зуба. Добавляя еще больше сходства с хомяком. — Зачем ты вообще сюда приперся? И что это за мумия с вами.

— Не знаю, кто такая мумия, — Адель сорвала опостылевшую повязку. — Но если ты не заткнешься, я сама снесу тебе дверь.

— Ты что совсем сдурел, — увидев внешницу Лещ, попытался скользнуть внутрь ломбарда, но я не позволил. Успел схватить мелкого паршивца за воротник и припереть к стенке.

— Помнишь, как ты меня кинул? — Не дожидаясь разрешения хозяина, Артас перешагнул порог. — Тогда я обещал разнести твою лавку в хлам. Что ты сказал мне?

— Если тебе когда-нибудь понадобится моя помощь, можешь обращаться, — недовольно буркнул Лещ.

— Отпусти его.

— Как скажешь, — пожал я, плечами выпуская толстяка из захвата.

— Куда намылился? — Артас кивнул на сложенные в стопки запакованные ящики.

— А ты не слышал, что скоро этому стабу придет конец.

— Не придет, — я уселся на ступеньки лестницы ведущей на второй этаж. — У нас есть козырь, который поможет Ведуну в этой войне. И нам нужно, что бы ты устроил нам встречу с ним.

— Я похож на посыльного?

— Делай что говорят, — коротко бросил Артас, застыв у дверей подвала. — Скажи, что Аспид выполнил заказ, и мы хотим встретиться у водонапорной башни. Сегодня вечером.

— И после этого я надеюсь, вы покинете мою берлогу? — Схватив куртку с вешалки, Лещ направился на выход.

— Надейся, — буркнул Артас, сломав цепь блокирующую дверь в подвал. — Насколько я помню арсенал у этого козла еще здесь.

— А ты уверен, что он не сдаст нас?

— Нет, — Артас выволок из оружейной увесистый продолговатый футляр и пару цинков патронов. — Эта та еще продажная шкура. Так, что вооружаемся и валим. И подбери себе что-нибудь взамен винтовки этой отстойной.

— А что за район, где эта водонапорная башня? — Я открыл кейс. Так и что тут у нас? М-16 с полным комплектом обвесов, и «Десерт игл» калибра двенадцать и семь миллиметров. То, что нужно в бою с элитой. Жаль патронов маловато. — Вот это игрушки.

— Я еще в тот раз хотел у него выцыганить эту заначку. Но он меня кинул. Так, что придется забрать ее сейчас.

— Может мне тоже вооружиться? — Адель уже направилась к оружейки, но Артас перекрыл ей вход.

— И не мечтай подруга, — ухмыльнулся напарник. — Не хочу схватить в спину заряд свинца. У меня к тебе доверия нет.

— Так ты не ответил, — закончив экипироваться, я закрыл футляр. — Что за место?

— Это на самой окраине. Недавно тут произошла диверсия. Муры разнесли целый квартал, по кирпичику. Там теперь одни руины. Самое то место, для обмена. Я выберу позицию для обстрела, а тебе придется вести переговоры.

— Я вас не понимаю. Зачем вы суете голову в пасть льву, если знаете что это ловушка?

— Может нам повезет, и Ведун окажется нормальным мужиком, — пожал плечами я. — Хотя перестраховаться не помешает.

— Все, — закончив снаряжать винтовку, Артас выглянул во двор. — Уходим.


Квартал, как и сказал Артас идеально подходил для засады. Повсюду царила разруха. Полуразрушенные дома «украшали» собой эту часть стаба. Здесь неплохо повеселились. Остовы сожженной дотла техники еще не успели убрать, или просто забили на это дело. Асфальт и стены домов были испещрены солидными пробоинами. Под ногами хрустело стеклянное крошево. Благо трупы успели убрать после заварухи. Но до полной реконструкции района еще долго.

Мы выбрали небольшой пятачок у той самой водонапорной башни. Он был практически свободен от зданий. Лишь за спиной стояла пятиэтажка с обрушившейся крышей. Справа перевернутая цистерна, хоть будет, куда сныкаться, если обмен завершиться не удачно. Артас занял позицию на пятиэтажке. Хорошо ему. Основной огонь мне придется принимать на себя. Мы засели с Адель под днищем башни, опоры стояли крепко. Так что можно не опасаться, что она обрушиться нам на головы. Все, что нам оставалось, это ждать когда сюда прибудут люди Ведуна.

— Значит, ты решил пойти по этому самоубийственному пути до конца? — Вечером ощутимо похолодало, и я отдал Адель свою куртку. В которую она тут же закуталась. — Глупо. У тебя есть потенциал. А ты его растрачиваешь на бесполезную беготню по Стиксу.

— А, что ты мне предлагаешь? Стать позорным муром? И работать на твоего отца. Пока меня не пристрелит какой-нибудь ловкач?

— Не обязательно, — внешница подошла ко мне вплотную, положив свои руки мне на плечи. Ее васильковые глаза смотрели на меня, не мигая. — Ты можешь уйти отсюда вместе со мной. Оставь все это позади. Хочешь, я проведу тебя во внешний мир? Я поговорю с отцом. Тебе не обязательно умирать здесь.

— Нет, — я отвел взгляд в сторону. — Ты говоришь то, что я хочу услышать. Прекрати. Я передам тебя Ведуну, заберу награду и оставлю этот кошмар позади. Может, прибьюсь к другим стронгам.

— Этот кошмар можно оставить позади только покинув Стикс, — продолжала напирать Адель. — Они убьют вас здесь. Но ты еще можешь уйти. Уйти со мной. Ты много раз спасал мне жизнь. Я верну тебе должок.

— Они идут, — я выглянул через плечо девушки. Вдали замигали фары, приближаясь к нашей позиции. Скинув руки Адель с плеч, я подобрал винтовку, оставленную у опоры башни. — Пойдем. И держись рядом со мной.

Глава 25

Обсуждению не подлежит

Четыре внедорожника выехали на пустырь. Высветив нас фарами, остановились в паре сот метров, подняв приличное облако пыли. Сумерки только начали подступать к стабу, солнце еще не успело уйти за горизонт. Освещая пустырь бледными, закатными лучами.

Из машин вышел десяток бойцов в черном. Они тут же рассыпались по пустырю, взяв нас на прицел. Из последней машины вышел высокий мужик, облаченный в темный джинсовый костюм, поверх которого был, накинут серый драповый плащ. На голове широкополая шляпа, а при ходьбе он звонко стучал шпорами, закрепленными на пятках сапог из крокодиловой кожи. Глаза закрывали стильные солнцезащитные очки, а холеное лицо дополняли аккуратно подстриженные седые усы и бородка клинышком.

В ладонях, облаченных в перчатки с обрезанными пальцами незнакомец сжимал небольшой серебристый кейс. При ходьбе плащ незнакомца развевался на ветру, обнажая кобуру с солидных размеров револьвером в нем. Не знаю, что это за ковбой Мальборо, но судя по всему, переговоры мне придется вести с ним. Что ж приступим.

— Где Аспид? — Ковбой не дошел до нас буквально пары шагов. Как раз хватит для одного стремительного броска. — Я заключал контракт с ним. И вести переговоры буду тоже с ним. А тебя я вообще первый раз вижу.

— Аспид мертв, — значит передо мной сам Ведун. Странно, что он не послал своих шестерок на обмен. — Он не дотянул совсем немного. Так что вам придется иметь дело со мной. Впрочем, если не хотите, — я развернулся, потащив Адель за собой. — Говорят, внешники неплохо заплатят за возвращение дочери генерала Крааса.

— Стой, — как и ожидал, Ведун повелся на мой блеф. — Не нужно ни с кем больше договариваться. Обещанная награда со мной. Просто передай внешницу нам.

— Сначала открой кейс, — я не торопился выпускать руку Адель. Девчонка нервничала. Я чувствовал, как по ее руке бегают мурашки. — Я преодолел такой длинный путь не для того что бы ты подсунул мне пустышку. Как видишь, я свое обязательство выполнил. Теперь твой черед.

— Как скажешь, — Ведун открыл замки, но откидывать крышку не торопился. — А знаешь что, глупо было приходить сюда в одиночку.

Кейс полетел мне прямо в лицо. Он раскрылся прямо в воздухе, оглушительно хлопнув. Дымовая завеса окутала нас. Я почувствовал, как руку Адель вырвали из моей ладони. А за тем началась пальба.

Меня спас огненный щит, выставленный перед градом пуль. Вторая жемчужина дала мне ощутимую прибавку к силе дара. Расплавив смертоносные свинцовые шарики в воздухе, я перекатился за цистерну. По металлической поверхности тут же забарабанили, высекая сноп искр.

Переждав когда обстрел прекратиться, я осторожно выглянул из укрытия. Ведун затащил упирающуюся Адель в машину и дал деру. В задний бампер ударилась пуля, солидно промяв его. Еще одна разбила заднее стекло. Похоже, Артас включился в игру. Но уже слишком поздно. Внедорожник Ведуна скрылся среди руин разрушенных зданий.

Приехавшие с ним бойцы поспешили укрыться за машинами. Открыв огонь по пятиэтажке. Одному бойцу не повезло. Я успел подстрелить его в ногу из трофейной М-16. Больше мне ничего сделать не дали. Часть бойцов переключились на мою позицию. Если бы не поддержка Артаса меня уже взяли бы в клещи.

— Отступай, — я сморщился от крика напарника, прохрипевшего в микро-наушнике.

— Не могу меня прижали.

— Сделай что-нибудь.

Легко сказать. В цистерну ударило что-то весомое. Похоже, у них тоже есть тяжелая артиллерия. Солидный кусок железа, отколовшийся при взрыве, едва не накрыл меня с головой. Еще один такой залп и от моего укрытия ничего не останется.

Бегло осмотревшись, я наткнулся на стоявшую неподалеку цистерну. Опоры выглядели крепкими, но думая мне удастся расплавить их силой своего дара. Вытянув руку вперед, я ощутил, как по телу заструился поток энергии. Спустя мгновение с ладони сорвался огненный поток. Он буквально срезал опоры одним мощным выбросом. Башня надсадно заскрипела и упала прямо на позиции боевиков Ведуна. Огромная металлическая верхушка смяла ближайший внедорожник в металлическую «кашу». Судя по стонам боли еще и парочку бойцов с собой зацепила.

Воспользовавшись моментом, побежал к пятиэтажке. Благо недалеко. Успел рыбкой нырнуть в подъезд, обдирая локти до крови. По стенам заработал крупнокалиберный пулемет. С потолка обшарпанного подъезда посыпалось штукатурка. Да еще и Артас перестал отвечать на атаки.

— Артас. Артас! — В ухе лишь шипение. — Черт!

Я раздраженно вырвал наушник из уха. Поднял голову вверх. Путь на крышу предстоял не близкий. Дождавшись когда пулеметная очередь, прекратит утюжить подъезд, выбрался из укрытия, кинувшись к лестнице. Преодолел всего пару пролетов. Дальше был такой огромной разлом, что перепрыгнуть через него можно было разве что с шестом. Свернул в полуразрушенный коридор.

С улицы слышались крики недобитых бойцов Вырки. Несколько раз здание ощутимо тряхнуло. Я направился к пожарному выходу, будем надеяться, что он цел. В этот момент в окно, мимо которого пробирался, ворвался дрон. Поймав меня в прицел, открыл огонь. До ближайшего укрытия было далеко так, что снова пришлось прибегнуть к дару. Огненный вихрь растворил в себе залп дрона. Налетел на беспилотник, сжег винты и оплавил корпус. Потерявшая управление машинка смерти зарикошетила об стены коридора. Я успел пригнуть голову, дымящийся дрон пролетел, мимо врезавшись в стену.

Над головой раздалось очередное жужжание, и еще один дрон влетел в коридор с верхнего этажа. Через дыру в полу. В это раз в меня полетели ракеты. Успел запрыгнуть в ближайшую комнату. Но ракеты не отставали. Теплонаведение значит. Выпрыгнул в окно, зацепившись за карниз. Ракеты пролетели мимо. Я как раз успел сделать подъем переворот, запрыгнув через пробоину в стене на этаж повыше. А вот «умные» снаряды среагировать не успели. Взрыв раздался этажом ниже. Будем надеяться, что они вернулись к своему хозяину.

На это раз меня занесло в часть здания с обрушенной крышей. Где-то здесь засел Артас. Под ногами валялись солидные куски бетона. Приходилось скакать как горный козел. В некоторых местах ползти. На позицию напарника меня навели отборные матюги и звуки выстрелов. Шустрые парни нам попались. Видимо не зря Ведун приволок на сходку именно их.

Пробравшись через очередной завал, я выбрался к открытой площадке. Зажавшись за обрушенной балкой, Артас пытался отбиться от тройки боевиков. Грамотно прикрывая друг друга, бойцы подбирались к его позиции с трех сторон. Вот только для меня они были как на ладони.

— Жри! — Один из боевиков вылез из укрытия намереваясь швырнуть гранату.

В этот миг в бой вступил я. Короткая очередь ударила прямо по зажимавшей гранату руке. Отстреленные пальцы отлетели в сторону. А больше ничем не сдерживаемая граната упала ему прямо под ноги. Раздался глухой хлопок и боец укатился за свое укрытие. Минус один.

Отвлекшись на шум, второй боец открыл огонь по моей позиции. Я упал у обрушившегося куска стены, спасаясь от обстрела. Пускай на виду были только ноги, но мне и этого хватило. Вдавив спусковой крючок, услышал крики боли. Противник завалился на спину. После чего мне оставалось лишь добить его короткой очередью. Второй готов.

Я вылез добить последнего, но этого не потребовалось. Поняв, что пришла помощь, Артас атаковал. Используя дар, вырвал кусок балки, за которой он прятался. Огромный обломок бетона полетел прямо в его противника. Боец успел пригнуться, но все рано не рассчитал. Кусок, пролетевший мимо, зацепил его плечо. Раздался противный хруст. Дикий вскрик, и боец, зажимая сломанную ключицу, завалился на покрытый трещинами пол. Пара выстрелов и его мучения прекратились.

— Не стреляй, — Артас вылез, из своего укрытия тяжело дыша. — Ты как раз вовремя. Еще немного и меня прикончили бы здесь.

— Я бы успел еще раньше, — прислонившись к стенке, я сменил магазин. — Но меня задержали дроны. Нас кинули.

— Ну а ты на что рассчитывал, — пожал плечами Артас. — От всего этого заказа за милю веяло смертью. Не стоило нам идти за Аспидом. Жажда наживы ослепила его.

— И не только его.

— Согласен. Иначе мы бы здесь не оказались. Что будем делать? Убираемся отсюда?

— Нет. Ты бывал в резиденции Ведуна?

— Мне совершенно не нравится ход твоих мыслей, — вздохнул Артас. — Насколько я слышал, у него есть поместье в центральном районе стаба. Туда можно добраться по подземной галерее. Там хотели тянуть водопровод, но забросили это дело. Слишком накладно. Еще на территории поместья он зачем-то держит элитника. Так мелочь, в укрепленном амбаре. Если освободить его думаю, он внесет дополнительную сумятицу. Вот только зачем тебе это? Мы не знаем, где это урод хранит кейс. Так, что тебе ничего не дадут мои знания.

— Мы идем туда не за кейсом.

— Тебе что эта внешница мозги запудрила? Нужно валить отсюда. Ведун получил, то, что хотел. И очень скоро сюда прибудет озлобленный папочка Краас с целой армией. Мне не хотелось бы оказаться между молотом и наковальней.

— Ты не понимаешь. Мы потеряли все. Неужели тебе не обидно, что все это зря. Мы остались без всего. С голой задницей. Последний мешок с трофеями пошел на откуп этому твоему Дуплету.

— Хорошо. И на что ты надеешься. Думаешь, Краас будет вести с нами дела? Если нас свои кинули, то и внешник с нами церемониться не будет.

— Ты не понимаешь. Ведун хочет использовать Адель как разменную монету. Ее отец давно облизывается на этот стаб. Если он сокрушит Вырку и захватит плотину, ему откроется выход в другие земли. А Ведун хочет сторговаться с ним благодаря Адель. Но если мы вырвем ее и передадим отцу, сомневаюсь, что он захочет нас прикончить.

— И ты предлагаешь отдать целый стаб на растерзание внешникам? Ты был в Периметре. Ты знаешь, что они делают с людьми. Никто не уцелеет.

— Это уже не наша проблема. Мы просто заберем, то, что заслужили, потом и кровью и свалим отсюда. Или ты хочешь уйти сейчас? Вот так просто отдав Ведуну наш билет в лучшую жизнь?

— Нет, — Артас процедил сквозь зубы. — Ты прав. Улей не то место где стоит печься о других. Идем отсюда.


— Содом посмотри, — сидя на башне движущегося танка, Гоморра передала напарнику бинокль. — Правда, Вырка огромна?

— Да, — кивнул внешник, вертя бинокль в руках. — Наши люди в стабе доложили, что Адель у Ведуна. Теперь настал черед сделать наш ход.

— Думаешь, мы успеем до прихода Крааса взять стаб?

— Я бы не стал гнать сюда столько людей, если бы не был уверен в успехе. Когда мы захватим Адель, у старого козла не будет другого выхода, как сложить полномочия.

— И тогда у Совета не будет другого выбора, как назначить тебя главнокомандующим, — глупо хихикнула Гоморра, наблюдая, как мимо промаршировала колонна солдат.

— Это даже не подлежит обсуждению.

— Как все удачно сложилось, — внешница положила голову на плечо Содома. — Мы много месяцев не могли подобраться к нему. Но в один прекрасный день его ахиллесова пята сама пришла к нам в руки.

— Мы бы разобрались с делом быстрее. Не следовало привлекать к этому делу муров.

— Но ведь они справились с задачей. Кто же знал, что они нарвутся на другую группу. Этот Ведун оказался хитрее, чем мы думали.

— Но ему это не поможет, — ухмыльнулся Содом, приподняв Гоморру за подбородок и глядя ей прямо в глаза.

— Представляю, как он удивиться, когда увидит под своими стенами наше войско. Он, наверное, думает, что раз уж Адель у него, то теперь весь стаб в безопасности, — рука Гоморры порхнула за воротник Содома, вытащив жетоны. — Жаль, что нельзя разрушить платину, что бы они все там захлебнулись.

— Увы, — цокнул внешник. — Тогда наша золотая птичка погибнет. Так, что придется брать эту богадельню штурмом. Ты провела инструктаж с нашим отрядом?

— Да. Они уже вне терпения.

— Отлично, — Содом мягко вернул жетоны на место. — Сегодня Вырка падет. А генерал Краас перестанет путаться у меня под ногами.

Глава 26

Взлом и проникновение

Из квартала мы выбрались уже затемно. Пройдя плохо освещенными закоулками и дворами, Артас провел меня прямо к подвалу одного из брошенных зданий.

— Кажется здесь, — парень выломал доски блокирующие дверь. — Милости просим.

— Откуда ты знаешь обо всех этих ходах?

— Я очень хорошо умею играть в покер, — пожал плечами напарник, будто это все объясняло. — Как то пришлось зарубиться с барыгами спека. Вот один из них и проигрался. На кон поставил карту Вырки со всеми «черными» тропами. Как видишь, победил я. Ну ты сам знаешь я парень любопытный. Так, что пока остальные побухивали в кабаках пролез все эти тропы вдоль и поперек. Тебе крупно повезло.

— Это точно, — отодвинув свисающий сверху, обломок доски я прошел внутрь.

Судя по многочисленным прогнившим коробкам с испорченным товаром, это был склад. Иногда под ногами шныряли толстые крысы, видать разожрались на столь внезапно привалившей «халяве». Да и обнаглели порядком. Когда я чуть не отдавил одному из грызунов хвост, он вместо того чтобы испуганно пища свалить с моего пути, злобно шипя попытался вцепиться мне в ногу. За что я тут же его покарал, пинком прямо по отвратному крысиному рылу.

— Да, крысятки тут одичали, — Артас расшвырнул особо наглых, пытавшихся ухватить его за пятки, парой сильных пинков. — Смотри под ноги внимательнее. У одного из стеллажей есть замаскированный люк. Он ведет в галерею.

— Нашел, — я откинул лист картонки в сторону. Перед нами предстала вмурованная в пол решетка, для пущей надежности она была перемотана цепью. — Не слишком-то хорошо ты ее замаскировал. Часть решетки виднеется из-под картонки.

— Ну, я торопился, — Артас без особых напрягов вырвал решетку вместе с цепью. — Да и не думал, что когда-нибудь доведется сюда вернуться.

Я полез в проем первым. Лестница была скользкой от влаги. На середине пути чуть не навернулся, пришлось прижаться к ступенькам, что бы не соскочить вниз. Нащупав ногой твердую поверхность, аккуратно опустился на бетонный бордюр. Артас скинул мне свою снайперскую винтовку. У меня колени подогнулись когда я ее поймал. Тяжеленая зараза. Но бросать ее, то же не вариант. Эта СВД много раз спасала мне жизнь.

— В сторону, — изрядно сократив себе спуск Артас спрыгнул прямо с середины лестницы. — Верни мое весло.

— Забирай свою бандуру, — я передал напарнику винтовку.

Мы двинулись вперед по мрачному сырому коридору. Дойдя до развилки тоннелей мы дружно притихли. Застыли на месте вслушиваясь в окружающую темноту.

Неподалеку мерно капала вода с проржавевших труб, пищали мыши и в этот момент до моих ушей донеслись приглушенные толстыми кирпичными стенами голоса. Сперва я решил, что мне показалось и это просто эхо наших собственных слов. Но спустя минуту голоса вновь зазвучали, но уже не так отчетливо. Видимо удалялись от нашей позиции.

— Ты это слышал? — Я обернулся к напарнику. — Здесь есть кто-то еще помимо нас.

— Это в западном рукаве, — согласно кивнул Артас. — Нам как раз в ту сторону.

— А вторая развилка куда ведет?

— Ее не прорыли до конца. Там тупик. Проект забросили. Ведун направил все силы на подготовку к войне. Есть всего одна ветка которая тянется к его особняку.

— О себе великий благодетель не забыл, — хмыкнул я, снимая штурмовую винтовку с предохранителя. — Ладно, будь готов к бою.

Пройдя по западному тоннелю мы остановились у обшарпанных ступеней ведущих в окутанную мраком неизвестность. Голоса здесь слышались как нельзя четко.

— Шевелитесь. Судя по карте осталось всего пара пролетов. Нужно успеть до нападения основных сил.

— Проклятые стоки, — раздался второй голос. — Ненавижу их.

— Согласен, — поддержал третий. — Потом будем вонять весь день. Хрен отмоешься.

Мы молча переглянулись доставая пистолеты. Жаль без глушителей, но наличие хоть какого-то дополнительного ствола уже радость для меня. Стараясь шуметь как можно тише мы прошли по лестнице. Судя по разговорам, это были внешники. Значит «доблестный» генерал Краас уже у стен Вырки. Интересно Ведун в курсе.

Впереди показалась затянутая в пятнистый камуфляж фигура. Спина была защищена массивным бронежилетом, больше всего похожим на черепаший панцирь. Сразу перед ним передвигалось еще несколько бойцов. Но сколько их было конкретно, разглядеть не давала вездесущая тьма.

Вжавшись плечом в стену я навел ствол на затылок внешника. Задержал дыхание, что бы мушка перестала предательски дрожать. Сделал выстрел. Надо сказать отдача у «Десерт Игла» что надо. Пуля разорвала голову внешника на части. Меня тут же поддержал Артас уложив еще одного внешника выстрелом в лоб.

— На шесть часов! — Успел завопить кто-то из бойцов привлекая внимание остальных.

В нас сразу же полетел град пуль. На помощь снова пришел дар. Огненный водоворот поглотил большую часть пуль, но атаковать в ответ я не смог. С пальцев сорвались лишь жалкие искорки. Дар истощился. Сегодня я и так использовал его на полную катушку.

Артас успел дернуть меня за плечо уводя в укрытие. Уступ за которым мы спрятались буквально тут же превратили в дуршлаг.

— Как насчет потока пламени? — Артас пытался высунуться из-за укрытия, но огонь был слишком плотным. — Сейчас это было бы как нельзя кстати.

— Не получиться, — покачал головой я. — Мой дар истощился. Придется справляться собственными силами.

Внешники тем временем продолжали давить, расстреливая наше укрытие из разнокалиберных стволов. Еще пару минут такого интенсивного обстрела, и от кирпичной колонны, за которой мы укрылись не останется и следа.

— А, пошло все! — Устав ждать когда прекратиться обстрел Артас метнул в тесный проход несколько гранат.

Разорвавшись прямо посредине толпы внешников, гранаты посекли сразу пару бойцов в клочья. Мы воспользовались сумятицей в рядах врага, открыв ответный огонь. Артас как всегда поражал своей меткостью. За то время что нам дала его дерзкая выходка, он успел поразить еще нескольких внешников прямо в голову.

— Газ. Пускайте слезоточивый газ! — Раздался приказ со стороны внешников.

Раздалось приглушенное шипение, и коридор заполнила сизая завеса. В горле тут же запершило. Глаза заслезились. Нам пришлось срочно ретироваться, но и наши противники не торопились атаковать. Поддерживая друг друга огнем они свалили через еще одно ответвление. За пару минут короткой схватки в тоннеле осталось порядка пяти трупов.

— Кажется, мы победили, — Артас привалился спиной к раздолбанному укрытию, зажимая простреленное в нескольких местах плечо. Отчаянная выходка не прошла для него даром.

— Не спеши радоваться, — я перетянул руку жгутом останавливая кровотечение. Наложил тугую повязку. Помимо боеприпасов мы так же раздербанили аптечку Леща. — Как минимум столько же бойцов еще живо.

— Все равно, — морщась от боли Артас встал на ноги. — Мы надрали этим уродам задницу.

— Ты не говорил что есть еще один проход в галерею, — я подставил напарнику плечо, помогая передвигаться по изрешеченному разнокалиберными пулями проходу. — Как они пролезли сюда?

— В подземелье есть еще как минимум три прохода. Но мне известен лишь тот, что на складах. Похоже Краас отправил за своей дочерью коммандос.

— Мы должны успеть первыми. Нужно опередить их. Иначе нам не видать награды.

Эта часть галереи была в плачевном состоянии. В некоторых местах обрушилась часть стен, из которых торчали остатки водопровода. В полу иногда попадались солидные пробоины, через которые приходилось перепрыгивать. Или обходить, прижавшись к не вызывающим доверие стенам тоннеля. Пару раз с потолка падали солидные обломки штукатурки. Но пока нам везло, они нас не задели.

На протяжении всего оставшегося пути через галерею нам так и не попалось больше ни одного отряда. Наверное, рыщут по соседнему крылу. Бойню что мы там устроили, только глухой не услышит. Я более чем уверен, что сейчас все внешники, что проникли в Вырку, заняты поисками Адель. А это значит, что покинуть стаб после завершения заказа будет проблематично.

— Пришли, — спустившись по заброшенному стоку, стены которого были покрыты странной светящейся плесенью, мы уперлись в решетчатую дверь. — Просто толкни ее она не заперта.

Прислонив товарища к стенке я распахнул дверь. Как он и сказал она оказалась не заперта. Дальше нам осталось лишь подняться по лестнице и откинуть люк в сторону. На улицах по-прежнему бродило лишь несколько собак. Да толстый черно-белый котяра вопил, сидя на трухлявом заборе.


— Не нравится мне окружающий пейзаж, — мы засели в густом парке раскинувшемся через дорогу, наблюдая за особняком Ведуна. Я решил поделиться своими опасениями с Артасом. — Но резиденция еще цела. Значит, тот отряд еще не успел добраться до Адель. Иначе звуки боя были бы слышны за километр.

— Ну, внешники наверняка сидят где-нибудь в соседних кустах, — задумался Артас почесав макушку. — Наверное планируют нападение как и мы. А вот бойцов самого Ведуна что-то маловато. Неужели битва за город уже началась?

— Не обязательно, — я нахмурился. — Может, он просто сосредоточил основные силы на территории своего дворца. Когда обладаешь таким ценным трофеем нужно беречь его как зеницу ока.

— Все может быть, — согласился напарник. — Лучше давайте прикинем, как влезать туда будем? Желательно без лишнего шума.

Резиденция главаря Вырки представляла собой двухэтажное здание, обнесенное забором с колючей проволокой. Возле ворот дежурит четверо бойцов. У крыльца было выложено заграждение в виде мешков с песком, за которыми располагалось пара пулеметов.

Да у него там настоящая крепость, — я передал бинокль Артасу. — Даже прожектор на крыше стоит.

— Как я и говорил, будем придерживаться начального плана. Я заберусь на дерево и буду тебя прикрывать. Толку от меня в открытом противостоянии не много. Ты же проникнешь на задний двор и освободишь элитника заключенного в амбаре. Удачи.

— Проще сказать, чем сделать, — я подсадил снайпера помогая ему взобраться на раскинувшую свою пушистую крону лиственницу.

— Когда просто, не интересно, — сверкнул улыбкой Артас. — А теперь шевели граблями. Пока внешники не раздолбали этот курятник первыми.

Подождав пока патруль скроется за углом забора я полез на штурм. Пришлось набрать солидный разбег что бы буквально взлететь на металлический профлист заграждения. Уцепившись за острый край больно впившийся в ладонь, я расплавил колючую проволоку расчищая себе проход. Хоть на что-то еще хватило крупиц дара.

Перевалившись через забор, упал прямо в росшие неподалеку кусты шиповника. Надо сказать непередаваемые ощущения. Больно ободрал щеку, выдрал несколько шипов из тыльной стороны ладони, но в целом остался цел.

Так а сейчас нужно первым делом найти тюрьму элитника. Хоть у меня с ними и связаны не слишком приятные воспоминания, но это наш единственный ключ к дому Ведуна. Так, что приступим.

Сад был не маленький, считай, большая часть заднего двора под него отдана. Так, что придется попотеть. Главное на патруль не нарваться. А их здесь судя по всему будет не мало.

Прокравшись вдоль клумбы с розами, вышел к небольшой вишневой рощице. Невдалеке послышалось собачье сопение. Так надо срочно ныкаться. Постараюсь обойтись без дара. Он еще пригодится, когда буду освобождать элиту.

Подпрыгнул, уцепившись за ствол вишневого дерева. Ободрал руку, но это мелочи, главное успел влезть на толстую ветку. Подо мной как раз в этот момент пошел патрульный с овчаркой на поводке. Как будто одного бойца не достаточно.

Дожидаясь, пока патруль пройдет, решил устроиться удобнее. Псина как назло облюбовала именно это дерево, что бы справить нужду. Так что сидеть придется долго и упорно. Я только решил сместиться немного выше, где листва была гуще, но мои маневры остановил треск, раздавшийся прямо под ногами. Ветвь обломилась, и я сверзился вниз. Едва не угодил в кучу сделанную собакой.

— Ты кто такой? — Боец опешил, а вот овчарка не стала дожидаться особого приглашения.

Сорвавшись с поводка, она оскалила пасть и попыталась меня цапнуть. В темноте ее глаза зловеще блестели, а изо рта текли тонкие нити слюны. То еще зрелище надо сказать. Я в последний момент успел вырубить ее ударом приклада в морду. Еще немного и она вцепилась бы мне в лицо.

Боец в этот миг сделал предупредительный выстрел в воздух, привлекая к месту схватки подмогу. Я успел пристрелить его быстрее, чем он перевел ствол на меня. А теперь нужно бежать как можно быстрее пока здесь не оказалась добрая половина всех патрульных.

Продравшись через какие-то карликовые деревца я выбежал прямо к бревенчатому срубу. Судя по громкому, тошнотворному урчанию тварь здесь. Скрываться уже смысла не было, поэтому я просто перебил замок одним точным выстрелом. Сад заполнил собачий лай. Прожектор, установленный на крыше, своим мощным лучом пытался высветить мою позицию. Надо торопиться.

Пришлось поднапрячься, прежде чем металлические ворота отошли в сторону. В загоне, сваренном из толстенных прутьев, находился элитник. К шее у него был прицеплен массивный ошейник. Цепь, отходящая от него, крепилась в ушке массивного штыря забитого прямо в бетонный пол. Помимо этих мер предосторожности. Загон закрывало два массивных засов, толщиной с туловище человека. Вдобавок они были усилены листами стали.

Да дружок, надежно тебя замуровали. Монстр подорвался при виде меня, бросился на решетку загона, но массивная цепь была слишком коротка, он смог дойти только до середины вольера. Похоже тварь голодна. И сейчас ей представится возможность пообедать.

Таких чудных зараженных, я еще не видел. Тварь не была шибко огромной. Едва доставала до потолка. Брюхо у него было алое, а сама шкура серая как у носорога, покрытая шипастыми пластинами. От нижней челюсти отходили два бивня как у слона, только гораздо короче. А сама злобно корчащаяся морда, напоминала череп какого-то доисторического зверя, обтянутая тонкой кожей.

— Ну и уродец же ты. Ладно, страхомутина видишь это?

Я покрутил «Десерт иглом» перед мордой твари.

— Это калибр двенадцать и семь с бронебойной пулей. Он разнесет твою башку как не хрен делать. Уж поверь. Так, что только попробуй рыпнуться в мою сторону. Я надеюсь мы друг друга поняли?

Элитник перестал бросаться на решетку и отошел в угол. Буду надеяться, что он понял, к чему я клоню.

— Давай так. Ты не будешь рыпаться на меня, а я сниму с тебя ошейник. И ты сможешь выйти на прогулку.

Монстр вместо ответа лишь уселся на бетонную плиту, выжидающе глядя на меня. Ждет скотина. Ну, давай посмотрим, кто из нас в итоге окажется шустрее.

Голоса снаружи становились все отчетливее. Так действуем быстро. Если что, сразу прибью скотину, что бы он не смог насадить меня на свои бивни.

Быстро сбросил засовы. Отворил загон. Решетка оказалась тяжеленой. Мне бы пригодился здесь Артас, но немного поупиравшись я и сам справился. Осторожно вошел на территорию вольера. Зараженный по прежнему продолжал сидеть смирно, лишь изредка почесывая спину.

Я шаг за шагом, то и дело, оглядываясь на распахнутый настежь вход, начал подбираться к элитнику. Самое интересное начнется, когда выйду из мертвой зоны. Интересно, элитник дождется, когда я его освобожу или сразу попытается меня прикончить.

Прошел мертвую зону, тварь по-прежнему не шевелилась. Но от меня не укрылось, как она уперлась передними конечностями в землю, на манер земной гориллы. К броску готовится? Да нет, не похоже. Вон, какой расслабленный. Сидит по сторонам посматривает.

Дальнейшее мое продвижение замедлилось еще больше. Идти не хотелось, но отступать уже поздно. Помолившись всем богам, которых знал, я плюнул на осторожность и одним рывком преодолел отделяющее меня от монстра расстояние.

Вопреки моим ожиданиям элитник не торопился рвать меня на части, вместо этого послушно подставил ошейник. Я приложил трясущиеся руки к металлической поверхности ошейника, нагревая его до предела. Только собирался добавить жара, как в помещения влетела граната и яркой вспышкой осветила все вокруг.

Я успел зажмурить глаза и отскочить в сторону, лишь ослабив ошейник. Большего сделать не успел. Тварь взбесилась и подскочила с места. В последний момент мне удалось проскочить у нее под лапой, повезло. Атака меня не задела.

В сарай ворвалась пятерка бойцов. Не разбираясь, они начали палить во все стороны. Наверное, рассчитывали, что хоть одна пуля, но меня заденет.

Свето-шумовая граната на пару с хаотичной стрельбой не добавили элитнику хорошего настроения. И так взбесившееся чудовище, стало еще яростнее и с силой сорвало ослабленный ошейник.

Похоже, удача была на моей стороне. Элитник кинулся на запаниковавших бойцов. Пока он рвал их на части, мне удалось выскочить через окно. Правда при этом сильно порезал предплечья, но лучше так, чем присоединится к воющим от боли и ужаса бойцам.

Отбежав на солидное от сарая расстояние, залег в какой-то канаве. Мимо пробежала пара бойцов. У одного на плече было РПГ или что-то крайне на нее похожее. Быстро весть о прорыве жемчужника донеслась до охраны коттеджа.

Повсюду были слышны крики, перемежающиеся громогласным рычанием. Элитник веселится вовсю. Стрельба не прекращалась ни на секунду. Стрекот автоматов и взрывы гранат были слышны отовсюду. Ну да Бог с ним. Теперь надо добраться до черного входа.

Стараясь, держатся подальше от звуков боя, они в основном переместились к западной части здания, я добрался к одному из пожарных выходов.

Дверь резко распахнулась, прижался к забору, рассчитывая на густую тень. Из дома вылетело несколько бойцов, два пулеметчика и один огнеметчик. Не останавливаясь, они направились вглубь сада, где бесновался элитник.

— Ну и заварушку ты там устроил, — я чуть не подпрыгнул от неожиданности, услышав голос Артаса у себя в ухе.

— Пусть побегают твари, — злорадно ухмыльнулся я. — Есть идеи где искать Адель?

— Попробуй на втором этаже. Жилые комнаты должны находится там. Если я конечно хоть что-то смыслю в подобной планировке. И у меня для тебя плохие новости.

— Что еще?

— Коммандос вломились через западную стену. Я попробую проредить их отряд. Но их очень много.

— Спасибо хоть на этом, — пройдя в распахнутую дверь пожарного входа я прижал приклад М-16 к плечу, готовясь к схватке. — Я вошел.

— Удачи, — прохрипел напоследок динамик наушника.

Глава 27

Битва за Верхнюю Вырку

Пройдя через пожарный выход, я оказался в узком коридоре. Впереди слышались, то и дело прерывающиеся переговоры по рации. Судя по тому, что мне удалось услышать, элитника не удалось остановить в парке. Теперь разъяренная тварь приближается к особняку. Видимо почуял большое скопление ходячего корма в здании. Надеюсь, это обстоятельство получиться повернуть в свою пользу.

Как говорил Артас, личные покои Ведуна находятся на втором этаже. Значит, Адель он наверняка держит поближе к себе. Вот только мне одно не понятно, неужели он еще не в курсе нападения спецотряда внешников. Как вообще он хотел связаться с Краасом, что бы его шантажировать? Вопросы, одни вопросы. Но ничего скоро я встречусь с Ведуном, и он на них ответит.

Внезапно в нескольких метрах передо мной распахнулась дверь комнаты. В коридор пулей вылетело несколько бойцов. Мне повезло, что рядом была еще одна комната и дверь оказалась не заперта. Я успел заскочить в нее до того как меня заметят.

— К главному входу быстрее! Элита уже в здании.

— Есть сэр!

— Колун ты на второй этаж нужно эвакуировать хозяина, у нас слишком мало бойцов мы не сдержим эту тварь.

— Понял.

Дождавшись, когда бойцы разбегутся, я вылез из комнаты. Перевел дух. Было бы неплохо понять в какой части огромного особняка я вообще нахожусь и куда нужно идти, но карты под рукой у меня не было. Так что приходилось медленно продвигаться, вперед надеясь на удачу.

Коридор резко петлял влево, но и вперед еще можно было пройти. Правда, не много. Проход обрывался, а путь мне преградила дверь. Взявшись за ручку с удивлением обнаружил, что дверь открыта. Они что тут вообще не закрываются? Заглянув внутрь, наткнулся на маленькую подсобку с уборочным инвентарем. Тут же закрыл. Ничего интересного. Значит, пойдем налево. Других вариантов все равно нет.

Пройдя по коридору этот отрезок пути, он оказался короче, чем предыдущий, я вышел в просторную залу. И тут же об этом пожалел. Повсюду валялись трупы. Массивные двустворчатые двери были просто сметены с петель. Я подоспел как раз в тот момент, когда освобожденный мною элитник разламывал напополам станковый пулемет. Монстр в считанные минуты разодрал на части противостоящих ему бойцов. Их не спасло даже наличие тяжелого вооружения.

Но и сам жемчужник не вышел невредимым из боя. Один бивень был обломан, а по нагрудным пластинам расползлась сетка трещин, через которую сочилась кровь. Все же боевики Ведуна успели подпортить шкуру этому чудищу. Хоть немного облегчили мне задачу.

— Х-р-р-р, — заурчала тварь, увидев меня.

Схватив раскуроченный пулемет за ствол, монстр, метнул его в меня. Я еле успел отскочить в сторону, спасаясь от летящей в мою сторону бандуры. Закрученный чуть-ли не в узел пулемет пролетел в опасной близости от моей головы, проделав в стене дыру солидных размеров.

Выхватив из кобуры «Десерт Игл» я открыл огонь. Отдача у него была зверская, но я справлялся. Да и точность оставляла желать лучшего. Но сейчас это было единственное оружие способное угомонить разбушевавшуюся тварь.

Пистолет сильно дернулся в руках, и пуля врезалась монстру в плечо. Элитник на собственной шкуре ощутил всю мощь двенадцатого калибра. Выстрел оказался столь мощным, что огромного монстра буквально развернуло на месте. Пуля расколола массивный наплечник костяной брони и засела глубоко в плече элиты. Будем надеяться, что кость то же раздробило.

— Арххх! — Ужасно заверещав, монстр бросился в атаку.

Я выстрелил еще раз, но хитрая тварь успела убрать голову в сторону. Пуля прошла по касательной, выбив лишь сноп искр из головы наглухо защищенной броней. Выстрелить еще раз я не успел. Пришлось срочно отпрыгнуть в сторону, уходя от смертельных ударов. Благо пространства в зале было много, есть где маневрировать.

Проскочив у монстра под рукой, я запрыгнул на ступеньки находящейся неподалеку лестницы. Элитник не отставал, обрушившись в прыжке на затрясшуюся под его не малым весом лестницу. Я выстрелил снова. Но на бегу, да еще и развернуться, толком не успел. Этот выстрел пропал впустую. Пуля отколола кусок от висевшей на потолке хрустальной люстры. Но мертвяку от этого не горячо не холодно.

Выбежав на второй этаж, я метнулся в коридор. Элитник уже взошел на второй этаж нагоняя меня. В этот момент из прохода, в который я направлялся, выбежало несколько бойцов. Огнеметчики! Не разбирая где человек, а где монстр бойцы атаковали. Языки пламени вырвались из сопел огнеметов. Все что мне пришло в голову это выпрыгнуть в окно, спасаясь от языков пламени. За спиной зарычал преследовавший меня элитник.

Осколки пробитого мною окна разрезали мне лицо, и я вывалился в какую-то скудно освещенную галерею. Быстро встав, обернулся. Несокрушимый монстр, рыча, прошел сквозь потоки пламени. Одним ударом он разорвал одного из огнеметчиков напополам, а второго выбросил в окно, ухватив за ноги.

Решив не испытывать судьбу я бросился по галерее прочь из этого крыла. Но далеко уйти не успел. Элитник пробил стену своей тушей и обрушился прямо на крышу галереи. Стальной каркас, из которого была сварена крыша, ощутимо просел, но все же выдержал вес монстра. Подозреваю, что это ненадолго.

Пробив потолок одним ударом элитник попытался ухватить меня за голову. Но я успел вжаться в стену. Чудовищная лапа впустую проскребла пол. А вот я решил не упускать шанс. Вскинув «Десерт Игл» выстрелил. Пуля пробила монстру надбровную дугу. Схватившись за поврежденный глаз, тварь зашаталась стоя на ненадежных перекрытиях. Высунувшись в пролом, я выстрелил еще раз. В этот раз попал в грудную пластину. Не удержавшись, жемчужник рухнул вниз. За ним последовала уцелевшая часть галереи.

Мне пришлось бежать как никогда в жизни, что бы, не последовать следом за монстром. На последнем отрезке вообще прыгнул, пробив собой дверь. Вкатился в небольшую комнату. Не давая времени на передышку сменил обойму и поднялся с пола.

Так теперь я в другом крыле. Возвращаться тоже не вариант, галерея, соединяющая два крыла была разрушена до основания. Сомневаюсь что монстр погиб, слишком не серьезная для него высота.

Выбравшись из комнаты, попал в очередной коридор, он ничем не отличался от предыдущих. Такой же невзрачный. По обе стороны стен тянулось множество дверей. Иногда они перемежались с огромными ростовыми зеркалами. Но мне до этого не было дела. Пробежав коридор, я сделал несколько поворотов. Заглядывал в каждую комнату по пути, но пока не Ведуна, не Адель я не встретил.

В этой части особняка-крепости не было вообще никого. Я даже начал сомневаться, что иду в правильном направлении. Пока на моем пути не распахнулась дверь, и из комнаты не выбрался Ведун. Держа Адель за руку, бывший наниматель направился в мою сторону. Но завидев меня, открыл огонь.

Я успел спрятаться за угол. Первые выстрелы выбили каменное крошево из моего укрытия, но дальше ничего не последовало. Осторожно выглянув, я успел заметить, как Ведун вместе с заложницей заскочил в другую комнату.

— Сдавайся! — Вцепившись в автомат я по стеночке начал пробираться к комнате в которой скрылся наниматель. — Тебя обложили со всех сторон. Внешники уже здесь. Тебе не уйти из особняка живым.

— Не лезь в то, чего ты не понимаешь, — включился в разговор. Отлично. — Не мешай мне спасать мой стаб.

— Ты кинул нас, — приблизившись к двери, я застыл у входа, не решаясь проходить внутрь. — Расплатись с нами и можешь идти на все четыре стороны.

— Пошел ты.

— Спаси меня! — Голос Адель прибавил мне храбрости, и я резким кувырком влетел в комнату.

Но Ведун снова меня обошел. Массивный стеллаж со скрипом отошел в сторону и, обхватив Адель за талию, паршивец скрылся в узком лифте с прозрачными дверями. Стараясь не отставать, я метнулся следом за ним. Не раздумывая прыгнул на крышу лифта. Снизу раздались выстрелы. Проклятый ублюдок решил прострелить мне ноги! От первого выстрела я успел увернуться. От второго уклонился лишь частично. Пуля не повредила ногу, но пробив крышу лифта, чуть не раздробила мне скулу. Оставив на память кровавую борозду на лице.

Дальше выстрелы прекратились, и внутри лифта началась какая-то возня. Это Адель вступила с ним в схватку, не давая меня изрешетить. А вот я ей помочь ни чем не мог. Стрелять через металлическую обшивку лифта нельзя.

Наконец прозрачная колба лифта опустилась и двери распахнулись. Первой вырвалась Адель, Ведун выскочил следом. В этот момент я спрыгнул с крыши лифта.

Обернуться и выстрелить он не успевал. Я, сшиб его с ног, и мы покатились по полу. К сожалению, мне не повезло, и противник оказался сверху. Врезав несколько раз, мне по лицу кулаком Ведун вырвал нож из ножен, закрепленных на моей разгрузке.

— Сдохни! — Брызжа слюной, он нанес сильный удар сверху вниз, целя мне в глаз. Рассчитывал покончить со мной одним ударом.

Все что я успел это выставить ладонь перед собой. Лезвие ножа разорвало кожу, пробив ладонь насквозь. Проскочило между костяшек пальцев, причиняя адскую боль. Из глаз посыпались искры, но я вовремя вернул самообладание. Ведун навалился всем телом, приближая острие ножа к моему лицу. В этот момент за спиной раздались выстрелы. Автоматная очередь разорвала ему грудь. И харкая на меня кровью, он повис у меня на руках безжизненной тряпкой. Отбросив его в сторону, я поднялся с пола, вытащив нож из ладони.

Не выпуская клинка из рук, бросил взгляд в сторону Адель. Внешница не торопилась опускать ствол в землю. Дуло М-16, мелко подрагивая, смотрело прямо на меня. Взгляд у девчонки был жесткий. Было видно, что убийство человека не перевернуло ее сознание. Убивать ей явно было не в первой.

— Зачем ты вернулся?

— Мы пришли за тобой, — стараясь не провоцировать Адель, на необдуманные поступки я убрал нож за спину. Одновременно прислушался к себе. Если она начнет палить во все стороны спасти меня сможет только дар. Который я сегодня и так растратил на полную катушку. Но судя по всему на еще один небольшой трюк у меня сил хватит. — После той заварушки на пустыре я и Артас решили вернуть тебя к отцу.

О том, что по особняку уже бродить отряд спасения внешников я предпочел тактично умолчать.

— Ты лжешь. Наверняка это очередная уловка, что бы продать меня кому-нибудь еще.

— Поверь мне, — я начал медленно приближаться к Адель не сводя глаз с оружия направленного в мою сторону. — Мы доставим тебя на базу. Просто опусти оружие. И я как можно скорее выведу тебя отсюда. Ты ведь понимаешь, что со мной у тебя больше шансов на спасение. В этот раз никаких подлянок.

— Хорошо, — Адель передала винтовку мне. Она хотела сказать что-то еще, но ее прервал жуткий рев раздавшийся неподалеку. — Это еще что такое?

— Не знаю зачем, но этот безумец, — короткий кивок в сторону Ведуна. — Держал у себя элитника. Я освободил монстра, что бы он отвлек бойцов от меня. Не бойся мы обойдем его стороной.

— Ты забрал цель? — Связь по наушнику была ни к черту, я едва уловил слова Артаса.

— Да.

— Где вы сейчас?

— Еще в особняке.

— Скорее выбирайтесь оттуда. Не знаю, что здесь происходит но, похоже, тот отряд внешников не единственный. В городе начались бои. Здесь целая армия этих упырей. Я снимаюсь с позиции. Встретимся у западных ворот.

— С кем ты разговаривал?

— Это Артас. Я поддерживаю с ним связь. У меня есть для тебя хорошая новость.

— Какая?

— Похоже, твой отец все же добрался до Вырки. Его отряды громят город. Так что не придется далеко идти. Нужно просто пересечь охваченный войной город.

— Этого не может быть, — замотала головой Адель. — Он не мог сюда так быстро добраться. Ведун говорил, что его люди неотрывно следят за войском моего отца. Он бы знал, если колонна двинулась к городу. Иначе, зачем ему я?

— Логично. Странно завладеть главным козырем в этой войне и не знать когда его стоит применить. Тогда кто это может быть?

— У меня есть предположение. Но я не хочу его озвучивать, пока лично не увижу этого человека.

— У твоего отца есть конкуренты?

— Да. Он называет себя Содом. Он давно копает под моего отца. Не перечесть сколько раз он пытался очернить его перед лицом Совета.

— Зачем ему это? — Пока мы говорили, нам удалось пересечь почти весь коридор.

— Он хочет руководить войсками Совета в Стиксе. То, что наши охотники охотятся за вашими внутренностями лишь верхушка айсберга. Конечную цель не знает даже мой отец. Все в руках Совета. А они ни кого не посвящают в свои планы.

— И что этот ваш Совет поощряет грызню между своими военачальниками? Это же ослабляет войска.

— Этим толстосумам плевать на всех. Им все равно кто победит Содом или Краас. Главное что бы конвейер ни останавливался.

— Стой, — мы остановились у гигантского пролома, которым обрывался коридор.

Перебравшись через гору обломков, снова выбрались во внутренний двор. У разрушенного фонтана бесновался не добитый мною элитник. Подобрав осколок чаши фонтана, он громил им стоявший напротив пикап. Буквально за несколько ударов он превратил бронированную машину в гору хлама. Вокруг бегало несколько бойцов с револьверными гранатометами. Они методично обстреливали тварь. Но осколки гранат не могли пробить броню элитника.

— Нужно попытаться проскочить мимо них на ту пожарную лестницу, — здесь крепость Ведуна стояла стеной, наглухо перекрывая проход в сад, откуда я пришел. — Оттуда на второй этаж. А там я думаю и до выхода не долго.

— Проще сказать, чем сделать.

— Просто держись рядом, об остальном я позабочусь сам.

— Как скажешь.

— Погнали.

Дождавшись, когда бойцы отвлекут монстра от пожарной лестницы мы выбежали из своего укрытия. Пробежать надо было всего двести метров. Но элитник не позволил нам этого сделать. Играючи подцепив раздолбанную в хлам машину, он снес ею мельтешивших у его ног бойцов и метнул в нашу сторону. Пришлось срочно менять направление движения.

Повезло, что не успели далеко отбежать от кучи кирпичей, возле которой прятались. Уйдя от столкновения с летящей машиной, полезли на гору обломков оставшихся от стены. Иногда под руками попадалась выступающая арматура, что облегчало подъем. Но этого все равно было не достаточно.

Ударив себя в грудь, на манер гориллы, элитник бросился покорять наш импровизированный Олимп. У ловкого мертвяка это получалось гораздо быстрее, чем у нас. Адель успела оттолкнуться от попавшего под ногу обломка и уцепиться за выступающий сверху козырек. А вот мне так не повезло. Нога попала в трещину. Я провалился по самое колено. Почувствовал, как по ободранной ноге потекли горячие струйки крови.

Элитник ухватил меня за разгрузку и вздернул вверх. Я взвыл от боли в раненной ноге. От такого обращения поврежденная конечность едва не сломалась. Раззявив свою отвратительную пасть, монстр обдал меня дикой вонью из своей необъятной глотки. Его челюсти клацали так близко, что я мог разглядеть застрявшие между зубов куски мяса, оставшиеся от предыдущих жертв. Отличный вид перед смертью.

Я застыл в ожидании, когда клыки начнут рвать мою плоть, но этого не произошло. Раздалось несколько выстрелов. Один, из которых снес монстру полголовы. Элитник разжал ослабевшие пальцы и, повесив руки вдоль тела, рухнул с горы обломков. Мое падение смягчила туша твари, на которую я рухнул следом. Похоже, я поспешил разувериться в своей удаче. Успел подняться с колен и подхватить на руки спрыгнувшую сверху Адель. Едва удержался на ногах. Ободранная голень вновь напомнила о себе резкой дергающей болью.

— Поставь ее на землю и подними руки, — на балконе стоял снайпер внешников державший меня на прицеле. — И только попробуй рыпнуться. Все чисто шеф. Тварь мертва.

Сразу после этих слов на балкон высыпал отряд внешников. Гремя по лестнице десятками ног, они спустились в сад. Взяв нас в кольцо, каждый считал своим долгом тыкнуть мне стволом прямо в лицо. Как будто я и без этого не понял, что дело швах. Обложили со всех сторон.

Вперед вышел высокий белобрысый внешник. У правого глаза «красовался» уродливый багровый шрам. Форма на его мощной фигуре еда не трещала по швам. Я и сам был не маленький, но этот верзила даже меня переплюнул. Первый раз встречаю человека при разговоре, с которым мне приходиться задирать голову вверх.

— Содом, — мрачно процедила сквозь респиратор Адель, смерив внешника презрительным взглядом.

— А я думал, что ты меня не узнаешь, — скрестив мощные руки на бочкообразной груди, Содом насмешливо наблюдал за грязной и оборванной девчонкой. — А вот я тебя узнал с трудом. Только посмотри на себя. Твоя мать явно не обрадовалась бы, если увидела тебя такой.

— Заткнись, — Адель не обращая внимания, на направленные в нашу сторону стволы сделала шаг вперед. Ну да ей бояться нечего. Вряд-ли внешники затеяли всю эту операцию, что бы просто пристрелить ее. — Не смей говорить о ней.

— Признаться честно, я думал, гибель твоей дорогой матушки сломает мужественного генерала Крааса, — продолжал глумиться Содом, чувствуя свою безраздельную власть. — Ты даже не представляешь, сколько денег я отдал, что бы добыть ту лихорадку. Сколько времени потратил, что бы найти нужных мне людей способных справиться с этим заданием. И все оказалось зря. Краас не отступил. Ведь у него еще оставалась его дорогая дочурка.

— А-а-а-а! — Это был крик такой неистовой ярости, что даже у меня мурашки побежали по коже.

Презрев опасность, Адель бросилась на Содома пытаясь вцепиться ему в лицо. Внешник без труда увернулся от неуклюжих замахов Адель, врезав ей коленом под дых. Потеряв равновесие, девчонка упала на колени. Боевой пыл у нее тут же угас.

— Будь моя воля, — Содом обхватил Адель за нижнюю челюсть своей могучей ладонью. — Я бы уже убил тебя. Но тогда твоего папочку ничто не остановит. Так что тебе повезло. Пока он не подпишет прошение об отставке, ты будешь жива.

— Зачем вам все это? — У меня до сих пор в голове не укладывалось, что такой переполох развели из-за какой-то девчонки. — Вы взяли штурмом целый стаб ради нее. Почему?

— Все просто, — Содом вздернул Адель за волосы, поднимая с газона. — Нам нужен доступ на северные земли. Вы называете их Заполярье. У здешних научников есть, то, что может перевернуть ход ведения боевых действий. А этот проклятый стаб встал на нашем пути. И не только он, — косой взгляд в сторону Адель. — Так уж вышло, что ее папаня возглавляет этот поход. Что и сделало ее разменной монетой в этой игре.

— А тебе что до того кто будет возглавлять войско?

— Это уже не должно тебя заботить. Тебе осталось жить ровно минуту. Можешь передать привет своим друзьям как их там. Шрапнель и Стилет кажется. Ты бы видел, что мои парни с ними сделали. Даже мне чуть не поплохело от такого зрелища.

— Мразь, — процедил я, сквозь плотно сжатые зубы, чувствуя, как гнев переполняет меня. — Я вырву сердце из твоей груди и заставлю на это смотреть.

— В следующей жизни, дружок, — усмехнулся Содом, похлопав меня по щеке. — Уходим. Вы зачистите здесь все и подтягивайтесь на центральную площадь.

— А с ним что, — прогнусавил один из бойцов, кивнув в мою сторону.

— Убейте, — внешник бесцеремонно поволок Адель к лестнице.

— Хана тебе дружок, — прогнусавил все тот же противный голос. — Это тебе за наших товарищей в канализации.

Внешник смачно врезал мне прикладом прямо в голову. Словив вездесущие звездочки, я упал на газон. Похоже, эти садисты не собираются просто пристрелить меня. Они решили поиздеваться напоследок. Что ж тем хуже для них.

Как я и говорил у меня остался запал на еще один фокус. Энергия переполнила меня, и я высвободил ее наружу. Огненное кольцо буквально испепелило находившихся возле меня внешников. Выброс энергии был так силен, что от их тел осталась лишь горстка пепла. Из носа и ушей тут же пошла кровь. Перед глазами все плыло. Похоже, я перестарался.

За сегодня я так часто прибегал к дару, что удивлен, как еще стою на ногах. Но сейчас не время отключаться. Свинтив пробку с фляги, я опрокинул внутрь себя дозу столь необходимого мне сейчас живчика. Зрение, наконец, перестало «плыть», а ноги предательски трястись. Уже что то.

Взобравшись на лестницу, я вбежал на второй этаж. Найдя спуск на первый этаж, вышел к главному холлу. Повсюду трупы и осколки битой плитки. Выбежал во двор через отсутствующие на своем месте двери.

Там застал, не успевшую погрузится в хаммер группу внешников. Машина Содома уже успела выскочить за ворота. Выхватив пистолет, нажал на спусковой крючок. Первая пуля разорвала голову стоявшему ближе всех солдату. Вторая отбросила еще одного бойца прямо на лобовое стекло. Третья настигла попытавшегося забежать за укрытие внешника, врезавшись тому между лопаток. Сила удара была такова, что его буквально перевернуло в воздухе. На асфальт он упал безжизненной грудой мяса.

Все. Дальше лишь холостые щелчки. Отбросив бесполезный пистолет в сторону, сорвал с шеи у одного из трупов компактный пистолет пулемет. Сгодиться.

Стащив раскорячившегося на лобовом стекле внешника за ногу, я сел за руль хаммера. Сняв машину с ручника, выжал сцепление и вдавил педаль газа до упора. Двигатель взревел, а из шренкеля вырвалось черное облако газов. Набирая скорость, машина покинула поместье Ведуна. Я выкатил на дорогу. Обзор через разбитое стекло был не очень. Но спустя пару километров я приноровился. Хаммер Содома мчал спереди. Завилял по дороге пытаясь оторваться.

В стабе происходило нечто неописуемое. Повсюду носились люди. Горели здания. Несколько раз мимо промчалась дымящаяся бронетехника. Выстрелы трещали со всех сторон. Несколько даже попали, по-моему, хаммеру. Но пока ничего критичного. Машина все еще была на ходу.

Прямо над нами пронесся вертолет, атаковав ехавший впереди хаммер Содома ракетой. Машина вильнула в сторону уходя от взрыва. Ракета разорвалась рядом с правым крылом хаммера. Взрывом оторвало дверь, и один из внешников вылетел из машины с оторванной рукой. Хаммер закрутило, и он вылетел на тротуар, врезавшись в подвернувшееся поблизости дерево. Из-под капота поврежденной машины тут же полезли языки пламени. Один из внешников вылез через окно. Попытался занять позицию, чтобы открыть по мне огонь, но я просто сбил его на полном ходу.

Еле смог справиться с управлением. Резко выкрутил руль в сторону, одновременно бросая педаль газа. Противно воняя жженой резиной, машина остановилась прямо напротив поврежденного хаммера внешников. Открыв дверь, я выскочил, наружу. Подбежал к задней двери вражеского хаммера. Уже ухватился за ручку, чтобы помочь Адель освободиться, как меня на землю поверг сильнейший удар. Дверь резко распахнулась и врезала мне прямо по лбу.

Не ожидая такого подвоха, я повалился на землю. Надо мной нависла огромная фигура с окровавленным лицом. Я попытался ухватиться за пистолет-пулемет, висевший у меня на шее, но верзила опередил меня. Резко сорвав оружие, он отбросил его в сторону. Я воспользовался моментом, врезав Содому двумя ногами прямо под вздох. Ощущение такое будто в бетонную стену ударил. Пятки загудели.

Удар получился не очень, внешник лишь немного скривил рожу. Но я и не этого добивался. Главное что мне удалось отбросить его в сторону. Тем самым я выиграл столь необходимое мне время.

Встав на ноги, я выхватил нож. Не разгибаясь, нанес Содому опасный низкий удар, метя прямо под ребра. Я ожидал увидеть, как ублюдок повиснет на лезвии ножа, но этого не случилось. Внешник оказался куда более опасным бойцом, чем я предполагал.

С легкостью увернувшись от моего удара, он врезал мне локтем справа. Попал прямо в челюсть. Я ощутил, как у меня затрещали кости, а рот наполнился кровью. Сплюнув кровавую слюну, я застыл напротив ожидающего очередной атаки противника.

— Тебе придется сильно постараться, что бы победить меня иммунный. Давай покажи мне, на что ты способен.

Перехватив нож обратным хватом, я напал снова. В этот раз нанес широкий маховый удар. Прямо наискосок, метя Содому в глотку. Не знаю как, но он успел поднырнуть прямо под замах, и, оказавшись у меня за спиной, резко двинул локтем назад. В этот раз мне прилетело прямо в затылок. Я покачнулся едва, не выронив оружие.

Содом напал со спины. Пытаясь добить меня в прыжке ударом локтя по темечку. Но в этот раз я не упустил возможность. Резко обернувшись вокруг своей оси, нанес удар. Нож настиг свою цель. Оставив на груди внешника впечатляющих размеров кровавую борозду.

— Уже лучше, — кивнул Содом. — Я думал, ты так и будешь танцевать с этой зубочисткой в руках. Но, похоже, хоть у кого-то в этом стабе есть хребет. Чего не скажешь о твоих друзьях. Они и дня не продержались. Почти сразу вас сдали.

— А-ррр! — В груди заклокотала дикая ярость. Взгляд затуманила багровая пелена. Адреналин буквально кипел в моей крови.

Плюнув на приемы, я тупо заработал ножом как шилом. Нанося серию быстрых тычков в грудь, живот, голову. Все что я сейчас хотел это покончить с ним.

Но сказать проще, чем сделать. Руки Содома замелькали с невероятной для такой туши быстротой. Сбивая мои бестолковые тычки в сторону, внешник отвечал весьма тяжелыми ударами. Раскрытой ладонью по носу. Да с такой силой, что у меня голову задрало к небесам. Снова отбив. Боковой в челюсть. Я почувствовал, как ноги подкосились. Перехватив мою руку за запястье во время очередного удара, вывернул ее под неестественным углом.

Нож выпал из раскрывшейся кисти. Хлесткий лоу-кик выбил из-под меня опору и, перелетев через спину Содома, я завалился прямо на асфальт. Воздух вылетел из моих легких, перед глазами все плыло. Давно я не получал таких люлей в рукопашной схватке. Не хотелось этого признавать, но Содом был гораздо сильнее меня.

— Передавай привет своим друзьям на том свете.

Подошва берца уперлась мне в глотку. Содом наступил прямо на кадык. Начал давить. Я ощутил, как кадык начал выгибаться внутрь. В панике попытался ухватиться за оброненный нож, но ни как не мог достать. Есть! Пальцы подцепили скользкую от крови рукоять.

Лезвие с хрустом вошло Содому сбоку. Прямо в калено. Я изо всех сил провернул, выворачивая сустав. Внешник истошно завопил отступив. Вырвав нож, я снова поднялся, в который уже раз за этот проклятый день. Лезвие пробило Содому глотку. Перебило хребет и вылезло с другой стороны. Выпучив глаза проклятый садист, наконец, испустил дух, замертво рухнув у моих ног.

Но радоваться победе было некогда. Адель все еще была в опасности. Я помог ей выбраться из салона. Одновременно с этим добил пытавшегося что-то передать по искрящемуся радио водителя.

— Ты убил этого скота, — Адель неверяще смотрела на труп Содома. — Моя мать отомщена. Я благодарна тебе.

— Все потом, — отмахнулся я, ухватив Адель за руку. — Нужно убираться из этого адового котла.

— Как скажешь.


Стоя на холме, Гоморра с нескрываемым наслаждением наблюдала в бинокль, установленный на высокую треногу, за гибелью Вырки. Танки и реактивные минометы буквально сровняли защитные укрепления с землей. Массивные гаубицы сеяли панику по всему периметру стаба. От огромных снарядов пущенных навесом нигде не было спасения. А довершали разгромную картину вертушки, заливая все вокруг себя напалмом.

— Повтори еще раз, я тебя не слышу, — стоявший у рации радист ни как не мог поймать нужную частоту. — «Браво» это «Дельта». Попробуй повторить свое сообщение. Я вывел тебя на другой канал.

— Повторяю. Содом мертв. Цель потеряна. Повторяю, — в этот момент внешника прервало шипение, за которым были отчетливо слышны звуки выстрелов.

— «Браво» это «Дельта», — радист завозился у аппаратуры пытаясь настроить передачу. — «Браво», проклятье! Отзовитесь. Как слышите? «Браво». Прием. А черт, связь совсем ни к черту.

Бинокль выпал из рук Гоморры, и она повернулась к радисту. Глаза были полны слез. Она находилась неподалеку и все прекрасно слышала. Отряд ее любимого потерпел поражение. Смахнув слезы с глаз, она твердым голосом произнесла:

— Прикажи гаубицам перевести огонь на плотины.

— Но в стабе наши штурмовые группы. Их смоет волной.

Выхватив из набедренной кобуры пистолет, Гоморра хладнокровно расстреляла осмелившегося с ней спорить радиста. Подойдя к радиоприемнику, вдавила тангетку до предела:

— Артиллерия! Перенаправить огонь на плотину. Уничтожьте ее!

Вот и все. Микрофон выпал из рук. План «б» приведен в действие. Гоморра до последнего рассчитывала, что ей не придется говорить этих слов. Но все же это произошло. Обернувшись в сторону Вырки, она проводила взглядом рухнувший прямо у плотины снаряд. Ничего это только пристрелка. Она не покинет этот холм, пока не увидит, как проклятый стаб скроется в морской пучине.

Глава 28

Выжить после…

— Только посмотри на это, — Адель дернула меня за плечо, отвлекая от дороги.

— Вижу, — я бросил мрачный взгляд на плотину.

Снаряды один за другим врезались в толстые стены плотины. По поверхности пошли трещины. Кое-где начали откалываться целые куски. Сквозь пробоины пенными потоками пробивалась вода. Понемногу заполняя стаб. Последней каплей стала слитная атака пары вертолетов. Ракеты, пущенные ими, расширили пробоину проделанную снарядами гаубиц.

По стабу прокатился роковой гул и больше не сдерживаемые ничем потоки воды ворвались в город. Огромная зеленая волна обрушилась на стаб. Сминая все на своем пути. Разбушевавшаяся стихия не делала различий между своими и врагами. Перед ней все были ровны. Могучие волны сминали здания. Не оставляя от красивой сказки под названием Верхняя Вырка и следа.

Цунами постепенно приближалось к центру города, по которому мы сейчас ехали в сторону западного выхода. Не надо быть гением, что бы понять, что мы не успеем. Но и погибать так глупо после всего пережитого то же не очень то хотелось.

— Что ты делаешь? — Адель непонимающе уставилась на меня, когда я резко свернул в сторону. — Нам же к западным воротам.

— Мы не успеем, — я приметил высокий шпиль в паре кварталов от нас. — Волна скоро накроет центр города. Нужно подняться как можно выше. Видишь ту телебашню?

— Да, — кивнула Адель, проследив за моим взглядом. — Но что мы будем делать потом? Как спасемся?

— После об этом будем думать, — я резко увел машину в сторону, чуть не влетев в огромную пробоину. — Сейчас для нас главное успеть.

Нам повезло, у шпиля не было сражения. Да и не до битв сейчас ни внешникам, ни защитникам города. Все спасались кто куда. Оно и понятно. Неукротимая стихия никого не пощадит. Тут как говорится, кто успел.

Припарковав машину едва ли не у самых дверей, мы дружно забежали внутрь здания. Здесь все было порушено. Как впрочем, и везде. На ступеньках в нелепых позах застыло около десятка изрешеченных тел. Хотя когда вокруг кипит такая бойня, смерть не выбирает где в какой позе застать свою жертву.

Мы бегом ворвались на лестницу. На этом, наша фора, отпущенная гигантской волной, рухнувшей на башню, кончилась. Потоки воды выбили стекла, заполняя внутреннее помещение водопадами соленой жидкости.

Так быстро я еще никогда не бегал. Ноги горели огнем, но все же мы успели выбраться на крышу. К счастью вода не поднялась выше шпиля. Так, что у нас был хоть небольшой относительно сухой островок, где можно было переждать пока бушующие потоки пройдут стороной.

— Вот это влипли, — прошептал я, наблюдая, как мимо проплыл кусок здания.

— Мы умрем здесь, — Адель инстинктивно прижалась ко мне.

Повсюду насколько хватало глаз, распростерлось синее полотно моря. Лишь иногда мимо проносились обломки домов и раздувшиеся трупы. Вырки больше не было. Ее похоронило море. Оно голодным львом набросилось на стаб, преодолев сдерживающую ее плотину. Мы пережили бойню, учиненную внешниками, но теперь перед нами стояла новая задача. Выбраться из этой западни.


Два дня спустя.

— Это бесполезно, — Адель, прикрыв голову от палящего солнца моей курткой, наблюдала за моими тщетными попытками добыть рыбу.

— Я не хочу сдохнуть здесь с голоду, — обломав кусок антенны, я использовал ее как острогу, выжидая, когда мимо будет дрейфовать рыба. Заметив блеск серебристой чешуи, нанес удар. Вошедшая в воду острога подняла тучу брызг, угодив во что-то твердое. — В этот раз мне повезло.

— Это первая рыба, пойманная тобою за несколько дней, — Адель без энтузиазма наблюдала, как я победно трясу добытым трофеем.

— Главное что начало положено, — скинув рыбу на ближайший булыжник, я принялся потрошить ее ножом. — Хоть чем-то можно будет закинуться. А то жрать охота сил нет. Тебе оставить?

— Подожди, — отмахнулась внешница. Прихватив с собой бинокль, она взобралась на шпиль и уставилась вдаль. — К нам приближается вертушка. Но кто там друг или враг пока не понятно.

— Если учесть, как нам везет в последнее время, я бы не стал рассчитывать, что они здесь за тем что бы спасти нас, — прихватив с собой винтовку, оставленную неподалеку, я сам взобрался на шпиль. Прикрыл ладонью глаза от палящего солнца, всмотрелся вдаль. И правда, едва различимая точка, на горизонте постепенно увеличиваясь в размерах приближаясь в нашу сторону. — Нужно убираться со шпиля. Спрятаться мы все равно не сможем, деваться нам не куда. Но и стоять здесь, как мишени в тире не дело.

— Как скажешь, — кивнула Адель, спускаясь следом за мной. — Что делать будем, если они захотят нас убить?

— Мой дар восстановился так, что думаю я смогу доставить им неприятности.

— Хоть, что-то радует, — буркнула Адель.

Прошло пара минут, и вертушка зависла над нашей площадкой. Спасаясь от возможного обстрела снайперов, мы спрятались за небольшой кучей обломков. Но в нас никто не спешил открывать огонь, или запускать ракету. Вместо этого с вертушки опустилась веревочная лестница. По ней к нам спустился человек в военной форме.

Выглянув из укрытия, я выругался. Внешник. Черный полевой костюм, на голове оливковый берет, из-под которого выбиваются седые волосы. Старческое морщинистое лицо до носа закрыто респиратором. На ногах видавшие виды берцы. Мужчина был в возрасте, но все еще довольно крепко сложен.

Увидев, как я выхожу из укрытия, держа его на мушке М-16, он даже не дрогнул. Медленно поднял руки вверх, демонстрируя, что не вооружен.

— Не стреляй в него, — Адель опустила направленный на внешника ствол в землю.

Я недоуменно уставился на нее. Девчонка вышла из-за моей спины, не дойдя до старика буквально пары шагов.

— Наконец-то я нашел тебя, — он попытался обнять ее, но Адель резко отстранилась.

— Не подходи ко мне отец, — теперь понятно, почему она такая спокойная.

— Что с тобой случилось? Почему ты сбежала с базы? Я ведь тысячу раз говорил тебе, что Улей не место для прогулок. Посмотри куда, тебя завело твое упрямство. Хорошо, что я нашел тебя.

— Я была не права когда ушла, — мрачно кивнула Адель. — Но почему ты не сказал мне, что мать отравили? Из-за твоих интриг ее убили. Ты знал, что Содом давно копал под тебя? Что я была следующей в его списке.

— Адель, — генерал Краас вновь попытался приблизиться к Адель, но та снова отошла на шаг назад. — Послушай, сейчас слишком многое поставлено на кон. Это не просто очередная экспедиция за генным материалом. Если я добьюсь успеха, меня примут в Совет. Я знал, что этот ублюдок что-то задумал. Но у меня просто не было времени заниматься этим. Но сейчас все хорошо. Его отряд разгромлен у Вырки. Самого Содома мы не нашли. Да и эта бешеная тварь Гоморра сбежала. Но как только мы прибудем на базу, я вплотную займусь этим вопросом.

— В этом весь ты, — голос Адель дрожал, казалось, она вот-вот расплачется. — Тебе плевать на мою жизнь. Все вокруг для тебя просто инструмент. Видеть тебя не хочу.

— Содом мертв, — решил вклиниться в разговор я. Пока Адель не вцепилась своему «дорогому» папочке в глаза.

— А ты еще кто такой? — Краас при виде меня скривился как от зубной боли. — Только не говори, что ты связалась с иммунными.

— Его зовут Пепел, — вмешалась Адель. Горечь из ее слов моментально ушла. — Если бы не он и его люди Содом сместил бы тебя с твоего поста. Он хотел шантажировать тебя мною. Но Пепел ему помешал.

— Значит одной проблемой меньше, — пожал плечами Краас. — Уходим отсюда. Совет ждет меня с докладом.

— Только если мы возьмем его с собой, — Адель вцепилась в мою руку мертвой хваткой. — Без него я не пойду.

— Так не пойдет, — покачал головой Краас. — Я не могу взять его на базу. Мы с ними по разные стороны баррикад. Так, что ему придется остаться здесь.

— Тогда проваливай на свою базу и забудь обо мне, — глаза Адель метали молнии.

— Ты же знаешь, что я не могу оставить тебя здесь. Ты моя дочь. Наследница будущей империи, которую я в скором времени построю, — вот это старика понесло.

— Нет. Или делаем, как сказала я, или ты вернешься на базу без меня.

— Честно сказать, — притворно вздохнул Краас. — Чего-то такого я примерно от тебя ожидал, — короткий щелчок пальцами и из вертолета показался снайпер. Он тут же взял меня на прицел. — Если ты сейчас не пойдешь со мной, его пристрелят.

— Ну и мразь же ты, отец, — не сказала, буквально выплюнула Адель.

— Довольно демагогии, — слова Крааса подкрепил выстрел, сделавший солидных размеров пробоину у моих ног. — Следующая пуля оторвет ему голову. Так что его жизнь в твоих руках. Можно сказать теперь вы в расчете.

— Прости, — Адель повернула ко мне заплаканное лицо. — Я не смогу помочь тебе как обещала.

— Все нормально, — я не сводил глаз со снайпера. В принципе можно рискнуть использовать дар. Но, что мне это даст? Да он солидно возрос после приема жемчужины. Но сомневаюсь, что я смогу уничтожить целый боевой вертолет. Так что в этот раз шах и мат Пепел. Шах и мат. — Иди. Я придумаю, как выбраться отсюда.

— Вот видишь, — Краас вырвал руку Адель из моей ладони. — Любой спор можно решить конструктивно. Главное это предоставленный вовремя контраргумент.

Дождавшись, когда Адель взберется по шатающейся на ветру лестнице, Краас обернулся ко мне. Сняв с пояса небольшой мешочек, он кинул его мне. Не отрывая взгляда от вертолета, я поймал подарок внешника.

— Что бы, не говорила моя дочь, но я всегда ценил хороших солдат. Это твоя награда за то, что избавил меня от Содома. Воспользуйся ею, если сможешь выбраться отсюда.

— Что там? — Я потряс мешочек, обращаясь к Краасу.

— Вы называете это жемчужиной, — ответил Краас, взбираясь на лестницу. — При других обстоятельствах я бы убил тебя. Но враг моего врага мой друг. Так что удачи.

Проводив взглядом, отдаляющийся вертолет я открыл мешочек. На дне одиноко поблескивала белая жемчужина. Подцепив ее руками внимательно осмотрел. Идеально круглая, поверхность немного шероховатая. Стукнув по ней, кончиком ножа услышал металлический перезвон. Настоящая. Только вот что мне с ней делать, если я не придумаю, как свалить отсюда.

— Я так и думал что это ты, — за спиной раздался до боли знакомый голос. — Эту блестящую лысину я узнаю из тысячи.

— Артас, — я обернулся к напарнику. Снайпер, ухмыляясь, дрейфовал на моторной лодке прямо у самого островка. — Как ты выжил? Откуда у тебя лодка?

— Залезай, — Артас помог перенести снаряжение в лодку. — Пора валить отсюда, — заведя мотор, он направил лодку прочь из затопленного стаба.

— Так, где ты это добыл?

— Когда побежал к западным воротам увидел, как гаубицы начали бомбить плотину. Тут до меня сразу дошло, что мне не успеть. А уж когда вода хлынула в стаб я начал искать место, где можно было переждать этот кипеш. Набрел на какую-то высотку. С парой бойцов из вырки там отсиделись. Потом к нашему острову прибило пару бревен, ну мы недолго думая направились вплавь. Но повезло только мне. Остальных накрыло волной. Больше я их не видел. Проваландался немного на бревне, мимо дрейфовала лодка. Я ее тут же оседлал. Тут был хавчик, но я его уничтожил.

— Да ничего, — промычал я, пережевывая сырую рыбу, которую выловил до этого. — Спасибо, что хоть сразу не свалил.

— Была такая мысль, — кивнул Артас. — Но потом жаба задавила. Слишком при тебе шикарные стволы остались. Вот я на их поиски и отправился. А где наша подруга? Только не говори, что ты позволил ее грохнуть.

— Нет. До тебя здесь была вертушка. С ней прибыл ее отец. Он забрал Адель с собой.

— А чего же этот козел кинул тебя?

— Мне повезло, что он вообще меня оставил в живых.

— Значит, плакала наша награда.

— Не совсем, — я перекинул Артасу мешочек с жемчужиной. — Все-таки он оказался не таким уж и козлом.

— Белая жемчужина, — присвистнул он, раздвинув тесемки мешочка. — Уже прикинул, что с ней будем делать? По местным меркам у нас в руках настоящее сокровище.

— Понятия не имею, — пожал плечами, забирая мешочек. — Сначала нужно свалить отсюда. И залечь на дно. Очень скоро здесь будет весело. Внешники собирают экспедицию в Заполярье.

— Не позавидую я им. Заполярье самые дальние земли Улья. Там очень холодно и полно мертвяков. А стабов пригодных для жизни всего раз, два и обчелся. И зачем им переть в такую Мухосрань?

— Понятия не имею. Это все что я понял из разговора Адель и ее папочки. Так что нужно валить отсюда как можно дальше.

— Я предлагаю оттянуться в Вегасе.

— Что это за место?

— Один умник забабахал стаб с казино, борделями и прочими радостями жизни. Я сам там не бывал. Все никак времени не было, но слышал, что там можно поднять неплохую сумму.

— Или просрать последние штаны.

— Не без этого. Зато стаб хорошо охраняется. Вся территория вокруг зачищена в ноль. Благодать. Ни внешников, ни муров, ни вонючих мертвяков. А уж там мы сможем прикинуть, куда двигаться дальше. Как ты на это смотришь?

— Я думаю, это для нас будет лучшим вариантом.

— Значит следующая наша остановка Вегас.

Обойдя еще несколько крупных обломков, мы настигли берега. Я с наслаждением ощутил под ногами долгожданную сушу. В паре метров от нас начинался густой лес. Свежий ветерок игриво шевелил кроны деревьев, обдавая нас освежающей прохладой.

— Не знаю, как ты, а я хочу, есть, — Артас вытащил лодку на берег. — Может в этом лесу есть какая-нибудь живность.

Подхватив с собой винтовку, парень направился к лесополосе. В этот миг из лесной чащи бахнуло и парню разорвало голову на части. Я успел забежать за ближайший валун. Опрометчиво вылез, что бы глянуть, кто открыл по нам огонь. И тут же за это поплатился. Пуля врезалась в плечо, опрокинув меня за валун.

— Черт, — прошипел я, прижавшись спиной к покрытому мхом валуну. — Кто ты такой? Чего тебе нужно?

— Что бы вы все сдохли, — истеричный женский смех прервал еще один выстрел, отколовший солидный кусок от моего укрытия.

Довершила разгром метко пущенная граната. Она упала буквально в метре от меня. Раздался взрыв, но я успел уйти кувырком в сторону. Хотя пару осколков и посекли мне спину.

Совершив маневр, оказался лицом к лицу с противником. Внешница в темном обтягивающем трико, с изуродованным лицом. Бедро и правая рука перемотаны пропитанными засохшей кровью повязками. Стоять она не могла, поэтому привалилась плечом к березе. Сжимая в руках дробовик, она направила его прямо на меня.

— Это вам за Содома. Твари!

Отдача отшатнула ее назад, а в меня полетела кучная тучка дроби. Повезло, что успел активировать дар. А то отправился бы следом за Артасом в лучший мир. Свинцовые шарики, расплавились, ударившись об огненную стену. Сняв защиту, я направил потоки пламени прямо на деревья. Выпуская вместе с ними всю ярость, что давила меня все это время.

— АААА!!! — Заверещала уродина, даже не пытаясь избежать вырвавшегося из моих рук гудящего пламени.

В один миг языки пламени охватили ее фигуру. Подчиняясь моей воле, пламя разгорелось еще сильнее. И не выдержав внешница, упала на колени. Респиратор расплавился прямо у нее на лице. Глаза лопнули от чудовищных температур. Кожа, слезшая со щек, обнажила зубы. Все время пока пламя пожирало, безумную тварь она хохотала.

— Артас, — оторвавшись, от вида агонизирующей внешницы, я подбежал к другу.

Но здесь я ничем не мог помочь. Пуля раздробила кости черепа, разбрызгав мозги по песчаному берегу. Даже регенерация не вылечит эти раны. Глядя на изуродованный труп Артаса я был не в силах произнести ни слова. Я познакомился с ним чуть ли не в первые дни своих скитаний по Улью. Вместе мы пережили столько передряг. Сразили стольких врагов. Но теперь все это останется лишь в моих воспоминаниях.

Грудь сдавили тиски боли. В горле запершило. Хотелось кричать. Нет, не так. Хотелось орать. Просто орать как безумный в пустоту. Но я не мог выдавить из себя даже этого. Я снова облажался. Как и на Земле до этого. С фирмой, девушкой, да еще много где. Но это проклятье не отпустило меня и в Улье. За что бы, я не брался, все рушилось, нет, сгорало у меня в руках.

Взгляд сам обратился к винтовке. Дуло выглядывало из лодки. Я на коленях подполз по мокрому песку к лодке. Дрожащими руками достал М-16 прямо за ствол. Можно покончить с этим прямо сейчас. Передернул затвор, упер ствол прямо в подбородок. Все что нужно это нажать на спусковой крючок.

Палец нащупал выпуклый спуск. Я уже зажал глаза и стиснул зубы, готовясь ощутить нечеловеческое давление, когда пуля пробьет мозг.

— Не смей, — прошептал я сам себе, отбросив ствол в сторону.

Миг слабости прошел, и я снова смог ясно мыслить. Нет, это не выход. Это путь для слабаков. А слабаки первыми погибают в Улье. Но я не такой. Нет. Иначе я не смог бы так далеко зайти. Встав с колен, я направился к трупу Артаса. Нужно похоронить его по-человечески. Плевать, даже если в лодке нет лопаты, буду рыть могилу руками.

Эпилог

Сидя во второсортной забегаловке Вегаса, я накачивался спиртным. Купив пару бутылок дорого абсента, заливал одну рюмку за другой. Поджигая поверхность одним касанием пальцев.

Жемчужину я проиграл в первые несколько дней. После чего записался в команду чистильщиков для отработки долга. Вместе с такими же пропащими я зачищал перезагружавшиеся вокруг Вегаса кластеры. Что бы богатенькие толстосумы могли свободно там кататься, спасаясь от трясучки. А если согласишься сопровождать на сафари какого-нибудь из богатеев, и все пройдет удачно, то и вовсе можно не выходить на зачистку неделю. Но и без этого платили в принципе не плохо. Даже хватало на простенький номер в отеле и выпивку. Единственное мое увлечение в последнее время.

— Можно? — Надо мной нависла высокая фигура.

Прищурившись, я опрокинул очередную стопку, едва сфокусировав взгляд на своем собеседнике. Мужчина средних лет. Густая борода спускается чуть ли не до пояса. Длинные седые волосы переплетены в косу. Одет мужик был в неброский охотничий костюм. На поясе висит коротенький топорик. На правой ладони, с тыльной стороны, наколка секты Отрицателей. А им-то что понадобилось в этом злачном месте?

— Пожалуйста, — я попытался изобразить приглашающий жест рукой, но вышло у меня не очень. — Мне все равно уже пора.

— Постойте, — мужик прихватил меня за рукав глядя прямо в глаза. — Я хотел поговорить с вами. Человек умеющий управлять огнем это ведь вы?

— А что если и так, — я не торопился усаживаться на место.

— У меня есть к вам предложение. Присядьте. Хотите, я налью вам еще.

— Мне хватит, — я нехотя упал на свое место. — Завтра на зачистку. Я должен к этому времени просохнуть.

— Я собираю людей с боевыми дарами для одного очень деликатного задания. А ваши товарищи из группы зачистки сказали, что вы один из сильнейших пирокинетиков в стабе.

— Мне это неинтересно. Последний раз, когда я ввязался в подобное мероприятие, погибли все кого я знал.

— Хорошо, — видя, что я собираюсь уходить Отрицатель выкинул заранее заготовленный козырь. — А что если я скажу вам, что знаю, как вернуться домой, без риска умереть от трясучки. Это вас заинтересует?

Конец

home | my bookshelf | | S-T-I-K-S. Пепел |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 20
Средний рейтинг 2.4 из 5



Оцените эту книгу