Book: Тайна мексиканских каникул



ТАЙНА МЕКСИКАНСКИХ КАНИКУЛ

НАСТОЯЩАЯ ЗАГАДКА

— Смех, да и только! — воскликнул Юпитер Джонс. — Это же вопросы для десятилетнего ребенка.

Не желая выглядеть чересчур самонадеянным, он умолчал о том, что ответил бы на них и в пять лет.

Пит Креншоу, который держал второй экземпляр кроссворда, был другого мнения. Откуда знать десятилетнему мальчишке, кто «жена Артура Миллера»? Фамилия Миллер показалась ему знакомой, но кому она принадлежала, он вспомнить не мог.

Длинные ноги Боба Эндрюса опустились на край письменного стола. У него уже готов ответ. Заполнив карандашом клеточки кроссворда, он перешел к следующему вопросу. Первые два слога синонима слов «кретин», «дурак». Пять букв. Первая «и». «Иди».

Трое юных детективов — жителей небольшого калифорнийского городка Роки — Бич, расположенного в нескольких милях от прибрежной автострады, ведущей из Лос — Анжелеса на север, сидели в своем вагончике во дворе склада подержанных вещей Джонса.

Шла вторая неделя школьных каникул. В другое время они обязательно нашли бы себе занятие на свежем воздухе. Но в данный момент у их сыскного агентства заказов не было, и ребята сами придумывали себе развлечения.

В другое время Юп — как обычно называли приятели Юпитера — купался бы в океане в надежде сбросить пару — тройку килограммов.

Пит занимался бы серфингом, скользил на приливных волнах или катал бы свою подружку Келли Мадиган на подержанной «эм — джи» с откидывающимся верхом. Ведь недаром он потратил несколько недель, чтобы привести ее в божеский вид.

Боб отправился бы на концерт рок — музыки под открытым небом в сопровождении одной или двух, а может, даже трех девушек, которые стайкой бегали бы за ним. Он временно подвизался у агента, занятого поисками местных талантов, и поэтому частенько получал бесплатные билеты. Его спокойная манера держаться казалась ватаге поклонниц гораздо более привлекательной, чем поведение других юнцов.

Вот уже три дня по телевизору передавали, что ожидаются проливные дожди. А это, по мнению Юпа, означало, что, пока сидишь дома, дождь будет моросить, но стоит выйти на улицу, как промокнешь насквозь.

Он выполнил очередное задание и бросил ручку на заполненный кроссворд.

— «Принуждение к действию», — презрительно произнес Юп. — Увольте меня от этого занятия! Ежу понятно, какой тут ответ.

— Я тоже знаю, — улыбнулся Пит. — «Давай!»

Юп взял листок, на котором был напечатан кроссворд, и взглянул на текст на обратной стороне.

— «В нашем конкурсе могут принять участие ученики старших классов в возрасте от четырнадцать до восемнадцати лет, — прочитал он вслух. — Участие в конкурсе бесплатное». — Джонс взглянул на приятеля. — Где ты это достал, Пит?

— Листки с кроссвордами раздавали в нашем магазине самообслуживания, — объяснил Пит. — Для тебя, Юп, вопросы оказались простыми. У тебя от рождения голова варит, как у взрослого. Синоним слов «печаль», «несчастье» из четырех букв, последняя «е»?

— Горе, — подсказал Боб.

Юп продолжил чтение:

— «Главный приз — бесплатная двухнедельная поездка на прекрасное ранчо в северной Мексике, прогулки верхом, рыбалка на большом озере, пикники, барбекю…»

— Хватит, можешь не продолжать, — прервал его Пит. — Я согласен. — Из троих сыщиков он был лучше всех сложен и отличался завидным аппетитом.

По крыше вагончика, в котором располагалась контора юных детективов, застучал дождь.

— Да, погода в Мексике наверняка получше здешней, — добавил Пит. — Я не против покататься на доске в дождь. Но когда нет волн, заниматься этим невозможно. Океан сейчас напоминает площадку для регби.

Юп не слышал ни слов Пита, ни стука дождевых капель. Он все еще был поглощен чтением текста на обратной стороне листовки.

— «В письменной форме ответы не присылать, — прочитал он вслух. — Запишите их на пленку. Для записи ответов пользуйтесь вашим магнитофоном».

Он умолк и быстро пробежал глазами последние строчки.

— Чудно, — констатировал юный сыщик.

— Что тут чудного? — спросил Боб. Ему объяснение показалось понятным. Таким же понятным, как ответ на вопрос, как раскачиваются качели, и он вписал слово «сюда» в клеточки кроссворда.

— Чтобы отпечатать листовки, нужны деньги, — размышлял вслух Юпитер. — Две недели в Мексике тоже немало стоят. Зачем тратить такую кучу монет на дурацкий конкурс?

— Затем, что это рекламный трюк, — отозвался Боб. Мир рок — музыки, которому он посвящал свое свободное время, научил его распознавать рекламу в различных печатных текстах. — Они хотят сбыть нам свои магнитофоны и чистые кассеты.

Юп кивнул.

— Похоже на то, — согласился он. — Но только здесь не указан магазин, где их купить. Не дается и название фирмы.

— Листовки раздавали в магазине самообслуживания, — напомнил ему Пит. — Может быть, они распродают там этот товар или какой — нибудь другой.

Юп покачал головой.

— Если бы ты замечал не только Келли Мадиган, — подколол он Пита, — то знал бы, что в магазине самообслуживания Роки — Бич нет отдела электроники. Там нет даже карманных калькуляторов.

Он опять посмотрел на листок.

Невысокий, склонный к полноте, Юп не любил двигаться. Его не вдохновляла перспектива поездки на ранчо в Мексику, где придется трястись на лошадях, ходить на рыбалку. Но конкурс пробудил в нем любопытство. Кто пошел на такие затраты? И почему?

— Возможно, они распространяли эти листовки в окрестностях Лос — Анжелеса, — предположил Юп. — Вопросы такие легкие, что придет не одна сотня правильных ответов, и они с легкостью смогут выбрать нужного человека. Поскольку нас трое, наши шансы утроятся при условии, что мы все примем участие.

Боб с удивлением посмотрел на него.

— Ты хочешь сказать, что готов клюнуть на это? — спросил он.

— Точно. А почему бы нет? — нахмурился Юп. Привычка Боба иногда пользоваться сленгом рок — музыкантов действовала ему на нервы. И если Боб отдалился от Сыщиков, окунувшись с головой в шоу — бизнес, то Юп, как и прежде, остался верен своей команде.

Юп достал из ящика письменного стола магнитофон и подал его Питу вместе со своими ответами.

— Начинай, — предложил он. — Запиши сперва слова по горизонтали.

Перед тем как включить магнитофон, Пит взглянул на кроссворд и поморщился:

— Глупый вопрос. Почему бы просто не спросить: действие, противоположное «иди», — «стой». — Он покачал головой.

Спустя час Сыщики вложили в большие конверты три кассеты с правильными ответами, переписали с листовки адрес в Санта — Монике и указали свои имена, фамилии и адреса, как было сказано в инструкции.

Стук дождя по крыше прекратился.

— Давайте опустим их в почтовый ящик, пока снова не полил дождь, — сказал Боб. Он вынул из глаз контактные линзы и начал старательно протирать их специальными тряпочками.

— А может, махнем прямо в Санта — Монику, — предложил Юп, — и отдадим их лично. Из рук в руки.

— Что мы потеряли в Санта — Монике? — удивился Пит. — Тем более что на улице так сыро.

— Почему бы немного не покататься? — подхватил Боб. — Давайте съедим где — нибудь по куску пиццы. Посмотрим там — сям. Может, что — нибудь пронюхаем. — Он вставил линзы на место.

Пит кивнул. Он проголодался.

Юп промолчал. Он зарекся есть в забегаловках. Когда часто перехватываешь — толстеешь. Он знал также, что это «пронюхаем» кончится девчонками.

И дело не в том, что Юп имел что — то против девочек. Они интересовали его так же, как и двоих его приятелей. Но беда в том, что они к нему были равнодушны. Особенно в присутствии Боба.

Но Юпу хотелось съездить в Санта — Монику. Ему не терпелось отыскать дом, указанный в адресе на листовке. Благодаря ему он сможет больше узнать о конкурсе.

— Идет, поехали, — согласился он.

— Чью машину берем? — поинтересовался Пит. — У меня верх дырявый. Не было времени его залатать.

— Моя отпадает, — мрачно произнес Юпитер. Во время последнего расследования три юных сыщика окончательно доконали его «хонду сивик». А денег на покупку новой у него было слишком мало.

— Уф, — простонал Пит. — Опять придется жаться в «жуке».

Когда они шли к красному «фольксвагену», Боб в отместку толкнул его. Юп уселся рядом с Бобом на переднем сиденье, а Пит плюхнулся с ногами на заднее. В свои семнадцать леи Пит был уже шести футов росту, и ноги у парня росли соответственно. Поэтому он никак не помещался впереди: его коленки упирались в приборную панель.

Едва они выехали на прибрежную автостраду, как опять начало моросить.

— Ненормальная погода, — пожаловался Пит, глядя на залитый дождем берег.

— Да. — Боб понял, что Пит имел в виду. — Это тебе не Сан — Франциско. Там дождь в порядке вещей. — Он ездил туда несколько раз по поручению своего босса. Сакс Сендлер посылал Боба навести справки о заинтересовавших его рок — группах.

Приехав в Санта — Монику, три юных Сыщика быстро отыскали нужную улицу в торговом районе, расположенном в центре города. Первым указанный номер увидел Юп.

— Вот он, — неожиданно крикнул юноша, коснувшись руки Боба. — Вон там впереди, где все эти люди…

Он мог дальше не продолжать. Возле магазина на улице собралась толпа. У обочины стояли две полицейские машины с включенными мигалками.

— Пошли, — бросил Юп, открывая дверцу, едва Боб остановил машину.

— Вот это место, — подтвердил Юп, — куда мы должны были отправить по почте свои конверты. Давайте узнаем, что здесь происходит.

Трое друзей стали пробираться сквозь толпу. Двое полицейских барабанили по застекленной двери, пытаясь заглянуть вовнутрь. Они были готовы выломать дверь, если бы заметили что — нибудь подозрительное.

Юп по привычке внимательно осмотрел здание. Определить, чем в нем торговали раньше, не представлялось возможным. Теперь там вообще ничего не было. С витрин были убраны все товары, а на стеклах виднелось объявление о продаже.

Никто из тех, к кому обращался Юп, не знал, что происходит. Но одно не вызывало сомнений — даже если кто — то и пытался проникнуть в магазин, ему не удалось открыть дверь. Возможно, сигнализация сработала еще до того, как неизвестный проник в магазин.

Он перешел через улицу и в аптеке в автомате купил несколько почтовых марок, затем приклеил их на большие конверты, а конверты опустил в ближайший почтовый ящик. После чего вернулся к пустому магазину и принялся разыскивать своих друзей.

Боба он увидел сразу. Высокий, светловолосый юноша разговаривал с красивой брюнеткой примерно его же возраста, стоявшей возле полицейской машины. Юп заметил, что она постоянно морщит нос. Она не могла произнести и десяти слов, чтобы не сморщить его. Но и он нехотя признал, что девчонка была что надо.

Появился Пит, и они вместе с Юпом стали ждать, когда Боб закончит разговор. Наконец, третий сыщик коснулся руки девушки на прощание и пошел прочь. Ребята снова забрались в «фольксваген».

— Она дала тебе свой телефон? — спросил с некоторой завистью Юп, когда они отъехали.

Боб покачал головой:

— Она коллекционирует старые пластинки Джуди Гарланд. Это не мой тип.

«Возможно, она и нос — то морщит потому, — подумал Юп, — что копирует Джуди Гарланд, фильмы с участием которой показывают поздно вечером по телевидению».

— Неужели тебе понадобилось целых десять минут, чтобы понять, что она не фэн рок — музыки? — подпустил шпильку Пит, когда машина покатила к прибрежной автостраде. — Я думал, что ты их раскусываешь моментально.

— Мы об этом говорили самую малость, — объяснил Боб. — А потом она рассказывала о краже, а точнее, о попытке кражи.

— Выкладывай, что знаешь, — попросил Юп. Они должны разгадывать головоломки, а не подкатываться к девчонкам.

— По ее словам, — начал Боб, — она выходила из кафетерия на противоположной стороне улицы, когда услышала, как сработала охранная сигнализация. Обернувшись, она заметила убегавшую женщину, которая нырнула в синюю машину и нажала на газ так, что задымились покрышки.

— Ей удалось увидеть лицо той женщины? — спросил Юп.

— Ей показалось, что это была худощавая блондинка лет сорока, — продолжал Боб. — Цвета глаз она не разглядела. На женщине были темные очки.

— Темные очки! — воскликнул Пит. — В такой — то день! Ей следовало прикрепить к стеклам «дворники», чтобы постоянно протирать их.

— Да, — протянул Юп. — Тут что — то нечисто. — Юп замолчал, обдумывая услышанное. — Она пыталась проникнуть в пустой магазин… Зачем?

Молчание.

Юп продолжал развивать свою мысль:

— Чтобы заполучить что — то очень важное. Ведь она знала, что ее могут арестовать, и все же рисковала. Ребята, от этого конкурса действительно попахивает жареным.



ПО ДОРОГЕ В МЕКСИКУ

На следующий день погода прояснилась, и солнце Калифорнии, которое никогда не подводило, вновь засияло на небе. Последующие три недели юные сыщики были заняты своими делами.

Боб уделял больше времени работе. Его босс Сакс Сендлер — владелец агентства, занятого поисками талантов, — пригласил несколько групп для участия в большом концерте рок — музыки под открытым небом. Боб крутился по двенадцать часов в сутки, готовил рекламу, выполнял отдельные поручения, помогал устанавливать аппаратуру.

У Пита с его подружкой Келли дела пошли наперекосяк. Она вроде бы охладела к нему в последнее время. Хотя она первая предложила ему встречаться, но на деле все выглядело иначе. Даже когда они договаривались, что он заедет за ней, Келли могло не оказаться дома. Выяснялось, что она ушла с подругой за покупками. Тем не менее чувства Пита к ней остались неизменными, и ему казалось, что и она привязана к нему, как и прежде. Но Пит заметил, что на ожидание уходит слишком много драгоценного времени, а это сказывалось на его занятиях серфингом и даже карате.

Юп в который раз твердо решил похудеть. При росте пять футов восемь и три четверти дюйма и при весе сто девяносто фунтов он больше не мог себя обманывать. Он был не просто крепко сбитым парнем, а скорее… слава богу, пока не жирным. Но он мог бы значительно улучшить свою фигуру. Беда в том, что чем больше он плавал и занимался дзюдо, тем больше хотел есть. И тем труднее ему было придерживаться установленной диеты.

На этой неделе он принял решение укрепить свой организм по системе Кейла Хальфеброта — только протеин и салаты. Поскольку атлет с развитыми мышцами выглядел как супермен и напоминал большую грушу, то юноша подумал, что стоит последовать его советам.

Как — то раз после обеда Юп сидел в мастерской неподалеку от склада. Мастерская — настоящий рай для специалиста — была набита всякой всячиной, необходимой для создания и ремонта различных электронных приспособлений, которые юноши использовали в своей работе.

Юпитер занимался полезным делом — паял. Он опробовал новый замок, который открывался при произнесении специального слова — пароля.

Пит устроил себе автомастерскую по другую сторону их штаб — квартиры. На этой неделе Келли подвела его уже второй раз.

Юп подогнал последнюю силиконовую деталь.

— Берегись собаки, — произнес он приказным тоном.

— Что? — Пит продолжал резать брезент, который он решил приспособить для откидного верха крыши своей машины.

— Дьявольщина, — в сердцах чертыхнулся Юп. — Замок должен открыться, как только я произнесу эти слова. — Берегись собаки, — повторил он громче.

Пит неторопливо подошел к товарищу.

— Сначала ты говоришь «дьявольщина», а потом «берегись собаки», — заметил он. — Выбери что-нибудь одно.

Юпитер уставился на своего приятеля, и в этот момент в мастерской зазвонил телефон. Юп не обратил на звонок внимания, поскольку в конторе стоял параллельный аппарат. А Боб как раз составлял там листовку о концерте на компьютерном процессоре. Всего вероятнее, звонила одна из его воздыхательниц; сейчас начнет уговаривать, чтобы он пришел на свидание.

Пусть сам отвечает на звонки!

Вскоре звонки прекратились. Пит вернулся в автомастерскую.

Из вагончика высунулся Боб:

— Юп, звонит твоя тетя Матильда.

В глубине вагончика мелькнули три симпатичные мордашки.

— Интересно, что ей надо? — удивился Юп.

Тетя Матильда и дядя Титус приютили Юпа, когда родители четырехлетнего мальчика погибли в автомобильной катастрофе. Юп был им признателен за это, питал нежные чувства. Но ему уже исполнилось семнадцать, и они перестали играть в его жизни такую важную роль, как прежде.

Несколько лет назад звонки от тети Матильды раздавались так же часто, как школьный звонок. Обычно они касались только одного — работы. У нее к нему было бесконечное количество просьб, связанных со сбором утиля, разборкой старых вещей. Но в последнее время он заложил все данные в компьютер и тем самым освободил себя от множества хлопот. Поэтому звонки от тети Матильды стали такой же редкостью, как девушка у Юпа.

— Она просила кое — что передать тебе, — отозвался Боб. — К ним домой пришел человек, который хочет поговорить с тобой.

— Какой человек? — спросил Юп.

— Некий мистер Райс, — улыбнулся Боб. — Его приход связан с конкурсом, в котором ты принял участие.

— Да? — Юпа новость заинтересовала. Он не забыл о конкурсе. Он вообще ничего не забывал. Но в последнее время юноша был так поглощен новой диетой, что о конкурсе почти не вспоминал.

Наконец, у него появилась возможность узнать, кто же выбрасывает деньги на двухнедельную поездку в Мексику.

Юные Сыщики решили, что с мистером Райсом они встретятся все трое. Ребята как раз переходили дорогу возле склада подержанных вещей, когда на крыльце дома Джонса показался мужчина.

Высокий худощавый незнакомец лет сорока, по мнению Юпа, выглядел настоящим пижоном в сшитых на заказ джинсах и ковбойских сапогах. Щегольскую шляпу он сдвинул набок. Когда молодые люди подошли ближе, он снял «стетсон» и приветливо помахал им.

— Привет, я — Дастин Райс.

Приезжий окинул взглядом юношей.

— Так, кто же из вас счастливчик? — спросил Райс. — Впрочем, ничего не говорите. Попытаюсь отгадать сам.

Райс повернулся к Питу и улыбнулся:

— Просто ради интереса. Скажите что-нибудь, приятель. Скажите… — Он заколебался. — Скажите: «К югу от границы, по дороге в Мексику».

— К югу от границы, по дороге в Мексику, — неохотно повторил Пит: Дастин Райс не произвел на него впечатления.

Райс покачал головой. Потом указал «стетсоном» на Боба:

— А теперь вы.

— К югу от границы, по дороге в Мексику, — произнес Боб. Ему никогда не нравилась песня, слова которой он повторил, к тому же, ему не нравилось выполнять приказания этого ковбоя.

Дастину Райсу удалось сохранить на лице улыбку. Он обменялся взглядом с Юпом.

В первый момент Юпу показалось, что гость держится довольно странно. Его самодовольная улыбка и развязные манеры выглядели не очень убедительно. Он напоминал Юпу канатоходца, который готовился к следующему шагу.

— Пожалуйста, давайте послушаем, как вы произнесете эту фразу, — предложил он Юпу.

Результат оказался удивительным. Глаза Райса вспыхнули. Он сделал шаг навстречу Юпу и пожал ему руку.

— Друзья называют меня Дасти, — заявил он. — Вы, наверное, Юпитер Джонс, ваша тетя сказала, что вас все называют просто Юп. Мне доставляет огромное удовольствие сообщить вам, что вы выиграли большой приз нашего конкурса: поездку на мое ранчо. — Он расплылся в улыбке. — Вы прокатитесь в Мексику. Надеюсь вскоре увидеть вас там в качестве моего гостя, Юп, и…

Райс смолк. Юп поднял руку и застыл в позе полицейского на оживленном перекрестке.

На фоне внушительного Райса Юп смотрелся не наилучшим образом, но если возникала необходимость, он мог продемонстрировать свой нрав.

И такой момент настал. Пусть Дастин Райс не думает, что Юп мечтает провести пару недель на ранчо в Мексике, постоянно общаясь с лошадьми. Пусть он сначала ответит на несколько вопросов.

Юпитер так и сказал гостю.

— Задавайте свои вопросы, — согласился Дасти. — Можете спрашивать меня о чем угодно.

— Сколько еще человек выиграли большой приз?

— Нисколько. Вы — единственный победитель.

— Я — единственный, кто правильно ответил на все вопросы?

Дастин на мгновение заколебался, а потом подтвердил:

— Конечно.

Юп задумчиво кивнул. Он знал, что это неправда. Пит и Боб направили точно такие же ответы. Почему тогда Дасти не объяснил подлинную причину, по которой выбор пал на него? Юный сыщик взял на заметку эти вопросы. Он найдет на них ответы, когда соберет побольше информации.

— Откуда вы взяли деньги на конкурс? — задал он следующий вопрос. — Кто все оплачивает?

— Я.

— С какой целью?

— Для рекламы. Рекламы моего ранчо. — Дасти Райс снова надел шляпу. Казалось, в ней он чувствует себя более уверенно. — Я собираюсь превратить его в летний лагерь для ребят вроде вас. И надеюсь, что воскресные газеты дадут хорошие обзорные материалы об этом конкурсе.

С точки зрения Юпа, его объяснение не было лишено смысла. В определенной степени.

Он собирался задать очередной вопрос, когда его внимание привлекла синяя «шеви». Водитель притормозил было у дома. Юп даже подумал, что машина остановится. Но внезапно она рванула и скрылась из виду. От лобового стекла отражались солнечные лучи, и Юп не сумел хорошенько разглядеть водителя. Однако ж он успел заметить, что это была женщина. Блондинка в темных очках.

Он опять посмотрел на Дасти.

— А если я соглашусь принять большой приз, мои друзья смогут поехать со мной? — спросил он.

Дасти нахмурился.

— Вы хотите сказать, что мне придется оплатить также и их расходы? — спросил он.

— Да, именно это меня интересует, — твердо заявил Юп.

Дасти опять снял свой «стетсон» и принялся в задумчивости загибать его поля вовнутрь. Потом завел разговор о стоимости проезда на автобусе, о цене продуктов на ранчо…

Юп не перебивал его. Он уже решил отказаться от приза, если в поездку не будут включены Пит и Боб. Конкурс превращался в любопытное дело для трех молодых Сыщиков. А эта тройка представляла собой команду.

Дасти все еще рассуждал о ценах, подсчитывал, насколько возрастут расходы, если включить приятелей Юпа…

— Боюсь, вам придется вручить приз кому — нибудь другому, — прервал его Юп.

Дасти переступал с ноги на ногу, осмотрел свои сапоги, сделанные на заказ.

— Ваша взяла, настырный парнишка, — согласился он. — Видно, мне придется согласиться с вами.

Боб дотронулся до Юпа:

— Нам нужно десять минут, чтобы обсудить кое — что, — сообщил он. Боб сошел с крыльца, за ним последовали двое его друзей. — Ты на самом деле хочешь туда поехать? — спросил он Юпа, как только они отошли подальше от Дасти.

Юп действительно хотел этого. Он не привык останавливаться на полпути.

— Конечно, — подтвердил он. — Происходит что — то непонятное: этот тип соглашается оплатить поездку всем нам. Разве вам не хочется узнать почему?

— Ну… — Последние несколько недель были очень напряженными, и Боб полагал, что неплохо было бы поменять место и род занятий. Сакс собирается на Гавайи сразу после концерта. А когда босс уедет, Боб будет свободен как птица. Разве что придется пропустить несколько занятий карате. — Ладно, — согласился он. — Можешь рассчитывать на меня. После концерта, который состоится в четверг вечером, я в твое распоряжении.

Юп и Боб посмотрели на Пита. Теперь все зависело от него.

— Не знаю, — отозвался Пит. — Боюсь, что, если уеду из города, Келли совсем забудет меня.

— А вдруг она тоже будет скучать, — предположил Боб.

— Не исключено. — Пит вспомнил, что было написано на поздравительной открытке: «Разлука смягчает сердце». Мысль о том, что у Келли смягчится сердце, что она больше не будет водить его за нос, показалась ему очень привлекательной. — Что ж, — вздохнул он, — буду посылать ей по почте открытки и сувениры, чтобы она знала, что я жив и здоров.

Дастин Райс не скрыл облегчения, когда трое юных Сыщиков возвратились на крыльцо и сообщили ему, что решили принять большой приз.

Он вручил им карту северной Мексики, показал, как проехать до Ларето, ближайшего от его ранчо города. После некоторых препирательств выдал им шестьсот долларов наличными на дорожные расходы. Дастин оставил им также свой номер телефона, по которому они смогут связаться с ним, как только пересекут границу. Он обещал встретить гостей в Ларето. Как только неожиданный посетитель забрался в свой «джип» с мексиканскими номерами, сыщики вернулись к обычным занятиям.

На следующий день Юп с утра пораньше съездил к почтовому ящику у подножия холма — туда, где начиналась дорога к дому. Дядя Титус постоянно получал корреспонденцию, которую он в шутку называл «мусором», — извещения о распродаже утильного металла и другого железного хлама, которые он покупал для своего склада.

Просматривая почту, Юп наткнулся на большой конверт, внутри которого он нащупал твердый предмет прямоугольной формы. На конверте значилась его фамилия, но домашнего адреса и марок на нем не было. Следовательно, его доставил посыльный.

Юп отвез конверт в контору и только там вскрыл его. Внутри оказалась магнитофонная кассета. Больше ничего. Никакой надписи, поясняющей, что там записано.

Юп вставил ее в свой магнитофон и нажал кнопку воспроизведения. Пленка крутилась беззвучно. Неожиданно мужской голос произнес четко и торопливо:

— Ради бога, не ездите в Мексику. Вы подвергаете себя огромной опасности. Пожалуйста, прошу вас, не приезжайте сюда. Оставайтесь в Калифорнии и…

Незнакомец умолк на полуслове.

Больше там ничего не было. Юп прокрутил пленку до конца, но не услышал ни слова.

Он откинулся на спинку вращающегося кресла. Послание само по себе очень тревожное. «Вы подвергаете себя огромной опасности…» Но было еще что — то, что озадачило его и не давало покоя. Ему показалось, что он слышал этот голос раньше.

Спустя несколько минут к конторе подкатил Пит, и Юп попросил его прослушать пленку. Объяснив, как она к нему попала, он включил магнитофон.

К удивлению Юпитера, Пит заулыбался.

— Это что, шутка, Юп? — спросил он.

— Шутка?

— Запугивать самого себя.

— Я же сказал тебе, что не имею к этому отношения. Я обнаружил эту кассету в почтовом ящике.

— Значит, кто — то очень ловко имитирует твой голос.

— Мой голос?

— Конечно. — Пит взял магнитофон. — Могу поспорить на «эм — джи», что на пленке твой голос Юп.

ПРИБЫЛИ ЖИВЫМИ

Юпитер сидел у окна дребезжащего автобуса и любовался мексиканскими пейзажами.

Юные Сыщики сначала планировали, что поедут на машине Пита с откидывающимся верхом. Но когда в Ассоциации автолюбителей им сказали, что в Мексике трудно найти бензин без свинцовых примесей, они передумали. От свинцовых примесей тут же полетит катализный преобразователь в «эм — джи», и Питу придется покупать новый, если он захочет, не нарушая закона, пользоваться машиной в Калифорнии. Покупка новой детали обойдется ему, по крайней мере, долларов в триста.

— Так дело не пойдет, — решил Пит. — Когда вернусь, все деньги потрачу на Келли, чтобы встреча со мной доставила ей радость.

Он отказался также проделать несколько сотен миль, скрючившись на заднем сиденье «жука» Боба. В конечном итоге три парня решили согласиться с Дасти и выбрали для поездки по Мексике дешевый автобус.

Юп натянул на себя новую майку, на которой было написано по — испански: «Привет, я ваш друг». Он надеялся, что незнакомые люди охотно заведут с ним разговор, и он сможет попрактиковаться в испанском, который знал неплохо.

Ему пришлось привстать с твердого пластикового сиденья, чтобы взглянуть на своих друзей. Боб читал книжку в мягкой обложке по истории Мексики, которую захватил с собой в дорогу. Рядом с ним сидела необычайно красивая молоденькая мексиканка. Понятное дело. Она все время поглядывала на Боба, словно надеялась, что он бросит читать и заговорит с ней.

Питу кое — как удалось просунуть свои длинные ноги под переднее сиденье, и теперь он сладко спал.

На них тоже были новые майки. У Боба на груди виднелась надпись «Оставшиеся в живых» — название рок — группы, которую опекал Сакс Сендлер.

На футболке Пита крупными буквами было выведено: «Келли Мадиган». Келли сделала ему подарок перед самым отъездом, чтобы он не забыл ее, чем несказанно удивила Пита, потому что получалось, что она тоже не забудет его.

Юп посмотрел на женщину, сидевшую за Бобом. Она ничем не отличалась от мексиканских крестьянок, которых в автобусе было полным — полно. Бронзовый цвет кожи, хлопчатобумажная блузка, шерстяная юбка. Из — под шали торчали две черные косички. Впервые Юп обратил на нее внимание на автобусной станции в Санта — Монике. И несмотря на то, что после границы они уже дважды пересаживались на другой автобус, она все равно оказывалась вместе с ними.

Боб опустил книжку и с удовольствием болтал с красивой мексиканской девушкой, сидевшей с ним рядом. Он с радостью обнаружил, что она говорит по — английски.

— Боюсь, что мой испанский ниже всякой критики, — извинился он. — Знаю только «буэнас диас» и еще кое — что.

— Вам нравится Мексика? — спросила девушка.

— Здесь потрясно.

— Почему?

— Ну… — Боб призадумался. — В Штатах — как и большом оркестре. Каждый знает свой инструмент, перед ним лежат ноты. Вполне можно предсказать, какая зазвучит музыка.

— А в Мексике? — Ее улыбка заставляла Боба продолжить разговор.

— Здесь больше похоже на подготовку к игре. Каждый начинает, когда хочет, и наигрывает свою собственную мелодию. Здесь ездят по дорогам иначе, ни с того ни с сего останавливаются автобусы, из них вываливаются люди, которых поглощает пустыня.



— Они отправляются на фермы, — объяснила мексиканка. — А до фермы, как правило, не меньше пяти миль от дороги.

— Но, похоже, им это безразлично, — заметил Боб. — Пускаясь в путь, они улыбаются и говорят все сразу. Словно собрались на вечеринку.

— Возможно, вы правы, — задумчиво кивнула она. — Я несколько лет прожила у вас в Штатах. Жизнь там гораздо легче. Но в Мексике народ кажется веселее.

Автобус дернулся и остановился в небольшом городке. Юп взглянул на карту и сделал знак Питу и Бобу. Им предстояла еще одна пересадка.

Боб попрощался с девушкой, снял дорожную сумку с полки автобуса. Рядом с остановкой находилось маленькое кафе. Друзья помчались туда.

— Я просто умираю от голода! — воскликнул Пит, когда они усаживались за столик.

Пит и Боб заказали жаркое с рисом и бобами. Юп заколебался. О диете в Мексике придется забыть. Дасти предупредил, что в поездке следует воздержаться от салатов и сырых овощей. Заказывать один рис и бобы — это все равно, что травить себя.

Он съел две куриные котлетки. В курятине меньше калорий, чем в говядине. А в лепешках, как он надеялся, меньше крахмала, чем в хлебе. Но курятину основательно сдобрили острым перцем.

— Ух ты! — вырвалось у Юпа, когда все вышли из кафе, чтобы сесть на автобус. — У меня во рту пожар.

Не успел Юп подойти к автобусу, как перед ним вырос мексиканец в драной кожаной куртке. Высокий, крепкого телосложения, примерно лет двадцати. Он остановил Юпа, упершись рукой ему в грудь, а затем грубо оттолкнул его.

— Нет места, — заявил он по-испански. — Для вас в этом автобусе места нет.

Парни обменялись удивленными взглядами. Мексиканцы, которых они встречали до сих пор, казались им довольно приветливыми.

Юп знал, что почти половина мест в автобусе свободна. Стараясь быть как можно любезнее, с трудом подбирая испанские слова, он сказал об этом мексиканцу.

Но мужчина толкнул его еще сильнее. На этот раз, похоже, он ударил его в грудь.

— Нет, — отрезал он. — Проваливайте. Убирайтесь отсюда. Возвращайтесь со своими друзьями в Соединенные Штаты. Вы не нужны нам здесь.

— В Соединенные Штаты я не поеду, — твердо заявил Юп по-испански. — Я поеду на этом автобусе. Пожалуйста, отойдите с дороги.

Вместо того чтобы отойти в сторону, мужчина в кожаной куртке схватил Юпа за плечо и притянул к себе.

— Отвали, — пригрозил он. — Не то вышибу тебе мозги.

Последние несколько недель Юп усиленно занимался дзюдо, чтобы сбросить вес. Он основательно поднаторел в этом виде борьбы. Но ему и в голову не приходило помериться силами с дюжим молодым мексиканцем. Он может лишиться нескольких зубов, прежде чем успеет схватить его. Юп отпрянул, чтобы избежать удара.

Пит и Боб пытались понять, о чем они говорили по-испански, но до Пита не доходил смысл сказанного. Он встал рядом с Юпом.

— В чем дело? — спросил он.

Юп объяснил, что мужчина в кожаной куртке не хочет пускать их в автобус.

— Почему?

— А я почем знаю. Может быть, ему просто не нравятся янки?

— Понял, — весело бросил Пит.

Пружинистым шагом он двинулся мимо молодого мужчины. Мексиканец замахнулся на него. Если бы его кулак достиг цели, лежать бы Питу плашмя на земле. Но нет. Пока мексиканец заносил руку, Пит молниеносно саданул ему под плечо, применив прием шуто — учи. Мужчина в кожанке застыл на полпути с поднятой рукой, будто его парализовало. Потом его рука медленно опустилась и безжизненно повисла. Другой рукой он схватился за ушибленное плечо и уставился на Пита.

Пит слегка согнул колени, растопырил пальцы. Он был наготове. Он ждал.

Мексиканец продолжал с испугом смотреть на него. Он все еще сжимал плечо, потом принялся растирать его, пытаясь снять отек.

Пит вскинул правую руку, готовясь врезать ему еще разок.

Мужчина покачал головой.

— Ладно, — пробормотал он по-испански. — Ладно. Хватит. Не хочу, чтобы мне сломали шею. Даже за миллион песо.

Уходя, он продолжал качать головой.

И тут Юп громко икнул. Боб и Пит прыснули. Юп покраснел как рак.

— С чего бы это, уж не с куриных котлет? — поддразнил его Боб.

— Эй, поторопись, — заторопился Пит. — Не то автобус уйдет без нас.

Сыщики забрались в автобус. В кафе они забыли о женщине в пурпурной шали. Но она опять оказалась в том же автобусе на заднем сиденье.

Они заметили, как она достала из кошелька деньги и передала их кому — то в открытое окно. Перед глазами сыщиков мелькнул рукав кожаной куртки. Едва они уселись, как автобус тронулся.

Это был последний отрезок их длинного пути. Ночь для всех троих прошла неспокойно. Уснуть было невозможно. В каждой деревушке, через которую они проезжали, главная улица была выложена бетонными плитами толщиной в целый фут. Тряска заставляла водителей снижать скорость, а пассажиров лишала сна.

В Ларето они прибыли около девяти утра. Автобус остановился на небольшой тенистой площади. Вокруг эстрады, на которой выступал оркестр, стояли скамейки.

На границе ребята позвонили Дасти. Он дожидался их в своем «джипе». Было видно, что он рад их приезду, но и он проявлял странное нетерпение. Помогая укладывать вещи в машину, Райс беспрерывно повторял, что до ранчо недалеко — будто сам хотел как можно скорее попасть туда.

Когда они тронулись в путь, Юп оглянулся.

На тротуаре стояла женщина в пурпурной шали и пристально смотрела им вслед. Юп приветливо помахал ей. Она ему не ответила.

Он не мог винить ее за то, что она сердилась на них. Ведь она заплатила несколько тысяч песо тому мексиканцу в кожаной куртке, чтобы он помешал трем сыщикам добраться до Ларето.

А они тем не менее приехали сюда.

БЛОНДИНКА ДЛЯ ЮПА

До ранчо они добирались два часа. Преимущественно по немощеной проселочной дороге, которая петляла среди поросших лесом холмов. На горизонте виднелась цепь высоких горных вершин. Дасти объяснил, что это отроги Сьерра — Мадре.

Обстановка напоминала Бобу старый фильм, который он видел по телевизору.

— Случайно не тут Хамфри Богарт и его дружки нажгли сокровища Сьерра — Мадре? — спросил он с улыбкой.

Дасти сделал вид, что не понял шутки. Он с серьезным видом покачал головой.

— «Сокровища Сьерра — Мадре» — всего лишь фильм, — сказал он. — Никаких сокровищ в этих горах нет.

На заднем сиденье Боб состроил Питу рожицу.

Наконец показалось ранчо. Длинный деревянный дом стоял на поросшем травой холме, у подножия которого раскинулось озеро. Картину оживляли лошади на лугу.

Пит окинул взглядом озеро. Озеро протянулось на мили две — три, а в ширину было не больше полумили. Отличное место для рыбалки, подумал он, радуясь, что захватил с собой удочку и рыболовные снасти. На другом берегу озера домов не было, только рощицы. Но дальше за деревьями, кажется, виднелась колокольня старой церкви. Возможно, там все — таки кто — то жил.

Дасти провел их через крыльцо в большую комнату с камином и удобными креслами.

— Наверное, вы проголодались? — спросил он.

— Вы читаете наши мысли, — воскликнул Пит.

Дасти хлопнул в ладоши, и почти мгновенно в противоположном конце комнаты появился мексиканец.

— Это — Ассенсьон, — представил его Дасти. — Он у нас здесь повар. — Гостей по имени он называть не стал.

Ассенсьону было лет пятьдесят: здоровяк с бронзовым морщинистым лицом и прямыми черными волосами. На нем были ковбойские сапоги, джинсы и рубашка из грубой хлопчатобумажной ткани. Он больше походил на работника, чем на повара, подумал Юп.

Дасти сказал ему что — то по-испански. Юп уловил только два слова «завтрак» и «побыстрее». Ассенсьон поклонился. Его карие глаза были такие темные, что казались черными. Боб обратил внимание, что он старался не смотреть на Дасти. Они напоминали ему соперничающих между собой звезд рок — музыки.

Ассенсьон оказался отличным поваром. Вскоре он принес яичницу с ветчиной, блюдо мелко нарезанного мяса с овощами и горячими булочками. Пит и Боб принялись за еду с завидным аппетитом, Юп же ограничился яичницей. Протеины вполне приемлемы, с точки зрения Кейла Хальфеброта. Углеводы — яд. Вместе с ними за длинным столом сидел и Дасти, который ни к чему не притронулся. Он все время отколупывал мякиш от булочки и, похоже, нервничал. Казалось, он только и ждал, когда гости закончат завтракать, чтобы приступить к делу, которое, видно, его беспокоило.

— Хотите еще чего-нибудь? — спросил он Пита, как только тот проглотил последний кусочек.

— Достаточно. Прекрасный завтрак, — похвалил Пит. Если честно, он мог бы съесть еще одно блюдо, но Дасти уже поднялся и пошел к двери.

— Идемте, — пригласил он. — Я покажу вам ранчо.

Обойдя дом с тыльной стороны, Райс энергичным шагом направился к большому загону, в дальнем углу которого стояла деревянная хижина, а точнее сарай.

— Хотите посмотреть на моего бурро, — предложил Дасти.

Не дожидаясь ответа, он повел парней к сараю. Но не успели они войти в него, как небольшой осел, которого мексиканцы называют «бурро», спотыкаясь, выскочил из своего укрытия и умчался прочь.

У него была светлая, почти белая шерсть, за исключением черной полоски вдоль спины и еще одной поперечной посредине, огромные уши, которыми он непрерывно шевелил, и длинный хвост с пучком на конце. Из — за того, что передние ноги были связаны веревкой, ослик передвигался мелкими нетвердыми шажками и не мог убежать, хотя ему очень хотелось.

Пит, который любил всех животных, тотчас направился к ослику. Только он протянул руку, чтобы похлопать бурро по спине, как Дасти остановил его.

— Не дотрагивайтесь и ничего не говорите, — торопливо предупредил он шепотом юношей. — Это — девочка, очень молодая. Ей меньше двух лет. И она еще не приручена.

Бурро удалось отойти на несколько ярдов. Ослик неожиданно брыкнул задними ногами, как бы предупреждая их, чтобы не подходили ближе.

— В горах водится довольно много диких ослов. Пару месяцев назад один из них забрел в мои владения, и я решил оставить его у себя, — пояснил Дасти. — Я назвал ослиху Блондинка. Понятно почему.

Он посмотрел на Пита.

— Можете позвать ее, если хотите, — предложил он. — Просто скажите: иди сюда, Блондинка. Посмотрим, как она отреагирует.

Ну вот, опять начинается, с неприязнью подумал Пит, учит нас говорить, будто мы третьеклассники. Но Питу сразу понравилась эта скотинка, поэтому он послушался.

— Иди сюда, Блондинка, — позвал он нежным голосом. — Иди сюда.

Ослиха отвела длинные уши назад почти до самой шеи. Опыт общения с лошадьми подсказывал Питу, что Блондинка насторожилась. Или рассердилась. Он опять позвал ее, но она лишь отошла еще на несколько шагов.

— Теперь попробуйте вы, — попросил Дасти Боба.

— Зачем? — Боб пожал плечами. — Она проигнорирует и меня.

— Не исключено. — Дасти постарался изобразить на лице улыбку и посмотрел на Юпа. — Вы не согласитесь позвать ее, сделайте это ради меня! — любезно попросил он.

Юпу животные были до лампочки. Ему было наплевать, подойдет к нему ослиха или нет. Но по беспокойному взгляду Дасти, по тому, как он вдруг схватил его руку, стало ясно, что для Дасти это крайне важно. Поведение хозяина ранчо насторожило Юпа.

Он высвободил свою руку.

— Иди сюда, Блондинка, — крикнул юноша скучающим тоном.

Результат превзошел все ожидания. Блондинка мгновенно подняла голову и вперила взгляд в Юпа. Ее уши разок дернулись, подались вперед, а потом замерли.

— Невероятно! — воскликнул Пит.

— Еще, — возбужденно прошептал Дасти. — Позовите ее еще раз.

— Иди же сюда, Блонди. — В голосе Юпа послышался некоторый интерес.

Ослиха напрягла связанные веревкой ноги и торопливо засеменила в сторону Юпа. Не дойдя до него меньше одного фута, она остановилась, вытянула шею и мягко ткнулась носом в его грудь.

— Она втюрилась в тебя, — изрек Боб, шлепнув приятеля по спине. — Юп, как тебе это удалось? Всего несколько слов, и она без ума от тебя.

Юп отступил назад. Он не ждал такой реакции от бурро. А слова Боба смутили его.

— Погладьте ее. — Дасти опять схватил толстяка за руку. — Посмотрим, что будет, если вы прикоснетесь к ней.

Из простого любопытства Юп протянул руку и погладил шею Блондинки. Ее уши поднялись вверх. Она опять потерлась носом о его грудь.

Дасти отпустил руку Юпа. Он улыбался, как человек, который только что выиграл приз в телевизионной викторине.

— Держу пари, что она даже позволит вам проехаться на ней, — предположил Дасти. — Садитесь. Я не возражаю. Даже в таком возрасте это очень сильное животное. Она без труда повезет вас.

Юп колебался. Ему не очень хотелось садиться на ослика. Но возбужденное состояние Дасти породило в его голове кучу вопросов. Происходило что — то, чего он не понимал. Как сыщик, он должен был выяснить все до конца.

Юноша закинул правую ногу на спину бурро и взгромоздился на ослицу. Блондинка повернула голову, пытаясь взглянуть на ездока огромными мягкими глазами. Ее уши стояли торчком. Казалось, ей понравилось, что Юп сел на нее.

— Скажите «давай», — торопливо прошептал Дасти. Это слово… Где он недавно его видел?

— Давай, — произнес он. — Давай, Блонди!

Юпу пришлось ухватиться за шею ослицы, чтобы не потерять равновесие и не грохнуться на землю, когда она неуклюже заковыляла вперед. Память подсказала ему другую команду. Он решил испытать ее на ослице.

— Стой, Блонди, — приказал он. — Стой! Ослица послушно остановилась.

— Ну, вы явно ей понравились, — обратился Дасти к Юпу, когда тот слез с ослика.

— Да, животные тянутся к тебе, Юп, — вставил Пит. — С блондинками это будет случаться всякий раз.

— Ты чудило, — возразил Юп. — Возможно, я кого — то напоминаю ей. — Он посмотрел на Дасти.

— Вряд ли. — Дасти с сомнением покачал головой. — Это дикое животное случайно забрело сюда. Из людей оно видело только меня и Ассенсьона. А вы совершенно на нас не похожи.

— Конечно, внешне мы не похожи, — согласился Юп. Он ущипнул себя за нижнюю губу. У него вошло в привычку пощипывать нижнюю губу, когда он пытался обмозговать проблему. Юп утверждал, что так лучше думается.

Спустя час он все еще пощипывал свою губу, сидя на кровати в большой, уютной комнате, куда его поместили вместе с друзьями. Из окна был виден загон и сарай. Белый ослик стоял у забора. Он смотрел на дом и негромко отрывисто кричал, будто звал Юпа, чтобы тот пришел и погладил его.

— Блондинка! — неожиданно выпалил Пит, который собирал складную удочку. — Жена Миллера. Да это же Мэрилин Монро! «Блондинка» — один из ответов кроссворда.

— Да, точно, — подтвердил Юп. — Но есть и другие доказательства.

— Какие еще доказательства? — Боб разбирал свою дорожную сумку. Он аккуратно положил на полку вторую пару джинсов. — Доказательства того, что эта блондинка сочла тебя неотразимым?

Юп пропустил шпильку мимо ушей.

— Слова, которые Дасти просил нас произнести, обращаясь к маленькому ослику, взяты из кроссворда.

— Да? — удивился Пит. — Какие же именно?

Юп прислонился к стене и прикрыл глаза.

— Иди. Сюда, — произнес он. — Давай. Стой. Блондинка выполнила все команды.

Боб подошел к своей постели и присел на нее. Он нахмурился.

— Ты напал на след, Юп, — сказал он. — Но когда позвал ее Пит, — а он ведь произнес те же слова, — она и не подумала слушаться его.

— Знаю, — согласился Юп. Он был озадачен не менее Боба. — Понимаю, что это невозможно, и тем не менее Блондинка уже встречалась со мной раньше. Похоже, ослица узнала мой голос.

ШПИОНЫ

В тот вечер, отведав вкуснющие бифштексы, которые поджарил для них Ассенсьон, юные сыщики тотчас отправились на боковую.

Спустя несколько часов Юпа разбудил непонятный шорох, будто кто — то скребся о стекло возле его кровати. Приподняв голову, он увидел за окном Блондинку, которая изо всех сил старалась просунуть через окно свою морду.

Юп чертыхнулся и показал ей кулак, но ослица не собиралась уходить. Если Пит и Боб проснутся и увидят ее, насмешкам не будет конца. Продолжая ворчать, он вылез из кровати и пошел к двери, ведущей прямо во двор. Только он отворил ее, как ослиха тут же просунула морду в комнату. Юп попытался выпихнуть бурро, но животное оказалось крепким и неподатливым, как мешок с песком. Сдвинуть Блонди с места не удалось. В конце концов, он проскользнул мимо ослицы на улицу и тихо позвал ее.

Она тут же повернулась и засеменила в его сторону. При свете луны он увидел, что веревок на ее передних ногах не было. Если он пойдет обратно, ослица, вероятно, потащится за ним.

«Ах ты, язва, — подумал он. — Как мне отделаться от тебя?» Казалось, единственный выход — отвести ее опять в загон. Он было двинулся в ту сторону, но внезапно остановился как вкопанный.

С заднего крыльца дома доносилась испанская речь. Хотя Ассенсьон ни слова не произнес в присутствии Дасти, с юношами за ужином он был приветлив. Говорил с Юпом по — испански, расспрашивал о Соединенных Штатах, рассказывал об озере, отговаривал купаться, так как горная вода холодна как лед, и выдержать в ней можно лишь несколько минут. Юп тут же узнал голос Ассенсьона, но он был слишком далеко, чтобы разобрать смысл слов.

Гадая, кто эта женщина, с которой разговаривал повар, Юп подкрался к заднему крыльцу. Блондинка шла рядом. Юп поглаживал ее шею, чтобы она не закричала.

Теперь говорила женщина.

— Вы должны помочь мне, Ассенсьон, — разобрал испанские слова Юп. — Вы знаете, что сделает Райс, если найдет их. Он может даже убить.

В ответ Ассенсьон произнес несколько мексиканских ругательств в адрес хозяина ранчо.

— Хорошо. Я сделаю все, чтобы вам помочь, — пообещал он. — Можете на меня положиться.

Незнакомка поблагодарила его. Заслышав легкие шаги по дорожке, Юп скрылся в темноте. Но ему удалось мельком увидеть женщину перед тем, как она завернула за угол дома.

Увидел он ее со спины, лица разглядеть не смог. Но лунный свет на мгновение упал на ее светлые волосы.

Ослица терлась боком о Юпа. С того места, где они стояли, были видны открытые ворота, ведущие в ее загон. Он провел ее через ворота, закрыл их за ней и задвинул засов, а затем поднялся в дом. Ослиха свесила голову с забора. Юп с облегчением вздохнул, убедившись, что ей через него не перепрыгнуть. И завалился спать.

На следующее утро, перед тем как покинуть комнату, он обменялся с друзьями несколькими словами. Юп рассказал им, что произошло ночью, и добавил, что ему обязательно надо позвонить по телефону. Их задача — увести на пару часов из дома Дасти.

На завтрак Ассенсьон приготовил яичницу с зеленым перцем — одно из любимейших блюд Юпа, так как не содержало крахмала, но он все равно любезно отказался. Сослался на небольшие рези в животе.

Это был сигнал для Пита, который тут же попросил Дасти отвести их порыбачить на озеро. Владелец ранчо согласился. А Юп объявил, что останется на ранчо из — за болей в животе. Через полчаса в доме кроме него и Ассенсьона никого не было.

На столе стояло блюдо со свежими булочками. Некоторое время Юп пытался их не замечать. Но булочки пахли так вкусно, что Юпитер не вытерпел, взял несколько штук и быстро отправил их в рот. В конце концов, ему надо как — то подкрепиться, чтобы продержаться до обеда. Он отправился на поиски телефонного аппарата.

Юп обнаружил его в небольшом кабинете Дасти, расположенном в некотором отдалении от жилых комнат. Притворив за собой дверь, Юп сел за письменный стол и открыл телефонный справочник, чтобы найти коды и номера абонентов в Калифорнии.

Гектор Себастьян ответил незамедлительно. Юпитер сообщил ему, откуда звонит, и сразу же перешел к делу:

— Не мог бы ты оказать мне любезность и позвонить в мою службу компьютерного обслуживания со своего терминала? — попросил он своего старого знакомого.

Гектор Себастьян был преуспевающим писателем. Его книги о таинственных происшествиях пользовались бешеным успехом. Одно время он и сам служил частным детективом и с удовольствием помогал трем юным сыщикам, когда бы они его ни просили.

— Нет проблем, — ответил писатель.

— Отлично, — отозвался Юп. — Тебе надо ввести в компьютер мой пароль — ОБНАРУЖИВАТЬ. Потом просмотреть списки, пока не найдешь нужного слова и не получишь доступ к энциклопедии.

— Понятно, — заметил Гектор. — А какой предмет тебя интересует?

— Ослы.

— Кто — кто?

— Ну, знаешь, буррос — маленькие ослики, которых используют для перевозки грузов.

— Понял.

Юн зачитал вопросы, которые его интересовали. Себастьян записал их и пообещал позвонить Юпитеру, как только получит информацию.

В ожидании ответа Юп осмотрел небольшой кабинет. В другое время он бы еще подумал, прежде чем начал что — либо вынюхивать в чужом доме. Но Дасти Райс наговорил им много небылиц с тех пор, как впервые появился в доме Юпа. Юные Сыщики имели право узнать как можно больше.

У Юпа возникло множество вопросов. Почему лучшими признаны именно его ответы? Почему Райс так торопился возвратиться на свое ранчо? Почему эта мексиканка хотела помешать его приезду? И почему Блондинка вроде бы знала Юпа, хотя прежде никогда его не видела?

На полках в кабинете Юп не нашел ничего интересного, кроме, пожалуй, нескольких подробных карт Сьерра — Мадре, которые кто — то испещрил вопросительными знаками. Возможно, сам Дасти. В верхнем ящике письменного стола лежали документы на право владения ранчо. Юп пролистал их и в конце наткнулся на подпись. АССЕНСЬОН БАРБЕРА.

Значит, Ассенсьон продал ранчо Дасти и превратился в его работника и повара. Это могло объяснить враждебность мексиканца к владельцу ранчо.

В нижнем ящике письменного стола он обнаружил магнитофон. Вынув его, Юп убавил громкость и нажал на кнопку воспроизведения.

На этот раз молодой человек сразу же узнал собственный голос, повторявший снова и снова одни и те же слова:

— Иди сюда, Блонди. Давай. Стой, Блонди. Иди. Сюда…

Затем он аккуратно перемотал пленку и положил магнитофон на место.

Через несколько минут зазвонил телефон.

— Я получил для тебя информацию, — сообщил Гектор Себастьян. — Ты готов принять ее?

— Да. — Юп перевернул листок с вопросами и записал ответы на обратной стороне.

— Спасибо, — поблагодарил он автора загадочных историй. — Все превосходно.

— Всегда рад услужить, Юп. Звякни мне, когда возвратитесь, и я угощу вас обедом, возмутители спокойствия. Мне любопытно, куда заведут вас эти ослики.

Юп пообещал позвонить и еще раз поблагодарил Себастьяна перед тем, как повесить трубку. Сколько предстояло рассказать Питу и Бобу, а потом вместе ответить на кучу вопросов! Но они возвратятся не раньше, чем через час. Он вышел из кабинета и тщательно закрыл за собою дверь.

Сегодня он еще не видел Блондинку. Теперь, когда он получил информацию об осликах, его еще больше заинтересовали эти животные. Он решил проведать бурро.

Рядом с осликом на поле он застал Ассенсьона, наполнявшего водой корытце. Увидев Юпа, Блондинка тотчас направилась к нему. Юп потрепал ослика по шее.

Мексиканец снял рубашку. Юп заметил, что кожа на его груди и спине была такого же бронзового оттенка, как и на лице. Юп не мог сказать, был ли темный цвет кожи у него от рождения или этот от природы смуглый человек так сильно загорел, работая на свежем воздухе. Ясно только, что мексиканец был темнее Юпа. Несмотря на ежедневные купания, Юп оставался бледным англосаксом, который слишком много времени проводил дома за компьютером.

Юп указал рукой на бурро:

— Блондинка теперь без…

Он не знал, как по — испански «верёвка», но Ассенсьон догадался, о чем хотел спросить Юп, когда показал на передние ноги ослика.

— Без веревки, этот… — Ассенсьон произнес нецензурное слово, которое вырвалось у него непроизвольно, стоило ему упомянуть Дасти. — Этот… развязал ее вчера вечером.

— Почему?.

— Теперь, когда вы здесь, он не боится, что ослица убежит.

— Я здесь? Ну и что, что я здесь?

— Ослица благодарна вам.

— За что?

— Она считает, что вы спасли ей жизнь. Эти животные очень хорошие. Очень преданные. Очень благодарные.

Он взял ведро и пошел прочь. Юп проследовал за ним, а за Юпом увязалась Блондинка. Но мексиканец не стал отвечать на другие вопросы. Сослался на занятость.

Пит и Боб поймали несколько форелей. Ассенсьон поджарил их на обед. У Юпа сразу же прошли колики, и он съел две рыбины. Это же ведь чистый протеин.

— Надо прогуляться, чтобы растрясти все калории, — предложил после обеда Юп. — Что скажете, друзья?

Пит и Боб сразу догадались, что он хотел поговорить с ними без свидетелей. Все трое отправились по полю к рощице неподалеку от озера.

Когда они устроились на опушке под деревьями, Юп рассказал о том, что звонил Гектору Себастьяну. Из кармана джинсов он вытащил листок с ответами.

— Буррос отличаются прекрасным слухом, — поведал юный сыщик. — Удивительно тонким. И не похожим на собачий. Они распознают людей не по запаху, а главным образом по их голосу. Они часто привязываются к человеку, и если это происходит, начинают моментально отзываться на его голос.

— Ты хочешь сказать, что если они втюрятся, то пожизненно остаются на крючке, — резюмировал Боб. — Похоже, Блондинка целиком твоя.

— Будет тебе, — прорычал Юп. — Держу пари, что ради этого и был составлен идиотский кроссворд. Дасти искал голос, похожий на голос какого — то парня. Молодого американца, который привязался к Блондинке.

Он передал им слова Ассенсьона.

— Кто — то спас этому ослику жизнь. Не знаю, каким образом. Не знаю также, кто это сделал. Но когда Дасти услыхал мой голос с ответами, хозяин ранчо решил, что он больше других похож на голос того человека. Поэтому он переписал отдельные слова на свой магнитофон, который я обнаружил сегодня утром в его письменном столе. Оставил только те, которые были ему нужны. Иди сюда, Блонди, тпру и другие. Потом он проверил, как они действуют на бурро. Но подозреваю, что слова в записи не произвели особого впечатления. Подействовали, но не очень сильно. Поэтому Дасти волновался до тех пор, пока мы не приехали сюда, и пока ослица не услышала мой голос живьем. Вот почему вчера он так нервничал за завтраком. Ему не терпелось все выяснить. Помните, как он обрадовался, когда получилось так, как он задумал.

Пит и Боб молча переваривали то, что сообщил им Юп.

— Пока сходится, — согласился Боб. — Но…

— Да, — вклинился Пит. — Но что все это значит? Зачем тратить столько монет и столько времени, если надо только отыскать голос, который должен узнать маленький мексиканский ослик?

Юп покачал головой.

— Мне это невдомек, — признался он. — Но куда больше меня заинтриговало другое.

— Что именно? — спросил Боб.

— Конечно, можно найти двух человек, голоса которых звучат одинаково, — объяснил Юп. — Вы ведь подумали, что голос на магнитофонной пленке, которую я обнаружил в почтовом ящике, принадлежит мне. Но из миллиарда случаев вы вряд ли найдете хотя бы один, когда и сами эти люди будут похожи друг на друга.

Он взглянул на свой листок с записями.

— У ослов также прекрасное зрение, — продолжал он. — Во многих отношениях лучше, чем у нас. Они узнают людей не только по их голосам. Они узнают их также и по внешнему виду.

Боб кивнул:

— Да, это действительно представляется…

Он умолк на полуслове.

Двое других парней тоже услышали шум быстро удаляющихся в лесную чащу шагов. Стараясь не выдать себя, сыщики, пустились в погоню.

Но шпион знал лес лучше, чем они, и вскоре ребята потеряли его след. Никаких посторонних звуков. Слышно было лишь, как порхают птицы.

Они решили разойтись и получше осмотреть окрестности.

Первым на поляну возвратился Юп. Он никого не обнаружил. Через несколько минут показался Пит. Он покачал головой в ответ на вопросительный взгляд Юпа. Подойдя ближе, верзила растянулся на траве.

Боба они прождали еще минут десять. Он шел, засунув руки в карманы брюк, и улыбался. Значит, удача сопутствовала ему.

— Ты кого — нибудь видел? — спросил Пит. — Или это совершенно секретно?

— Ни одной живой души, — отозвался Боб. Он прислонился к стволу дерева. — Но я нашел вот это.

Он вынул правую руку из кармана джинсов, и Юп и Пит увидели шерстяную нитку длиной примерно в три дюйма. Грубоскрученная пряжа, из которой мексиканки вяжут свои шали.

НЕОЖИДАННЫЙ ОТБОЙ

— Я беспокоюсь за Блондинку, — заявил Дасти на следующее утро за завтраком.

Пит взглянул на него, оторвавшись от яичницы с ветчиной.

— А что с ней? — спросил он. — Она что — то замышляет? Стала задумчивой? Глазеет в пространство?

Юп пнул его ногой под столом.

Дасти продолжал говорить, будто ничего не слышал. Хозяин ранчо очень нервничал. К завтраку он почти не притронулся.

— Ослика ждет беда, если он и дальше будет находиться в загоне.

Этим утром Юп видел бурро мельком. Ему показалось, что ослик чувствовал себя прекрасно. Щипал сочную травку, выглядел здоровым. Шерстка гладкая, глаза блестят. Завидев Юпа, он тут же помчался ему навстречу. Бурро бежал на удивление быстро.

Но об этом он решил промолчать. Возможно, Дасти сообщит еще что-нибудь.

— Может быть, Блондинке не хватает еды? — невинно предложил Юп.

— Меня беспокоят ее копытца. — Владелец ранчо хмуро уставился в чашку с кофе. — Видите ли, родина ослов — Северная Америка. Там они привыкли к твердой, каменистой почве. Их копыта отрастали очень быстро, как ногти. Но они стесывались о камень и щебень. Если ослы слишком долго находятся на мягкой, травянистой почве, копыта продолжают расти и загибаются. — Он поставил чашку на стол. — Через некоторое время они полностью деформируются.

— Нельзя ли их подрезать? — спросил Пит.

— Ну что вы. — Дасти продолжал хмуриться. — Тем более у дикого ослика вроде этого. Он даже не допускает меня к себе и начинает брыкаться, стоит мне притронуться к его ногам.

Юп подумал, что Блондинка, возможно, позволит ему подрезать свои копытца. Но промолчал. Он чувствовал, что Дасти неспроста завел этот разговор. Но главное, что не имеет отношения ни к когтям, ни к копытам, еще впереди.

— Думаю, мне надо все — таки выпустить ее на волю, — продолжал Дасти. — Пусть возвращается в горы — туда, откуда прибежала. — Он взглянул на Юпа. — Но проблема в том, что теперь она не хочет уходить. Теперь, когда здесь вы.

Юп вспомнил, что ему сказал Ассенсьон. «Теперь, когда вы здесь, он не опасается, что она убежит». Юп мог бы спросить Дасти, почему тот не отпустил Блондинку на волю несколько недель назад. Он уже тогда должен был знать об ее копытах. Но он понимал, что владелец ранчо именно сейчас подходит к существу дела. Именно сейчас он расскажет о том, что приблизит Трех Сыщиков еще на один шаг к разгадке тайны.

— Может быть, вы пойдете вместе с ней, Юп? — поинтересовался Дасти. — Я хочу сказать, что мы могли бы пойти все вместе. Совершить необычную прогулку в горы с ночевкой. — Он посмотрел на парней. — Что вы думаете об этом?

Для Юпа предложение Дасти прозвучало так же фальшиво, как предположение о существовании трехдолларовой бумажки. Он перехватил взгляд Боба и подмигнул ему.

Боб понял намек Юпа в момент. Он хотел сказать ему: будем тянуть с ответом, пока не поговорим между собой.

— Мы вернемся к этому разговору, — сказал Боб.

— Когда? — нетерпеливо спросил Дасти. — Как скоро…

— Как только определимся, — пояснил Пит, направляясь к двери в сопровождении своих друзей.

Трое парней спустились по откосу. Они удалились от дома на такое расстояние, чтобы их нельзя было услышать.

— Думаю, развязка близка, — произнес Боб, когда они уселись на траву. — За всем этим словоблудием скрывалась именно поездка в горы. Верно, Юп?

— Точно, — кивнул Юп. — Именно для этого я и понадобился Дасти. Вернее, мой голос. Чтобы Блондинка не удрала. Она должна куда — то привести нас. Куда — то высоко в горы, откуда она прибежала.

— А что может находиться там наверху? — захотелось узнать Питу. Он взглянул на высокие отроги за ранчо. — Золото?

— Ясно, — улыбнулся Боб. — Сокровища Сьерра-Мадре. — Он выдернул из травы стебелек и стал жевать его. — Ну, как это вам, друзья? Хотите пойти по следу?

— Я готов, — решился Пит. Ему нравилось быть на природе, готовить еду на костре, ночевать в спальном мешке под открытым небом. — А как вы? Ведь там, наверно, все может обернуться круто.

— Но не так круто, как в гастрольную поездку с рок — группой, — возразил Боб. — Хотя обстановка может оказаться очень крутой. — Он взглянул на Юпа. — А что скажешь ты?

Юп никогда не относил себя к любителям походов. Ему больше нравилось тренировать свои мозги, а не ноги. Но в прошлом работа сыщика заставила его немало побегать на своих двоих. Это дело они обязаны довести до конца во что бы то ни стало.

— Конечно, — отозвался он. — Сьерра-Мадре, мы идем к тебе. Пошли, сообщим Райсу приятную новость.

Юп был прав. Для Дасти это была хорошая новость. Он широко улыбнулся, когда Пит сообщил об их решении.

— А что, если нам отправиться прямо завтра? — вырвалось у Дасти.

Три юных Сыщика не имели ничего против. Продолжая улыбаться, хозяин ранчо отправился на машине в Ларето, чтобы закупить все необходимое для похода. Пит всучил ему целую пачку почтовых открыток со скупым текстом для Келли: «Скучаю», «Хочу, чтобы ты была здесь», и попросил опустить их в почтовый ящик. До обеда каждый из них занимался своими делами.

Пит отправился на озеро удить рыбу. Боб присел на крыльце и принялся протирать и дезинфицировать контактные линзы. Делать это надо было каждую неделю, но в походе времени и условий не будет. Юп отправился на поиски Ассенсьона, чтобы задать ему еще несколько вопросов.

Мексиканца он нашел на кухне: тот пыхтел над переносной рацией. Разобрать ее оказалось гораздо легче, чем собрать.

— В этом я не силен, — пробормотал мексиканец по-испански. — Радиоприемники. Что я понимаю в них? Скот, лошади — другое дело, вот моя стихия.

— Давайте я попробую, — предложил Юп. — Я немного разбираюсь в радиотехнике. Что, совсем не фурычит?

— Совсем. Или вы думаете, я разобрал ее ради интереса? Молчит как проклятая.

— Зачем она вам?

— Чтобы переговариваться.

— Есть в этом доме еще у кого-нибудь такая же штука?

Юп гадал, с кем мог переговариваться Ассенсьон. Если не считать церквушки на другом берегу озера, в округе на несколько миль не было никаких строений.

— Насколько мне известно, нет.

— Зачем же тогда вы хотите дочинить ее?

— Затем, что она сломалась.

Юпу пришлось довольствоваться подобным ответом. Вскоре он обнаружил неполадку — отошел контакт. Поскольку нужной детали под рукой не оказалось, пришлось оголить часть электрического провода и выдернуть оттуда тонкую медную проволочку.

— Часто ли вам приходилось встречать американцев? — как бы между прочим поинтересовался он у Ассенсьона, продолжая чинить рацию.

— Нет. — Мексиканец с большим интересом наблюдал за тем, что он делает.

— Ну, хоть кто-нибудь из них здесь был? — опять закинул удочку Юп. — Разве другие молодые американцы не останавливались на ранчо?

— Когда?

— Последние три — четыре месяца. С тех пор, как сюда забрела Блондинка?

Ассенсьон пожал плечами:

— Случается, что люди останавливаются здесь.

— Не было ли среди них человека, чей голос похож на мой?

Лицо мексиканца осталось невозмутимым, но в его черных глазах появились смешинки.

— По мне, у всех янки голос одинаковый.

— Блондинка, однако, считает иначе.

— У ослов слух развит значительно лучше, чем у меня.

Нет, так дело не пойдет, решил Юп. Ассенсьон догадался, что из него пытаются вытянуть информацию, поэтому отвечал очень осторожно.

Наконец, Юп собрал аппарат. Как он ни крутил антенну, но на свои позывные не получил никакого ответа. И все же он был доволен: переговорное устройство опять заработало. Если в радиусе его действия окажется человек с таким же аппаратом, Ассенсьон сможет с ним связаться.

— Ну вот, теперь все в порядке, — сообщил он.

— Вы, американцы, очень умные.

— Спасибо.

Может быть, американцы действительно умные. Но Юп знал, что ему придется подняться очень рано, чтобы объегорить этого мексиканца.

Ассенсьон забрал рацию и с благодарностью пожал руку Юпу.

— Как-нибудь мы от души поболтаем, — заметил он. — Когда…

Зазвонил телефон, и ему пришлось пройти в кабинет, чтобы снять трубку. Он тут же возвратился:

— Спрашивают вас.

Юп подумал, что, по всей вероятности, звонит Гектор Себастьян. Никто другой звонить ему сюда не мог. Но на другом конце провода оказался не автор загадочных историй, а женщина. Американка.

— Это Юпитер Джонс? — спросила она.

— Да, с кем имею честь?

— Не важно. Мое имя вам ничего не даст. Я хочу кое — что показать вам. Кое — что очень для вас важное.

Юп почувствовал, что клюнул. Его охватило возбуждение, которое появлялось у него всякий раз, когда дело принимало неожиданный оборот.

— Почему бы вам не приехать на ранчо? — предложил он.

— Нет. — Она неожиданно запаниковала. — Я не могу приехать на ранчо Дастина Райса. Это чересчур опасно.

— Дастина Райса нет дома, — попытался успокоить ее Юп. — Он поехал в Ларето.

— Нет, — испуганно повторила она. — Меня могут увидеть и передать хозяину. Мне бы хотелось встретиться с вами на том берегу.

Она детально описала ему предполагаемое место встречи.

Юпу предстояло спуститься к озеру, где его ждала лодка, и переправиться на противоположный берег. Затем следовало двигаться лесом по направлению к церковной колокольне. В пути ему встретится небольшая деревушка, на главной площади которой женщина назначила встречу.

— Приходите один, — сказала напоследок незнакомка. — Если увижу с вами еще кого — нибудь, то уйду. И вы никогда не узнаете, что я хочу показать вам.

— Что же вы хотите показать мне?

Но вместо ответа раздались короткие гудки. Она дала отбой.

ЮП КЛЮНУЛ

Юп снова вышел на крыльцо. Боб закончил протирать контактные линзы и углубился в книгу по истории Мексики. Юп рассказал о звонке незнакомки.

— Что она хочет показать тебе? — задумчиво спросил Боб. — Может, фотографию того американского парня, который так подружился с Блондинкой.

Юп пожал плечами. Он и сам думал так же. Но понимал, что это всего лишь догадки.

— Хочешь, я пойду с тобой? — предложил Боб.

Юп отказался, так как женщина специально предупредила, чтобы он приходил один.

— Гм — м, — промычал Боб. — Хорошо, что вы встретитесь на площади. Думаю, обойдется без неприятностей. А прогулка пойдет тебе на пользу.

— Ах, оставь, — простонал Юп и пошел к озеру.

На берегу Юп не встретил Пита, зато без труда отыскал оставленную лодку — маленький деревянный ялик. Под сиденьем лежали два весла. Он столкнул лодку на воду, прыгнул в нее и вставил уключины в пазы.

Грести оказалось значительно труднее, чем он предполагал. Как он ни налегал на весла, лодку все равно кренило на бок. Вскоре он понял, в чем дело. Вода в озере была проточная. На одном конце в него впадала горная река, а из другого конца вода вытекала. Даже почти у самого берега течение было сильнее, чем прибой на Роки — Бич.

Немного подумав, Юп развернул лодку под углом к берегу и поплыл по течению. Нажимая посильнее на правое весло, поскольку лодку сносило вправо, потом слегка на левое, он сумел направить ее к противоположному берегу. Но ему пришлось здорово выложиться. И вдруг…

ТРЕСК!

Лопасть правого весла отломилась.

Юп наблюдал, как обломок быстро уносило течением. Все его усилия пропали даром. Водить просто палкой по воде не имело смысла. Он вытащил сломанное весло и поставил на его место целое.

Но теперь лодка не могла двигаться по прямой. Она крутилась, словно собачонка, которая пытается ухватить себя за хвост. Юп пытался грести веслом то с одной стороны, то с другой. Но ему не хватало сноровки. Наконец он сдался: вынул весло из уключины и стал грести, как байдарочник: попеременно с разных сторон. Лодка медленно приближалась к берегу.

Он не достиг и средины озера, как полетело второе весло.

Юп оказался во власти течения. Он попробовал оттолкнуться одним из сломанных весел. Но здесь было слишком глубоко, и весло не доходило до дна.

В отчаянии юноша стал звать на помощь. Но даже если бы его и услышали Боб или Ассенсьон, что они могли сделать без второй лодки?

Юп чувствовал себя абсолютно беспомощным, а тем временем лодка приближалась к тому месту, где река вытекала из озера.

Юп отлично плавал. Он мог бы нырнуть и, несмотря на течение, доплыть до берега. Но он не забыл, что говорил Ассенсьон. Достаточно было опустить в воду руку, чтобы понять: мексиканец прав. Вода здесь просто ледяная. В ней он сможет выдержать всего несколько минут.

Хорошо хоть, он не покинул лодку. Вот он плывет вниз по течению. Но как далеко унесет его? К ранчо вел довольно крутой подъем. Значит, на том месте, где река вытекала из озера, скорее всего, должен быть обрыв. Возможно, водопад.

Он подумал о деревушке, затерявшейся в лесу на противоположном берегу. Может, там у кого — нибудь есть лодка!

— Помогите! На помощь! — закричал он по — испански. Однако в полуденный зной на берегу не оказалось ни души. Залаяла собака, но никто не отозвался.

Юп старался сохранить хладнокровие, лихорадочно искал выход. А вдруг он наткнется на отмель? И тогда сможет, упираясь в дно, подплыть к берегу.

Скоро он все выяснит. Его быстро сносило к реке, берущей начало из озера. Странно, но вода в том месте куда — то исчезла.

Исчезла!

Юпа вдруг осенило — там был водопад! Он съежился, приготовился к неожиданному падению с высоты.

— Юп!

Юноша поднял голову. На берегу стоял Пит и махал удочкой.

Пит даже не подозревал о том, что у Юпа вышли из строя оба весла. Но он мгновенно сообразил, какой опасности подвергается его друг. В отличие от Юпа, он видел водопад, видел мощную струю, падающую с высоты тридцати футов в реку. Он ловил рыбу недалеко от этого места и знал, какое там течение. Утлая лодочка разобьется вдребезги, а Юпитер…

Отважный юноша бросился спасать своего друга, выбрав для этого самое узкое место. Пит крикнул товарищу, что тот проплывает от него в шестидесяти футах.

Освободив защелку на катушке спиннинга, Пит занес его над головой. У него был один лишь шанс. Только один. Для другого броска времени не будет. Он приготовился, ожидая, когда лодка окажется прямо перед ним.

Потом, напрягшись изо всех сил, он взмахнул спиннингом и забросил свинцовое грузило как можно дальше в озеро.

Это был самый лучший и самый дальний бросок, который когда — либо делал Пит. Грузило шлепнулось в воду как раз вблизи лодки.

Юп ухватился за леску, которая опустилась поперек носа.

— Не тяни, — крикнул Пит. — Она может лопнуть. Держись за грузило.

Юп вытянул свинцовое грузило из воды и старательно сжал его в правой руке.

Пит очень медленно и осторожно начал наматывать леску. Стараясь сильно не натягивать, он постепенно сматывал нейлоновую бечеву.

Юноша не пытался тянуть ялик к берегу. Но когда леска стала упругой, он с облегчением заметил, что лодка, кружась, приближается к нему. Ему удалось намотать еще несколько колец бечевы.

Ближе к берегу течение было послабее. Пит опять подкрутил спиннинг, сократив расстояние между лодкой и землей. Описываемые ею круги становились все меньше. Вот — вот лодка причалит. Кажется, опасность миновала.

Оставалось всего десять ярдов, когда леска оборвалась.

Юп опустился на колени, перегнулся через борт и стал погружать в воду один из обломков весел. Внезапно весло уперлось в дно. Он давил на него изо всех сил, подталкивая лодку к берегу.

Медленно — медленно лодка проплыла еще несколько футов. Юп переставил весло. Лодка опять двинулась к берегу. Здесь было уже неглубоко. Всего один фут. Юп спрыгнул в воду, ухватился за носовую часть и оставшиеся ярды протащил лодку по воде.

Пит бросился ему на помощь. Они вместе вытащили ялик.

— Спасибо, — поблагодарил Юп. Слова здесь были не нужны.

— Самый большой улов за всю мою жизнь, — улыбнулся Пит. — Попрошу Ассенсьона зажарить тебя на обед.

— Но мне бы очень не хотелось, чтобы ты пробовал меня в замороженном виде.

Оба парня услышали топот и обернулись. К ним бежал Боб. После ухода Юпа он направился к озеру, чтобы посмотреть, как его друг будет переправляться на другой берег. На его глазах Юпа сносило к водопаду, но Боб абсолютно ничем не мог ему помочь.

— Отличный бросок, — похвалил он Пита. — Любой голливудский продюсер пришел бы в восторг от такого броска.

Пит ухмыльнулся:

— Надеюсь, фильм с моим участием будет называться «Сокровища Сьерра — Мадре», а не «Челюсти»! К тому же мне не придется сообщать тете Матильде плохие новости.

Юп смеялся вместе с товарищами.

— Вы — отличные ребята! — Он сел на землю и стащил с себя промокшие тапочки и носки. Нескольких секунд в ледяной воде было достаточно, чтобы ноги посинели от холода. Хорошо, что он не пытался броситься вплавь.

Пока Пит приводил в порядок свой спиннинг, Юп вкратце рассказал, что произошло. Телефонный звонок, поломанные весла.

— Сломались оба весла? — спросил Пит. — Ничего себе.

— Но сломались не случайно. — Юп осмотрел ровно отломившиеся края весел. — Их надпилили, чтобы они отломились через несколько минут после того, как я начну грести. Похоже, кто — то решил организовать несчастный случай со смертельным исходом.

Он взглянул на Боба:

— Ты никого не видел на другом берегу?

Боб кивнул, присев на корму:

— Видел, но мельком. Я заметил женщину. Она вроде бы наблюдала за тобой, Юп, когда тебя сносило к водопаду. А потом скрылась.

— Как она выглядела? — поинтересовался Пит. — Хотя можешь не говорить. Попробую угадать. Мексиканка с длинными черными косами, в пурпурной шали на голове.

Боб покачал головой:

— Ничего подобного. Мне она показалась похожей на американку. В голубых джинсах, темных очках и…

— И блондинка, — прервал его Юп.

— У тебя на них нюх, что ли?

ПРЕДОСТАВЬТЕ ЭТО БЛОНДИНКЕ

На следующее утро Три Сыщика отправились в горы.

Дасти привез из Ларето для лошади стойло на колесиках, которое прицепил к кузову своего «джипа». Ассенсьон поймал одну из лошадей на нижнем поле. Пит помог ему надеть на нее уздечку и оседлать. Лошадь была хорошо объезжена, и Пит без проблем водворил ее в новое жилище на платформе.

Он принялся расчесывать ее гриву, а Юп и Ассенсьон пошли за Блондинкой. Юп обрадовался, что остался один на один с Ассенсьоном. Хоть бы удалось вытянуть из осторожного мексиканца побольше информации.

— Эту лодку, что на берегу озера, — спросил он, — ее всегда там держат?

— А где же еще держать лодку? Не на кухне же?

— Кому она принадлежит?

— Нашему ранчо.

— Ею кто — нибудь пользуется?

— Иногда.

— С какой целью?

— Для рыбалки.

Как всегда, Юпу не удалось разговорить Ассенсьона. Но об одной вещи он должен был узнать обязательно.

Блондинка, которую Боб видел на другом берегу, несомненно, была американкой, которая позвонила Юпу. Вероятно, именно она подпилила весла. Но как ей удалось переплыть озеро и вернуться обратно? Она, должно быть, сделала это утром предыдущего дня или ночью.

— Если вам надо попасть в деревушку на той стороне, — спросил он Асеенсьона, — вы поплывете на лодке?

— Нет, пойду пешком.

— Но ведь озеро очень глубокое.

— Не повсюду, с той стороны оно не глубокое. — Мексиканец указал рукой туда, где река впадала в озеро. — Там можно перейти на другую сторону по камням.

Юп кивнул. Вполне возможно, американка попала на ранчо по камням, подпилила весла, а затем возвратилась назад и из деревни позвонила Юпу.

Если это была блондинка, которую Юп увидел в день приезда при лунном свете, то Ассенсьон ее знает.

— Есть ли у вас знакомые в деревне? — спросил Юп.

— Я знаю мужчину, владельца бара. Он приходится мне кузеном.

— А кого — либо из американцев? Например, женщину, блондинку?

Они подошли и воротам, ведущим в загон Блондинки. Ассенсьон повернулся и посмотрел на Юпа. Долгим испытывающим взглядом. Прямо в глаза.

— Она поступила глупо, — неожиданно вырвалось у него. — Я сказал ей, что это глупо. Но она ужасно напугана. А когда люди боятся, то подчас совершают бессмысленные поступки. Рад, что с вами ничего не случилось. Но… — Ассенсьон потрепал Юпа по плечу. — Но будьте осторожны в горах, амиго, — предостерег он юношу. — В горах опасно.

Завидя Юпа, Блондинка помчалась галопом. Он раскрыл ворота, и она потерлась о него носом. Юпитер почесал ее за ушами. Блондинка не сводила с него глаз. Но Ассенсьону не позволяла даже дотронуться до себя. Мексиканец вынужден был стоять на некотором расстоянии от них, когда объяснял Юпу, как взнуздать ее с помощью веревки.

— Вам придется ехать на ослице без седла, — объяснил он. — Как бы вы ей ни нравились, она не позволит оседлать себя. Начнет кататься по земле, пока не порвет подпругу.

Юп вытаращил глаза.

Дасти завалил заднее сиденье «джипа» припасами. Мешками с бобами и рисом, овсом для лошади, сахаром и кофе, спальными мешками, не забыл о ружье. Пит и Боб кое — как втиснулись рядом с провизией. Юп устроился на переднем сиденье вместе с хозяином ранчо. В руке он держал длинный повод Блондинки, которая бежала рысцой рядом с «джипом», а платформа для лошади катилась сзади вместо прицепа.

Когда они проезжали через ворота, он обернулся, чтобы глянуть на дом с нижних лугов. На крыльце стоял Ассенсьон. Мексиканец поднял правую руку, но Юп тут же потерял его из виду.

Это был не столько прощальный жест, сколько предупреждение.

Из — за подъема по извилистой дороге Дасти приходилось вести машину очень медленно, со скоростью пять — шесть миль в час, чтобы Блондинка поспевала за «джипом» и не уставала. Целый час они ехали по пыльной каменистой дороге. Потом дорога превратилась в тропинку, вьющуюся среди сосен.

Еще через час Дасти остановил машину — перегрелся мотор. Когда владелец ранчо выключил двигатель, стало слышно, как вблизи журчит вода. Блондинка натянула повод.

— Думаю, она хочет пить, — сказал Юп Дасти. — Возможно, она проголодалась. Я, пожалуй, пойду вместе с ней, чтобы она не удрала.

Юп пустил ослицу впереди себя. Она привела его к горному ручью. Вода была прозрачная и холодная. Юп внезапно понял, что ему тоже хочется пить. Ассенсьон предупредил, что он может спокойно пить воду из проточных ручьев Сьерра-Мадре, но из озер или прудов ни в коем случае. Юноша встал на колени, зачерпнул воду руками и напился. Рядом, склонив морду к воде, утоляла жажду Блондинка.

Напившись, она стала щипать траву. Для нее в поездку не захватили никакого фуража. В отличие от лошади Блондинка могла позаботиться о себе сама. Ассенсьон поведал им, что ослы очень предприимчивы, когда речь идет о пропитании.

— Не хуже коз, — заметил мексиканец.

Блондинка паслась на лужайке уже несколько минут, когда Юп услышал, как Дасти нетерпеливо звал его из «джипа». Юп попытался было повести ослицу обратно. Но как он ни тянул ее за веревку, как ни упрашивал: «Пойдем! Пойдем же, упрямая животина!» — ослица не трогалась с места. Ему пришлось ждать, пока она не наестся досыта.

Дасти яростно нажимал на стартер. Мотор оглушительно ревел, когда Юп и Блонди присоединились к остальным. Они подкрепились тем, что приготовил Ассенсьон. Юп с грехом пополам прожевал бутерброд, который держал в одной руке, прежде чем «джип» запрыгал по колдобинам. В другой, как и прежде, он сжимал поводок ослицы. Через три часа тропинка исчезла окончательно.

— «Джип» нам придется оставить здесь, — сказал Дасти.

Они выгрузили припасы. Пит вывел лошадь. Дасти отогнал машину и платформу под деревья и закидал их сосновыми ветками. Груз потяжелее хозяин ранчо навьючил на лошадь, а Блондинке достались спальные мешки.

— Поведете нас вы, — предложил Дасти Юпу, когда все были готовы. — Пусть ослица идет впереди и сама выбирает дорогу.

Юп обменялся взглядами со своими друзьями.

Они тронулись в путь. Юп взгромоздился на ослицу. За ним шли Пит и Боб с рюкзаками за спиной. Шествие замыкал Дасти верхом на тяжело навьюченной лошади. Рядом с седлом из кобуры торчало ружье.

Юп убедился, что надо обладать недюжим умением, чтобы удержаться на ослице, если не хочешь с нее свалиться. Он не мог отвлечься ни на секунду. Вскоре ранчо осталось позади. Они карабкались на такие отвесные скалы, что Питу и Бобу приходилось буквально ползти на четвереньках. Темп движения задавала Блондинка. Ассенсьон утверждал, что она такая же неприхотливая, как коза. И, подобно козе, ей не страшны никакие кручи. Пришлось обеими руками обхватить Блондинку за шею, чтобы не свалиться. И все же Юпу было не так тяжело, как Дасти. По сравнению с ослицей, лошадь была неуклюжая, беспрестанно останавливалась. Хозяину ранчо приходилось часто слезать с нее и тащить по камням упирающееся животное. Он отстал на четверть мили от Пита и Боба.

Юп решил остановиться и подождать остальных.

— Тпру, — скомандовал он на ухо Блондинке. — Т — п—р — у!

Но не тут — то было. Ослику нравилось карабкаться вверх, и он не желал никого дожидаться. Юпа начало раздражать его упрямство. Он натягивал поводья, хотел дать понять, кто из них двоих главный. Но Блондинка никак не реагировала. Его усилия оказались тщетны.

Потом вдруг она застыла как вкопанная.

От неожиданности Юп чуть не перелетел через ее голову. Подъем кончился, и они выехали на плато. Через камни пробивалась трава. Прямо напротив них росли кактусы.

Юп предположил, что Блондинке захотелось поживиться. Он бросил поводья и спрыгнул на землю. Место показалось подходящим. Здесь можно было немного размяться и отдохнуть. Заметив рядом с кактусом плоский камень, он направился к нему.

Но Блондинка стала поперек дороги и загородила путь. Он попытался проскользнуть мимо, тогда она ухватила зубами его футболку и вернула Юпа в прежнее положение.

— Ладно, а что теперь? — сердито спросил Юп. — Если хочешь пощипать травку, милости просим. Но перестань жевать мою майку. — Он попробовал вытащить ее из пасти Блондинки, но ослица не отпускала.

В конце концов, Юп уступил. С ослами не поспоришь, если они на чем — то зациклились. В данный момент ослица, видимо, решила не трогаться с места и хотела, чтобы Юп был рядом.

После того, как он потрепал ее по спине, она выпустила футболку, но с дороги не сошла. Блондинка неотрывно смотрела на кактус.

И тут Юп обратил внимание на ее уши, плотно прижатые к шее.

Шелковистая шерстка на холке стала дыбом от страха.

КТО ЗДЕСЬ ГЛАВНЫЙ?

Юп стоял неподвижно и смотрел на кактус. За ним на площадку вскарабкались Боб и Пит.

— Что такое? — спросил Пит.

— Не знаю. Блондинка чего — то испугалась.

Боб было двинулся вперед, но Пит остановил его. Он тоже увидел, как вздыбилась шерстка на холке ослицы.

— Посмотрим, что она будет делать, — предложил он.

Блондинка продолжала неотрывно смотреть на кактус. До них лишь доносилось тяжелое дыхание лошади, которая, выбиваясь из сил, поднималась по тропе. Одолев кручу, она подошла и остановилась за ними.

— Ребята, почему стали? — заволновался Дасти.

И вдруг они услышали странный звук.

Услышали негромкое шипение, которое значительно раньше уловил тонкий слух Блондинки. Звук, несущий с собою опасность.

Шипение доносилось откуда — то из — под камней за кактусом. Оно не было похоже на жужжание пчел или ос. Затем все стихло. И вдруг началось снова. Все громче и громче.

Дасти, стоявший возле лошади, втянул носом воздух и схватился за ружье.

— Это гремучая змея, — объявил он. — Она где — то за кактусом. Блондинка, видно, спугнула ее. Надо выманить змею из укрытия и пристрелить.

Ребята нагнулись за камнями. Владелец ранчо взял ружье на изготовку и прицелился.

— Давай, — крикнул Пит.

Парни одновременно швырнули камни. Шипение прекратилось, но тишина не наступила.

Издавая непонятный звук, змея, извиваясь, выползла из укрытия. Она была около четырех футов. Подняв широкую голову, змея двигалась с устрашающей скоростью, то свиваясь кольцом, то выпрямляясь вновь.

Юноши отступили.

Дасти выстрелил.

Пит не понял, попал хозяин ранчо в змею или нет, но было ясно, что он не убил ее. Она лишь отпрянула на мгновение и вновь продолжила движение.

Боб, как зачарованный, с ужасом смотрел на нее. Теперь она ползла прямо на него. Он видел ее плоские глаза, ее шипящий язык, ряд колец на конце приподнятого хвоста, издававших этот непонятный звук. Он хотел убежать, но не мог. Ему казалось, что змея загипнотизировала его.

Дасти щелкнул затвором и опять вскинул ружье.

Но на курок нажать не смог. Под прицелом оказалась Блондинка.

Уши ослицы были прижаты к спине. Она быстро повернулась к змее задом.

Боб видел, как голова гремучей змеи поднялась еще выше и на мгновение застыла, приготовившись к атаке.

Блондинка изо всех сил брыкнула задними ногами.

Копыта ослицы угодили в самую толстую часть приподнятого туловища змеи. Она взлетела в воздух и шмякнулась на камни двадцатью футами ниже. Немного полежав, она пришла в себя и потом скрылась из виду.

Дасти снова спрятал ружье в кобуру за седлом.

Никто не произнес ни слова. Все стояли на своих местах и глубоко дышали. А потом молча тронулись в путь.

Блондинка перестала подниматься вверх. Она принялась кружить вокруг горы, и они снова увидели под собой деревья. Ослица тотчас направилась к ним. Хотя Юпу порой казалось, что она чуть ли не садится на хвост, он не пытался остановить ее. Блондинка вошла под деревья и замерла. Он наклонился и потрепал ее по холке.

— Ладно, — сказал он. — Как ты захочешь, так и будет. Отныне ты здесь главная.

Присоединившись к юношам, Дасти должен был признать, что ослица выбрала хорошее место для стоянки. Вокруг много веток для костра, сочная трава, а также ручей с прозрачной водой, к которому Блондинка тут же потянула Юпа.

Когда солнце зашло, стало холодно. Трое юных следователей достали свитера и натянули их поверх футболок. Пит развел отличный костер и помог Дасти освободить лошадь от поклажи. Дасти снял с нее седло, накормил, отвел на водопой. Потом сварил большую кастрюлю бобов с рисом.

Юп уставился на свою порцию. Углеводы! Он с жадностью проглотил все. Бобы оказались очень даже ничего. По крайней мере, в них содержится протеин, а не только крахмал. Но рис настоящая отрава. Сплошной крахмал.

Юп принял решение. Он распутывает очень необычное дело. Ему нужна энергия. Кейл Хальфеброт может немного и один посидеть на своих салатах. Юноша с жадностью доел остатки бобов.

Но добавки просить не стал. Ему казалось, что желудок его переполнен. «Я, наверное, слишком устал, чтобы есть», — подумал он.

После ужина Боб снял тапочки и принялся массировать ноги. Ступни горели после такого продолжительного подъема.

— Сколько нам еще идти? — спросил он владельца ранчо.

Дасти пристально посмотрел на него:

— Разве вам не нравится наше путешествие?

Боб ответил ему не менее острым взглядом.

— Я только думал о ноготках Блондинки, — саркастически отозвался он. — Здесь сплошные камни и скалы.

Ему надоели небылицы Дасти. Он хотел также, чтобы этот нетерпеливый владелец ранчо понял, что они не простофили, которые верят всему, что городит Дасти. Они не клюнули на его сказки о копытцах Блонди.

— Да, — поддержал друга Пит. — Дорога хуже не бывает. Почему бы нам не выпустить ослицу здесь?

Дасти ответил не сразу. Сперва он подбросил сучьев в костер.

— Этот ослик знает, куда идет, — наконец произнес он. — Возвращается туда, откуда пришел. И мы узнаем, когда он достигнет цели.

— Дом, сладкие запахи дома, — задумчиво произнес Юп. — Но почему ослик покинул места, которые значат для него так много?

— Трудно сказать, — не скрывая нетерпения, отозвался владелец ранчо. — Иногда дикие ослы отрываются от своих сородичей. Кто их знает?

Юп знал только, что Дасти опять говорит неправду. Блондинка не просто оторвалась от своих собратьев и случайно забрела на ранчо. Кто — то привел ее туда. Кто — то, кому она доверяла и за кем охотно шла. Может быть, тот, кто, как считает Блондинка, спас ей жизнь. Так сказал Ассенсьон. Кто — то, чей голос был очень похож на голос Юпа.

Ослица, пощипывая травку, удалялась от костра. Хозяин ранчо с беспокойством взглянул на нее.

— На ночь ее лучше привязать, — предупредил он Юпа, потом через силу улыбнулся. — Не хотелось бы, чтобы она опять вернулась на ранчо.

Юп поднялся с земли. В пути он не заметил, что ноги задеревенели, и он едва стоит на них. Неуверенным шагом он подошел к Блондинке и похлопал ее по крупу.

— Ты ведь не уйдешь от меня, верно, Блонди? — спросил юноша.

— Но все равно будет лучше, если вы привяжете ее, — проворчал Дасти. — Сделайте любезность, привяжите ее к дереву.

Юп повернулся, посмотрел ему в лицо и покачал головой.

— Нет, — возразил он. — А вдруг она захочет попить ночью?

— Она уже достаточно выпила.

Назревала стычка. Юп понимал это, но не собирался уступать.

— Если хотите привязать ее, сделайте это сами, — предложил он. — При условии, что она позволит вам прикоснуться к себе.

Он долго и вызывающе смотрел в глаза владельца ранчо. Блондинка может быть главной в пути. Но здесь в настоящий момент главным был Юп.

— Ладно, — согласился наконец Дасти, заползая в свой спальник. — Думаю, она далеко не уйдет, пока вы рядом.

— Откуда такая уверенность? — любезно поинтересовался Юп. — Неужели вы думаете, что она так привязалась ко мне?

— Кьен сабе, как говорят мексиканцы. — Владелец ранчо повернулся на бок и закрыл глаза. — Кто знает?

Юп проковылял обратно к костру. Когда он проходил мимо, Боб подмигнул ему.

Юп забрался в свой спальный мешок. Вскоре все четверо крепко спали.

Юп проснулся, когда было еще темно. Костер потух, и спросонья он не сразу сообразил, что заставило его открыть глаза. Но вот он вновь услышал этот звук.

Протестующие крики осла.

Блондинки.

Кое — как освободившись от спальника, он на несгибающихся ногах побрел к ручью.

Когда деревья остались позади, он заметил огонек, который двигался в темноте взад и вперед и по кругу. Поначалу фонарик высветил Блондинку. Она вскидывала задние ноги и дико брыкалась.

Потом луч на мгновение замер, и он увидел женский силуэт. В одной руке женщина держала фонарик, а другой за веревку тянула ослиху, пытаясь затащить ее в чащу.

Блондинка опять закричала. Она брыкалась все сильнее, стремясь лягнуть незнакомку, которая тянула Блонди за веревку на шее.

Юп помнил, как ослиха разделалась с гремучей змеей. И больше испугался за женщину, чем за Блондинку.

— Отпустите ее, — закричал юноша.

Подбежав к бурро, он попытался успокоить маленького ослика.

— Блонди, стоять. Блонди, — ласково обращался он к ней. Женщина тут же бросила веревку. Освободившись, Блондинка встала на ноги и повернулась к Юпу. Он гладил ее по носу, не отрывая взгляда от женщины.

Фонарик погас.

В наступившей темноте Юп услышал звук отдаляющихся шагов. Женщина скрылась во тьме. Вскоре к Юпу присоединились Пит и Боб.

— Что случилось? — спросил Боб. — Меня разбудили крики Блондинки.

— Только что кто — то пытался увести ее, — объяснил Юп. — Женщина…

— Ах да, — промолвил Пит, — опять эта светловолосая. Та, что хотела утопить тебя. Теперь она охотится за осликами?

— Нет, — покачал головой Юп. — В свете фонарика я видел ее мельком, но смогу узнать повсюду. Это та самая мексиканка из автобуса. В пурпурной шали, с длинными черными косами.

НОЧНАЯ ГОСТЬЯ

Следующие два дня ничем не отличались от первого. Час за часом, милю за милей они все больше углублялись в Сьерра — Мадре. Горам, казалось, не будет конца. Как только они достигали вершины одной гряды, перед ними вырастала другая.

Горные цепи разделяли узкие долины. Иногда несколько миль подряд юные сыщики ехали среди сосен. Потом лес оставался позади, а им приходилось карабкаться на голые скалистые вершины, пока они не преодолевали очередной горный хребет.

— К счастью, сейчас лето, — заметил Пит, карабкаясь вместе с Бобом по скалам.

— Действительно, нам повезло, — буркнул Боб, обливаясь потом.

Поднимались они с восходом солнца. Завтракали горячими бобами с рисом, на обед ели те же бобы, но в холодном виде. Однообразная еда надоела, от нее могло разнести, но Юп и думать забыл о диете. Он был тверд в своем решении выяснить, куда вела их Блондинка. Все остальное — даже воздержание от углеводов — пришлось отложить. Во всяком случае, добавку стряпни Дасти он не просил.

В течение дня Блондинка останавливалась три или четыре раза: попастись на лужайках… Юноши с радостью ждали привала, чтобы перевести дух и немного поваляться. А Дасти пользовался возможностью догнать их. Хотя владелец ранчо вволю кормил лошадь овсом, казалось, она с каждым днем все больше изнемогала. Иногда она отставала от Пита и Боба на целую милю.

Во время одной из таких остановок три юных Сыщика лежали в траве, а Блондинка щипала травку и подкреплялась.

— Хотелось бы знать, почему к нам пристают эти женщины, — заметил Боб. — Сначала светловолосая хотела утопить Юпитера на глубине шести футов, а потом брюнетка пыталась украсть нашего ослика.

— Может быть, захромал ослик в хозяйстве мексиканки, — высказал догадку Пит. — И ей нужен новый, чтобы перевозить грузы.

Боб не купился на такое объяснение.

— Надо думать, что любой мексиканец хорошо знает ослов. И эта женщина тоже понимает, что осла не сдвинешь с места против его воли.

— Любопытно, — встрял в разговор Юп, — действительно ли женщина хотела завладеть нашей ослицей. Мне кажется, что она просто решила увести ее от нас.

— Да? — удивился Пит.

Но Юп больше не сказал ни слова. Юноши снова двинулись в путь.

Каждый вечер перед заходом солнца Блондинка находила место с проточной водой и сухими ветвями, где они могли остановиться на ночлег. Им ни разу никто не повстречался. Изредка вдалеке мелькали саманные хижины с соломенными крышами. Но если в них кто — то и жил, то предпочитал не показываться.

К концу второго дня у Юпа прошла одеревенелость в ногах. У него развились мышцы, о существовании которых он и не подозревал. На третье утро он сделал удивительное открытие. Кожаный пояс оказался ему велик! Пришлось затянуть его на следующую дырку.

— Вот вам результат езды на Блондинке, — с гордостью сообщил он своим друзьям.

Пита это рассмешило.

— Неудивительно, что ты худеешь, — отозвало он. — Между едой нечего перехватить.

Юп пропустил мимо ушей замечание друга. Не важно, какая причина, главное — он похудел. Если дела пойдут так и дальше, он успеет назначить кое — кому свидание до окончания летних каникул. Он начал насвистывать.

В тот же день ребята заметили белое облако, нависшее над очередным горным хребтом. Они остановились.

— Этого нам только не хватало, — воскликнул Боб. — Лесной пожар.

— Он далеко, — успокоил его Пит. — И если повезет, ветер погонит дым в другую сторону.

Юпитер погрузился в раздумье, едва они снова двинулись в путь.

Дасти догнал их лишь через час. За ужином он выглядел озабоченным.

— Надо дать лошади передохнуть хотя бы денек не то она охромеет, — сказал он, покончив с едой. — Вы можете двигаться без меня. Я догоню вас при первой же возможности.

— А вы уверены, что найдете нас? — спросил Пит.

— Об этом можете не беспокоиться. Отыскать вас будет нетрудно. Двое пеших и один ездок оставляют довольно четкие следы.

На следующее утро Дасти разделил припасы, и Три Сыщика двинулись дальше самостоятельно. Блондинка, похоже, и не заметила, что на нее нагрузили продукты, кастрюли, а также спальные мешки. Юп теперь шел пешком, как и его друзья. Вечером, разбивая лагерь для ночлега, они шутили и смеялись, радовались, что Дасти нет рядом.

— Спорим, я угадаю, что у нас будет на ужин, — подмигнул Боб Питу, когда Юп занялся приготовлением еды. — Рис и бобы.

— Вот и ошибся! — засмеялся Пит. — Бобы и рис

— Не совсем точно, — прогнусавил Юп. — Сегодня на ужин вы получите бобы а — ля рис. Пожалуйста, приготовьте столовые приборы.

Они еще сидели у костра, когда раздался истошный крик Блондинки. Все вскочили и прислушались.

Как обычно, Блондинка первая подала сигнал. Потом и они услышали чьи — то шаги в темноте.

Спустя некоторое время к костру приблизился огромный осел. Он был гораздо старше Блондинки, без седла, но навьючен прилично. Рядом шла женщина с черными косами.

Блондинка прекратила кричать. Казалось, она пришла в восторг, увидев сородича. Рысью подбежала к ослу, и они обнюхали друг друга.

Мексиканка подошла поближе.

— Не беспокойтесь, — сказала она по — испански. — На этот раз я не собираюсь похищать у вас бурро. Хочу поговорить с вами. Меня зовут Мерседес, и я знаю, кто вы такие. Но сперва покормите меня, я очень хочу есть.

Юп положил ей на тарелку риса и бобов. Мерседес присела у костра. Было видно, что она проголодалась. И пока не закончила есть, не произнесла ни слова.

Юп видел ее только издали. Сейчас он впервые получил возможность как следует рассмотреть ее. И пока она ела, он внимательно изучал мексиканку.

На первый взгляд ей было лет сорок. Женщина приятной наружности, с решительными чертами лица. На ней была просторная шерстяная юбка с карманами, мексиканские ботинки и блузка с короткими рукавами. Кожа — очень смуглая, а глаза такие же черные, как у Ассенсьона. Он догадывался, что она могла стать надежным другом или опасным врагом.

Поставив рядом с собой пустую тарелку, незнакомка взглянула на часы. Ремешок ослаб, и мужские часы болтались у нее на запястье. Быстрым движением она вернула их на место.

— У меня мало времени, — заявила она все еще по — испански. — Мне надо возвращаться на озеро. Поэтому я скажу вам самое главное, не вдаваясь в подробности. — Она посмотрела на Юпа. — Простите, я совсем не говорю по — английски. Но в автобусе я заметила, что вы неплохо понимаете по — испански? Верно?

Юп вспомнил мексиканца в разодранной кожаной куртке, который пытался помешать им сесть в автобус. Вероятно, она слышала, как Юп препирался с ним. Он видел также, как она с ним щедро расплатилась.

Юноша кивнул:

— Я пойму все, если будете говорить медленно.

— Хорошо. — Мерседес подтянула ноги и прикрыла их юбкой. Несколько последующих минут звучал только ее тихий торопливый голос. Юпу приходилось изредка прерывать ее, чтобы спросить, что означает то или иное незнакомое слово. Когда она замолчала, он не сомневался, что хорошо понял ее.

Мерседес встала. Юные сыщики последовали ее примеру. Она пожала всем троим руки и скрылась в темноте вместе со своим ослом так же неожиданно и таинственно, как и появилась.

Пит подбросил хворосту в костер.

— Не томи, в чем там дело? — спросил он.

— Ну и история! — воскликнул Юп, когда его друзья вновь растянулись на траве. — Я сейчас перескажу вам ее, но сначала пусть Боб просветит меня относительно Панчо Вильи.

— Что я тебе, Мексиканская публичная библиотека? — воскликнул Боб.

— Ладно, не прибедняйся. Ты читаешь эту книжку по мексиканской истории с тех пор, как мы выехали из Роки — Бич. Ты уже одолел ее?

— Так точно, — улыбнулся Боб. — Я дочитал ее в тот самый день, когда ты чуть не превратился в историческую реликвию, не утонул в озере.

— Отлично. — Юп улыбнулся шутке друга. — Меня интересует год тысяча девятьсот шестнадцатый. Что тебе известно о Панчо Вилье?

— В тот год в Мексике произошла великая революция. Одним из ее героев был Панчо Вилья. Некоторые люди считали его разбойником вроде Джесса Джеймса. Но он собрал свою собственную армию. И выиграл не одно сражение.

— А бывал ли он когда — нибудь здесь, в Сьерра — Мадре?

— Да, здесь он разбил один из своих лагерей. Отсюда его отряд спускался в долину, грабил поезда, а потом вновь укрывался в горах.

Юп кивнул.

— По крайней мере, рассказывая о нем, Мерседес не соврала, — заметил он.

— Ты хочешь сказать, что она все это время талдычила только о нем? — спросил Пит. — О человеке по имени Панчо Вилья, который уже давно покойник?

— Нет, не все время. — Юп взглянул на Боба и продолжал: — Но мы можем напасть на след тех самых сокровищ Сьерра — Мадре, о которых ты так часто вспоминаешь. На то, что награбил Панчо Вилья. Мерседес рассказала, что однажды он ограбил поезд и увез с собой в горы несметное количество серебряных монет, которые сегодня стоят не одну тысячу долларов. Награбленное добро он спрятал в пещере, в которой хранил порох. По небрежности одного из его людей порох взорвался, и солдаты Вильи оказались заживо погребенными. Там же остались и все монеты. Панчо Вилья пытался откопать их, но на него напали другие повстанцы, и ему пришлось спасаться бегством.

Юп сделал паузу.

— Мерседес считает, что серебро все еще здесь, — закончил он свой рассказ.

Пит и Боб молча переваривали услышанное.

— Откуда ей стало все известно? — поинтересовался Пит.

— Она сказала, что ее дед был одним из солдат Вильи, и его секрет хранило не одно поколение сородичей.

— А что она рассказала о Дасти? — спросил Боб. — Я разобрал его имя. Она, кажется, упоминала и бурро?

— Я как раз перехожу к нему, — ответил Юп. — Она сообщила, что три месяца назад ее близкий знакомый, молодой американец по имени Брит, побывал в этих горах. Вместе с отцом он искал пещеру Панчо Вильи. Они считают, что нашли ее. По крайней мере, так сказал Брит Мерседес.

Юп опять смолк, что — то припоминая.

— Ради бога, не прерывай на полуслове, — подстегнул его Боб. — Мы хотим наконец услышать про Дасти и Блондинку.

— Когда Брит добрался до озера, — продолжил свой рассказ Юп, — при нем был небольшой белый ослик, которого он встретил возле пещеры. Американец приручил ослика и привел на ранчо Дасти. А затем уже один опять отправился в горы.

— Почему он так поступил? — спросил Пит. — Почему не оставил ослика там, где встретил?

— Потому, что Брит боялся, что Блондинка подохнет, если останется одна в горах. Она нуждалась в помощи врача, а ближайший ветеринар находился в Ларето. Ассенсьон вызвал ветеринара, и тот вылечил Блондинку.

— А что с ней было? — поинтересовался Пит. — Я хочу сказать, не такая она уж была больная, если он мог довести ее до ранчо.

— Что — то очень серьезное с глазами. — Юпа особенно заинтересовала именно эта часть рассказа Мерседес. Услышанное в какой — то степени объясняло то, что не давало ему покоя в течение нескольких последних дней. Почему Блондинка узнала его только по голосу? Почему она не поняла, что Юп не был похож на другого молодого американца, на Брита?

— Когда Брит наткнулся на нее в горах, — продолжал он, — Блондинка была слепой. — Юп припомнил слова Ассенсьона: «Она считает, что ты спас ей жизнь».

Пит присвистнул.

— Теперь все стало на свое место, — протянул он. — Если Дасти узнал, что Брит с отцом нашли серебро старины Панчо Вильи…

— Вот именно, — перебил Юп. — Мерседес сказала, что он попытался пойти следом за Бритом в горы. Но Брит оказался очень предусмотрительным и хитрым: он ловко заметал за собой следы. Поэтому у Дасти осталась лишь Блондинка, которая могла вывести его на Брита. Но Блондинка не собиралась никуда вести его. Во всяком случае, без человека, голос которого был ей знаком.

— Вот почему Дасти стал разыскивать голос, похожий на голос Бритта, — промолвил Пит. — Вот из — за чего был затеян весь этот конкурс.

— И ты, Юп, выиграл его, — вставил Боб. — Но не могу взять в толк, почему Мерседес поведала тебе о пещере и серебряных песо.

— Вот именно, — добавил Пит. — Тем более что она пыталась помешать нам сесть в автобус.

Этот же вопрос не давал покоя и Юпитеру.

— Она не разрешила мне спрашивать ее ни о чем, — пояснил он. — За исключением тех случаев, когда я что — то не понимал по — испански. Поэтому я просто пересказываю вам то, что услышал. Она ни капельки не верит Дасти. Не верит, что его лошадь может охрометь. Думает, что он всего в нескольких часах ходьбы от нас. Боится, что он прикончит Брита и его отца, когда найдет их. И что он убьет и ее, если встретит. Поэтому, по ее словам, она возвращается к озеру. И хочет, чтобы мы здесь особенно не задерживались. Чтобы мы поскорее достигли пещеры и предупредили Брита и его отца, что Дасти недалеко отсюда, что в любую минуту он может появиться.

Воцарилось молчание, трое юных детективов смотрели на пламя костра.

Первым заговорил Пит.

— Ты ей поверил? — спросил он Юпа.

— Не знаю, — признался тот. — Почему ей не терпится, чтобы мы поскорее нашли Брита и его отца? Или она хочет, чтобы мы нашли серебро?

— Не исключено, — согласился Боб. — Тогда она последует за нами и наложит лапу на монеты.

ДВУСМЫСЛЕННАЯ СИТУАЦИЯ

На следующий день юные сыщики поднялись до рассвета. Соорудив на скорую руку завтрак, они еще немного поговорили о Мерседес.

— Вчера она, по крайней мере, один раз пыталась надуть нас, — припомнил Юп.

— Когда? — поинтересовался Пит.

— Когда взглянула на часы и сказала, что ей надо возвращаться на озеро. Она хотела, чтобы мы решили, будто она тут же отправится в дорогу.

— Ты прав, — согласился Боб. — Много ли женщина сможет пройти в этих горах ночью?

— И еще кое — что, — продолжал Юп. — Поскольку ее часы болтались на запястье, то я заметил, — он пожал плечами, — не знаю, может быть, это был всего лишь отсвет от костра, что у нее на запястье шрам.

Его друзья ничего не видели. Боб тоже смог кое — что добавить о Мерседес.

— Она хитрая бабенка, это точно, — ухмыльнулся он. — Не так — то много мексиканок пользуется контактными линзами. А с другой стороны…

— Контактными линзами? — прервал его Пит.

— Я видел, как она протирала их в автобусе. Правда, она опустила голову, и я не могу поручиться. Но у нее есть небольшой комплект контактных линз, точь — в—точь как у меня. — С другой стороны, — Боб продолжал криво ухмыляться, — зачем ей понадобилась рация в горах Сьерра — Мадре? — Он доел свои бобы и принялся протирать тарелку горстью хвойных иголок. Юпитер успел сосчитать про себя до десяти. — Мне показалось, что я видел антенну, которая торчала из одного из вьюков на спине осла, когда она заливала тебе о Панчо Вилье. Поэтому я подошел к ослу и проверил и должен доложить вам, что это было действительно переговорное устройство.

— С кем это она намеревается переговариваться по радио здесь в горах? — задал риторический вопрос Пит. — Во всяком случае, не с Дасти. Я много раз помогал ему навьючивать и развьючивать его глупую лошадь и могу поклясться, что у него такого устройства нет.

— Но оно есть у Ассенсьона, — вспомнил Юп. — Я помог ему отремонтировать его. Не существует, однако, переговорных устройств, которые бы действовали на такое расстояние, как отсюда до ранчо.

Они поднялись, тщательно затушили костер, потом упаковали свои пожитки и взвалили их на спину Блондинки.

— Что, если, — задумчиво произнес Юп, поглаживая спину ослицы, — что, если Мерседес не вернется на озеро. Что, если она в данную минуту прячется среди скал? — Он огляделся по сторонам при свете наступающего дня. — Ждет, когда мы двинемся в путь, чтобы пойти по нашим следам. Но не хочет сознаться, что тоже охотится за песо.

Пит пожал плечами:

— Если она нацелилась на них, то мы пропали. Мы не сможем замести следы.

— Правильно. — Юп повел ослика с полянки. — Но у нас есть одно преимущество.

— Какое?

— Блондинка подружилась с ослом Мерседес вчера вечером. А, по словам Гектора Себастьяна, если ослы знают друг друга, то чувствуют присутствие друга на большом расстоянии. И подают сигнал. Поэтому, если Мерседес со своим ослом приблизится к нам меньше чем на пару миль, Блондинка тут же оповестит нас.

Этот день оказался самым трудным. Блондинка карабкалась на самую отвесную и высокую гору из всех, что встречались им до сих пор. Ослиха приближалась к вершине медленно, зигзагами.

Блондинка не останавливалась и не кричала. И хотя трое юных сыщиков постоянно оглядывались назад, они ни разу не заметили ни Мерседес, ни ее осла.

Но увидели еще одно густое облако дыма. Казалось, оно выплывает из — за расплющенной вершины, на которую они поднимались.

— Самый странный лесной пожар из всех, которые я видел, — заметил Пит. — Леса — то ведь нет, если не считать отдельных кактусов.

— Ты прав, — согласился Юп. — Но дым может подниматься с другой стороны горы. Если огненное кольцо сомкнется под нами, мы будем отрезаны от внешнего мира.

— Ну и дела, — воскликнул Боб. — Мало нам психопатки и лгуньи, которой не сидится на месте и которая идет по нашим следам. Так нет, еще придется бороться с лесным пожаром.

Пит посмотрел наверх.

— Такого странного дыма мне тоже не приходилось видеть, — заметил он. — Он поднимается вверх, а потом куда — то исчезает.

Боб проводил взглядом пролетавших высоко в небе соколов, коршунов, грифов.

— Счастливые стервятники, — сказал он. — Сматываются, пока не поджарились.

Они продолжили путь. Страстное желание разгадать загадку и легкость в похудевшем теле позволили Юпу не отстать от Блондинки. К полудню он вместе с ослицей основательно оторвался от Пита и Боба.

Внезапно до слуха двух приятелей долетел голос Юпа, эхом отзывавшийся в горах.

— Остановитесь, — звонко крикнул он им. — Оставайтесь на месте.

Оба парня сразу же остановились, взглянули вверх и увидели Юпа с поднятыми руками.

— Теперь подойдите ближе, — скомандовал он. — Медленно идите по следам ослицы.

Боб и Пит переглянулись. О чем это Юп? Разве они не поступают именно так — идут по следам Блондинки?

Не спуская с него глаз, юноши опять начали карабкаться вверх. Юп ни на шаг не отставал от Блондинки. И по какой — то непонятной причине продолжал держать руки над головой.

Потом остановился как вкопанный.

— Ближе не подходите. — Гулко донесся до них его голос. — Кто вы такой? Что вы здесь делаете? Чего вы хотите?

Пит с Бобом опять переглянулись. Положение становилось все более странным. Спустя час они вообще не знали, что и думать, когда опять услышали голос Юпа.

— Я — Юпитер Джонс, — крикнул он. — У меня для вас сообщение.

Юп не думал о том, какое впечатление произведут на его друзей эти слова. Для него ситуация была не странной, а угрожающей. За очередным поворотом он увидел направленное на себя ружье.

— Стойте, — приказал чей — то голос. — Ни с места!

Больше всего удивила Юпа реакция Блондинки. Она навострила уши и негромко закричала.

Юп выполнил очередной приказ и медленно подошел к ослице, которая остановилась на расстоянии одного ярда от ружья, по — прежнему нацеленного на Юпа.

Из — за камней показался молодой человек примерного одного с ним возраста.

Ростом он был выше Юпа. Его светлые волосы взлохматились. Лицо сильно загорело. Одет он был в джинсы, мексиканские сапоги и куртку из грубой хлопчатобумажной ткани. Даже когда Юп назвал ему свое имя, незнакомец не опустил ружье. Но на Юпа он больше не смотрел. Все внимание он сосредоточил на небольшом белом ослике.

— Блонди, — произнес он. — Как ты здесь оказалась? — Уши Блондинки вздрогнули. Она повернула морду и посмотрела на Юпа. Потом перевела взгляд на парня со светлыми волосами. Казалось, она пришла в полное замешательство.

Юп похлопал ее по спине.

— Я привел ее сюда, — произнес он. — Вернее, она привела меня. Вы — Брит?

Блондин не отозвался, продолжая целиться в Юпа, он подошел к краю узкой тропы и посмотрел вниз. Примерно в тридцати ярдах от них взбирались по кручам Пит и Боб.

— Кто эти двое? — подозрительно спросил незнакомец.

Юп торопливо объяснил, что это его друзья из Калифорнии.

— Мы пришли сюда, чтобы помочь вам, Брит, — продолжал он. — Вы ведь действительно Брит?

— Да, — подтвердил тот, не опуская ружья. — Помочь мне? Каким образом?

— Предупредить вас, что Дастин Райс…

— Где он? — Брит тотчас насторожился. — Он внизу вместе с вашими друзьями?

— Нет. В поход он отправился вместе с нами, но захромала его лошадь. Во всяком случае, так он сказал. И остался позади, в нескольких милях отсюда. К завтрашнему дню он может нагнать нас.

— Спасибо. Благодарю за сообщение. — Брит поставил курок на предохранитель и вскинул ружье на плечо. — Как вы попали сюда?

— Нас привела Блондинка. Она привела нас в то место, откуда пришла.

— Как Дасти удалось так быстро приручить ее?

— Ничего ему не удалось. Она все еще довольно дикая и подпускает к себе только меня. Так как считает, что я спас ей жизнь. Она думает, что я — это вы.

— Почему?

— Потому что у нас похожи голоса. Для Блондинки наши голоса звучат одинаково. Ей показалось, что она узнала мой голос сразу же, как только услышала его. Для нее это голос человека, который вывел ее в безопасное место, когда она ослепла. А теперь этот голос у нее ассоциируется со мной. Вот почему она так запаниковала, когда увидела вас.

Брит улыбнулся ослику.

— Подойди ко мне, Блонди, — позвал он. — Мой милый ослик, Блонди, подойди же сюда.

Уши Блондинки продолжали вздрагивать. Она осторожно приблизилась к Бриту, а когда он погладил ее по спине, даже не двинулась с места. Брит продолжал говорить, обращаясь к ней, и она потерлась носом об его грудь.

Вскоре Пит и Боб присоединились к Юпу и Бриту.

Юп представил их.

— Пит Креншоу и Боб Эндрюс, а это — Брит.

— Дуглас, — назвал свою фамилию Брит. — Привет. Рад с вами познакомиться.

Пит и Боб улыбнулись. Теперь они сообразили, что означали эти странные выкрики. Они приняли голос Брита за голос своего приятеля.

Взяв Блондинку за веревку, он двинулся вперед по выступу, а потом по извилистой тропинке. Они вышли на небольшую площадку, с которой открывался вид на следующую гору.

Вскоре показался туннель.

— Нагнитесь, — предупредил их Брит, а чуть позже скомандовал: — Все, теперь можете выпрямиться.

Через туннель проникало совсем немного света, но три юных детектива сообразили в момент, что находятся в большой пещере с высокими сводами.

Брит чиркнул спичкой и зажег свечу. Юп сразу понял, что Брит уже некоторое время живет здесь. На полу лежал свернутый спальник, стояла керосинка, кастрюльки и сковородки, полупустые мешки, к стене были прислонены лопаты и кирки. Гладкие своды наводили на мысль, что никаких взрывов здесь не было. Это не могла быть пещера Панчо Вильи.

Брит поднял мешок и высыпал на землю кучку овса.

— Хорошо, что отец привез его для своих лошадей, — заметил он. — В этих местах пастись негде, травы практически нет. Даже голодный осел ничего не найдет.

Боб смотрел на единственный спальный мешок.

— А где же ваш отец? — спросил он.

— Зачем вам знать? Почему вы об этом спрашиваете? — опять насторожился Брит.

— Затем, что мы должны предупредить и его о Дасти.

Брит взял глиняный кувшин и плеснул в миску немного воды для Блондинки.

— Его здесь нет. Отец отправился на лошадях в долину за припасами. — Он передал кувшин Питу, и все трое юношей по очереди торопливо отпили из него.

— Он поехал по направлению к озеру? — спросил Юп. — Надеюсь, он не натолкнется на Дасти.

— Нет, он поехал в другую сторону. С другой стороны горы есть деревушка. Там всего пара лавчонок, и отец не найдет все, что ему нужно. В этой деревне нет даже ветеринара. Но там останавливается автобус, который идет…

Брит замолчал и посмотрел на парней, словно пытался решить, может ли им довериться или нет.

— Зачем вы пришли в горы? — спросил он.

— Нам предложил Дасти…

Пришло время рассказать Бриту обо всем. Юп поведал ему о конкурсе, об ответах, которые следовало присылать на магнитофонной пленке. О том, как он с друзьями наконец понял, для чего все это было затеяно — чтобы заполучить серебряные монеты Панчо Вильи.

До этого момента Брит слушал молча, сидя вместе с Тремя Сыщиками прямо на земле.

Но тут он неожиданно встал.

— Это Дасти рассказал вам о серебре? — гневно спросил он. — В какой форме он сделал это? Он пообещал вам долю, если сокровища обнаружите вы?

— Нет, — успокоил его Пит. — Дасти о серебре ничего не говорил. Он выдумал этот поход якобы для того, чтобы пообтесать копытца Блондинки.

— Что?

Пит продолжал:

— О сокровищах Панчо Вильи нам рассказала Мерседес.

— Мерседес? — Брит озадаченно нахмурился. — Кто такая Мерседес?

Боб описал незнакомку. Ее длинные черные волосы, темные глаза.

— Она мексиканка? — Брит продолжал хмуриться.

— Похоже на то, — подтвердил Юп. — При мне она говорила только по — испански. И цвет лица у нее темно — коричневый.

Он и сам теперь казался немного озадаченным.

— Мерседес попросила предупредить вас относительно Дасти. Она сказала, что она ваша близкая знакомая. Вы ведь знакомы с ней, верно? — спросил Пит.

Брит покачал головой.

— Никогда не слышал о ней, — отозвался он, — и насколько знаю, никогда в жизни не видел ее.

ШАТКОЕ ПОЛОЖЕНИЕ

— В этих горах великое множество пещер, — сообщил им Брит. — Возможно, Панчо Вилья и его люди скрывались в них. Отец уверен, что мы отыскали ту, в которой он спрятал серебряные монеты.

Четверо парней сидели в пещере на скатанных спальниках. Брит сварил на керосинке большую кастрюлю бобов с рисом — их излюбленного блюда. Хозяин убежища зажег три свечи, а вход завесил одеялом, чтобы свет не проникал наружу. В углу с аппетитом похрустывала овсом Блондинка.

— Откуда такая уверенность, что вы нашли именно ту пещеру? — спросил Пит. — Ведь в этих местах их так много.

— Во — первых, — принялся объяснять Брит, — вход в нее был завален рухнувшими камнями. А когда нам удалось разбросать их, мы обнаружили Игнасио.

— Игнасио?

— Одного из солдат Вильи, — объяснил Брит. — Это был еще тот видок! А что вы хотите, он пролежал под камнями с девятьсот шестнадцатого года. Остались одни кости с клочками мундира, прилипшими к скелету. И череп…

— Имейте хоть каплю жалости, — прервал его Пит. — Я же ем.

Боб улыбнулся:

— Мертвецы лишают Пита аппетита.

— Не волнуйтесь, его похоронили как положено, — рассмеялся Брит. — Отец соорудил крест над могилой и вырубил на нем имя Игнасио, в память об одном из героев Мексики. Игнасио Альенде в Мексике так же знаменит, как Джордж Вашингтон у нас и…

— Вам удалось проникнуть в глубь пещеры? — Питу очень хотелось переменить тему.

Брит покачал головой:

— Мы продвинулись самую малость. Сами понимаете: с киркой и лопатой делать здесь нечего. Вот почему отец снялся с места. Поехал за взрывчаткой.

— Как вы думаете, когда он возвратится? — спросил Юп.

— Не раньше, чем через дня три — четыре. До деревни всего несколько часов езды. Там отец оставит лошадей: пусть овса вволю поедят и отдохнут. Они понадобятся ему, чтобы доставить сюда различные припасы. А потом он на автобусе отправится в Чиуа — уа — ближайший город, где можно купить динамит и другие необходимые вещи.

— Значит, Дасти придется заняться нами четверыми. Не исключено также участие Мерседес, — констатировал Боб. — Думаю, наша четверка управится с этим хмырем, если мы будем действовать сообща.

Брит взглянул на новых приятелей.

— Хорошо, что я встречусь с ним не один на один, — сказал он. — А вы молодцы, что пришли и предупредили относительно Дасти. Ведь вы даже не знали меня.

— Ну… — Юп понял, что они до сих пор не сказали Бриту, кто они такие. — Мы это сделали не только из — за вас. Мы расследуем одно дельце и решили довести его до конца.

— Как вас понимать? — Брит толком не понял, что он имел в виду. — Уж не хотите ли сказать, что вы частные детективы или кто — то в этом роде.

— Вы угадали, — подтвердил его предположение Юп. — Наша специальность — частные расследования. — Он вынул из кармана визитную карточку и подал ее Бриту. На карточке было написано:

ЧАСТНОЕ СЫСКНОЕ БЮРО

Расследуем любые дела

Юпитер Джонс — учредитель

Пит Креншоу; компаньон

Боб Эндрюс; компаньон

Брит долго разглядывал визитную карточку, а затем принялся разбирать, что там написано.

— Три детектива, — прошептал он. — Три…

Юноша возвратил карточку Юпу.

— Думаю, будет лучше, если вы сами прочитаете, — сказал он.

Юпитеру не надо было никуда смотреть. Он наизусть помнил весь текст.

— Ах, вот что. — Брит бросил взгляд на Блондинку. — Дело не в том, что я не умею читать, — объяснил он, — просто у меня дислекзия. Слышали о такой болезни?

— Конечно. — Боб сочувственно кивнул. — Вы видите буквы и слова не в той последовательности. В последнее время проводилось много экспериментов с использованием цветных линз.

— Да, моя мама и хочет, чтобы по возвращении я обратился к специалисту. Но в данный момент мне трудно читать или писать письма. Когда я уезжаю из дому, мы обычно посылаем друг другу кассеты по почте, на которых записываем все, что хотим сказать.

Юп в ответ не произнес ни слова. Он сопоставлял факты, рылся в своей памяти, работая быстро, как компьютер.

Еще один элемент головоломки только что лег на свое место. Кассета, которую он обнаружил в своем почтовом ящике. «Пожалуйста, не ездите в Мексику. Вы подвергаете себя страшной опасности». На пленке, должно быть, записан голос Брита. Возможно, эта фраза была частью более длинного послания, которое он адресовал матери. Она или кто — то другой стерли все, кроме нескольких предложений, а затем опустили кассету в почтовый ящик Джонса. Хотели предостеречь, а дали в руки нить для решения этой загадки.

Он улыбнулся Бриту:

— Скажите, ваша мать сейчас в Лос-Анжелесе?

— Да, надеюсь, что там. Но она ужасно упрямая и… — Он опять отвернулся, чтобы не сболтнуть лишнего.

Юпу не хотелось давить на него. Но, с другой стороны, надо было выяснить одну вещь.

— Вы похожи на свою мать? — спросил он. — У нее такие же светлые волосы, как и у вас?

— Да, такие же. И голубые глаза вроде моих. Почему вы спрашиваете?

— Просто из — за любопытства. — Юп зевнул и потянулся. — Как вы смотрите на то, чтобы завалиться спать?

Все согласились. Через несколько минут они задули свечи. Одеяло у входа сняли, и четверо парней забрались в свои спальники.

Проснувшись рано утром, Юп заметил, что в пещеру через туннель проникал слабый луч света. Он поискал глазами Блонди, но там ее не оказалось.

Юп выполз из спального мешка и отправился на поиски ослицы. Он увидел ее в двадцати ярдах от пещеры, ниже по склону, там, где начиналась тропинка, ведущая в убежище Брита. Внезапно ослица подняла морду и закричала. В ее голосе не было настороженности, она лишь приветствовала кого — то. И тотчас откуда — то снизу раздался ответный ослиный крик.

Это бурро Мерседес, подумал он. Он тотчас спрятался за скалой. Вскоре к нему присоединились Пит, Боб и Брит. Они тоже слышали крики ослов.

Блондинка продолжала обмениваться негромкими приветствиями со своим невидимым знакомцем. Наконец он показался. Блондинка помчалась ему навстречу, и они потерлись друг о друга.

На осле Мерседес все еще болталась веревка, но вьюки со спины исчезли. Взошедшее солнце ярко осветило небо. Ребята внимательно посмотрели вокруг.

Мерседес нигде не было.

— Давайте загоним их обоих в пещеру, — предложил Пит. — Если Мерседес увидит Блондинку, то поймет, что мы где — то рядом.

Брит и Юп повели ослов в пещеру. Пит и Боб пошли следом.

— Вы не доверяете Мерседес, верно? — спросил Брит.

— Это еще одна загадка, — признался Юп. — Она действительно просила предупредить вас, близкого ей человека, о Дасти. А вы ее в глаза не видели. Боб тоже считает, что она хитрая.

Ослы проголодались. Брит накормил и напоил их после того, как надежно спрятал в пещере. Затем Пит приготовил обычный завтрак из бобов и риса. Как он соскучился по салатам! Они сели завтракать втроем. Юп остался стеречь вход в туннель и жевал надоевшие бобы в одиночестве. Чтобы его никто не заметил, он лег на живот и принялся обозревать окрестности в надежде найти хоть какие — нибудь признаки присутствия Мерседес. Они решили, что будут меняться на посту каждый час.

Внезапно юноша почувствовал, как дрогнула земля, и от непонятного ужаса, поселившегося в груди, он выронил вилку. Он пережил не одно землетрясение в Латинской Америке. Нет, это не оно. Толчка не было. Ощущение такое, будто по улице протарахтел тяжелый грузовик, а он стоял на тротуаре.

Юпитер поделился своими впечатлениями с Бобом, когда тот часом позже пришел сменить его.

— Точно, — согласился Боб. — Мы в пещере тоже услышали страшный звук, похожий на то, как гудят провода, когда напряжение слишком высокое. Горы могут преподнести не один сюрприз. Кстати, как там лесной пожар, который мы заметили вчера?

Он обернулся и посмотрел на гору, но вершину закрывала скала, нависшая над входом в пещеру.

— Кьен сабе? — отозвался Юп, и Боб заступил на дежурство. Теперь он будет вести наблюдение: а вдруг появится Мерседес!

Спустя два часа, когда в дозоре находился Пит, ему показалось, что внизу что — то движется. Он свистом подал знак своим друзьям в пещере.

— Где? — прошептал Юп, когда они легли на землю у входа в туннель.

— Вот там. — Пит показал направо.

Больше ничего объяснять не пришлось. Теперь все увидели вдалеке мужчину в «стетсоне» и с длинноствольным ружьем, который медленно приближался к ним.

Дасти.

ЕЩЕ ОДНА ЗАГАДКА

— Нет смысла прятаться в пещере, — шепнул Юп. — Дасти выследит нас у самого туннеля. А если дело дойдет до стрельбы…

— А если устроить ему засаду? — высказал предположение Боб.

— Можно, — кивнул Юп. — У меня появилась идея, которая может сработать.

— Отлично, выкладывай, — негромко предложил Пит.

— Давайте — ка уединимся. — Юп повернул обратно в пещеру. За ним двинулись остальные.

Минуту спустя из пещеры вышли Юп, Брит и Боб. Брит полз на четвереньках, прижимая ружье к груди. Подождав, пока Дасти скроется из виду, он, пригнувшись, сбежал по извилистой тропинке и исчез между скал. Боб тотчас последовал за Бритом.

Юп залег у входа в туннель. Он заметил, как Дасти вышел на открытое место. С ружьем на изготовку он поднимался все выше, идя по следу Блондинки.

Юп ждал, когда владелец ранчо будет от него ярдах в двадцати.

— Дасти, — крикнул он. — Дасти, это — Брит.

— Брит? — Рука Дасти скользнула по стволу ружья к курку. — Где же ты, Брит?

— Здесь, наверху, — откликнулся Юп. — И держу тебя на мушке.

Дасти засмеялся.

— Валяй, стреляй, — вызывающе предложил он. — Тогда я точно определю, где ты находишься. И вышибу из тебя дух.

Он достиг нижней точки тропинки, продолжая легко, рывками продвигаться вперед.

— Что тебе нужно? — якобы испугавшись, спросил Юп. — Зачем ты пришел сюда?

— Просто поговорить. Дружески поболтать с тобой и твоим отцом о Панчо Вилье.

— Брось ружье.

Тем временем подлинный Брит вышел из — за скалы и ткнул Дасти в спину ружьем. Владелец ранчо опешил.

— Ну же, бросай ружье, — приказал Брит.

План Юпа состоял в том, чтобы застать Дасти врасплох. Сначала хозяин ранчо будет думать, что разговаривает с Бритом, который находится впереди, а немного позже услышит голос Брита за своей спиной.

Ружье он не бросил, но от неожиданности опустил его.

— Не оборачивайся, — сказал Брит твердым голосом.

Дасти поступил именно так, как и предполагал Юп. Он не утерпел и обернулся.

Тут из своего укрытия выпрыгнул Боб.

Голова Дасти уже повернулась в сторону Брита, и он не заметил приближения Боба. В одно мгновение Боб вырвал ружье из рук Дасти и отшвырнул его в заросли кактусов в десяти ярдах от них.

Дасти зарычал и повернулся к Бобу.

Боб тут же принял боевую стойку карате. Хотя он не был таким знатоком, как Пит, но отличался силой и быстрой реакцией. Он был уверен, что справится с Дасти, если тот набросится на него.

Но Дасти не напал на Боба. Неожиданно он развернулся в сторону Брита и нанес мощный удар тыльной частью кулака Бриту по голове. Брит потерял равновесие. Боб кинулся вперед, но хозяин ранчо уже ухватился за ствол его ружья. Одним рывком он завладел им. Отступив, Дасти нацелил ружье на Боба.

Райс презрительно хмыкнул.

— Ну ладно, вы, клоуны, — изрек он. — Убирайтесь отсюда. И не останавливайтесь, пока не отойдете на ружейный выстрел.

Двоим парням без оружия не оставалось иного выбора. Если Брит что — то предпримет, Дасти застрелит Боба. Они начали медленно спускаться по тропинке. Дасти подождал, пока юноши не отойдут на сто ярдов. Теперь он был в безопасности. Потом повернулся и продолжил подъем в сторону Юпа.

— Выходи, толстяк, — крикнул он. — Выходи, не то буду стрелять.

Юп поднялся. Палец Дасти напрягся на курке.

— Ладно, — сказал он. — Через минуту можешь отправиться вслед за своими приятелями. Но сначала я хочу задать тебе парочку вопросов.

Юп многое бы отдал за то, чтобы применить против владельца ранчо прием дзюдо. Но из — за наставленного на него ружья он не мог близко подойти к своему противнику.

— Где отец Брита?

Юп быстро соображал. Надо заставить Дасти поверить, что в пещере никого нет.

— Они с Питом пошли за водой, — ответил он.

— А почему же я их не встретил?

— Ручей протекает в паре миль отсюда. С другой стороны горы. С этого места его не видно.

Дасти неторопливо кивнул и улыбнулся.

— Значит, на моем пути к добыче Вильи нет никого, кроме тебя, — заявил он. — А теперь пошевеливай своей толстой задницей. Проваливай отсюда и спрячься со своими приятелями в той лощине внизу. И не попадайся мне на глаза. Если не хочешь получить пулю в спину, поторопись и не останавливайся.

Юп пожал плечами. С унылым видом он стал быстро спускаться по тропинке.

Дасти провожал его взглядом до тех пор, пока он не скрылся за скалами. Потом пригнул голову и с ружьем наперевес пошел по туннелю.

Пит слышал его шаги. Он ждал у входа в пещеру. Юноша сообразил, что перед тем, как войти, Дасти пригнется — прекрасная поза для нанесения рубящего удара в карате.

Он поднял руку, крепко сжал вытянутые пальцы, которые превратились теперь в такое же смертельное оружие, как небольшая плоская доска. Один удар по шее — и владелец ранчо рухнет на землю без сознания.

Дасти проник в пещеру. Пит махнул ладонью. Но в это время один из ослов негромко крикнул, и Дасти вскинул голову чуть раньше. Удар пришелся на плечи. Дасти зашатался, спотыкаясь, сделал несколько шагов вперед, но ружья из рук не выпустил.

Пит снова бросился к нему. Его руки приготовились нанести новый удар. Однако стычка с Бобом и Бритом показала, что реакция у Дасти молниеносная. Он отступил на шаг, вскинул ружье и нацелил его прямо на Пита. Пит опустил руки.

Юноша понимал, что у него есть шанс, хотя противник вооружен. Дасти вошел в пещеру с яркого солнечного света. А глаза Пита уже давно освоились с полумраком. Если он воспользуется моментом, то сможет атаковать Дасти до того, как тот успеет выстрелить.

Он сделал обманное движение в сторону, потом неожиданно повернулся на одной ноге. Правую ногу он выкинул назад. Его башмак попал владельцу ранчо прямо под дыхалку, отчего тот чуть не задохнулся. Он согнулся в три погибели, ловя ртом воздух.

На этот раз Питу представилась прекрасная возможность. Сделав прыжок вперед, он обрушил свой локоть на шею владельца ранчо.

Отоши — хижи — ате — удар сверху вниз локтем — срабатывал безотказно. Дасти рухнул на землю. Как подкошенный.

Он все еще был без сознания, когда в пещеру возвратились трое парней. Брит показал, что умеет хорошо обращаться с веревками и узлами. Он связал Дасти, как кастрированного бычка во время родео. Четверо парней смотрели на беспомощного хозяина ранчо. Два осла, которые во время драки стояли, прижавшись друг к другу, опять занялись овсом.

— Давайте выйдем минут на десять, — предложил через некоторое время Боб.

Все четверо вышли на улицу.

— Ладно, чего там, — улыбнулся Юп. — Получилось не совсем так, как я задумал. Но молниеносная реакция Пита дала результат.

Пит засмеялся и сделал рубящие взмахи в воздухе:

— Вам известно, что эти руки — грозное оружие.

— Ну конечно, — воскликнул Боб. — А меня зовут Брюс Ли. Что дальше, Юп?

— Во — первых, давайте подберем ружье Дасти, — предложил Брит. — Две головы лучше, чем одна, два ружья лучше, чем одно.

Они быстро спустились в заросли кактусов, куда Боб забросил ружье Дасти, и принялись внимательно обследовать каменистую почву.

Осмотрели все вдоль и поперек. Не пропустили ни одного камня, ни одной расщелины. Заглянули под каждый колючий отросток кактусов.

Ружья нигде не было.

— Мерседес, — высказал догадку Боб. — Она где — то здесь поблизости. И теперь у нее в руках ружье Дасти.

Юп пальцами оттянул свою губу.

— У меня идея, — проговорил он через некоторое время.

— Ну вот, опять начинается, — простонал Пит. — Очередные догадки?

— Я не считаю, что где — то здесь прячется Мерседес, — задумчиво продолжал Юп. — Думаю, она вернулась на стоянку.

— Какую еще стоянку? — спросил Пит.

— Она сняла вьюки со спины осла, — развивал свою мысль Юп. — И где — то устроила привал. А согласно информации Гектора Себастьяна, ослы — преданные животные. Они привязываются к людям. Поэтому если мы с Блондинкой отправимся на поиски, то осел Мерседес может привести нас в ее лагерь.

— Ты? — поддразнил его Боб. — Ты хочешь, чтобы все лавры достались одному тебе? Почему бы нам не пойти всем вместе?

— Потому что, если нас будет четверо, она засечет нас, — объяснил ему Юп. — А если я буду один, то меня не увидят, я спрячусь за ослов. Вы должны признать, что я здорово похудел в последнее время. Теперь меня труднее заметить.

— Но еще не такой тощий, как тот солдат Игнасио, — пошутил Боб.

Все дружно рассмеялись. Но Юп уже не слышал их. Ему не давала покоя одна вещь. Это была лишь догадка, которая мучила его с тех пор, как он узнал о контактных линзах, которые носила Мерседес, и увидел ее запястье при свете костра. Как сыщик, он знал, что догадки иногда становятся реальным фактом. Возможно, у нее на запястье был вовсе не шрам. Но единственный способ развеять сомнения — это вновь увидеть Мерседес.

— Ладно, будь по — твоему, — согласился Пит, — но у этой женщины ружье. Так что держи ухо востро. Брит вывел ослов из пещеры.

— У Дасти связаны руки и ноги, — сообщил он, — но рот свободен, поэтому он не переставая кричит о том, что сделает с нами, когда освободится.

Юп шлепнул осла Мерседес по крупу, и тот резво пустился в путь. Блондинка зашагала рядом, а Юп встал между ними и скалой, нависшей над их головами, чтобы его не было видно сверху.

Ослы не карабкались по кручам, а двигались как бы вокруг горы. Подняв голову, Юп заметил вход в другие пещеры, но не увидел тропинок, ведущих к ним. Осел Мерседес продолжал идти вперед.

Потом вдруг остановился.

Блондинка встала рядом с ним. Юп лег на землю. В сотне ярдов над ним в скале была расщелина.

Он решил незаметно подползти к ней.

Осел Мерседес за ним не пошел, но и не двинулся дальше. Блондинка обнаружила чахлые кустики полыни, и животные принялись спокойно обгладывать их.

«Может быть, я ошибаюсь, — думал Юп, — может быть, это узкое отверстие в скале вовсе не ведет к стоянке Мерседес». И все же он решил подползти поближе и проверить.

Внезапно ему показалось, будто чья — то холодная рука схватила его за шиворот. Он почувствовал, как зашевелились волосы на затылке.

Меньше чем в двух ярдах от его лица из земли торчал грубо сколоченный деревянный крест. Юп прочитал вырезанное на нем имя.

ИГНАСИО

Значит, это она! Перед ним был вход в пещеру, которую обнаружили Брит с отцом. Пещеру, в которой Панчо Вилья запрятал свои серебряные монеты.

Неужели пещеру нашла и Мерседес? Неужели она здесь разбила свою стоянку?

Где она в данный момент? В пещере?

Если да, то наверняка уже увидела двух ослов. И захотели выяснить, как они тут оказались.

Юп лежал на земле и ждал.

Не прошло и минуты, как он заметил знакомую фигуру в просторной шерстяной юбке, длинные черные косы и пурпурную шаль. Она высунулась из пещеры и посмотрела вниз на двух ослов.

Он услышал, как она щелкнула затвором.

«Ну, решайся», — подбодрил себя Юп. Пришло время узнать правду о Мерседес.

Он не стал рисковать и не поднял голову. Просто на случай, если он ошибся. На тот случай, если она ответит на его догадку выстрелом из ружья.

— Мама, — крикнул Юп. — Мама, это я! Брит!

ИЗ ОГНЯ ДА В ПОЛЫМЯ

Мерседес будто окаменела. На целых десять секунд. Самых долгих секунд в жизни Юпа.

Потом она бросила ружье и помчалась вниз по склону ему навстречу.

— Брит, — крикнула она. — Брит, дорогой, где ты? Как ты?

Она больше не скрывала, что знает английский.

Юп поднялся.

— У него все хорошо. Брит в полном порядке, — ответил он ей. — Простите за то, что пришлось пойти на такой трюк, но ему нужна ваша помощь. Нам всем надо помочь.

Мерседес остановилась в нескольких ярдах от него. Еще десять секунд она пялила глаза на Юпа. Потом все же улыбнулась.

— Быстрее, — сказала она. — Поднимайтесь в пещеру и расскажите, что произошло.

Два осла продолжали с удовольствием ощипывать листики с сорняков. Юп последовал за Мерседес к расщелине.

— Где Дасти? — Она подобрала ружье и внимательно осмотрела подножие горы.

— О нем не беспокойтесь. — Юп рассказал ей, что произошло в убежище Брита. — Брит надежно связал его.

Она с облегчением вздохнула и вновь поставила ружье на предохранитель.

— Я смертельно боялась за Брита и Тома, моего мужа, — созналась она. — Эту пещеру я обнаружила вчера, тут осталось кое — что из их вещей. Но поскольку не было свежих лошадиных следов, я решила выяснить, куда они подевались.

Юп объяснил, что отец Брита уехал за динамитом, который понадобился им для взрывных работ, чтобы расчистить путь к сокровищам Вильи, и что он возвратится через несколько дней.

— Как вам удалось найти ружье Дасти? — спросил он.

— Ночью, пока я спала, мой осел куда — то забрел, — поведала ему Мерседес. — Сегодня утром я отправилась на его поиски. Осла я не нашла, но увидела под кактусом это ружье. На нем выгравированы инициалы Дасти. Других следов присутствия Дасти я не обнаружила, и мне пришло в голову, что я могу попасть в ловушку, что он прячется неподалеку с другим ружьем. Или с кинжалом, который он обычно носит за голенищем. Я поспешно возвратилась сюда. Отсюда я бы увидела его.

Юп улыбнулся. Когда она обнаружила ружье, Дасти уже не прятался. Его как раз связывали особым способом, известным только Бриту. Мерседес опоздала всего на несколько минут. С того места, куда Боб забросил ружье, она не смогла бы увидеть вход в пещеру Брита. Поэтому она и не стала свидетелем сцены возле пещеры.

Мерседес опять заулыбалась.

— Как вы догадались, что я мать Брита? — спросила она. — Вы же ни разу не слышали, чтобы я говорила не по-испански. Да к тому же в этом наряде я совсем не похожа на американку.

Она сбросила шаль, стянула с головы черный парик с косами и засунула их в карман, а потом пальцами распушила светлые волосы.

— Меня осенила догадка, просто догадка, — объяснил Юп. — Но у меня были две ниточки, за которые можно было потянуть. Когда мы разговаривали у костра в тот вечер, ваши часы соскользнули к запястью, и я увидел полоску более светлой кожи…

Он вытянул левую руку. В горах Юп сильно загорел, но под ремешком от часов кожа осталась белой.

— У большинства мексиканцев кожа темная, — продолжал он. — Даже если они загорят, у них все равно не будет светлой полоски под ремешком. А у бледнокожих англосаксов такие полоски остаются.

Она кивнула:

— Вы молодчина — прямо как мой Брит.

— Не только я отличился тогда. Мой друг Боб тоже кое — что заметил. Ваши контактные линзы. Ими иногда пользуются киноартисты, чтобы изменить цвет своих глаз. Вот так у меня появились две догадки относительно вас — я решил, что кожа у вас не бронзовая, а гораздо светлее, да и глаза ваши не должны быть такие темные, как у мексиканцев.

— Нет, они не темные. — Она опустила голову и слабым нажатием выдавила две линзы. — Мои глаза такого же цвета, как и у Брита. — Она опять взглянула на Юпа, продемонстрировав свои голубые глаза, а линзы положила в пластиковый футляр, который сунула в карман юбки.

— Кроме того, я слышал, как вы говорили по — английски, — напомнил ей Юп. — Хотя признаюсь, что когда вы говорили на испанском, я не узнал вашего голоса. Вы позвонили мне на ранчо и попросили встретиться на другой стороне озера.

Мать Брита шагнула к Юпу и сжала его руку.

— За это простите. Ассенсьон сказал, что я поступила глупо. Но я не знала, насколько опасно это озеро. Я не собиралась убивать вас. Хотела лишь попугать…

— Чтобы Блондинка не привела меня сюда.

Она кивнула:

— Я была так напугана. Знала, что Дасти может убить Тома и Брита, если найдет их. Он пойдет на все ради этих монет. — Она помолчала. — Я так боялась, что совершила еще несколько глупостей. Заплатила тому мексиканцу, чтобы он не пустил вас в автобус. Потом попыталась увести Блондинку. Я могла предположить, что она не подпустит меня к себе.

Она пошарила за камнем, вытащила переносную рацию и перекинула ремешок через плечо.

— А теперь, пожалуйста, отведите меня в пещеру Брита, — попросила она. — Я просто умираю от желания увидеть его.

— Удавалось ли вам связываться в последнее время с Ассенсьоном? — спросил Юп, когда они повели ослов по их же следам в убежище Брита.

— Значит, вам известно и об этом, Юпитер?

— Ну, Мерседес… — Юп улыбнулся. — Простите, не знаю вашего настоящего имени.

— Меня зовут Грейс, Грация. По-испански Мерсед, — представилась она. — Полное имя — Грейс Дуглас. Но вы можете называть меня Мерседес, если хотите.

— Ладно, пусть будет Мерседес, — продолжал Юп. — Мне стало известно, что у Ассенсьона имеется переговорное устройство. Я чинил его на ранчо. А Боб заметил антенну от рации в тот вечер, когда вы пришли поговорить с нами.

Она покачала головой:

— Сегодня утром я много раз пыталась связаться с Ассенсьоном. Но он не ответил. Мне удалось переговорить с ним всего один раз. Тогда он отставал от меня на один день. Поэтому он должен уже быть здесь, если только… — Она заколебалась, беспокойство ее возросло. — Если только Дасти не заметил его и не убил.

— Дасти знал, что Ассенсьон едет за ним следом?

— Должно быть, он догадывался об этом. Вот почему он придумал, что его лошадь захромала. Благодаря своему вранью, он мог идти по собственным следам. Подстерегать Ассенсьона. Дасти не стал бы волноваться при виде мексиканки на осле. Но если бы он заметил в горах Ассенсьона, то убил бы. — Она опять смолкла в нерешительности. — Возможно, его уже нет в живых.

— Мерседес. — Юп дотронулся до плеча испуганной женщины, пытаясь приободрить ее. — Я бы не стал слишком тревожиться за Ассенсьона. Правда, Дасти хитрец, но Ассенсьон будет почище него.

— Да, — с надеждой закивала Мерседес. — Конечно.

Они ускорили шаг, и Юп спросил мать Брита, как она догадалась, что Дасти собирается использовав Юпитера, чтобы отыскать пещеру Вильи.

Мерседес рассказала, что поддерживала постоянный контакт с Бритом, посылала ему магнитофонные пленки на адрес деревни, находящейся с другой стороны, а в ответ получала бандероли с кассетами от сына. Поэтому ей было известно о слепоте Блондинки и о долгом пути через ранчо Дасти к ветеринару. Брит предупредил ее также, что хозяин ранчо может попытаться использовать ослика, чтобы найти в горах Брита с отцом.

Потом она получила от Ассенсьона письмо, в котором тот извещал, что Дасти намеревается поехать в Лос-Анжелес. Ассенсьон вложил копию кроссворда, который Дасти напечатал в Ларето. Мексиканец не понимал, зачем понадобились все эти головоломки. Но он чувствовал, что Дасти что — то замышляет.

— Я сразу не сообразила, в чем тут дело, — продолжала Мерседес. — Но мне было известно, что жена Миллера блондинка. Поэтому я принялась за поиски магазина, куда надо было послать пленки с ответами. Ждать пришлось недолго. Дасти заявился, чтобы забрать почтовые поступления. На следующий день я попыталась забраться в магазин, однако сработала сигнализация, и я удрала.

После этого она установила слежку за хозяином ранчо и узнала, где он остановился. Как — то раз она пошла за ним и попала в лавку Джонса. Проезжая мимоходом, она увидела, что Дасти разговаривает на крыльце с Юпом. Тогда Мерседес отогнала машину и крадучись возвратилась назад.

— Я подслушала ваш разговор, — продолжала она. — И первое, что меня поразило, — это ваш голос. Он так был похож на голос Брита!

Тогда она решила докопаться до истины. Переодевшись мексиканкой, поехала в Ларето вслед за Юпом и его друзьями.

— Я видела, как вас встретил Дасти на своем «джипе». Поэтому я сняла комнату в деревушке на

другом берегу и установила связь с Ассенсьоном. Я следила за вами в лесу. А когда Блондинка потянулась к вам, ну что же, об остальном догадаться было совсем нетрудно.

Некоторое время они шли молча.

— Вы не против того, чтобы я задал вам несколько вопросов? — спросил Юп.

— Задавайте.

— Хорошо ли вы знаете Ассенсьона? И что произошло между вами и Дасти, что сделало вас…

— Из — за чего мы так возненавидели друг друга?

— Да.

— Это давняя история, — сказала ему Мерседес. — Моя мама умерла, когда я была еще ребенком. Отец работал горным инженером в одной мексиканской компании. Воспитывалась я в Мексике. Ассенсьон заботился обо мне, когда я была ребенком. Отец часто уезжал в горы по делам. В то время это ранчо принадлежало Ассенсьону. Он разводил скот и лошадей, дела у него шли отлично, пока не появился Дасти…

— И отобрал у него ранчо. — Юп вспомнил про документы, которые видел в кабинете Дасти.

— Да. Как и многие другие владельцы ранчо, Ассенсьон задолжал банку деньги. А Дасти скупил его векселя. Ассенсьон не успел продать скот, чтобы расплатиться вовремя с долгами, и Дасти наложил лапу на все его имущество. Я ходила в суд, хотела помочь своему старому другу. Но Дасти знал, кому надо сунуть. В конечном счете, он стал владельцем ранчо Ассенсьона.

Юп окинул взглядом долину и протянувшуюся за ней горную цепь. Он надеялся, что Мерседес ошибается, и что Ассенсьон найдется.

Но никаких следов его присутствия не было.

Внезапно Юп почувствовал, как его обдало жаром. Воздух, все вокруг изменилось.

Стало жарче и темнее.

Взглянув вверх, он увидел большое серое облако, которое распласталось в небе. Он опять ощутил, как дрожит земля. С того места, где он находился, была видна вершина горы, из которой вырывался столб черного дыма. Гораздо более густого, чем те белые облачка, которые он видел раньше.

И тут Юп сообразил. Какая же он дубина! Почему он раньше не понял, в чем дело? Пит даже спрашивал, отчего белый дым не висит в воздухе. Оттого, что это был не дым, а пар.

— Это же вулкан, — задыхаясь от волнения, произнес Юп.

Мерседес сжала его руку, и юноше принялось остановиться. Приставив ладонь козырьком к глазам, она тоже посмотрела на гору.

— Да, — прошептала она. — А я и не знала, что здесь есть действующий вулкан. Однажды я видела извержение вулкана на Гавайях. А этот вот — вот «заговорит»!

ВСЕ ПОВЯЗАНЫ

— Я решил серьезно заняться рок — музыкой, — сообщил Боб Бриту. — Без дураков. Но кое — кто из звезд может доставить массу хлопот.

Боб, Брит и Пит с нетерпением дожидались в пещере Юпа.

Обстановка накалилась до предела. Но Боб и Брит болтали, будто ничего не произошло, хотя их, несомненно, волновало, долго ли им придется держать здесь строптивого владельца ранчо, который пытался развязать веревки и выл не переставая.

— Я тоже увлекаюсь роком, — заметил Брит. — Не могу поверить, что вы знакомы с музыкантами из группы «Сурвайверс».

— Еще как знаком. Они постоянно вьются вокруг нашей конторы.

— Мексиканская музыка тоже очень зажигательная, — продолжал Брит. — Ваш босс работает с мексиканскими певцами?

Боб покачал головой.

— Латиноамериканская музыка — не его епархия.

Пит был сыт по горло рассказами Боба о рок — музыке, он писал длинное письмо Келли Мадиган.

«Дорогая Келли, — выводил Пит. — Здесь в горах действительно дикая природа. В данный момент я нахожусь в пещере. Рядом со мной сидит один тип, которого мы связали веревками. Нет, нас здесь не бьют и не держат в цепях, но…»

Пит отложил блокнот и взглянул на часы.

— Прошло уже два часа, как ушел Юп, — заметил он. Юноша подполз к выходу из туннеля и опять выглянул наружу.

Дасти больше не корчился и не дергался. Он стоял на коленях. Вероятно, эта поза казалась ему более удобной, чем лежать навзничь.

— Эй, Брит, — крикнул Дасти хриплым голосом. — Будь добр, принеси мне глоток воды. У меня во рту все пересохло, я не могу глотнуть.

Брит и Боб обменялись вопросительными взглядами. Боб кивнул.

— Пожалуйста. — Брит подхватил глиняный кувшин и понес его владельцу ранчо.

С того места, где они сидели, Боб не увидел, что произошло. Какое — то время Брит держал кувшин у губ Дасти. Потом кувшин полетел на землю, а Брит оказался на спине. Хозяин ранчо приставил острие охотничьего ножа к шее Брита.

Руки и ноги Дасти оказались свободными, с запястий свисали обрывки веревки.

— Идиоты, — дико заржал он. — У вас не хватило ума обыскать меня. Я всегда ношу нож за голенищем.

Дасти угрожал исполосовать Брита ножом, если тот сделает малейшее движение.

— Ладно, Боб, — крикнул Дасти тем же насмешливым тоном. — Принеси мне ружье Брита. Давай, пошевеливайся!

Боб понимал, что хозяин ранчо не дрогнет и спокойно перережет Бриту горло. Ружье стояло у стены. Он взял его и подошел к Дасти.

— Брось здесь, чтобы я мог до него дотянуться.

Что — то в голосе Дасти заставило Боба замереть от ужаса. Дасти не только хотел, но ему не терпелось полоснуть Брита ножом. Боб бросил ружье.

Продолжая держать нож у шеи Брита, Дасти схватил другой рукой ружье и взвел курок.

— А теперь иди и стань лицом к стене, великий стрелок. Руки за голову.

«Юп не подает признаков жизни. Действительно происходит что — то странное…»

Из туннеля показался Пит. Всего секунда понадобилась ему, чтобы привыкнуть к полумраку пещеры. Он увидел Боба, который стоял лицом к стене с поднятыми руками.

— Что происходит… — начал было он. И тут увидел Дасти. Обезумевший владелец ранчо сидел на груди Брита, угрожая ему ножом, который держал в одной руке, а другой сжимал ружье, дуло которого направил на Пита.

— Он надул нас, — объяснил Боб. — У него за голенищем был спрятан нож.

— Ты! Становись тоже лицом к стене! — рявкнул Дасти на Пита.

У Пита промелькнула мысль, что надо наброситься на хозяина ранчо. Если даже он выстрелит из ружья, которое держит одной рукой, то в полумраке может промахнуться.

Но спасти Брита ему не удастся, потому что Дасти полоснет его сверкающим лезвием по горлу быстрее, чем Пит обезвредит его. Пит повернулся и встал к стене рядом с Бобом.

— Что нам теперь делать? — шепнул Пит.

— Руки за голову и молчать, — крикнул Дасти Питу. — Вы заслужили, чтобы продырявить вас обоих. — Он злобно заржал.

Пит выполнил команду. Он услышал, как заскрипели сапоги хозяина ранчо, когда тот встал на ноги.

Дасти заткнул нож за пояс и обеими руками обхватил ружье.

— А теперь ты. — Он взглянул на Брита и пнул его ногой под ребра. — Поднимайся и делай, что я скажу. Или ты останешься без своих новых приятелей.

Брит поднялся. В отличие от Пита и Боба, он не занимался каратэ. Не знал приемов защиты от ружья.

— Подайся назад, Брит.

Брит отступил к стене, где уже стояли двое парней.

— Стой там. А теперь без дураков, Брит. Я не стану в тебя стрелять — пока не стану. Ты мне расскажешь все, о чем я попрошу, или они получат пулю в спину. Компренде, амиго?

Брит молча кивнул.

— Где твой отец?

Брит замешкался с ответом. Он видел, как палец Дасти напрягся на курке.

— Он отправился в деревню, расположенную на противоположном склоне.

— Когда он возвратится?

Бриту захотелось было соврать. Но если бы Дасти догадался, что он говорит неправду, один из парней мог поплатиться жизнью.

— Не раньше, чем через два дня, — ответил он.

— Вы нашли пещеру Панчо Вильи?

— Да.

— Откуда вы знаете, что это именно та пещера?

— Мы наткнулись на скелет одного из солдат Вильи, которого завалило камнями.

— Ну вот, наконец, ты разговорился. Возьми веревку и свяжи этих парней, как связал меня.

Брит прошел в дальний конец пещеры и возвратился с мотком крепкой бечевы.

— Ты, Пит, — приказал Дасти. — Стань на колени и положи руки за спину.

Пит немного замешкался. Дасти подошел к нему и приставил ружье к шее. Пит ощутил холод металла на коже и с трудом проглотил подступивший к горлу комок.

— Шевелись, — отрывисто скомандовал Дасти.

Проклиная все на свете, Пит встал на колени и заложил руки за спину.

Сначала Брит попытался сжульничать. Но Дасти стоял слишком близко и внимательно наблюдал за ним, проверяя каждую петлю бечевы, которая затягивалась на запястьях и коленях Пита, а потом и Боба.

— А теперь я хочу получить от вас ответы на некоторые вопросы, — заявил он.

— В общем — то, мы все повязаны, — сострил Боб.

Пит и Брит не смогли сдержаться и фыркнули.

— Хватит кривляться. — Дасти больно ткнул Боба дулом ружья. Глаза Боба злобно сверкнули, но он промолчал.

— Куда отправился ваш кореш? Толстяк.

— Мы сами хотели бы знать, — отозвался Пит. — Может быть, купить себе кусок пиццы.

Брит видел, как потемнело от гнева лицо Дасти. Один из парней поплатится за свои шуточки, если Дасти не получит нормальный ответ.

— Он поехал на поиски Мерседес, — поторопился сообщить Брит.

— Кто такая Мерседес?

— Не знаю, — честно ответил юноша. — Какая — то мексиканка. — И он слово в слово повторил о ней то, что услышал от Пита. — Юп говорил, что она уже много дней следует за нами. А сегодня утром мы увидели на улице ее осла. Поэтому Юп взял Блондинку и отправился на поиски ее убежища.

— Она вооружена?

Брит быстро прикинул, какой лучше дать ответ. Ему не обязательно, делиться своей догадкой о том, что у нее может быть ружье.

— Насколько мне известно, нет, — ответил он.

— Ладно, учту. Черные волосы и косы. — Дасти направил ружье на Брита. — А теперь ты отведешь меня в пещеру Вильи. Пошли. Пошевеливайся. И не забывай, что я иду за тобой.

Услышав характерный скрип, Пит понял, что Брит в сопровождении Дасти вошел в туннель.

Как только их шаги замерли, сыщики попытались освободиться от веревок.

— Ты сможешь освободить руки?

— Без помощи волшебника не смогу, — отозвался Боб. — А ты?

— Исключено.

— Где же Юп, черт его подери? — воскликнул Пит.

— Придет, — уверенно ответил Боб. — Ты же знаешь, что у этого парня всегда заготовлена парочка сюрпризов. Он засечет Дасти еще до того, как этот маньяк подойдет к нему на расстояние выстрела. К тому же с Юпом Блондинка. Она скачет значительно быстрее, чем Дасти бегает.

— Дасти не единственная наша головная боль. — Пит опять натянул бечеву. — Ты что — нибудь чувствуешь?

Боб втянул носом воздух.

— Тухлые яйца?

— На улице творится что — то странное, — продолжал Пит. — Когда я выходил наружу поискать Юпа, то не увидел ничего. Вокруг горы стало темно как ночью. В воздухе запахло… да, тухлыми яйцами. А огромное облако дыма распространяется все дальше.

Боб быстро соображал.

— Помнишь, мы видели, как из горы поднимался дым? И пахнет — то совсем не тухлыми яйцами. Да это же сера! — вскрикнул он. — Как при извержении вулкана. Священный дым! Мы находимся рядом с пробуждающимся вулканом!

Пит вытаращил глаза.

— В этой пещере мы в безопасности. Но Юп снаружи!

СМЕРТЕЛЬНЫЕ ПОТОКИ

— Пригнитесь, — торопливо прошептал Юп. — Поскорее пригнитесь.

Мерседес с ужасом смотрела на черные клубы дыма, которые валили из кратера вулкана и окутывали гору.

Юп схватил ее за руку и потянул вниз за валун.

— Что случилось? — спросила она.

— Дасти, — прошептал он. — Говорите тише.

С неба сыпался пепел с песком. Но ветер относил черный дым в сторону. Воздух пропитался запахом каких — то химических элементов. Осторожно приподняв голову, Юп наблюдал за владельцем ранчо. Тот находился менее чем в полумиле. Он уверенно шел по следам. И не один.

В нескольких шагах впереди него двигался Брит. Руки юноши были подняты за голову. Ружье Дасти нацелено ему в спину.

— Брит! — охнула Мерседес и глубоко вздохнула. Юлу вновь пришлось схватить ее за руку, чтобы женщина не выскочила из укрытия и не бросилась на помощь сыну.

— Не делайте этого, — мягко предостерег он. — Это не спасет Брита, а Дасти может застрелить вас.

Юп подумал, что Дасти может увидеть ослов в любой момент. Он бы увидел их раньше, если бы не следил за Бритом.

Мерседес подтягивала к себе ружье.

— Попытаюсь попасть Дасти в руку, — шепнула она и приставила приклад к плечу, а ствол опустила на край валуна. На мгновение цель открылась. Она тщательно прицелилась. Ее палец лег на курок.

Юп ждал выстрела. Но выстрела не последовало. Мерседес давила на курок. Но он не поддавался.

— Предохранитель! — шепнул ей Юп. — Снимите предохранитель!

Мерседес выполнила команду. Снова прицелилась. Но момент был упущен. Дасти заметил двух ослов. Он прыгнул вперед, схватил Брита за шиворот и спрятался за ним, как за живым щитом.

Мерседес опустила ружье и негромко выругалась по — испански. Дасти вытащил нож из — за голенища и приставил его к спине Брита. Подталкивая юношу, он двинулся за ним.

Юп снял рацию с плеча Мерседес. Включил ее на передачу.

— Ассенсьон, — негромко произнес он прямо в микрофон. — Ассенсьон, вы слышите меня? — спросил он по — испански. — Ассенсьон, отзовитесь. Прием.

Он переключился на прием. Молчание. Целую минуту Юп пытался установить связь. Дасти тем временем приблизился на расстояние ста ярдов. Он продолжал настойчиво двигаться вперед, подталкивая Брита ножом.

Юп отложил рацию и коснулся рукой Мерседес:

— Наденьте ваш парик.

Она вынула его из кармана юбки и быстро натянула на голову.

Не доходя десяти ярдов, Дасти остановился.

— Выходите, Мерседес, — крикнул он по — испански. — Выходите на открытое место, чтобы я вас видел.

Она не пошевелилась.

— Не бойтесь, — продолжал Дасти. — Я знаю, что вы здесь. Вот этот приятель все рассказал мне о вас. Знаю, что вы пришли сюда следом за нами. И могу держать пари, что мое ружье у вас. Ладно, не будем ссориться. Может быть, мы договоримся.

Мерседес поднялась, держа ружье обеими руками.

Юп не стал высовываться. Ведь хозяин ранчо сумел положить на лопатки Пита и Боба. Возможно, с помощью ножа, который он приставил к спине Брита. Но до тех пор, пока Дасти не знает, что он тоже тут, Юп обладал одним преимуществом. Внезапность. Он все еще может приструнить владельца ранчо.

Мерседес держала палец рядом с курком.

— Я тоже знаю, кто вы такой, — сказала она по — испански. — Сеньор Райс. И вы охотитесь за серебром Панчо Вильи.

— Правильно, сеньора, — признался Дасти. — Так же, как и вы.

— О`кей, — кивнула Мерседес. — Но я знаю, где оно спрятано. А вы нет.

— Уж мне — то это точно известно. — Он подошел еще ближе. — Этот молодой американец и его отец нашли серебро. И теперь он ведет меня туда.

— Если он думает, что знает, где оно находится, то заблуждается, — возразила Мерседес. — Он только знает, где оно находилось раньше. Там, где я обнаружила его вчера. Но я перевезла его на осле в другое место. Уберите свой нож. Тогда, может быть, как вы сказали, мы действительно сможем договориться.

— Ладно. — Дасти опять засунул нож за пояс. — Теперь мы на равных. У нас обоих ружья. Но если вы захотите увезти отсюда серебро, вам понадобится моя помощь. — Он бросил взгляд на вершину горы. — Эта штука в любую минуту начнет извергать лаву.

Он продолжал понемногу двигаться вперед, используя Брита в качестве живого щита между собой и Мерседес.

— Остановитесь, — крикнула ему Мерседес по — испански. Но она слишком поздно поняла, какая над ней нависла опасность.

Дасти пристально посмотрел на нее. Потом презрительно хмыкнул.

— Это — вы! — бросил он по — английски. — Меня ввел в заблуждение парик. Но ваши голубые глаза, Грейс, я узнаю где угодно.

Мерседес забыла снова вставить контактные линзы.

Все произошло так быстро, что казалось: одновременно.

Мерседес начала поднимать свое ружье. Дасти мгновенно отпрянул в сторону и прицелился в Мерседес.

Юп услышал, как прогремел выстрел.

Ружье выпало из рук Дасти, полетело вниз и грохнулось о камни пятью ярдами ниже. Дасти сжал руку.

Юп выпрыгнул из укрытия и выхватил нож из — за пояса Дасти.

Он услышал цокот копыт. К ним галопом подлетел Ассенсьон. В руке у него был «кольт» 45—го калибра. Он навел его на Дасти.

— В другой раз я не стану целиться в ружье, а выстрелю прямо в сердце, — сказал он по — испански. Потом взглянул на Мерседес. Свое ружье она тоже нацелила на Дасти. На этот раз предохранитель был снят.

— Не надо, — резко остановил ее Ассенсьон. Отпустите его. Если вы убьете Дасти, то у нас не будет времени похоронить его. А это грех. Когда оставляют труп на съедение стервятникам.

Он опять повернулся к Дасти:

— А теперь проваливай отсюда! Иди, ищи свое серебро!

Дасти все еще сжимал свою руку. Он колебался, его лицо почернело от ненависти.

— Уходите, — снова приказал ему Ассенсьон. — Идите в пещеру Панчо Вильи. Брит вам не понадобится, чтобы добраться туда. Туда ведет много следов.

Хозяин ранчо неотрывно смотрел на Ассенсьона. Юп прочитал в его взгляде, что он был готов убить мексиканца, но в данный момент сделать этого не мог. Приклад разбился вдребезги, когда пуля мексиканца выбила ружье из его рук. Нож оказался у Юпа. Он повернулся и пошел по следам, которые вели к пещере Вильи.

Мерседес обняла Брита. Ассенсьон слез с лошади.

— Что за дурацкое радио, — сказал он. — Вчера я уронил его, и теперь не слышно ни звука.

Юп посмотрел на вершину горы, из которой поднимался еще один столб черного дыма.

— Давайте выручать Пита и Боба, — сказал он. — Они, должно быть, все еще в пещере Брита. Нам надо вывести их оттуда.

Ассенсьон пронзительно свистнул. Через некоторое время к ним галопом прискакала еще одна лошадь. Юп узнал ее — она принадлежала Дасти.

— Я обнаружил ее вон там, внизу, она была стреножена, — объяснил Ассенсьон. — А теперь поехали отсюда, да поживее.

Юп сел на Блондинку, Мерседес взгромоздилась на своего осла, а Брит запрыгнул на лошадь Дасти. Под предводительством Юпа они направились в убежище Брита.

До пещеры оставалось примерно сто ярдов, когда он почувствовал неприятный укол в лицо. Потом в руку. Прикрыв ладонью глаза, он посмотрел вверх.

Да это же град!

Градинки величиной со спичечную головку сыпались с неба. Одна удала ему на плечо. Он попытался снять ее и не смог. Она намертво прилипла к его футболке. Искоса посмотрев на градинку более внимательно, он понял, что это не льдинка. Это был маленький стеклянный шарик, такой же горячий, как капля кипятка.

Юп не видел, что происходило на вершине горы. Но было ясно, что они оказались в беде.

Понукая Блондинку, он услышал, как обе лошади помчались галопом. Минуту спустя кавалькада достигла укрытия под нависшей скалой и остановилась.

Ассенсьон достал из — за седла одеяло и ножом стал разрезать его на полоски.

— Пойдите и займитесь своими друзьями, — крикнул он Юпу.

Юп, согнувшись, вошел в туннель. Пит и Боб лежали на земле лицом друг к другу. Питу только что удалось развязать один из узлов, стягивавших колени Боба, и он занялся его руками. Юп тут же разрезал все веревки ножом Дасти.

— Я думал, что ты поехал за куском пиццы, — схохмил Пит, разминая затекшие руки и ноги. — Где же пицца?

Боб потянулся и уставился на голову Юпа.

— Это что, новая мода? — спросил он. — Приделывать к волосам стеклянные шарики?

Юп провел ладонью по шевелюре, пытаясь смахнуть шарики. Они остыли, но не отрывались.

— На улице градом сыпет раскаленное стекло, — объявил он. — Ребята, пошли. Пошевеливайтесь!

Трое парней побежали на выход через туннель. Стеклянный дождь на время прекратился. Ассенсьон снабдил каждого длинной тряпкой.

— Повяжите ею голову, — посоветовал он. — Постарайтесь также закрыть руки. — Он сам и Брит уже обмотали свои головы. Мерседес набросила шаль на голову и плечи.

— Порядок, поехали, — крикнул Ассенсьон. Даже Пит понял слово вамос — «поехали» по — испански. Он быстро вскочил на лошадь за спиной Брита. Боб устроился за Ассенсьоном.

На этот раз впереди ехал мексиканец. Лошадь начала спускаться вниз по извилистой тропинке. Они держали путь в раскинувшуюся внизу долину. Открытые места между скал путники старались проскочить как можно быстрее. За спиной у них раздавался приглушенный рокот. Запах серы стал таким сильным, что было трудно дышать.

И наконец свершилось. Они отъехали примерно на полмили, когда произошло извержение вулкана.

Из горы вылетел вверх огромный фонтан раскаленной докрасна лавы, которая с большой высоты упала обратно на землю.

Каждый новый фонтан был выше предыдущего. Он вылетал из чрева вулкана с оглушительным грохотом, и брызги падали на землю огненным дождем.

Ревущие красные гейзеры взлетали на сотни футов вверх, выливая лаву на склоны горы. Вниз устремились потоки, которые, соединяясь вместе, образовывали горящие реки. Эти реки водопадами лились со скал в расщелины.

На убегающих людей посыпался горячий шлак, а также расплавленные капли стекла. Град осколков лавы напугал незащищенных лошадей и ослов. Лошадь Ассенсьона неожиданно встала на дыбы. Она так сильно дергалась и брыкалась, что даже Ассенсьону было трудно справляться с ней, а Бобу пришлось крепче обхватить пояс мексиканца.

— Подгони Блондинку, — завопил Ассенсьон.

Юп пришпорил ослицу, и она побежала легкой рысью.

— Сделай так, чтобы она оказалась между лошадьми, — громко скомандовал Ассенсьон. — Она успокоит их.

Юп перевел дыхание, а затем направил Блондинку между двумя охваченными ужасом лошадьми. Постепенно лошади начали приходить в себя. Блондинка бежала рысцой вперед, а они следовали за ней.

Ливень раскаленного града поредел благодаря порыву ветра. У Юпа перехватило дыхание от резкого запаха серы, он опустил тряпицу на рот и нос. Ему никогда не нравилось шляться по улице. А теперь он убедился, что вел себя правильно. Удастся ли им выбраться отсюда живыми?

Боб оглянулся назад. Реки раскаленной лавы приближались неумолимо. Птицы и мелкие животные спасались бегством от огненных потоков. Кусты воспламенялись еще до того, как их достигала лава. По мере приближения этих потоков Боб все чаще слышал странные звуки, напоминающие хруст разбитого стекла. Вот это да, подумал он.

— По крайней мере, мы делаем все возможное, — крикнул он Питу.

— Точно, — отозвался Пит. — Не каждому выпадает увидеть действующий вулкан.

Они не могли оторвать глаз от горы. Жар лавы жег им глаза, но они заставляли себя упорно смотреть вверх.

Хруст усилился. У Боба вдруг мелькнула надежда. Смертельные потоки покрылись коркой. Перестали стекать дальше по склону. Сперва они замедлили движение, потом продвинулись еще на несколько ярдов и окончательно остановились.

Прекратился также ливень горячего пепла и шариков.

Наконец они в безопасности!

Еще полмили — и они в долине! Ассенсьон быстро увлек их на предгорья очередной горной цепи. Там они сделали привал.

Все откашливались, прочищали горло от ядовитых паров, которыми надышались во время бегства. Вдыхали с упоением свежий воздух. Ребята обернулись и еще раз посмотрели на вулкан.

Ассенсьон видел его впервые. Он поднял руку и указал туда, где какой — то человек прыгал с камня на камень, спотыкался, падал и вновь поднимался, все дальше убегая от пещеры Вильи.

С этой стороны лава только — только достигла верхней части скалы. Казалось, на мгновение она остановилась, а потом обрушилась вниз — рекою смерти.

Эхо разнесло предсмертные вопли объятого ужасом Дасти в тот момент, когда его поглотила раскаленная лава.

Молодые люди зажмурились. Дасти Райс был беспринципным негодяем. А может быть, и убийцей. Но они знали его, путешествовали с ним, ели у него дома. Ребята еще ни разу не видели, как погибает человек.

Это зрелище потрясло их. Когда они открыли глаза, их все еще трясло.

Ассенсьон перекрестился и прочитал молитву по — испански.

— Я предостерегал вас, — наконец, произнес он, глядя на Юпа. — Предупреждал о том, что в горах опасно.

Они тронулись в путь. Мерседес подъехала вплотную к Ассенсьону.

— Простите меня, старый друг, — обратилась она к нему. — Если бы Тому и Бриту удалось заполучить серебро, то вы смогли бы выкупить свое ранчо.

— Кто знает? — Ассенсьон пожал плечами. — Возможно, мое ранчо еще вернется ко мне.

Он улыбнулся смиренной мексиканской улыбкой.

— Когда мать мне рассказала о пещере Вильи, — продолжал он, — она добавила, что никто и никогда не найдет этих песо. Потому что их охраняют слишком много солдат Вильи.

Он помолчал.

— А теперь они будут беречь их вечно.

РОЖДЕННАЯ СВОБОДНОЙ

Путникам пришлось проехать не одну лишнюю милю, чтобы не подвергать свою жизнь опасности. Они отправились в надежно защищенную хребтами деревушку с другой стороны горы.

В дороге ребята почти не разговаривали. Даже Юп для разнообразия не напрягал свои извилины. Встали на свое место последние элементы головоломки.

Впервые Мерседес узнала о сокровищах Вильи от Ассенсьона. Его дед в 1916 году был в армии Панчо Вильи. Мерседес обещала своему старому другу поровну разделить серебряные монеты в случае, если ее муж и сын найдут их.

Эту тайну тщательно оберегали от Дасти, пока на ранчо не появился Брит с маленьким слепым осликом. Тогда — то хозяин ранчо подслушал, как Брит рассказывал Ассенсьону о том, что они с отцом нашли пещеру Вильи.

И у Дасти возникла идея, как использовать Блондинку, чтобы завладеть сокровищами.

Юп все еще был потрясен ужасной смертью хозяина ранчо. Но Дасти погиб из — за своей жадности. Если бы он не решился на отчаянный шаг, чтобы прибрать к рукам наследство Вильи, то остался бы жив.

Они остановились у ручья, чтобы напоить животных и позволить им попастись минут десять. Еще через несколько миль Юп услышал странные звуки. Это кричали ослы. Блондинка подала голос и рысцой помчалась к своим собратьям. Звуки усилились, когда она выскочила из лесной чащи. Там, на холмах на многие мили раскинулись пастбища. И на зеленых склонах паслись, бегали около сотни диких ослов.

Блондинка остановилась. Ее длинные уши встали торчком, подергиваясь. Она громко, пронзительно закричала. Юп соскользнул с ослицы, снял уздечку и потрепал животное по шее.

Некоторое время Блондинка смотрела на него своими огромными мягкими глазами, терлась о него мордой, будто благодарила за то, что он привел ее домой. Потом рысцой подбежала к Бриту, сидевшему на лошади, ткнулась носом в его ногу. Он нагнулся и погладил ее по голове.

А потом, счастливая, она галопом понеслась вперед, чтобы соединиться со своими дикими сородичами.

Юп сел на осла Мерседес, за ее спиной, и они продолжили свой путь. Если они поторопятся, то засветло доберутся до деревушки. Оттуда Брит сможет позвонить отцу в Чиуауа и сообщить, что они с матерью живы — здоровы и что вместе с Ассенсьоном будут дожидаться его там.

А три юных Сыщика на следующий день на автобусах отправятся в Роки — Бич.

— Увидимся в Лос-Анжелесе, — пообещал своему новому другу Боб, который сидел на одной лошади вместе с Бритом. — Сходим на концерты рок — музыки, пообщаемся с ребятами из популярных групп.

— Обязательно, — согласился Брит. — У меня есть пара знакомых девчонок в Лос-Анжелесе. Может быть, посидим где-нибудь вчетвером.

— Да, может быть. — Но Боб знал, что не сможет отвертеться от своих подружек, когда возвратится домой.

Пит, который ехал вместе с Ассенсьоном, думал о Келли. Он сказал ей, что уезжает на две недели. Не смягчится ли ее сердце, если он возвратится на несколько дней раньше, пробыв в отъезде всего десять дней? Во всяком случае, у нее было меньше времени, чтобы забыть его. И это она дала ему майку со своим именем.

«Ну, Келли, — подумал он, — посмотрим, что ты скажешь, когда услышишь, как я спасался от вулкана».

Юп думал о бобах с рисом. Чтобы его глаза больше не видели ни риса, ни бобов. Он знал, что сбросил не меньше десяти фунтов, но его вкусовые ощущения совсем притупились. Он с нетерпением ждал, когда сможет попробовать опять помидорчики, салат, зелень.

Но сначала он должен отведать вместе с друзьями по куску хорошей сочной пиццы. Они заслужили это.

Пит обернулся и еще раз прочитал надпись на футболке Боба. Да, это сущая правда.

Оставшиеся в живых.

После всего, что им пришлось пережить в горах, три юных Сыщика конечно же доказали, что это так.

Они выжили.


home | my bookshelf | | Тайна мексиканских каникул |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения



Оцените эту книгу