Book: Героями не рождаются



Ватагин А


Героями не рождаются



Пролог


Это произошло внезапно. Мы с друзьями купались в речке, что делали практически каждый день этого жаркого лета. И тут - раз! Будто кирпичом по темечку! Я тут же лишился чувств, да так бы там и утоп, если бы друзья вовремя не среагировали и не вытащили мою обмякшую тушку на берег. Как убедила моих деда с бабкой фельдшер, это был обычный солнечный удар. Она посоветовала не находиться долго на солнце, носить кепку или панамку и вообще быть осмотрительным и не волновать пожилых людей. Я, конечно, покивал, но мысли мои были заняты чем-то куда более важным.


Дело в том, что это был не солнечный удар, это одномоментно вернувшаяся память так вдарила по моим пока ещё не слишком сильно развитым мозгам. Нет, ранее у меня не было амнезии, это была память моих предыдущих воплощений, память уже прожитых мной жизней. Коих, не считая текущей, насчитывалось целых три.


В самой первой своей жизни я был обычным студентом-раздолбаем, помершим рано и глупо. Нет, никаких машин меня не сбивало, никакие гопники меня не резали и даже сосульки на голову не падали. Я просто и незамысловато свернул себе шею во время спуска на сноуборде, когда мы с семьёй отдыхали на горнолыжном курорте.


Какого же было моё удивление, когда я осознал себя членом могущественного рода магов, которому предстояло пойти учиться в магическую Академию с полным пансионом. В самый первый раз башка так не трещала, да и с чего бы? Тогда у меня такого багажа знаний не было. Что интересно, до пробуждения памяти я всё равно оставался собой. Даже детство, проведённое совершенно в иных условиях, практически не изменило моей личности, лишь слегка подкорректировав характер в соответствии с изменившимися обстоятельствами.


Родился я отнюдь не наследником, а лишь третьим сыном, в связи с чем мне предстояло очень сильно потрудиться, чтобы стать достойным новой Семьи. Мир магии оказался вовсе не сказкой. Он был суров и консервативен по многим вопросам. В нём ценились личная сила и профессионализм. Я не стал бы считать его средневековьем, во всяком случае, в привычном понимании. Многие блага цивилизации имели свои магические аналоги, да и нравы оказались не настолько жестоки. Да, за неосторожное слово существовал немалый шанс отхватить вызов на дуэль, но это должно быть действительно неосторожное и очень обидное слово. Честь и достоинство там не считались пустым звуком, а слово, тем более слово мага, было на вес золота. Наверное, именно поэтому многие из по-настоящему сильных магов, которых мне довелось встретить на своём пути, оказывались теми ещё угрюмыми молчунами.


Я прошёл очень долгий путь в этом мире. Путь от мальчишки с магическим Даром, до Магистра Астральной магии. Путь от студента Академии до Исследователя. Я изучал магию, развивал свой магический потенциал и набирался опыта. Побывал на войне, будучи неплохим боевым магом, и работал с самыми светлыми умами своего времени, благо и сам считался таковым.


Многое, очень многое довелось мне пережить всего за тридцать четыре года жизни в том мире. Единственное, чего я так и не сумел достичь - желанный титул Архимага Астральной Магии. Звание Магистра оказалось моим потолком, дальше моё Астральное тело просто не могло развиваться. Ещё будучи студентом, я часами просиживал штаны в библиотеке, пытаясь понять, что со мной произошло и почему я стал попаданцем. И преуспел в этом. Узнал, что являлся не попаданцем, а, скорее, перерожденцем. Древние маги, что изучали этот вопрос, называли подобных мне мироходцами, и считали нас либо великим благом, либо причиной многих бед. Да, вспоминая все те истории, что я успел перечитать ещё в своём первом мире, когда бравые 'наши-там' занимались прогрессорством всего, что можно улучшить, и нагибаторством всего, что можно нагнуть, подобной характеристике я был не удивлён. К счастью, то были древние знания, мало кому теперь интересные, а потому я предпочёл не привлекать к себе внимания перепевом Высоцкого - не то, чтобы я в принципе умел петь - воссозданием Калаша из говна и палок, да сборкой двигателя внутреннего сгорания, по совместительству являющегося самогонным аппаратом. Даже гарема себе не завёл! И чем там ещё занимаются все уважающие себя попаданцы? В общем, я просто жил. Узнал, что произошедшее со мной - случай не единичный и, в целом, практически будничный, удовлетворился этим и жил дальше, не помышляя о том, чтобы начать боломутить воду. Мне в том мире и так нравилось.


Вспомнил я о своей... особенности немного позже. Как я узнал из древних исследований - интересно, сколько коллег-перерожденцев полегло во имя науки? - мироходцы при перерождении сохраняли свою личность и память. Впрочем, это не значит, что они совсем не менялись на протяжении своих жизней. Другое дело, что их разум оказался довольно стоек, позволяя нам относительно легко адаптироваться к постоянно сменяющимся реалиям и не сойти с ума в калейдоскопе событий. Ну и память у нас была на совершенно ином уровне, мало того, что абсолютная, так мы с ней ещё и работать могли на прямую. Структурирование памяти штука крайне полезная, это я по себе знаю. Всё же многие воспоминания, например, об очередной смерти, настроения, как правило, не прибавляют, а потому их можно и нужно убрать куда подальше.


И когда мне попался ритуал, позволяющий перешагнуть свой предел, выйти на новый уровень, я подумал: какого чёрта? Всё же не один раз живу!


Так что, именно этот ритуал меня тогда и убил. Не потому, что я где-то налажал - смерть была лишь ценой за возможность стать чем-то большим, нежели просто магом-мироходцем. Ценой, не показавшейся мне чрезмерной. Уверен, автором этого ритуала, описание которого я нашёл в древних руинах, был подобный мне мироходец. Для кого-то другого при таких-то жертвах результат должен казаться крайне сомнительным.


Почему я вообще так цепляюсь за звание Архимага? Потому что это не просто титул, это показатель твоих сил, как волшебника. Архимаг Астральной магии имеет настолько развитое Астральное тело, что тело физическое для него уже не играет особой роли. Даже если телесная оболочка будет уничтожена до последнего волоска, он запросто сможет воссоздать себе новую, была бы энергия. Для меня, как для мироходца это значит не только, что меня станет намного труднее убить, да и старости я буду не подвержен, но и то, что, переродившись в следующем мире моё Астральное тело, в отличие от физического, останется со мной и вполне сможет подогнать новую тушку под привычные стандарты. Ведь велик шанс переродиться женщиной, либо вообще представителем иной расы. Так что, это идеальная комбинация!


В общем, ритуал прошёл гладко, и меня забросило в новый мир, но уже с более развитым Астральным телом, способным при должном усердии набрать достаточную мощь для становления Архимагом.


Следующий мир, куда меня занесло, оказался не настолько приветлив, да и в целом был мало пригоден для сколько-нибудь комфортного существования. Дремучее средневековье. Основное население - обычные люди, называемые многочисленными феодалами, что разделили меж собой те земли, не иначе, как 'черноногими'. И постоянная грызня этих самых феодалов меж собой. Не страна, а сплошное поле битвы. А ведь есть ещё какая-никакая королевская власть. Когда я родился, там как раз начинались очередные 'весёлые времена', когда трон под старой династией не просто шатается, а чудом балансирует на одной единственной уцелевшей ножке. И как в таком случае благородным баронам, графам да герцогам не задуматься над тем, что именно их знамёна будут отлично смотреться на шпилях королевского замка? В общем, сплошные скандалы, интриги, расследования, в самый разгар которых меня и занесло.


Лихие девяностые из моего первого мира и рядом не стояли с тем, что пришлось пережить мне. Хотя бы просто потому, что передел власти в одном конкретном королевстве мог коснуться любого. Будь ты крестьянин - либо отряды вражеского барона на твою деревушку нападут, либо ты сам, в составе отряда своего барона будешь жечь чужие деревушки. Купцов на дорогах останавливают все, кому не лень, и очень повезёт, если просто ограбят. Про благородных и говорить нечего...


Я же оказался на перепутье - всего лишь бастард одного из местечковых владетелей от служанки. Сначала работал на кухне, потом в конюшне, потом был отдан в качестве оруженосца молодому рыцарю, одному из целой своры сыновей союзного барона. Признаюсь, это было даже неплохо, для своего возраста и статуса парнем он оказался на удивление адекватным. Рыцаря моего убили на одном из турниров, и я оказался не у дел. Прибился к отряду наёмников, благо с мечом обращался получше многих. Всё же звание боевого мага ко многому обязывает. Далее, отличился при обороне одного стратегически важного моста, после чего был произведён в рыцари довольным нанимателем.


Как оказалось впоследствии, он умудрился узнать о моём происхождении и задумал использовать меня в какой-то интриге против моего родителя. Не то, чтобы меня хоть как-то волновала судьба того жирного борова, что меня зачал, но судьба пешки, которую так легко смести с доски, меня не прельщала. Попытался сорваться с крючка, тогда-то меня и убили. Просто кто-то воткнул мне промеж пластин брони кинжал, во время очередного сражения. Со спины, которую во время боя должны были прикрывать верные соратники. Ну, во всяком случае, так предполагалось.


Я не прожил в том мире и двадцати лет. Слишком недооценил местных жителей, сочтя их примитивными дикарями. Да, пробыв долгое время человеком высокого положения и должности, да ещё и в довольно цивилизованном обществе, не мудрено возгордиться. И, в принципе, я бы вполне смог устроиться и на новом месте, если бы в там не оказался такой дикий магический фон. Магические энергии, пронизывающие тот мир оказались столь хаотичны, что работать с ними было очень трудно. Я даже полноценную первую ступень, после освоения которой Неофита называют Адептом, не взял. Мне поддалось всего одно из четырёх обязательных заклинаний на данном этапе. Если бы я успел освоить Астральный Барьер, может и побрыкался бы подольше. Но, в любом случае, не скажу, что многое потерял, покинув этот мирок раньше времени.


И вот, я оказался там, где оказался. Добротный деревянный домик, окружённый с одной стороны небольшим вишнёвым садом, а с другой - бабушкиными клумбами и грядками. Во дворе стоит старенькая дедовская Нива, а за забором по грунтовой дорожке катается на велосипедах соседская ребятня.


Дачный посёлок 'Незабудка' расположенный в сорока километрах от Туманогорска, некогда крупного промышленного города, славящегося добычей металлов и, соответственно, металлургической промышленностью. Казалось бы, всё так обычно, так привычно, если бы не...


- Севочка, иди обедать! - Раздался с кухни бабушкин голос.


Да, кстати, зовут меня теперь Севастьяном. В принципе, довольно благозвучное имя, а с фамилией Саблин звучит даже несколько пафосно.


Встав с кровати и нашарив ногами тапочки, потопал на зов. Раньше, ещё будучи простым Севкой Саблиным, я не мог в полной мере оценить всей прелести простой, но отчего-то такой вкусной бабушкиной стряпни. Сейчас же, когда воспоминания об антисанитарии прошлого мира были так свежи...


- Сева, тебе плохо? - Видимо моё позеленевшее лицо взволновало бабушку.


- Я в порядке, - прохрипел я, справившись с рвотными позывами.


Следует как можно быстрее отправить в самые дальние уголки разума все воспоминания о средневековом быте, а то только аппетит портят.


После окрошки с пирожками вывалился на улицу, подышать свежим воздухом, не забыв пообещать, что устроюсь где-нибудь в тенёчке. Сев на траву и облокотившись на ствол молодой берёзки, растущей на нашем участке, я уставился на лениво ползущие по небу облака.


Да, этот мир очень похож на тот, в котором я родился в первый раз. Но всё же, не он. В моём мире не было Инцидента, случившегося в шестидесятых годах двадцатого века, последствия которого аукаются до сих пор. Да не просто аукаются, а как бы не усиливаются с каждым годом.


Насколько мне известно из школьного курса истории, мир тогда оказался на грани Третьей Мировой Войны. Ракеты с ядерными боеголовками были уже наведены на вражеские города, а пальцы глав государств занесены над красными кнопками. И вот тогда произошло... что-то. 'Будто волна неведомой энергии разом прошла по всему земному шару, заставляя вставать дыбом волосы людей и уничтожая всю работающую на тот момент электронику'. Вот что я читал об этом в учебнике истории. Так же там сообщалось, что было не мало жертв по всему миру из-за вышедших из строя устройств, однако же, на это тогда почти никто не обратил внимания, потому как мир всё же не был сотрясён тысячами ядерных взрывов. Это происшествие, обозначенное, как Инцидент, послужило поводом к снижению напряжённости между противоборствующими сторонами. А уж сколько было разговоров о божественном проведении? Секты самой разной направленности росли и множились, как грибы после дождя.


Шло время, учёные потихоньку разбирались в природе инцидента, однако же, истинные последствия не заставили себя ждать. На Земле, в самых разных её уголках, стали рождаться люди со сверхспособностями и с каждым годом их становилось всё больше. Сверхов нельзя было определить сразу после рождения. Чаще всего в возрасте полового созревания, у некоторых людей случался так называемый Рывок. Когда в стрессовой ситуации, а когда и без оной, у тех или иных людей открывалась какая-либо паранормальная способность. Кто-то мог летать, кто-то плевался кислотой, кто-то был невероятно силён, а кто-то мог превращать своё тело в жидкость. Для меня, заново осмысливающего свою жизнь, это выглядело довольно дико: будто супергерои вырвались со страниц комиксов прямо в реальный мир.


Что стоит хотя бы Супергеройский Кризис в Америке восьмидесятых годов, когда города страны наводнили повзрослевшие и освоившиеся со своими силами сверхи, обряженные в цветастые костюмы. У нас интеграция людей со способностями в жизнь страны как-то более мирно прошла, видимо сказались усилия государства по работе с молодежью. Но и у нас, в так и не развалившимся Союзе, не обошлось без неприятностей, психи-то везде есть. В общем, по всему миру началась веселуха. Но быстро закончилась, когда пришли Изверги. Вообще, данное название только у нас в ходу. В Европе и на Западе их называют в основном просто Монстрами. А как их кличут в Азиях и Африках - вообще хрен пойми.


Так вот, начали они лезть буквально отовсюду: подниматься из глубин океанов и земных недр, выходить из лесов и болот, спускаться к нам прямиком из космоса. Все абсолютно разные. Зелёные человечки; мутировавшие животные; ожившие воплощения стихий; твари, напоминающие персонажей из преданий и легенд. И пусть их многочисленность была велика, с ними сыграло злую шутку их же многообразие, потому что друг другом самые первые Изверги также были не прочь закусить. Это дало человечеству шанс на выживание, коим оно и воспользовалось. Именно тогда на передний план вышли сверхи. Именно их усилиями была одержана первая и самая важная победа над врагом. Но угроза не исчезла. Пусть такого массового прорыва больше не случалось, нападения Извергов до сих пор происходят регулярно.


Общая угроза сплотила человечество. И пусть границы меж странами пока не исчезли, первый шажок к объединению был сделан - люди и сверхи разных национальностей и религий начали работать сообща ради выживания человечества. Так появилась МАС - Международная Ассоциация Сверхлюдей. Основная задача этой организации - регистрация и учёт сверхов. У открывшего в себе сверхспособности человека, зарегистрированного в МАС, есть три пути. Если имеется желание, и способности позволяют, он может стать Героем, надеть на себя собственный цветастый костюмчик, получить индивидуальную эмблему и позывной, и идти защищать родной город от Извергов и Уродов. Вообще, вся эта комиксовая байда пошла от тех самых американских сверхов из восьмидесятых, которые и ввели такую моду. Остальным, почему-то, нравится. Второй путь - жить жизнью обычного обывателя без использования способностей, либо, если они слишком полезны, сверху могут дать соответствующую работу. Ну и третий путь, для тех, кто хочет по полной реализовать свои силы, но одевать плащ и маску желания не испытывает - госслужба. Армия, полиция, спецслужбы, спасатели - способности везде пригодиться могут.


Кроме того, есть ещё и аноны, то есть сверхи, забившие на регистрацию. И их, на самом деле, пока большинство. В основном это простые обыватели, чьи способности столь ничтожны, что и не нужны никому, включая их самих. Но есть и другие. Те, кто считает, что их способности должны, прежде всего, приносить пользу прежде всего им самим. Разнообразные наёмники, подпольные дельцы, торговцы всем, чем только можно, и прочие мутные личности. Ну и о преступниках не стоит забывать, ведь их реально много. Как одиночки, так и разнообразные организации, они действуют по всему миру и образуют так называемое Подполье. Мне, как простому обывателю, а тем более обычному подростку, кроме общей информации о них вообще ничего не известно.




И, в дополнении ко всему вышеперечисленному, существуют Уроды. К ним причисляют тех сверхов, что в открытую идут против течения. Это уже не какая-нибудь оппозиция существующему миропорядку, а реальная угроза для него. Анархисты, террористы, сектанты, да и просто сошедшие с ума от своих сил маньяки, иногда утратившие не только человеческое мышление, но даже человеческий облик. Вот потому и Уроды.


И в таком вот весёлом мире я теперь оказался. Из личных наблюдений могу добавить, что магический фон тут довольно насыщен и спокоен. Не настолько, как в мире, где я познакомился с магией, но всё равно неплохо. Это даёт надежду не только на восстановление своих сил в полной мере, но и на повышение планки. Возможно, я, наконец, смогу в этой жизни взять пятую, высшую ступень Астральной магии, став, наконец, Архимагом. Ну, если меня снова не убьют, что будет не удивительно, учитывая происходящее вокруг.


Всё же ситуация в мире сложилась крайне странная, и вовсе не из-за расплодившихся супергероев. Инцидент... мог ли он быть чем-то типа проклятья, наложенного на весь этот мир? Проклятья, что заставляет его меняться и призывает сюда чудовищ из иных реальностей. Первым делом мне определённо стоит восстановить своё Магическое Зрение, надеюсь, оно поможет мне хоть немного разобраться в том, что же здесь происходит.



Глава 1



Что есть Астральная магия? Это магия, позволяющая управлять энергиями из которых состоит всё сущее. Направлять их в нужное русло, преобразовывать в зависимости от своего желания и укреплять ими собственное Астральное тело. По сравнению со Стихийной и Ритуальной магиями, особо популярными в Империи, Астральная была тяжела в освоении и требовала определённой доли усидчивости и терпения, ведь начальный этап изучения - сплошные медитации. Первым делом необходимо было познать себя и мир вокруг. Научиться Созерцать. Уверен, я бы и связываться с этим не стал, если бы не увидел показательного выступления выпускника-Адепта, который с помощью Астральной магии буквально раскатал по тренировочной площадке аж трёх Адептов-стихийников за раз. Это настолько впечатлило меня, что о чём-то другом я и думать не мог. И, как выяснилось позднее - не прогадал, пусть и пришлось нелегко, особенно научиться правильно медитировать.


Так что сейчас мне просто напросто требовалось пройти тем же путём, заново подкачать своё Астральное тело - стать Астральным Качком, хе-хе! - и наработать необходимые навыки. Сейчас я не более чем Неофит по имперской классификации. В смысле, ученик. Нарастив астральную мышцу и изучив четыре основных навыка-заклинания первой ступени, я стану, соответственно, магом первой ступени - Адептом. Маг второй ступени именуется Практиком, третьей - Мастером, четвёртой - Магистром и, наконец, пятой - Архимагом. Для освоения каждой из ступеней требуется изучить по четыре заклинания. Да, арсенал Астральщиков, или, как нас ещё называли, энергетов, не велик, но он компенсируется универсальностью умений и возможностью их комбинирования. У других же школ количество заклинаний на каждой из ступеней значительно больше, но все они имеют более узкую специализацию.


Энергеты имеют ещё одно существенное отличие. Нам недостаточно просто изучить доступные заклинания одной ступени, чтобы перейти на следующую. Нет, мы долго и упорно их практикуем, да и медитации не забрасываем, до тех пор, пока не происходит качественный скачок энергетики Астрального тела. Вот после этого уже можно браться за заклинания нового порядка. Именно поэтому я тогда и не смог взойти на высшую ступень, сколь бы изнуряющими не были мои тренировки, долгожданного скачка так и не происходило. Моё Астральное тело оказалось слишком слабым для этого. Выбери я любую другую школу, это не стало бы проблемой, но любая другая школа не давала столько преимуществ и возможностей.


В общем, тренировками я решил заняться незамедлительно, благо на начальном этапе они не требуют ничего, кроме тишины и спокойствия. Воспоминания вернулись ко мне на удивление вовремя, практически в самом начале летних каникул, и я оптимистично надеялся, что с учётом прошлого опыта, пары месяцев до начала учебного года мне хватит, чтобы усилить Астральное тело и освоить хотя бы парочку заклинаний первой ступени. Что делать дальше - пока не понятно, всё же меня ждёт выпускной класс, та ещё нервотрёпка, должен заметить. Впрочем, память мироходца мне в помощь. Надеюсь, на самосовершенствование времени хватит. Если буду достаточно усерден, закончу школу уже полноценным Адептом.


Так и потекли дни лета. С утра я чуть ли не до ужина уходил на одну приглянувшуюся мне полянку посреди берёзовой рощицы недалеко от территории 'Незабудки'. Спокойное местечко, где никто не ходит и не мешает мне медитировать. Вечером же можно было погулять с соседскими ребятами и девчатами. Попить пивка, да потанцевать у кого-нибудь на дачном участке, пообжиматься с девчонками на скамейке. В общем, и обычный досуг человека моего возраста не был проигнорирован. Где-то в середине июля к нам приехали отец с мамой, взявшие отпуск на месяцок, отчего отдых разнообразился рыбалкой, шашлыками и походами по грибы. Возможно, уделяй я меньше времени семье и друзьям, то добился бы большего, но и освоенные за лето Магическое Зрение с Астральным Барьером казались мне неплохим результатом. В прошлом мире за свою не особо долгую жизнь я и этого не достиг, зато теперь, наученный горьким опытом, первым делом обучился Барьеру.


***


Лето пролетело быстро. Казалось бы, только вчера я сидел под берёзкой, рассуждая об устройстве этого мира, а теперь возвращаюсь с родителями на машине обратно в Мрачногорск. Ровная, практически пустая трасса, проложенная через лесной массив, весело щебечущая на заднем сидении мама, отец, сосредоточенный на дороге, а потому односложно отвечающий на её реплики. Ну и я, упершись лбом в боковое стекло, апатично разглядывающий размытый лесной пейзаж, проносящийся мимо. Хотя на самом деле я практиковался в Магическом Зрении. Очень удобная штука, позволяющая видеть токи магических энергий, ауры живых существ и ещё много интересного при должном развитии. Сейчас, но начальном этапе, мне требуется сосредоточение, для его поддержания, да и, непривычный к таким нагрузкам мозг уже через полчаса начинает подавать сигналы об усталости тупой головной болью. Ну, ничего, это всё нивелируется постоянной практикой.


В мире магии я Зрение практически не отключал, а многослойный Барьер висел на мне постоянно. Это сейчас мне доступен лишь простейший однослойный Астральный Барьер, представляющий из себя энергетический кокон, окружающий моё тело, но даже он может нивелировать разовое физическое, либо магическое воздействие. Например, если по мне дадут очередь из автомата, то первую пулю он остановит, после чего схлопнется, оставив меня открытым для остальных свинцовых подарочков. Поэтому, в лучшие времена мой Астральный Барьер насчитывал меньше двухсот слоёв, благо он невидим и неосязаем, всё же из энергии состоит, а потому взаимодействию с предметами не мешает и движений не стесняет.


Выехали мы под вечер, а потому, во время пути уже начало смеркаться и зажглись мощные дорожные фонари. Леса за окном сменились сплошными полями. Вдалеке изредка виднелись постройки явно не гражданского назначения. То была зона отчуждения, такие раскинулись вокруг всех крупных городов. Тут нет крупных лесных посадок, нет дачных посёлков и промышленных объектов. Здесь не сеют и не пашут. Это - первый рубеж обороны против Извергов. Сплошные полигоны и военные части. Оборонительные сооружения на основных направлениях. И, конечно, пристрелянные артиллерийские расчёты по периметру, перекрывающие подступы к городу. Как говориться, на сверхов надейся, но ты и сам не пальцем деланный. Если какая-нибудь годзилла вылезет из соседнего болотца, её найдется, чем встретить и, в худшем случае, удержать до прибытия крутых перцев с эмблемами.


Хотя, конечно, у нас тут относительно спокойно. Обычно Изверги встречаются гораздо чаще в центральных регионах страны. Раньше считали, что на их активность влияет плотность населения, а потому началось активное расселение за Урал, но ситуация сильно не изменилась. Зато страна стала более равномерно заселена. К примеру, наш Мрачногорск - город сравнительно новый, лет тридцать ему всего. И таких не мало. Из нашей семьи только я один могу похвастать тем, что родился в нём. Отца дедушка с бабушкой привезли сюда, когда ему было практически столько же, сколько и мне сейчас, а мама вообще из Москвы.


Чем ближе мы были к городу, тем большее беспокойство меня охватывало. Уже сейчас было заметно, как искривляются энергетические потоки. Мне приходилось и раньше видеть подобное, когда, к примеру, шли масштабные битвы, либо выяснения отношений между магами не ниже четвёртой ступени. Нехорошо...


- Что такое? - Спросил отец, заметив, как я напрягся, уставившись немигающим взглядом куда-то вперёд.


- Не знаю, - медленно ответил я, наблюдая за всё более хаотичным искривлением линий. - Мы можем как-нибудь объехать то, что впереди?


- Да что впереди-то? - Кажется, моё состояние начало передаваться отцу.


- Слава, включи-ка радио, - посоветовала мама, - если что-то случилось, должны предупреждать.


Сказано-сделано, незатейливая песня какой-то любимой отцовской группы сменилась хорошо поставленным женским голосом, сообщающим о том, что такая-то дивизия у такого-то блокпоста на западном направлении приняла бой против отряда Извергов неизвестного ранее вида. Ожидается подкрепление сил МАС, всех остальных призывают держаться от этой заварушки подальше. Всё это мы выслушали сидя в уже остановившейся у обочины машине.


Отец наморщил лоб и, приподняв очки, помассировал переносицу.


- Сева, ты сверх? - Первым делом спросил он.


- Ага, - кивнул в ответ я.


Чего уж отпираться? Сверхсилы - отличное прикрытие моих возможностей, ими уже никого не удивишь.


- Вот, а я тебе говорила! - Заявила сзади мама. - Как приехали, так я сразу почувствовала, что что-то в нём изменилось! Севочка, а что ты теперь можешь?


- Ну... - я задумался, как бы всё поправдоподобнее объяснить. - Если захочу, я вижу линии. Что-то вроде северного сияния только более запутанное и повсюду. А впереди, - я ткнул пальцем в лобовое стекло, - они все перекручиваются. Подозрительно!


- А когда... - отец замялся, - когда оно началось?


- Ещё до вашего приезда, когда в речке купался, мне солнечный удар прилетел. После этого мир и расцвёл.


- Понятно, - только и сказал отец, после чего нервно побарабанил пальцами по рулевому колесу. - Ты ведь никому больше об этом не рассказывал?


- Нет, даже дедушке с бабушкой ничего не...


- Мальчики, - прервала нас мама, - всё это можно обсудить и после, а сейчас следует убраться отсюда поскорее.


- Точно! - Согласился отец, разворачивая машину, и вжимая газ в пол.


- Только не гони, а то угробишь нас вернее стаи Извергов, - предупредила мама.


- Спокойствие, только спокойствие, - ответил отец, но скорость всё же сбросил. - Сейчас чуть вернёмся, будет дорога на соседнюю трассу. На объезд минут сорок потратим.


Когда мы подъезжали к городу уже окончательно стемнело. Мощные фонари отлично освещали широкую дорогу, однако всё за её пределами казалось мне чёрной бездной. Это если смотреть без Магического зрения, потому как с ним...


- Гони! - Закричал я, заметив ярко сияющую ауру, что быстро двигалась нам наперерез.


Да, ауры я тоже видеть могу. Теперь. Видимо, длительное использование навыка немного подстегнуло его развитие, потому как отключать его я не рискнул, терпя жуткую резь в глазах.


- Что там? - Спросил отец, к счастью после того, как дал по газам.


- Не знаю, что-то приближается.


- Вот оно! - Взвизгнула мама.


Там, где мы только что проехали, на дорогу выпрыгнуло нечто размером с быка, помотало башкой и припустило за нами. В зеркале заднего вида я сумел разглядеть, что эта зверюга, абсолютно чёрного цвета, чем-то напоминает горбатую собаку. Тут же вспомнились Адские Гончие, которых призывали демонологии одного из враждующих с нашей Империей Королевств, но те были раза в два мельче этой туши.


- Что там? - Спросил отец, вцепившись в руль и не отводя взгляда от дороги.


- Огромная тварь! - Сообщила мама. - Кажется, она нас догоняет!


Да, Изверг, а вряд ли это мог быть кто-то ещё, приблизился и явно готовился к броску.


- Резко влево! - Крикнул я.


Отец крутанул руль, отчего машина ушла в занос и завертелась по дороге, визжа покрышками. Когда мельтешение закончилось, мощный удар в боковину перевернул автомобиль на крышу. К счастью, все были пристёгнуты. Хотя, подозреваю, в очень скором будущем, это же нас и погубит. Отец явно пребывал в отключке, мать, вися на ремнях безопасности вниз головой, так же была дезориентирована. Я же отделался лёгким испугом, даже Барьера не лишился.


Машина затряслась от очередного удара, пусть и не настолько сильного как прошлый, после чего послышался жуткий скрежет, будто... хотя почему будто? Эта штука явно рвала металл корпуса своими когтищами.


- Вы в порядке? - Прокричал пришедший в себя отец.


- Пока да, - прохрипел я, ремень сильно впился в тело. - Но надолго машина нас не защитит.


Будто бы в подтверждение моих слов боковое стекло с моей стороны брызнуло осколками, и оскаленная зубастая морда попыталась ухватить меня за плечо. Если бы не барьер, Изверг откусил бы мне руку. Воспользовавшись дезориентацией твари, тыкнул ей в оскаленную пасть Астральным Клинком. Вернее его неоформленной, и ослабленной версией. Я ещё не приступал к тренировкам этого заклинания, но судя по тому, как тварь зашлась визгом и отскочила от машины на добрые пару метров, для первого раза получилось у меня неплохо.


Астральный Клинок не наносил физических повреждений, но вполне неплохо кромсал Астральные тела, что приносило не только дикую боль, но и ослабляло жертву. При удачном попадании в тот или иной энергетический узел, можно было лишить подвижности, координации, сознания и, в конце концов, просто убить. Так как какой-то урон моя наспех сформированная атака нанесла, можно было с уверенностью утверждать, что Астральное тело у Извергов имеется, что неудивительно, ибо имеется оно практически у всех. Жаль моё Магическое Зрение пока не позволяло разглядеть точки уязвимости...


Пока тварь бесновалась, я отстегнул ремень безопасности и попытался выбраться из машины через разбитое окно.


- Ты куда собрался! - Воскликнул отец, схватив меня за штанину. - Стой, дурак, порвёт же!


Объяснять, что в любом случае порвёт, а так хоть какой-то шанс будет, я объяснять не стал. Просто дёрнул ногой, вырываясь из отцовской хватки, и окончательно выбрался из разбитой машины. То, что этот бой мне не выиграть, я понимал, но просто висеть вниз головой и ждать, пока зубы твари доберутся до моей шеи, не собирался. Хотя... смысл сейчас себе врать? На самом деле это было скорее мелочное желание помереть первым и не видеть, как Изверг рвёт на части моих родителей. Мне то к смерти не привыкать, обидно только, что такой перспективный мир может стать для меня своеобразным антирекордом - настолько молодым мне умирать ещё не приходилось.


Когда эта отрыжка Бездны оклемалась и уставилась на меня злобным взглядом, я успел восстановить Барьер, и даже вновь создать Астральный Клинок. Если в лучшие времена я мог растягивать его до пары метров, хотя моим излюбленным размером была длина стандартного одноручного меча, то сейчас Клинок едва-едва походил на кинжал. Его можно было увидеть лишь Магическим Зрением. Он, созданный из переплетающихся энергетических потоков, тускло мерцал и норовил распасться на отдельные составляющие. Лишь моя сосредоточенность поддерживала это подобие формы, а по руке начала распространяться с каждой секундой усиливающаяся боль - Астральное тело ещё не было готово к таким нагрузкам.


Заняв позицию между машиной, из которой вслед за мной начали выбираться родители, и тварью, я приготовился стоять насмерть. Взрыкнув, Изверг совершил стремительный рывок в мою сторону, я даже защититься не успевал. К моему удивлению, это не стало последним мгновением моей жизни - не успевшую добраться до меня тварь на несколько метров отбросило в сторону, а прямо передо мной застыл странного вида человек. Высокий и накачанный, одетый в синюю спецовку. На нижнюю часть его лица был повязан красный платок, а глаза были скрыты под защитными очками, как у сварщиков. В свете фонарей блестела лысина.


Пока я разглядывал своего спасителя, родители таки сумели вылезти из разбитой тачки и стиснули меня с двух сторон. Еле успел убрать Астральный Клинок, а то получилось бы неудобно.


- Рад, что с вами всё в порядке, - раздался из под платка глухой голос. - Не убегайте никуда, здесь могут быть и другие. Лучше спрячьтесь за машиной.


Мы последовали его совету и стали свидетелями эпичного сражения, в ходе которого так и не представившийся сверх голыми руками заломал чуть не сожравшего нас Изверга. Да уж достойное окончание каникул. Если бы ещё не эти многообещающие взгляды, что кидали на меня родители...




Глава 2



Последние свободные деньки до школы прошли в привычной предучебной суете, к которой добавились разбирательства по поводу происшествия на дороге, едва не приведшие к трагедии. Тогда нам пришлось изрядно помотаться по городу. В первую очередь - отцу, ведь требовалось разобраться со страховкой за машину. Так же пришлось давать показания нулевому отделу - подразделению КГБ, ответственному за подобные "непредвиденные обстоятельства", и представителям МАС. В отличие от предельно вежливых и корректных сотрудников спецслужбы, эти вели себя более... развязно. И это учитывая, что мы были пострадавшими, пережившими нехилый стресс, чуть не сожранными и получившими множество пусть и мелких, но травм. В принципе, их тоже можно было понять, не каждый день мимо твоего носа проскакивает опасный Изверг, нападает на возвращающееся с дачи семейство, которое в последний момент спасает Дикий герой. Так что да, понять их было можно, только вот ни я, ни мои родители их затруднениями не прониклись.


- Вы точно ничего больше не можете вспомнить? - В который раз вопрошал представитель Ассоциации.


- Да, я, кажется, что-то припоминаю, - начала мать, не предвещающим ничего хорошего тоном, впрочем, наш собеседник его либо не уловил, либо проигнорировал, заинтересованно подавшись вперёд. - Припоминаю, что ни одного позера с Эмблемой я тем вечером так и не увидела! Разве это не ваша работа: защищать мирных граждан от Извергов? Разве вам не за это зарплаты платят? И где же вы были, позвольте спросить?


- Послушайте, Светлана Аркадьевна, это не относится к делу, - попытался перевести тему в интересующее его русло масовец, но маму было уже не остановить. Наоборот, его слова лишь подлили масла в огонь.


- Ах, не относится?! - Она поднялась из-за стола, уперев руки в бока. Поза точь-в-точь как у бабушки, когда она негодует. - Значит, то, что нас чуть не сожрали - не относится?!


- Это был Загонщик, крайне редкий вид Извергов, они не едят своих жертв, а просто убивают и оттаскивают своим "хозяевам", Охотникам. - Уточнил второй человек из Ассоциации, тем самым подтвердив моё изначальное предположение о сходстве того монстра со знакомыми мне Адскими Гончими, но лучше бы он этого не делал, после его слов мама разошлась не на шутку.


Мы с отцом наслаждались "представлением", знали же, что мама - женщина спокойная и рассудительная. По большей части. Ну а то, что она устроила... всем надо как-то стресс сбрасывать. Не на нас с отцом - и хорошо. Так что парни попали под горячую руку, и я бы покривил душой, если бы не отметил, что они сами спровоцировали данную ситуацию. Их, видите ли, обошёл на их же поприще Герой, не зарегистрированный в МАС. Они таким ещё и обозначение, описывающее всё своё к ним пренебрежение, присвоили - Дикие. Никому не подчиняющиеся, ни перед кем не отчитывающиеся, избавленные от бумажной волокиты. А так же не имеющие денежного содержания от Ассоциации, бесплатного и очень качественного медицинского обслуживания, страховки и пенсии. А ведь последнее - немаловажно, всё же шанс помереть, либо стать инвалидом при встрече с Извергами и Уродами крайне высок. Так что такие люди, хоть и не совсем ясно, что ими движет, по сути намного более героичны, чем их зарегистрированные коллеги. И уж точно не заслуживают такого презрительного обращения - Дикие.


В общем, результатами посещения Башни - как у нас называют пафосный небоскрёб, в котором разместился мрачногорский филиал МАС - я остался доволен, ибо не только они нам нервы потрепали, но и мы им.


- Сева, ты у них регистрироваться не будешь, - мрачно заявила мама, пока мы ждали вызванное такси. В принципе, это мы решили ещё той ночью, так что сейчас она лишь утвердилась в собственных мыслях.


- Не очень то и хотелось, - буркнул я.


МАС у нас в стране никогда не пользовалась народной любовью. Впрочем, и с вилами на их представительства толпы воинственно настроенных горожан не шли. К ним относились пусть и настороженно, но не могли не отметить их необходимость и эффективность в отношении Извергов. Но то - обычные люди. Сверхи же, ну для них Ассоциация была неплохой возможностью реализовать свои способности. Если, конечно, их не привлекала правительственная служба, либо криминал. Сейчас, с развитием интернет-технологий, популярность МАС медленно, но верно возрастала даже у нас, в Союзе.


Администрация Ассоциации прикладывала титанические усилия в первую очередь в работе с населением. Ведь, несмотря на то, что это международная независимая организация, финансировалась она, в основном, мировыми правительствами. И из этого уравнения Советский Союз, как одну из сверхдержав, никак не исключить. Потому-то сотрудники МАС так трясутся за репутацию организации, ведь нарабатывается она годами, а спустить её в унитаз можно в два счёта. Как это случилось с моими родителями, которые сами столкнулись с их просчётом.


Лично мне тоже было не с руки проходить регистрацию в МАС. Мало ли, какую статистику способностей они ведут, и не посчитают ли моё умение Видеть, чем-то заслуживающим пристального внимания? А пристальное внимание мироходцу, активно раскачивающему своё Астральное тело, совершенно ни к чему. К счастью, родители считали мою "сверхспособность" вполне пустяковой и не привлекающей лишнее внимание. Если, конечно, я сам не протуплю. Тогда, в машине, они были достаточно дезориентированы, чтобы не заметить применение Барьера и Клинка. Хорошо, что они невидимы обычному глазу.


За день до первого сентября встретился с моими лучшими друзьями, что только вернулись из Греции, где почти весь август отдыхали с семьёй. Близнецы Агарины, Тёмка и Анька сильно изменились за лето. Брат чуть вытянулся, сестра заметно округлилась в самых интересных местах. Кроме того, их и так блондинистые волосы выгорели на солнце, став ещё светлее, а кожа, наоборот, загорела чуть ли не до черноты. Я со своим умеренным загаром смотрелся рядом с ними, как индеец в компании пары индусов.


Мы проболтали, наверное, пару часов, умостившись на нашей любимой скамейке в небольшом скверике, недалеко от школы, прежде чем они подняли Ту тему. Ну, было бы странно, если бы этого не случилось, всё же подобные новости довольно быстро разносятся.


- Слушай, Сев, а расскажи... ну... ты понимаешь! - Первой не утерпела более любопытная Анька.


- О чём? - Притворился, что не понимаю, я. Не то, чтобы я не хотел распространяться о произошедшем, но поломаться немного требовалось чисто для приличия.


- Ну Сееев, - насела на меня девчонка.


- Ань, не приставай, - попытался урезонить сестру Артём. Он всегда был хорошим другом и надёжным товарищем. Спокойный и обстоятельный, во всяком случае, на фоне своей энергичной сестры, он, тем не менее, являлся тем ещё авантюристом и лет, наверное, с двенадцати следил за всем этим геройско-извергским движняком, как в нашем городе, так и по всему миру. - Ты и сама должна понимать, что приятными эти воспоминания ни под каким углом назвать нельзя.


- Но ведь всё хорошо закончилось! - Запротестовала Анька.


- Нам очень повезло, - заговорил я, прерывая намечающийся спор. А спорить эти двое могли долго и со вкусом. - Честно говоря, я думал, что помру. Изверг с такой лёгкостью нас догнал, а потом перевернул машину... Когда на тебя на улице дворняга средних размеров лаять начинает, уже страшновато, а эта жуть с меня ростом в холке была...


А я, если что, для своих шестнадцати, довольно высок, уже отца почти догнал.


- Если вам нужно детальное описание, то я вряд ли могу что-то рассказать, кроме того, что зубищи у Изверга были под стать размеру.


- А глаза светились? - Непонятно к чему спросила Анька.


- Нет, - покачал головой я, - они были такие же чёрные, как и всё остальное. Кажется, я их вообще не разглядел, они сливались с мордой. Короче, Изверг уже готовился к прыжку, как появился Герой, вбил его в асфальт и спас нас. Он буквально в последний момент успел, иначе мы бы ссадинами и ушибами не отделались.


Я продемонстрировал друзьям перебинтованные ладони. Тогда, действуя на адреналине, я даже и не заметил, как в них впилось несколько осколков стекла, пока я выбирался из машины. Щёки мои с подбородком тоже немного посекло, наверное, когда тварь своей мордой окно разбила, но то были лишь царапины, от которых через недельку и следов-то не останется.


Несколько минут друзья просто молчали, переваривая услышанное. Наверняка понимание, что мы могли и не увидеться больше, пришло к ним только после моего рассказа.


- А кто вас спас-то? - Спросил Артём, чтобы прервать гнетущую тишину. - Обычно в прессе такие подвиги освещают очень активно, а тут даже имени Героя не назвали.


Уж он-то наверняка узнал об этой истории всё, что вообще можно узнать через интернет.


- Это был анон, а не официальный Герой, - пояснил я.


- Дикий? - Уточнил друг.


- Тём, это был Герой. Независимо от того, как их обозначают масовцы, это был именно Герой, который спас меня и мою семью от неминуемой смерти. И отсутствие Эмблемы ему ничуть в этом не помешало.


- Ясно, прости, - стушевался Артём.


- Да забей, - отмахнулся я. - А вообще, я не знаю, кто это был. Здоровенный такой дядька, одетый, как строитель, с платком и очками на лице.


- Тогда это, скорее всего, Бригадир был, только он ещё обычно в каске ходит, - немного подумав, заключил Тёмка.


- Может, потерял, пока за Извергом гнался, - предположил я. - Но лысина у него зачетная!


Мы гуляли до самого вечера, рассказывая друг другу прочие, не столь значительные новости, и делились забавными историями, коих, за время каникул, набралось у нас с избытком. Про свою якобы сверховость, я умолчал, как того и требовали родители. Да я и сам не горел желанием делиться такими секретами. Всё же к анонам относились с изрядной долей опаски, даже если они могли лишь дыхание на полчаса задерживать. Нет, я уверен, что Тёмку с Анькой подобное не отпугнёт, но это лишь вершина айсберга.


Родители же, после того, как нам оказали медицинскую помощь и доставили до дома, устроили мне изрядный скандал, с чисто символическим подзатыльником от отца и нифига не символическим трепанием моего бедного правого уха матерью. Очень многое я узнал о своих умственных способностях. Вернее, об их отсутствии. Тогда родители и решили не светить мои скромные, как они считали, силы, а мне наказали о них помалкивать. Больше мы эту тему не поднимали.


Тем не менее, у меня были грандиозные планы на эту жизнь, и я не собирался от них отказываться. Наоборот, произошедшее показало, что саморазвитие следует форсировать, дабы в будущем нечто подобное не могло повториться в принципе. Чувство беспомощности всегда было для меня мощным мотивационным толчком. Ну, как, всегда... со второй жизни, когда я сполна его познал во время тренировочных дуэлей со старшими учениками. Учителя частенько использовали данную тактику, дабы сбить с нас, сопливых малолеток только-только дорвавшихся до магических сил, спесь, да показать, к чему стоит стремиться.


Теперь мне предстояло решить, когда, где и на ком лучше тренироваться. И я сейчас не о медитациях, это лишь первый, но не единственный этап моего становления полноценным магом. Практика не менее важна, без неё мне не выйти даже на предыдущий уровень и к старости. А ведь именно для этого я своё время отправился на войну, а потом стал Исследователем. Ведь шариться по древним руинам в поисках артефактов и знаний - не самая безопасная профессия. Бывало, я во время крупных сражений так не рисковал, как при обследовании склепа, где захоронен, какой-нибудь шаман, или некромант.


Возможно, это покажется странным, что я собираюсь добровольно влезать в неприятности, дабы предотвращать их позже, но... клин клином вышибают, разве нет? А Мрачногорск - очень трудно назвать безопасным местом. И это даже без учёта давешнего Изверга, откуда бы он ни вылез. Ведь у нас есть и неблагополучные районы, где активно действует Подполье. Это не единая организация, просто обозначение преступного мира, включающего как обычных людей, так и сверхов, пошедших по кривой дорожке. Как одиночек, так и настоящие преступные кланы и организации. Наркота, торговля оружием, проституция. После того, как на волне происходящих с миром потрясений многие ключевые правительства поприжали деятелей, что прикрывали всё это на самом высоком уровне, когда стало невозможным проворачивать свои грязные делишки, оставаясь на вид честным бизнесменом, вот тогда всё это и ушло в Подполье, которое за десятилетия прилично разрослось.


В Мрачногорске, как и в любом крупном городе, было своё Подполье. Были свои преступные организации - братва никуда не делась, просто спустилась на уровень ниже - были и свои мутные личности, готовые оказать самые разнообразные услуги. Полагаю, теперь мне потребуется узнать все местные подпольные расклады. Просто, чтобы не влезть по незнанию в какое-нибудь дерьмо.


Кроме того этот город имел свои скелеты в шкафу. Взять хотя бы заброшенную промзону и близлежащие к ней районы, куда только некоторые подпольщики, да и то не от хорошей жизни, суются. Это настоящий рассадник мелкотравчатых Извергов, хотя и что-то посерьёзнее может завестись. Не удивлюсь, если напавший на нас Загонщик вылез именно оттуда, мы как раз подъезжали к городу со стороны этих оцепленных районов.


Ну и, как вишенка на торте, невдалеке от города есть Старые Шахты. Именно из-за наличия в этих местах самых разнообразных металлов здесь и был заложен в восьмидесятых годах прошлого века Мрачногорск. Город быстро рос и развивался. Здесь была отличная инфраструктура, как для вывоза, так и для обработки металлов, вот почему наша ныне бездействующая промзона так велика. Не прошло и десяти лет, как из самых крупных шахт полезли Изверги, которых классифицировали, как Гоблины. Хотя за настоящих гоблинов их можно принять только в том случае, если ты их никогда не видел. Я вот - видел, и скажу, что сходство меж ними весьма условное. Местные Гоблины представляли собой каких-то прямоходящих лысых кротов-мутантов. Они явно были разумны, так как использовали простейшее и невероятно грубо сделанное, но оружие и даже некое подобие защиты.


Одной далеко не мирной ночью, волна этих тварей хлынула из шахт и прорвалась до самой промзоны, устроив там резню и опустошение. За пределы города военные при поддержке Героев их, конечно, выдворили, блокировав в шахтах. Что только потом с ними не делали, чем только не травили и не взрывали, разве что ядерную бомбу не сбросили, но так и не смогли с корнем выжечь эту заразу. Сейчас вокруг Старых Шахт построена стена, стоит гарнизон из военных и вахтовым методом несут караул несколько Героев. И длится это уже не первый год. О том, какие меры безопасности приняты на новых, пусть и менее богатых, шахтах, расположенных в нескольких десятках километров от города, слагают легенды. Ну, сколько бы бабла власти туда не влили, оно наверняка окупается, раз уж город до сих пор держится на плаву. Новой промзоны, сравнимой по масштабам с предыдущей, у нас так и не появилось, но Мрачногорск теперь скорее центр складирования ценных материалов и огромный транспортный узел, куда стекаются товары со всего региона.


Так что, при желании, мне есть, где развернуться. Всё же, контролировать всё ни власти, ни МАС, не могут. Либо, по каким-то причинам, не хотят. Возможно, тут замешана политика, возможно - что-то ещё. Или же несколько факторов сразу. Из-за этого в международном рейтинге безопасности Мрачногорск числится условно-безопасным городом, посещение которого в туристических целях не рекомендуется. Не то, чтобы у нас были какие-то достопримечательности, кроме рассадника Гоблинов под боком...


В каком-то смысле нам даже повезло, ибо существуют города и даже целые страны, которые регулярно подвергаются атакам изнутри силами Уродов. Причём не столько одиночек, сколько террористов-фанатиков со способностями. Но и без того в Мрачногорске работы хватает. Ведь не появился тот же Бригадир из неоткуда? Наверняка у него была причина в обход Ассоциации, прикрыв лицо, начать свою борьбу. И ведь он не единственный так называемый Дикий. Народных Героев, как команд, так и одиночек, вполне хватает. Они не носят красивых стильных костюмов, одеваясь, кто во что горазд. Им перепадает намного меньше народной признательности, просто потому, что науськанные МАС официальные СМИ не часто рассказывают об их достижениях, но с завидной регулярностью отчитывают их за промахи, как реальные, так и надуманные. Но есть интернет, благодаря которому те, кто интересуется, знают истинное положение вещей. Даже Диким не чуждо желание прославиться и они не редко ведут записи своих геройств, выкладывая их на собственных каналах и сайтах. Лучшим из них МАС делает предложение, от которого сложно отказаться, и они получают собственную официальную Эмблему со всеми вытекающими.


***


Новая школьная форма... была точно такая же, как и прошлогодняя. Только побольше. За лето я подрос на пару сантиметров и немного раздался в плечах. Немного-то немного, но старый пиджак уже стеснял движения, да и рукава со штанинами оказались коротковаты. Утром, снарядив себя в новый комплект, я замер напротив ростового зеркала в прихожей.


В самой первой жизни школьной формы у нас никто не носил, все ходили кто как привык. В Магической Академии форма была предельно проста, прочна и функциональна, а вот вид её подкачал, ибо напоминала она скорее рабочие робы. Сейчас же... серые брюки с серым же пиджаком смотрелись стильно. Белая рубашка и тёмно-синий галстук прилагались. Последний я обычно не носил, благо он был не обязательным аксессуаром, но ради праздника повязал и его. Очень неумело, должен признаться, отцу пришлось поправлять. Материал формы был не марким и в меру прочным, а достаточно свободный покрой не стеснял движений. И это не забота о комфорте, а суровая необходимость - все старались одеваться так, чтобы, случись чего, одежда не мешала бежать. На самом деле, порывшись в памяти за эту жизнь, я понял, что случаи, когда я видел женщину на высоких каблуках, можно пересчитать по пальцам.


Осмотрел своё лицо. Из-за ссадин и взъерошенных каштановых волос, которые расчёска брала крайне неохотно, вид у меня получился излишне задиристый, практически хулиганский. И это при том, что я был твёрдым хорошистом, да и в целом вполне спокойным учеником. Раньше я задавался вопросом: что такого нашли во мне такие яркие личности, как близнецы Агарины, заметившие меня практически сразу после их перевода в мою школу четыре года назад?


Теперь же мне ясно, что даже с непробуждённой памятью я выделялся среди остальных детишек своей взрослостью в некоторых моментах, что и стало причиной того, что я вообще был ими замечен. А потом мы разговорились и сочли друг друга интересными собеседниками. Вот так и подружились.


И если с Тёмкой всё и так понятно, то Аня... чем взрослее мы становились, тем больший интерес, но уже как девушка, она для меня представляла. Я, конечно, не краснел при её присутствии и не заикался во время разговора, наоборот - старался вести себя как обычно, но я очень сомневаюсь, что она ничего не заметила - она очень умная. Эту тему мы, конечно, не поднимали, да я и не уверен, что хочу её поднимать... Как и в том, что она готова это выслушивать. Возможно, именно поэтому, после моей вчерашней встречи с близнецами, я ощутил некоторую неправильность? Будто осталась какая-то недосказанность между нами. Может, Анька на каникулах себе парня нашла и упросила Артёма не говорить мне об этом?


В общем, всё сложно. Быть подростком, в принципе, сложно. Но если подумать, мне не так чтобы есть с чем сравнивать, потому как полноценно повзрослеть я успел лишь однажды. И то сомневаюсь, что человека, совершившего самоубийственный ритуал из сомнительных побуждений, можно считать окончательно повзрослевшим и сложившимся. Я, конечно, всегда объяснял это для себя тем, что промедлив, при моём-то образе жизни, я мог уйти на перерождение, так и не свершив ритуала, а в следующем мире ещё неизвестно как оно могло сложиться. Но ведь это было не всё! Далеко не всё. То же любопытство: что ждёт меня там, в следующем мире? И нетерпение: поскорее стать Архимагом. Черты, более подходящие юнцу, нежели зрелому мужу.


О третьем своём перерождении и говорить нечего - перо под ребро в двадцать лет. Да, есть распространённое мнение, что в средневековье взрослеют раньше, но по моим наблюдениям там даже битые жизнью сорокалетние "старики" напоминают больших детей. С присущей им жестокостью и желанием "поиграть" в войну.


Так что, я не привык считать себя более-менее зрелым, однако же, намерен это исправить. Нет, не бегая по городу в странном костюме и гоняя Извергов. Вернее, не подобным образом. Параллельно с развитием своих сил я хочу получить среднее образование, потом высшее образование в Москве, где у нас есть родня со стороны мамы, обзавестись интересной специальностью и уважаемой работой. Например, в прокуратуре. Или вообще в политику податься, вот уж какие знания и опыт помогут мне в следующих перерождениях. Ну и конечно, жена и дети, куда уж без этого.


Мои размышления относительно успешного будущего, наполненного великими свершениями, прервала мама, снова пригладив мои вихры и обняв со спины.


- Ну что, готов, герой?


Так родители стали меня называть после того, как я полез защищать их от монстра. Если бы они не произносили это с явно саркастичными интонациями, мне было бы даже приятно.


- Всегда готов! - Расправив плечи и задрав нос, воскликнул я.


Мама рассмеялась и проводила до двери.


***


До пробуждения воспоминаний учёба не вызывала у меня особого энтузиазма. Теперь же я шёл на первое сентября реально как на праздник. Плетущиеся рядом Агарины явно не разделяли моего хорошего настроения. Они были умны и непоседливы, что делало их пребывание в школьных стенах занятием невероятно скучным. В то же время и гениями, что оканчивают школу на два-три года раньше прочих, они всё же не являлись. Что не мешало им получать вполне хорошие оценки. Им бы побольше усидчивости - точно стали бы отличниками.


В школьном дворе уже собралась толпа и играла музыка. В первых рядах толпились нарядные первоклашки с букетами, вокруг которых суетились родители с камерами и фотоаппаратами. Далее пытались придать происходящему хоть какую-то организацию классные руководители, размахивая табличками с номерами классов.


- И где тут 9-А? - Обведя толпу ленивым взглядом, пробормотал Тёмка.


- Теперь уже десятый, - улыбнулся я.


- Время-то как летит! - Всплеснула руками Анька, явно кого-то пародируя.


- Вон наши, у Алины Дмитриевны кучкуются, - наконец нашёл одноклассников Артём.


Подошли, перездоровались с успевшими прийти раньше, после чего предстали пред строгим взором классной руководительницы.


- Агарины, вас что специально на солнце коптили? - Сказала она настолько уморительно-серьёзным тоном, что невозможно было не улыбнуться.


- Севастьян, - она повернулась ко мне и нахмурилась. - Ты как?


- Всё в порядке, Алина Дмитриевна! - Преувеличенно бодрым тоном заявил я.


- Рада это слышать, но если что - обращайся.


Наша классная хоть и старалась держать руку на пульсе вверенного ей коллектива, но ещё ни разу на моей памяти не перегибала палку ни с чрезмерной опекой, ни с заслуженными взысканиями. И ещё не лезла никому в душу. Раньше я не придавал этому значения, считая чем-то само собой разумеющимся, но теперь, имея при себе память об обучении в довольно жёстких условиях, я взглянул на это новым взглядом.


- Конечно, Алина Дмитриевна, спасибо. - Искренне поблагодарил я.


Если классная и удивилась, то не подала вида, просто кивнув и продолжив высматривать среди потока пребывающих своих подопечных.


Торжественная линейка продлилась часа полтора. Пока все собрались, пока отзвучали речи директора-завуча-представителя родительского комитета и прочих. Пока выступали подготовившие представления танцевальный, песенный и театральный кружки. В общем, я наслаждался происходящим. Всё было таким родным и привычным, что забывались не только воспоминания о прошлых жизнях. Сейчас я даже о недавнем инциденте на дороге не думал. Трудно было представить, что в Мире, где есть такая привычная и в некоторой степени даже обыденная вещь, как торжественная линейка на первое сентября, могут существовать монстры, супергерои и кто знает, что ещё.


Большая часть присутствующих открыто скучала, а, заметивший мою глуповатую улыбку, Артём с тяжким вздохом закатил глаза. Я наслаждался обычностью, пока ещё было можно. К сожалению, её лимит на этот день вскоре оказался исчерпан. Вместо того чтобы разойтись по классам, где классные руководители проведут какой-то свой, чисто символический урок, нас всех собрали в актовом зале.


- Дорогие учащиеся! - Торжественно начал директор, поднявшись на сцену. - Сейчас мы все вместе проведём урок. Обычно этой темы мы касаемся на занятиях ОБЖ, начиная с пятого класса, но Министерство Образования решило, что данная тема в последние годы стоит всё более остро, поэтому стоит уделить ей особое внимание. Я говорю о появлении у людей - чаще всего обычных школьников - сверхспособностей. О том, что делать, если у вас произошёл Рывок, о том как справиться с появившимися у вас силами и о гражданской ответственности, нам расскажет специально приглашённый сюда сотрудник Международной Ассоциации Сверхлюдей!


Занавес за спиной директора чуть приоткрылся, и на сцену вышло новое действующее лицо. И это был супергерой. В костюме и с Эмблемой. Я грустно вздохнул. Моё представление об обычности помахало мне ручкой и исчезло, оставив меня в переполненном восторженными выкриками зале с улыбающимся парнем в костюме, что приветливо махал со сцены вопящим от восторга детям. Даже Тёмка и Аня скинули с себя остатки сонливости и с явным интересом оглядывали представшего перед нами Героя. Не с экрана монитора или телевизора. Не из фотографии в газете. Он был здесь, во плоти, и он готов был поделиться секретами бытия Героем. Наверняка именно так восприняло его появление большинство присутствующих. Я же мог предположить, что он станет агитировать за регистрацию в МАС в случае, если у кого-то проявятся сверхспособности. Но даже так, мне было бы интересно его послушать, осталось лишь дождаться, пока учителя уймут не желающую успокаиваться детвору. Глядя на такую реакцию, можно предположить, что пиарщики МАС не зря едят свой хлеб. Чтож, надеюсь, они заготовили этому бедняге толковую речь.


Глава 3


К сегодняшнему ужину стол был сервирован по-праздничному. И не только из-за того, что я, пошёл в школу, и теперь целыми днями буду при деле. Тут скорее отец постарался - закончил, наконец, свою эпопею с выбиванием страховки. В моём первом мире это могло месяцами длиться, а тут он в несколько дней уложился. Вот что бывает, когда страхованием имущества занимается специальная госструктура, а нападение Изверга - вполне себе страховой случай. Денег на ремонт не дали, зато выдали постановление на обмен машины на точно такую же, но новую, прямо с завода. Если бы у нас была иномарка, пришлось бы чинить то, что от неё осталось, но мы ездили на относительно новой Волге, так что проблем с обменом не возникло. Скоро отец её получит, оформит и поставит в пустующий ныне гараж.


Вообще, я был несколько удивлён качеством отечественного автопрома в этом мире, ибо он ничуть не уступал европейскому. Да и дизайн не слишком-то отличался от привычных мне по той жизни немцев. Углубившись в историю с помощью интернета, удалось восполнить некоторые пробелы в моём образовании и выяснить, что СССР не просто вышла победителем из Второй Мировой, но и с лихвой забрала то, что причиталось победителю, включая производственные мощности и ведущих инженеров фашистской Германии. Наверное, в том числе и поэтому Холодная война этого мира оказалась куда горячее, чем в моём старом. В любом случае, за отечественный автопром можно было только порадоваться, ведь даже упомянутая мной ранее дедовская Нива была довольно солидным, пусть и староватым, внедорожником.


- Как первый школьный день? - Спросила мама, когда мы расселись и подняли бокалы за то, что всё хорошо закончилось.


Да-да, даже мне винца плеснули, всё же шестнадцать годков уже, можно и по-взрослому посидеть. Но, конечно, совсем чуть-чуть!


- К нам Героя из МАС пригласили, - первым делом выдал я.


Да уж, впечатлений я сегодня набрался. Смотреть, как Герой отвечает на вопросы малышни, было довольно уморительно. Нет, серьёзно, парень в облегающем спандексовом трико блестяще-изумрудного цвета с наручами, поножами, нагрудником и в закрывающем лицо шлеме из серебристого металла, напомнил мне какого-то Могучего Рейнджера, хоть и выглядел повнушительнее, за счёт выделяющейся мускулатуры. С нами он общался как какой-нибудь аниматор-новичок, то есть совершенно не естественно. Когда ему задавали вопросы старшие ученики, он и с ними разговаривал, будто с детсадовцами. Да, этот человек совершенно не представлял, как общаться с детьми. Интересно, они там у себя жребий тянули, или как? Потому что вряд ли, если задача была прорекламировать МАС, они сознательно его выбрали. Или дело решил яркий костюм?


- Да? И кто это был? Что рассказал? - Поинтересовался отец.


- Его звали Зелёная Комета, или как-то так, - припомнил я. - Он сказал, что умеет летать и даже продемонстрировал это, насколько ему позволил потолок зала.


Зрелище, должен признать, было впечатляющее. Сверх, окружённый изумрудным - под цвет костюма - сиянием, медленно и пафосно поднялся в воздух, после чего сделал несколько простеньких кульбитов и вернулся обратно на сцену.


- Летать? И всё?- Удивилась мама.


- Возможно, он ещё что-то умеет, - пожал плечами я, - но нам только это показал. Ещё он рассказывал о том, как хорошо быть зарегистрированным в МАС. Даже если способности недостаточны, чтобы стать Героем, или желания такого нет, они всегда предоставят занятие и гарантируют анонимность. А сохранение тайн личностей зарегистрированных у них сверхов - основа политики Ассоциации.


- Я уже сказала: никакой регистрации, - напомнила мама.


- Эй, - возмутился я, - я тебе просто рассказываю, а не уговариваю.


Она смерила меня подозрительным взглядом, в то время как отец старался скрыть улыбку.


- Ладно, - протянула мама, - и что ещё он там говорил?


- Совершенно очевидные и банальные вещи. Что способности, без надлежащего контроля, могут быть очень опасны, что не стоит использовать их в повседневной жизни, что нельзя устраивать потенциально опасные для жизни ситуации, пытаясь самостоятельно спровоцировать Рывок. В общем, общеизвестные факты. Его спрашивали, сколько Героям платят, есть ли у них собственные Тайные Базы, как Ассоциация прикрывает их гражданские личности и всё тому подобное, но на эти вопросы он отвечал невнятно и уклончиво.


- Как будто кто-то всерьёз думал, что Герой станет разглашать секреты своей организации, - фыркнула мама.


- Ну, он мог бы и приоткрыть немного завесу тайны, не зря же МАС своих ряженных по школам по всей стране разослала, - не согласился отец.


- Директор сказал, что это была инициатива Министерства Образования, - припомнил я.


- Так-то оно так, но подобная реклама выгодна прежде всего МАС, и раз уж они взялись себя таким образом популяризировать, так сделали бы это нормально. Дали бы хоть немного больше информации о себе, о том, как у них всё устроено, как вообще работает Ассоциация. Как и насколько надёжно они сохраняют личности доверившихся им людей. Побольше конкретики, а не общеизвестных фактов, действительно не помешало бы.


- Разве это не может повредить инкогнито уже зарегестрированных? - Заинтересовался я.


- В новостях сегодня показывали, как в одной из столичных школ выступал Монарх, а он лица не скрывает, и, тем не менее, о его гражданской личности ничего не известно. Так что с такими возможностями они вряд ли чем-то рисковали.


Монарх был Лидером Героев московского отделения МАС. Здоровенный дядька с окладистой ухоженной бородой и простеньким железным венцом на лысой голове. Костюм его представлял собой расшитый золотом кафтан с белой накидкой, отороченной мехом. Его сверхспособностью было управление температурой. Он мог, как замораживать, так и нагревать всё на определённом расстоянии от себя. Мне довелось видеть записи его битв с Извергами, и скажу, что если он и отстаёт по мощи от знакомых мне по прошлой жизни Архимагов-стихийников, то не намного. Примерно тот же уровень, что очень и очень серьёзно.


- Ну, он может использовать простейшую маскировку, - предположил я. - Липовая борода, накладной нос.


- Всё может быть, - согласился отец.


Дальше беседа переключилась на более обычные темы.


***


Я вырвался на вечерний променад только в восьмом часу. Обычно, время после школы я проводил с близнецами. Мы шатались по району, либо сидели в скверике, или ходили друг к другу в гости... в общем, мы всегда могли найти себе занятие. Сегодня, к примеру, сразу после школы наведались в "Орбиту" - местный торговый центр, где было всё, от кучи самых разнообразных магазинов, до кафе и ресторанов с кинотеатром. Вечер же я решил провести в одиночестве - требовалось найти свободное местечко, где бы я мог отрабатывать заклинания. Не дома же этим заниматься? Нет, Магическое Зрение и Астральный Барьер вполне можно было тренировать хоть где, но вот Астральный Клинок... Он даром, что не видим и не наносит физических повреждений, всё равно считается довольно травмоопасным при тренировке, в первую очередь для тебя самого. А ведь есть ещё последнее заклинание - Астральное Усиление.


Как можно догадаться из названия, оно увеличивает основные физические показатели - силу, скорость, ловкость и выносливость - за счёт напитывания Астрального и физического тел энергиями. Поначалу всё усиливается комплексно и не на много. Далее, разумеется, становится только круче. При максимальном развитии маг-энергет, конечно, не может кидаться машинами, прыгать на высоту двухэтажного дома и проламывать собой стены, но всё же становится сильнее среднестатистического человека раз в десять. Ну и имеет возможность точечного усиления. Например, усилить только руку в момент удара, в результате чего тот окажется мощнее, чем при комплексном усилении. Понятное дело, что в ограниченном пространстве подобное не натренируешь. И хоть пока я в принципе не был готов к этому заклинанию, местечко для его обработки неплохо было бы найти заранее.


Район, где мы с родителями жили, назывался Крапивинским и считался довольно спокойным. Мы не соседствовали с районами, где процветало Подполье, да и Закрытая Зона, та самая промзона с соседствующими районами, находилась пусть и не так уж далеко, в масштабах города, но и не прямо под боком. Впрочем, абсолютно благополучными наши Крапивники, как мы их называли, так же не являлись. Бездомные с наркоманами жили и здесь. Вообще, мне трудно представить место, где бы их не было. Встречалась и гопота разной степени борзонутости. Именно поэтому, всякие заброшенные здания и незаконченные стройки мне не подходили - всё уже давно было занято. И загажено.


Ради интереса прошёл мимо одной такой лет пять назад заброшенной стройки. Даже не знаю, что тут вообще должно было быть отстроено, то ли очередной торговый центр, то ли ещё что. Тем не менее, эта нелепая недостройка привлекла моё внимание. Не своими архитектурными особенностями, а тем, что откуда-то изнутри здания раздавались крики. Не о помощи, а будто кто-то с кем-то ругался. И всё бы ничего, если бы голоса не были мне знакомы. Перебравшись через ограждение, двинулся к источнику звуков.


В обшарпанном помещении с исписанными граффити стенами орали друг на друга две группы подростков. Первая состояла из трёх крепких парней, на чьей одежде выделялась символика местной футбольной команды. Вторая группа была представлена близнецами. Да-да, конкретными такими близнецами, что на повышенных тонах общались с футбольными фанатами, как я решил для себя классифицировать их оппонентов.


- Эй, что за шум, а драки нет? - Попытавшись перекричать спорщиков, обратил на себя внимание я.


Близнецы моему появлению явно удивились, вот только не сказать, чтобы обрадовались. Скорее смутились. А фаны...


- Пока - нет, - поправил меня широкоплечий короткостриженный парень примерно одних со мной лет. Судя по набитым костяшкам на его руках, подраться он был не дурак.


- Сев, ты что здесь делаешь? - Будто бы забыв про оппонентов, поинтересовалась Анька.


- Мимо проходил, - совершенно честно ответил я. - Куда вы опять влезли?


- Что значит, "опять"? - Возмутился Тёмка.


- Мы тоже просто проходили мимо, - не поведя бровью, соврала девчонка.


- Знаешь этих? - Обратился ко мне всё тот же фан.


- Типа того, - согласился я, - они вам чем-то помешали?


- Крутились тут, зачем-то. Мы здесь всегда собираемся и посторонних нам не нужно, проваливайте, пока остальные пацаны не подтянулись.


- Или что? - Запальчиво выкрикнула Анька.


- Или кто-то захочет познакомиться с тобой поближе, - расплылся в щербатой улыбке фан.


Артём подобрался, его сестра будто задохнулась от возмущения, а я... я схватил этих долбодятлов под локти и потащил наружу. Странные они какие-то с тех пор, как с отдыха вернулись. То замолкают непонятно с чего, то взгляды отводят. Я это ещё вчера заметил, думал, правда, это со мной как-то связано. Только вот повышенная агрессивность в это не вписывается. Обычно у близнюков по весне крышу срывает и они на всё раздражающее агрятся почём зря, а тут, как бы, не с чего ещё: до экзаменов далеко, школа задолбать пока не успела.


В общем, вытянул их кое-как из этой недостройки, пусть они и упирались, кидая на провожающих нас ухмылками парней грозные взгляды. Хорошо крик вновь не подняли, хоть немного себя в руки взяли.


- Зря ты влез, - заявила Анька, вырвав руку из моей хватки. - Я бы им наподдала.


Я с сомнением посмотрел на девчонку, что была на полголовы ниже меня.


- Не веришь?! - Сощурив глаза, вкрадчиво спросила она.


- Верю-верю, - улыбнулся я, глядя на эту мини-валькирию. - Только это вы туда зря сунулись. Там же постоянно целая куча всякого народу трётся. Кто пивас жрёт, как не в себя, некоторые даже ширяются. Вам повезло, что на адекватных нарвались, они даже в драку не полезли.


- А ты откуда знаешь? - Спросил Тёмка.


- Вам бы тоже следовало знать, куда не стоит соваться, всё же не первый год тут живёте, - отчитал друзей я.


- Раньше нам не нужно было такое знать! - Огрызнулась Анька.


- И что же изменилось? - Поинтересовался я.


Девчонка ничего не ответила, лишь злобно на меня зыркнула, развернулась и потопала вперёд, по улице.


- Тём, - обратился к другу я, - что происходит?


- Извини, я не могу сказать, - потупив взгляд, ответил он. - Не сейчас.


- А когда?


- Слушай... - ненадолго замялся он, но всё же ответил, - этим летом с нами кое-что произошло, и нам надо это хорошенько обдумать.


- Э-э?.. - Я придал своему лицу вид, будто смутился и, шёпотом уточнил: - "с вами", или "между вами"?


- Иди ты! - Возмущённо воскликнул Тёмка. - Извращенец!


- Нет, ну а что ещё я должен подумать? Вы возвращаетесь с каникул и ведёте себя предельно странно. А теперь я застаю вас за поисками укромного местечка...


- Заткнись!


- ... где можно уединиться...


- Щас вдарю!


- ... и заняться чем-нибудь только вдвоём ...


- Сев, ты покойник!


- ... например, потренировать обретённые летом сверхсилы?


- Чт... кх-кх... - Тёмка уставился на меня выпученными глазами. Кажется, у него немного перехватило дыхание. - Кхак... Как ты узнал?! - Наконец, справившись с собой, выкрикнул он.


На самом деле, я просто глупо пошутил, лишь мысленно предположив, что они могли бы шастать тут с той же целью, что и я. Как оказалось, в каждой шутке иногда и впрямь есть доля шутки.


- Вчера я ещё сомневался, - глубокомысленным тоном принялся врать я, - но сегодня утром, когда к нам пригласили этого Героя... Повышенный интерес к нему вполне естественен для тебя, но не для Аньки. А ведь она даже пару вопросов ему задала.


На самом деле этот момент вспомнился мне только сейчас. Может, потому что только сейчас он обрёл истинный смысл?


- Поэтому ты решил проследить за нами? - Предположил Тёмка. - Чтобы узнать наверняка?


- Нет, - закончил придуриваться я. Образ детектива, изобличающего очередное преступление - явно не моё. - Я реально проходил мимо. Решил прогуляться после ужина. Если бы вы там так не разорались, я бы на вас даже не набрёл.


- Блин, Сев... я даже и не знаю что сказать... - таким растерянным я Артёма ещё не видел, а потому решил не давить на него. Сейчас, во всяком случае, пусть мне и было невероятно любопытно, что с ними произошло в Греции, и что за силы они получили.


- Можешь ничего не говорить, - вздохнул я. - Мы же друзья. Захотите - потом расскажете. А пока... иди-ка ты за Анькой, она вон уже куда утопала.


- Да, точно! - Спохватился Тёмка и, перед тем как умчался догонять сестру, сказал: - Спасибо! До завтра!


- До завтра! - крикнул ему вслед.


Возвращаясь домой, залип рядом со спортплощадкой, что была в соседнем дворе. Турники, простейшие тренажёры... разве мне нужно что-то большее? Чтобы взять первую ступень мне хватит и этого, благо спецэффектами мои силы не сопровождаются. А уж если пораньше вставать и часок заниматься тут до школы... и вечером ещё часок, то и я никому не помешаю, и никто не помешает мне. Да, это будет не быстро, но, в сочетании с медитациями... думаю я успею до зимы.


Не став откладывать на завтра, провёл пробную тренировку и в целом остался доволен. Работа с Клинком, для не обладающих Видением, походила на какой-то комплекс ушу, а тренажёры помогут подготовить тело к Усилению, да и потом пригодятся учиться его контролировать. Уставший и взмокший, но зато довольный как слон, я, наконец, поплёлся домой.


***


На первом уроке я наверняка смотрелся со стороны, как свежеподнятый зомби. Да, как я и собирался, встал в шесть утра и побёг заниматься. Вернувшись, застал переполошённых родителей. Забыл их предупредить, что начинаю "вести здоровый образ жизни", некрасиво получилось. Вообще, я и раньше не чурался спорта, вполне уверенно себя чувствуя на уроках физкультуры, и даже состоял пару лет в баскетбольном кружке и играл за школьную команду. Это было весело и не особо обременительно. Иногда даже ездили на городские соревнования, но выше третьего места ни разу не забирались. В этом году я в него записываться не собирался, слишком много прочих планов.


Приняв душ и позавтракав, одел школьную форму, на этот раз без галстука, и отправился учиться. Ну а теперь сижу вот, пугаю одноклассников своей сонной рожей. Ну, ничего, недели не пройдёт, как полноценно войду в режим и буду по утрам бодрячком.


Вторым уроком у нас была литература, которую вела наша классная. Не скажу, что мне был интересен этот предмет, ибо в этом мире так же существовала нездоровая тенденция давать школоте то, что они, не имея определённого жизненного опыта и некоторой базы знаний, просто не в состоянии в полной мере осознать. Тем не менее, русская и мировая классика должна быть нами пройдена и хоть немного понята, что и было основной задачей Алины Дмитриевны. На мой взгляд, она вполне справлялась. Не в последнюю очередь потому, что действительно любила свой предмет.


После занятия, она попросила меня задержаться.


- Севастьян, - сказала она, - сегодня после уроков зайди в медкабинет и к психологу.


- Зачем? Со мной всё в порядке.


- Вот так им и скажешь. Нападения Извергов на учеников происходят не часто, но всё же происходят, поэтому школа обязана отслеживать состояние их здоровья и психики. И если физически ты, слава Богу, практически не пострадал, то вот к психологу тебе, скорее всего, какое-то время придётся походить.


- Это обязательно? - Спросил я, закономерно пребывая не в восторге от подобной перспективы.


- Да, и не спорь. Ты же не хочешь обзавестись какой-нибудь фобией, или, в худшем случае, более серьёзным психическим заболеванием.


Я, ясное дело, не хотел, но я и не мог. Моя мироходческая природа защищает меня от подобного. Да вот только к делу её не пришьёшь и справку не предоставишь. Ладно, может можно будет с нашим психологом договориться. Пусть я раньше к нему не захаживал, но он вроде бы был мужиком толковым.


На большой перемене меня выловили близнецы, пропустившие наш совместный ежеутренний поход до школы, и изъявили желание встретиться после занятий. Предупредил, что немного задержусь по медицинским делам, согласились подождать.


Оставшиеся уроки пролетели быстро. Мы повторяли пройденный материал, ничего интересного. Медицинский кабинет встретил меня специфическими запахами и режущей взгляд белизной обстановки. Небольшое помещение. Рабочий стол медсестры, рядом стул для посетителей, чуть дальше - даже на вид жёсткая койка и шкаф со всяким медицинским барахлом. Медсестра наша была уже пожилой женщиной. Она сняла повязки с моих рук, подивилась, что раны от стекла довольно быстро заживают. Ещё бы, сколько мне промедетировать пришлось, только чтобы ускорить заживление через Астральное тело! Заново перевязывать она не стала, ограничившись йодом. Вот и славно! А то врач, что вытаскивал из ладоней осколки, сказал не мочить бинты. На руках. Да-а...


Психолог действительно оказался толковым мужиком. К сожалению, так же он был скучающим мужиком, а потому, от визита к нему каждую пятницу в течении месяца отмазаться не получилось. Мы с ним просто болтали полчаса. Во всяком случае, мне так казалось. Он не спрашивал меня о произошедшем, о том, что я чувствовал, и о том, не снятся ли мне кошмары. Возможно, он действовал тоньше, но я просто не в состоянии этого уловить? Не знаю, но не думаю, что он способен найти во мне что-то большее, чем я кажусь. Всё же, я так и остался самим собой. Может быть, ему удастся установить, что мой психологический возраст стал несколько выше, но ведь и уважительная причина для этого имеется.


Когда я, наконец, освободился и вышел, обнаружил ожидающих меня близнецов у школьных ворот. Ну что же, послушаем, что они хотят мне рассказать. Всё же интересно, что такого могло случиться, что вызвало сразу два Рывка.


Глава 4


Расположились мы на кухне агаринской квартиры, благо родители близнецов сейчас были на работе. У Константина Сергеевича Агарина имелась собственная риэлторская компания - довольно популярный вид бизнеса, учитывая местные реалии. Его жена, Наталья Петровна, была в ней главным бухгалтером. Вообще, ситуация с бизнесом в этом новом для меня Союзе, была немного запутанной. Например, малый и средний бизнес процветал - только в путь! Однако же, крупные, а тем более, международные компании, не то, чтобы притеснялись, но очень жёстко контролировались, а так же государство имело в них свою долю. Самые важные военные и промышленные производства были просто-напросто национализированы.

В стране имелись по настоящему богатые люди, только вот привычными мне по первой жизни олигархами они не являлись. В их отношении богатство не приравнивалось автоматически к власти. Скажу больше, чем богаче был человек, тем ограниченней он был в использовании собственных денег, и тем большую социальную ответственность он на себе нёс. За чем бдительно следили соответствующие органы. Разумеется, не всем это нравилось. Да что там! Из толстосумов, это не нравилось практически никому! Только вот становиться подпольным олигархом, значило иметь дела с Подпольем, самому стать подпольщиком и поставить себя вне закона, на что был готов далеко не каждый, ведь на подобное даже в Штатах глаза не закрывают - и сажают, и раскулачивают, причём по полной.

Родители Тёмки и Аньки считались уверенным средним классом. Впрочем, как и мои. В роскоши и богатстве ни мы, ни они не купались, но позволить себе приличное жильё в хорошем районе - а Крапивники вполне таковым считались - личный транспорт и отпуск за границей, вполне могли.

Квартира Агариных располагалась в двадцатиэтажной новостройке и была четырёхкомнатной. Чужие квадратные метры я, конечно, не считал, но тут было вполне просторно. Ну и обстановка в скандинавском стиле, с преобладанием светлых тонов и свободного пространства, тоже внушала. Явно была видна рука профессионального дизайнера по интерьерам. Мои родители подобным не заморачивались и обеспечивали домашний уют собственными силами. Не скажу, что получалось у них заметно хуже.

Пока Анька готовила чай - у них были печеньки, я не мог отказаться! - Артём неторопливо начал свой рассказ.

- На самом деле, всё произошло невероятно скучно, - не зная, куда деть руки, произнёс он. - Ну, знаешь, никакой опасности для жизни, во всяком случае, явной. Всего лишь стрессовая ситуация, никакого экстрима.

- Но острыми ощущениями нас обеспечили, - заметила его сестра, расставив перед нами кружки с чаем и тоже усевшись за стол.

- Так что произошло-то? - Спросил я, тут же цепанув из стоящего на столе блюда печеньку.

- Если коротко, то нас заставила понервничать демонстрация безработных, - скривившись, ответил Тёмка.

- Или эмигрантов, - задумчиво добавила Анька.

- Или безработных эмигрантов, в Греции одно другому не мешает, - так же захрустев печенькой, согласился с ней брат. - Обычно они не вовлекают в свои местные тёрки туристов, но тут они прошли прямо через туристическую зону. Огромная кричащая толпа народа не самого презентабельного вида. Шли, орали что-то, может лозунги какие-то, а мы прямо у них на пути были, просто гуляли по улице. Запаниковали, растерялись, вообще не поняли, что происходит.

- Ага, - кивнула Анька. - Как в фильме про зомби, будто толпа мертвяков на тебя прёт. Вроде и понятно, что они медленные и тупые, но отчего-то всё равно опасные. Тут так же - нас просто напросто дезориентировало. Уж не знаю, затоптали бы нас, или обошли бы, но нас вовремя утянула в переулок какая-то женщина.

- Блин, ребят, - отхлебнув чаю, произнёс я, - вы себе проблем реально везде найти сможете, даже на курорте!

- Будто это мы виноваты, что у них там опять какое-то обострение случилось! - Отбрила мой наезд Анька.

Греция... Греция никогда не меняется, если судить по опыту прошлой жизни. Будь я изначально греком, то, переродившись заново в Греции, наверное, и не заметил бы разницы.

- Так что дальше-то было?

- Ну... подождали пока толпа пройдёт, да побежали в отель. Чёт нам тогда совсем гулять расхотелось, - продолжил рассказ Артём. - А как закрылись в номере, так нас отходняк и накрыл, ноги как ватные сделались, в дрожь бросило.

- За себя говори, - перебила его сестра, - нормально со мной всё было.

- А то я не видел, как у тебя ручонка тряслась, когда ты себе воды наливала! - Тут же отреагировал брат.

- Так что со сверхспособностями-то? - Эта прелюдия уже как-то затянулась.

- Они только пару дней спустя начали проявляться. Просто... - Артём замялся. - В общем, это было как-то... просто.

- Естественно, - поправила брата Анна.

- Да, точно! Однажды утром я проснулся, и почувствовал, что у меня левая рука будто отлёжена. Глянул, а она вот такая была, - Тёмка продемонстрировал свою пятерню, которая тут же покрылась какими-то кристальными чешуйками, наподобие перчатки. Смотрелась это... эффектно.

Во время демонстрации близнецы напряжённо наблюдали за мной, в то время как я следил за процессом преображения Магическим Зрением. У Тёмки всё было точно так же, как и у тех двух сверхов, которых я успел лично увидеть в деле. Что Бригадир, что Зелёная Комета в моём зрении выглядели совершенно обычными людьми. До тех пор, пока не начинали использовать свои способности. Когда один надирал задницу Извергу, а второй парил под потолком актового зала, энергетические линии вокруг них сплетались в совершенно невообразимые, но абсолютно разные узоры. И у Тёмки было то же самое.

- Когда до меня дошло... в общем, паники не было. Казалось, будто так и должно быть.

- Круто, - прокомментировал я, хрустнув очередной печенькой.

- И это всё, что ты можешь сказать? - Возмутился друг.

- А это, - я кинул красноречивый взгляд на его блестящую множеством граней руку, - всё, что ты можешь показать? Смотрится прикольно, не спорю, но есть от этой клешни какая-нибудь польза?

- Она очень прочная! - Принялся защищать свою суперсилу он. - Мне Анька по ней молотком херачила со всей дури - ни царапинки! Тому же, я уже обе руки так защищать могу, причём аж до локтя. А в законченном виде это должен быть полноценный доспех.

- Откуда знаешь? - Заинтересовался я.

- Просто знаю, - пожал плечами он. - Нашёл один форум сверхов-анонов, там всё так и описано - интуитивное понимание собственных сил.

- А я вот что могу! - Решила похвастать своей сверхспособностью Анька.

Она вытянула руку вперёд, и... вырастила из ладони кристальный шип. Очень острый на вид кристальный шип. Подбросила его в руке, поймала.

- Смотри сюда, - сказала она, доставая из-за своего стула заранее подготовленную, старую разделочную доску и сунула её мне. - Держи.

Стоило мне её только выставить на вытянутых руках, Анька, коротко размахнувшись, ударила своим кристалликом прямо в центр доски... пробив её насквозь. Потом провела одной из боковых граней кристалла по краю доски, сняв с неё стружку.

- Ну как? - После этой демонстрации, она ожидающе уставилась на меня.

- Впечатляет, - честно признался я.

Действительно, острота этой штуки меня поразила.

- Ты его голой рукой держишь, но не режешься, - заметил я.

- Ага! - Радостно кивнула девчонка. - Меня мои ножички не режут. Его броньку тоже. Ну и всякое металлическое не берут. Но я думаю, это из-за того, что мне силы удара не хватает. А вообще, я их из любой части тела выращивать могу. Вернее, смогу, когда натренируюсь. Причём, разной формы и размера!

Так, нужно сдержаться и не выдать какой-нибудь пошлой шутки! Ведь объект этой шутки сидит рядом и является девчонкой со вспыльчивым характером, способной вырастить себе острейшее лезвие где угодно... Держаться, только держаться! Дабы не ляпнуть лишнего, поспешил занять рот очередной печенькой.

Анька смотрела на меня несколько недоумённо, зато Артём понимающе ухмылялся.

- А выстреливать ими ты сможешь? - Спросил я, когда желание схохмить отпустило.

- Нет, - немного грустно ответила девчонка, - такой имбы мне не завезли, придётся учиться метать.

- Ага, и ножевому бою, желательно, - поддакнул Артём. - А мне рукопашка идеально подойдёт.

Я посмотрел на друзей нечитаемым взглядом.

- Только не говорите мне, что вы собрались...

- Да, мы станем Героями! - Подтвердила мои худшие опасения Анька.

- Вы это серьёзно? - Простонал я.

- А почему нет? - Пожал плечами Тёмка. - Мы пол лета всё обдумывали. Силы нам достались пусть и не самые топовые, но вполне неплохие. Непробиваемый доспех и острейшее оружие. Научимся им пользоваться и эффективно работать в паре - станем вполне боеспособным тандемом!

Его энтузиазм меня немного пугал.

- Назовёмся Щит и Меч! - Сверкая глазами, заявила Анька.

А вот то, что он им и сестру заразил, меня пугало гораздо сильнее.

- Я же тебе говорил, эти имена уже заняты, придётся придумывать что-то другое. Да и не очень-то они звучат по отдельности, вдруг нам придётся работать в одиночку? Нам нужны более универсальные имена.

Пока они спорили, и видно, что это был уже старый спор, я усиленно уничтожал печеньки, попутно размышляя над произошедшим. Моим друзьям нехило так фортануло. Отделавшись лишь лёгким испугом, они получили в своё распоряжение не просто неплохие, а весьма и весьма могущественные способности. При умелом использовании, разумеется. А вот этого, во всяком случае, в ближайшее время, от близнецов точно ждать не стоило. Всё же то, что им досталось - не самое простое в освоении. Артём прав, им придётся учиться сражаться, но... я посмотрел поверх кружки с чаем на увлечённо спорящих между собой брата с сестрой. Да, сейчас они полны энтузиазма, но что будет, когда дойдёт до дела? Смогут ли они, стиснув зубы, самозабвенно заниматься самосовершенствованием? Выдерживать физические тренировки и многочисленные спарринги, без которых - никуда? Смогут ли идти по избранному пути, ведь о жизни Героев они знают только из новостей и интернета? Нет, упрямства им не занимать, да и бойцовский дух у них всегда присутствовал. Но ведь и некоторая ветреность с несерьёзностью также им присущи.

- Значит, вы собираетесь зарегистрироваться в МАС? - Решил всё же прервать их спор я.

- Ещё чего!

- С дуба рухнул? - В один голос выдали они.

- То есть, - я обвёл обоих близнецов хмурым взглядом, - в Дикие податься хотите?

- Ну, как бы - да, - неуверенно переглянувшись с сестрой, подтвердил Артём. - А что?

- Что, спрашиваешь? Мне действительно надо это объяснять? Как бы люди не относились к Диким, но они - самоучки, геройствующие до первого же серьёзного противника, от которого они не додумались, либо не сумели сбежать.

- Мне кажется, ты немного сгущаешь краски, - с сомнением протянул Тёмка. - В сети полно каналов обычных, не связанных с МАС Героев, которые борются с Извергами и Подпольщиками и всё у них получается.

- На десяток таких вот успешных, найдётся сотня сожранных, подстреленных и искалеченных по собственной дурости, - проворчал я. - Не пойму, чем вам МАС не угодила?

- Регистрацией, - тут же ответила Анька. - И ограничением независимости. У них же собственная иерархия. Ранговая система, распределение обязанностей и прочая муть.

- Это да, но как иначе-то? Только анархии среди крупнейшего в мире сборища сверхов нам для полного счастья не хватало. А что до обязанностей, то они наверняка учитывают личные дела и распределяют всё так, чтобы одно другому не мешало.

- Мы не знаем этого точно, - возразил Артём. - Я специально спрашивал об этом Комету, но тот ничего внятного не ответил. Может там как в военной организации: подъём, отбой, а между ними - муштра и наряды? Я на такое подписываться не хочу.

- Вот-вот, - подтверждающе покивала Анька.

- Как тогда вы тренироваться собрались? - Не сдавался я. - Если с рукопашкой всё понятно, всяких секций у нас полно, то, что с ножевым боем? Без инструктора ты скорее себя зарежешь, чем противника.

- У нас есть мысли на этот счёт, - уклончиво ответила девчонка.

- Значит, вы уже всё для себя решили, - констатировал я, массируя пальцами переносицу.

Когда в дело вступает фирменное упрямство близнецов, переубеждать их в чём либо бессмысленно, проще уж дождаться пока сами себе шишек набьют и осознают свою неправоту. Вот только в данном случае, гипотетические шишки могут обернуться куда более серьёзными травмами.

- Не всё, - меж тем покачала головой Анька. - Мы ещё себе геройские имена не придумали и даже не знаем, как костюмы делать будем. И из чего.

- В Ассоциации таких проблем не будет, - вновь попытался достучаться до них я, - что захотите вам там сделают. Комета так и сказал.

- Ты сейчас ссылаешься на слова парня, что ходит в зелёных колготках, - заметил Тёмка.

- Ну не сам же он их себе сшил. То, что у него такой своеобразный вкус, не означает, что масовцы обряжают своих Героев во что попало. - Это прозвучало настолько неубедительно, что я сам в свои слова не поверил.

Кто знает, может быть, зарегистрированным героям имидж ихние специалисты придумывают, а не они сами? Если так, то выписывают этих специалистов явно из-за бугра - всем известно, откуда пошла мода на обтягивающие трико.

- Зарплата, страховка, лечение, анонимность, - на всякий случай перечислил я те аргументы, что так же приводил Зелёная Ракета. - Нет? Совсем никак?

- Даже не обсуждается! - Ответила за обоих Анька.

- А вам вообще геройствовать обязательно? - Зашёл с другой стороны.

- Наши силы могут принести много пользы, - произнёс Артём.

- Вообще-то мы решили раскрыться тебе не для того, чтобы ты нас отговаривал, - заявила его сестра и, не дождавшись от меня уточняющего вопроса, пояснила: - мы бы хотели попросить тебя помочь нам в первое время.

- Как именно помочь? Кишочки обратно засунуть, когда вас Изверги выпотрошат? - Проворчал я, уже понимая, к чему всё идёт.

- Не совсем, - слегка натянуто улыбнулся Тёмка. - Поначалу нам понадобится кто-то вроде координатора. Чтобы был на связи, наблюдал за нашими перемещениями...

- Вызвал МАС, когда вы вляпаетесь в такую глубокую задницу, из которой самостоятельно не выбраться, - продолжил за него я.

- И это тоже, - несмотря на всю свою браваду, вынужден был признать Артём. - Ну так что?

Я посмотрел на мисочку, в которой остались только крошки. Кажется, кто-то только что переманил меня на какую-то неправильную сторону.

- У меня есть два условия, - вздохнув, заявил я. - Во-первых, вы пройдёте курсы первой помощи.

Всё равно планировал на них записаться, а так хоть компания будет.

- И, во-вторых - никаких геройств, пока я не буду уверен, что вас не схарчит Изверг, не сильнее того, что напал на меня.

- Звучит разумно, - вынужден был признать Тёмка. - Только как ты собираешься проверять, готовы ли мы?

- Придумаю что-нибудь, - буркнул я.

Ранее я собирался найти Бригадира, единственного знакомого мне Дикого, просто чтобы поблагодарить его за спасение. Теперь же появилась ещё одна причина: возможно, он согласиться вправить кое-кому мозги? Кто как не Дикий Герой может представлять все опасности выбранного им пути?

***

Когда я засобирался домой, стрелки на кухонных часах показывали уже шесть вечера. Лето только закончилось, и погодка пока стояла просто чудесная. Народу на улице было прилично - все как раз возвращались с работы. Пребывая в глубокой задумчивости после разговора с близнецами, я пару раз налетел плечом на спешащих по своим делам пешеходов, после чего счёл за лучшее срезать путь через дворы, благо места родные, хорошо знакомые.

Там уже было поспокойнее, лишь бабульки оккупировали скамейки у подъездов, мамаши выгуливали своих чад на детских площадках, пока не закончились тёплые деньки, да неприкаянно шатались ребята вроде меня, группами, либо поодиночке. Знакомых среди них было не много, но кого знал - приветствовал взмахом руки, либо кивком головы.

Один раз остановился, чтобы перекинуться парой слов с Игнатом Баталовым, что степенно прогуливался в компании своих корешей, как он сам называл тусящих с ним ребят. Он учился в одной со мной школе, но на параллельном потоке. Мы не были с ним особо дружны. Хотя и вражды между нами не существовало. Игнат считался признанным лидером своего класса, имел подвешённый язык и был на хорошем счету у преподавателей. Нас с ним не связывало ничего, кроме членства в баскетбольном кружке. Я играл объективно круче, да и рост мой мне в помощь, в результате чего именно мне в прошлом году отдали свободное место в сборной школы, в то время как Игнат сидел на скамейке запасных. Не то, чтобы он меня за это возненавидел, или типа того, но стал в моём отношении куда более задирист и ироничен. Так как я по жизни - вернее, по жизням - был флегматиком, а он не переходил границ от насмешек и подначек, до прямых оскорблений, конфликтов меж нами не возникало. Так, слабое подобие соперничества.

- Привет, Колонча, - заметив моё приближение, ухмыльнулся он.

- Здаров, Запаска, - кивнул я.

- В этом году твой рост тебе не поможет, - с ходу сообщил он.

- Что, прости? Не мог бы ты говорить погромче, а то с такой высоты тебя не слышно.

- Это поправимо - скамья запасных достаточно низкая, чтобы с неё всё было отлично слышно.

- Боюсь, в этом году мне это не грозит, отныне мой удел - зрительские трибуны.

- Да ладно, - Игнат даже отбросил свою обычную надменность, - только не говори, что не собираешься даже попробовать!

- Выпускной класс, чувак, - пожал плечами я. - Не хотелось бы получить аттестат с трояками. Ты бы тоже пересмотрел приоритеты. Кружок сам по себе время требует, а уж сборная, особенно весной, когда самая жара начинается... в общем, сам понимаешь.

- Может быть, для посредственностей это и представляет проблему, - начал он в своей обычной манере, - но...

- Но если это станет проблемой и для "выдающихся личностей", - перебил его я, - не думай, что в конце года я не скажу: Ну я же говорил!

- Вот в конце года и посмотрим, кто кому что скажет, - проворчал Игнат.

Когда мы разошлись, я в который раз убедился, что пацан он нормальный. Ну, по большей части. Во всяком случае, в отличии от большинства моих одноклассников, не стал поднимать ту самую тему и подвязывать её к моему нежеланию играть в этом году.

Далее мой путь пролегал через небольшой пустырь, где администрация района уже третий год как грозиться поставить футбольную площадку, да всё никак не сподобится. Почти пришёл, осталось гаражи миновать. Вот тут-то на меня и налетел мутный тип в потрёпанной толстовке с глубоким капюшоном. Был он чуть выше меня и гораздо массивней, так что вполне был способен сбить меня с ног. Ну, если бы я не увернулся в последний момент, вовремя заметив угрозу. Парень проскочил мимо, но тут же развернулся.

Капюшон не слишком хорошо скрывал лицо, так что мне удалось отметить его неестественную бледность, контрастирующую с тёмными кругами под глазами, на небритой физиономии с резкими чертами лица. На первый взгляд, наркоман-наркоманом. Только вот признаков, характерных для людей злоупотребляющих наркотой, я не заметил. Двигался этот чудик резво, с координацией проблем не испытывал, да и веяло от него куда большей угрозой, чем от простого торчка, решившего поправить своё материальное положение за счёт случайного прохожего. Да и выбор времени и места говорит не в пользу этой версии - ведь все с работы едут, постоянно кто-то свою машину обратно в гараж загоняет. Вон, даже сейчас слышу скрип открываемой гаражной двери где-то неподалёку.

- Парень, деньги есть? - Не став разводить политесы, перешёл к делу якобы наркоман.

Впрочем, откуда мне знать, какая тут дурь в моде? Может что-то не притупляющее, а наоборот, обостряющее рефлексы?

Отрицательно помотав головой, я отступил на шаг. Этот тип мне отчаянно не нравился и я даже не понимал почему. На всякий случай задействовал Магическое Зрение и предсказуемо ничего необычного не увидел, что, впрочем, совершенно не означало, что он не сверх. Мутный достал из кармана толстовки нож-бабочку, и, ловко покрутив её меж пальцев, обнажил короткое, но узкое лезвие, сверкнувшее в свете заходящего солнца.

- А если так? - Выставив нож вперёд, нарик надвинулся на меня.

Я развернулся и побежал. О том чтобы ввязаться в драку и речи не шло. Нет, я, конечно, мог бы остаться и принять бой, но было у меня нехорошее подозрение, будто только этого мутный и добивался. Уж слишком наигранно выглядели его действия, и слишком явно он изображал наркомана в поисках денег на дозу. Но подозрения были лишь подозрениями, которые, как известно, к делу не пришьёшь. Остановился, когда снова выбежал на людную улицу, никто за мной уже не гнался. Но краем глаза, у стены одного из домов я заметил узор линий присущий сверху. В то время как при обычном зрении на этом же месте была лишь кирпичная стена. Он может становиться невидимым, либо обладает какой-то иной способностью оставаться незамеченным!

Не пытаясь скрывать нервозности, вполне естественной для человека, которого не с самыми дружескими намерениями преследовал стрёмный человек с ножом, я, постоянно озираясь, но не задерживая взгляда на преследующем меня узоре невидимки, быстрым шагом дошёл до ближайшей остановки и запрыгнул в так удачно подъехавший автобус. И пусть он шёл в противоположную от дома сторону, и на ужин я, скорее всего, опоздаю, но так мне было гораздо спокойнее.

***

Сегодняшний день оказался длинным и богатым на встречи и события. Близнецы смогли меня удивить, хоть и изрядно разозлили своей безответственностью. Я так до сих пор и не разобрался, хотели ли они лишь поиграть в Героев, либо реально собрались ими стать? Полагаю, это выяснится во время их подготовки. Если они настроены решительно, то начнут крутиться, записываться в секции, подтягивать физуху, которая откровенно хромает у обоих и без которой, при характере обретённых ими способностей, вообще ловить нечего. Возможно, что и перебесятся. А если нет... без пригляда я их точно не оставлю. Во всяком случае, до тех пор, пока не пойму, что они и сами с усами. Но курсы первой помощи они закончат, уж за этим-то я прослежу. Это лишним точно не будет в нашем-то мире.

Впечатления же от встречи с "наркоманом" остались у меня двойственные. С одной стороны, ну нарик как нарик, пусть и сверх, таких везде полно и Крапивники - не исключение. С другой же... даже если отбросить все несоответствия, что я успел подметить, у меня сложилось впечатление, что он ждал от меня чего-то. Будто специально провоцировал агрессию в отношении себя. Но вот для чего - не понятно. И это мне решительно не нравилось. Вроде бы я не успел привлечь к себе внимания, если не считать случившееся по пути от дачи.

Очередное напоминание, что стоит соблюдать разумную осторожность. Да, знаю, самонадеянно звучит для человека, висящего на турнике в десять часов вечера, однако же, моё Видение не сигнализирует мне о присутствии поблизости посторонних невидимок. К тому же, я наконец-то смог навесить на себя второй слой Барьера. Согласен - немного, но утром я не мог и этого. Опасность и неизвестность - очень мотивирующие на свершения вещи. Не то, чтобы я нуждался в дополнительной мотивации, но слишком уж непредсказуемые повороты начала закладывать моя жизнь после разблокировки воспоминаний. Так что для меня даже незначительное преимущество может оказаться решающим.


Глава 5


Отступление 1

В мастерскую Семёныча Макс вернулся под вечер, промокший, уставший и злой. Денёк выдался на редкость дерьмовым. Мало того, что его припахали следить за каким-то пацаном, так сегодня ещё целый день лил дождь, что не прибавило ему настроения. Впрочем, оно и без того было ниже плинтуса последние несколько дней - человек, заинтересовавший старших товарищей, оказался довольно заурядной личностью и никакими особыми качествами, не говоря уже о сверхсилах, не выделялся. Тем не менее, присмотреться к нему рекомендовал сам Бригадир, успевший разглядеть что-то в этом заморыше, прежде чем спасти его от Изверга. Что именно он увидел, Бригадир и сам сказать не мог. Как парень встал между чудовищем и своими родителями, каким взглядом он смотрел на готового наброситься на него Изверга... Да, это было именно непонятное "что-то".

Но конкретно Макса не особо трогали все эти измышления о "чём-то", пусть даже шли они от такого авторитетного мужика, как Бригадир. Их Обществу требовались сверхи и только они, а потому, будь парнишка хоть трижды выдающейся личностью - в чём Макс после нескольких дней наблюдения за ним сильно сомневался - без способностей он был для них бесполезен. Поначалу он попытался облегчить себе жизнь и, немного попугав парня, заставить его раскрыться. Да, это было чертовски рискованно, ведь неизвестные способности могли при неблагоприятном исходе от него в прямом смысле мокрое место оставить. Но Макс, движимый ленью и понадеявшийся на извечное "Авось" и собственную сноровку, решил всё же рискнуть и... мальчишка попросту сбежал. То есть сделал то, что должен был сделать на его месте самый обычный гражданский человек, не умеющий драться и не таскающий с собой средство самообороны, способное придать ему решимости дать отпор.

Последующие дни лишь убедили одного из ближайших помощников главы Общества, что он лишь бездарно теряет время, а сегодняшний день стал буквально апофеозом бессмысленности. Он попросту прождал около часа за школьными воротами, изрядно намокнув под дождём, прежде чем понял, что никого сегодня не дождётся - была пятница, короткий день даже в школе, все разбежались по домам ещё до того, как он появился. Кляня свою забывчивость и злясь на всех подряд, включая пацана, главного и Бригадира, Макс заглянул в гараж к Семёнычу, где можно было обсохнуть, отогреться, пожаловаться на судьбу и в спокойной обстановке передать отчёт о сегодняшнем "наблюдении". Ну и, конечно, заявить, что с него хватит.

Как назло, не он один в этот ненастный денёк решил отправиться по знакомым. В автомастерской, помимо самого Семёныча, обнаружился и Виталик, известный в Обществе под прозвищем Браузер. Чрезвычайно мозговитый парень, чья способность давала ему не только абсолютную память, но и повышенную наблюдательность с увеличенной скоростью мышления. Не как у компьютера, конечно, но соображал он действительно быстро. В Обществе он отвечал за сбор и анализ информации, чему сам Макс в тайне - только от себя самого - сильно завидовал. Работёнка-то не пыльная!

Браузер оккупировал один из двух диванчиков, что Семёныч оборудовал для отдыха и приёма посетителей и гостей, положив себе на колени свой верный ноут с обклеенной стикерами крышкой.

- Что как, задротина? - Не очень-то вежливо поздоровался с ним Макс, повесив промокшую куртку на вешалку и с блаженством растянувшись на диванчике напротив.

- Это я должен у тебя спрашивать, - недовольно поджав губы, но, так и не оторвав взгляда от экрана, ответил Виталик. - Что-то ты рано. Как всё прошло?

- Никак, - скривившись, ответил Макс, - сопляк свалил раньше, чем я подтянулся.

- То есть, ты опоздал, - констатировал что-то выстукивающий по клавиатуре парень.

- Ага, - сегодня Максу было лень даже спорить. - Пора с этим заканчивать, он не тот, кто нам нужен.

- Бригадир считает иначе.

- Вот пусть он тогда и бродит бесплотной тенью за этим пацаном! - Вспылил Макс. - Сам тогда убедится, что это обычный школяр.

- Вести наблюдение - твоя прерогатива, Мимик. В том числе и за потенциальными кандидатами.

Макс недовольно зыркнул на собеседника. Своё прозвище ему не нравилось. Собственная сила, впрочем, тоже была далеко не пределом мечтаний, хотя недооценивать её полезность не стал бы даже самый привередливый вербовщик из МАС.

- У него нет никаких способностей, поэтому он кто угодно, но только не кандидат, - заявил он.

- На сколько процентов ты в этом уверен? Объект может пробовать применять свою способность дома. Или попросту игнорировать, если она, по его мнению, для него бесполезна.

- В таком случае и он бесполезен для нас, - проворчал Макс.

Спорить с Браузером было заранее проигрышным занятием, он быстрее подбирал аргументы и точнее оперировал фактами.

- Здравствуй, Максим, - подошел, наконец освободившийся, Семёныч и, предварительно вытерев ладони ветошью, крепко пожал руку Макса. - Чаю будешь?

- Нет, - мотнул головой тот, - но от пива не откажусь.

Не успел Семёныч взять пиво из стоявшего в углу холодильника, как его отвлёк оглушительный грохот посыпавшихся с полок запчастей.

- ...ть! - Выругался он.

- У тебя там что, клиент что ли? - Поморщившись от звона в ушах, спросил Макс.

- Нет там никого, - ответил механик.

- Вернее, не было, - поправил его Браузер, наблюдая, как из царившего меж полками сумрака, вывалилась фигура в намокшем дождевике.

- Ты ещё кто? - Рявкнул на неизвестного Семёныч. - Мы закрыты!

Неизвестный выпрямился и развернулся в сторону присутствующих. Старый потрёпанный дождевик был достаточно просторен, чтобы скрыть его телосложение, а глубоко надвинутый капюшон с шарфом не позволяли разглядеть лицо. Что сразу же не понравилось Виталию, слишком мало информации.

- Эй! Глухой что ли? - Снова крикнул хозяин мастерской. - Убир...

- Погоди, - прервал его напрягшийся Макс, вскочивший с дивана, стоило только появиться новому действующему лицу. - Вряд ли он тут по твоим делам, скорее - по нашим.

Будто подтверждая его выводы, неизвестный уверенно прошёл вперёд и, вытянув руку в рабочей перчатке в его сторону, глухо произнёс:

- Ты...

- Ну, допустим я, и что? - Вскинув подбородок, оскалился Макс.

- Занимаешься не тем делом, - закончил незнакомец.

- У тебя какие-то претензии? - Сунув руку в карман, начал обходить его справа Макс.

Семёныч, поняв, что дело идёт к мордобою, зашёл слева. Его способность склеивать между собой вещи, не содержащие органики, была неплохим подспорьем в работе. Но применять её в бою он не умел. Да что там, он и драться то толком не умел, хотя вмазать по морде вполне мог, а размер его пролетарских кулачищ лишь добавлял ударам сокрушительной мощи.

- Что ты делал сегодня у школы? - Донеслось из под капюшона. - Что ты делал там вчера?

- А вот это уже не твоё дело, - прошипел Макс, доставая нож.

Браузер отметил, что Мимик сильно взволнован. И его вполне можно было понять - его запалили. Запалили человека, чьей основной специализацией была скрытность. Чьей сверхспособностью была скрытность. Незарегистрированной сверхспособностью. Не удивительно, что он занервничал, Виталию и самому сложившаяся ситуация не нравилась. Он ведь не знал, как долго незнакомец тут находился, и что успел услышать.

Тем не менее, первый ход оказался за вторженцем. Не став дожидаться, пока на него бросятся с ножом, он сам, довольно резво подскочив к Мимику, нанёс ему сокрушительный удар в живот, от которого тот, выпучив глаза и выронив нож, сложился вдвое. Взревев, Семёныч набросился на неизвестного со спины, и пусть удар его прошёл мимо, он всё же смог ухватить противника за край его просторных одежд и отшвырнуть подальше от Макса. Силой механик обделён не был, потому незнакомца отнесло аж до ближайшей стены, да так, что он чуть не налетел на багор, прикреплённый к пожарному щиту.

Максим, получив передышку, немного пришёл в себя и восстановил дыхание.

- Молись, сука, - прохрипел он, поднимая нож с пола.

Зря он это сделал, ибо неизвестный, оглядевшись, сорвал с щита пожарный топор и, взвесив его в руке, вновь пошёл на противников. Виталий подметил, что двигался тот довольно странно для человека, влезшего в драку. Он не принимал никаких стоек, не становился к противникам боком и всё тому подобное. Браузер не считал себя экспертом по мордобою, но даже просмотренных фильмов было достаточно, чтобы отметить эту неправильность. Неизвестный буквально надвигался на противников, как ледокол на ледовую преграду, пусть и не быстро, но неумолимо. И топор, что он держал в одной руке, даже не подняв его для удара, так же не добавлял атакованным им сверхам уверенности. Они дрогнули. Нет, они не отступили ни на шаг, но всё же дрогнули. Они его испугались.

Стоило товарищам, приготовившимся к бою, но уже не чувствующим за собой былую уверенность, оказаться в пределах досягаемости, незнакомец будто взорвался движениями. На этот раз, первой его жертвой стал Семёныч. Он только размахивался, когда рукоять топора врезалась ему под колено. Припав на одну ногу, он тотчас словил небритым подбородком удар кулаком, который окончательно свалил его на пол, но всё же не вырубил.

Пока неизвестный был занят, Мимик попытался достать его ножом в бок, в чём, впрочем, не преуспел. Вернее преуспел, но... Браузер не мог точно сказать, что именно произошло, ведь удар был нанесён, но он попросту отскочил от плаща неизвестного, не причинив ему никакого вреда.

"Броня?" - мысленно предположил он.

Тем временем незнакомец не собирался прощать столь вероломной атаки и уже съездил Максу по лицу локтём с разворота, после чего добавил ему рукоятью топора по лбу и, когда Мимик распластался на полу, пинком выбил из его руки нож, отлетевший в сторону, под один из верстаков.

"Ну, хоть насмерть не зашиб", - подумал Браузер, - "но пора уже с этим заканчивать".

Пока незнакомец был занят его товарищами, он успел вытащить из своего рюкзака, что валялся рядом на диване, пистолет. Маленький пятизарядный револьвер. Реплика, естественно - кто в своём уме будет таскаться с боевым оружием по городу, если он не Подпольщик-экстремист? - но незнакомец-то этого не знал.

- Полагаю, на этом стоит остановиться, - взведя курок и привлекая к себе внимание характерным щелчком, спокойно произнёс он, направив ствол на фигуру в дождевике, что с топором в руках стояла над валяющимися у его ног противниками.

Так как пока ещё никто никого не убил, и даже серьёзно не покалечил - хотя Мимик на полном серьёзе пытался прирезать незнакомца - Виталий считал, что диалог ещё возможен. Пусть он и пытался казаться хозяином положения, ощущение пронизывающего взгляда из под капюшона не могло не нервировать. Тем не менее, рука его не дрогнула, ствол так и остался направлен прямо в сердце нападавшему.

- Это ведь не боевое оружие, да? - Прозвучал глухой голос.

- Да, - стараясь не выдать беспокойства, вынужден был признать Браузер, - но бьёт всё равно больно. Может, всё же представишься и расскажешь, зачем ты здесь? Что именно тебя так возмутило в поведении моего коллеги?

- Сверх, способный сливаться с местностью, наблюдает за школой с самого начала учебного года. Одно это звучит подозрительно. И навевает на определённые мысли.

- То есть, ты подозреваешь нас... - Виталий запнулся, - в чём-то нехорошем?

- Вы либо банда сверхов-педофилов, либо можете быть Подпольщиками-похитителями, которым заказали кого-то из учеников, - да, примерно подобное он и ожидал услышать.

- Слушай, произошла ошибка, - для демонстрации добрых намерений, Браузер отбросил бесполезный даже как средство запугивания пистолет. - Ты ведь Герой? Не ошибусь, если предположу, что не прошедший регистрацию.

- Допустим, - после некоторого молчания ответил незнакомец.

- Отлично, значит мы коллеги! - Преувеличенно бодро заключил Браузер.

Молчание неизвестного было красноречивее любых слов. Виталий не видел его лица и из-за просторного балахона не мог уловить его позы, но этого и не требовалось - от него буквально веяло скептицизмом.

- Да, ситуация и правда выглядит неоднозначно, но, тем не менее, так и есть. Мы - Дикие Герои, как нас называют средства массовой информации.

- Не дёргайтесь, - предупредил незнакомец валяющихся перед ним поверженных противников, что уже порывались встать, после чего вновь обратил внимание на Браузера: - звучит не убедительно и не объясняет, почему этот, - он указал топором на Мимика, - следил за детьми.

- Тут... всё сложно. Видишь ли, несколько лет назад, для удобства небольшая группа сверхов, что не хотели связываться с МАС, объединилась друг с другом, став родоначальниками Общества Без Регистрации, или просто Общества. Теперь Общество существенно разрослось и обзавелось определённым влиянием и репутацией. Мы, конечно, не имеем возможности обеспечить доступные зарегистрированным блага, но мы стараемся держаться вместе и поддерживать друг друга.

- Каким образом?

- Ну, помогаем освоиться в Закрытой Зоне, к примеру. Оказываем медицинскую помощь, если она необходима. При необходимости, организовываем алиби для близких. - Перечислил Браузер самые основные моменты.

- И что вы за это получаете?

- Безопасный город!

- А если серьёзно?

- Если серьёзно, то тебе всё намного лучше объяснит наш неформальный лидер. Ты ведь не просто так интересуешься, хочешь присоединиться?

- Так что там со школой? - Спросил неизвестный, не дав съехать с темы.

- Там учится один потенциальный сверх, которому удалось впечатлить нашего товарища. Если бы он согласился...

- Учащийся, - укоризненно прозвучало в ответ. - Собираетесь втянуть во всё это ребёнка?

- Нет, конечно, - замотал головой Виталий, - просто предложить реальную альтернативу регистрации в МАС, если он всё же окажется сверхом.

- Чтобы я вас там больше не видел, - угрожающе произнёс незнакомец.

- Слушай, а как ты вообще разглядел Мимика? - Не смог удержаться Браузер.

- Я предупредил, - сказал напоследок этот непонятный Дикий, и направился в сторону выхода.

- Погоди! - Окликнул его Виталий. - Вот, возьми - наши контакты.

Догнав незваного гостя, он протянул ему визитку.

- Если вдруг понадобиться поддержка, Общество не оставит в беде.

Незнакомец ушёл не прощаясь. Вместе с визиткой.

- Это было, - Макс не без труда поднялся на ноги, - жёстко. Нахрена ты его к нам пригласил? Он же реально дикий, чуть нас не размазал!

- Ты бы побольше своей заточкой махал, было бы без "чуть", - хмыкнул Браузер. - Но если он согласится... ударников среди нас не так уж много, а он явно из них и может стать хорошим приобретением для Общества.

- Ну, понятно, - страдальчески протянул Мимик, помогая Семёнычу встать, - всё для Общества, всё для победы, да? А что там теперь с тем школяром? Я после такого туда не сунусь.

- Это пусть главный решает, - пожал плечами Виталий.

- Ага, пускай решает, только я в любом случае не при делах, - предупредил Макс.

Семёныч, потирая ушибленную челюсть, что-то невнятно пробормотал.

- Что ты сказал?

- Говорю, топор мой упёр, гад, - сердито проворчал он.

***

Я стоял под тугими струями дождя, за моей спиной светила в сгущающейся темноте неоновая вывеска с надписью "Авторемонт" а вокруг простирался Засельцевский район. Мою руку оттягивал трофейный топор. Сунув его под плащ, двинулся по направлению к метро, пора было возвращаться.

Постоянное напряжение и готовность отразить удар с любой стороны, вот то, что сопровождало меня на протяжении прошлой жизни. Не то, чтобы в итоге мне это помогло, но сказать, что был недостаточно бдителен, я не могу. Шестнадцать лет моей новой жизни были вполне мирным для меня временем. Извергов и сверхов я видел лишь по телевизору или с экрана монитора. Но ничто не длится вечно и остаётся лишь благодарить судьбу за то, что воспоминания вернулись так вовремя, иначе мы с родителями могли бы и не добраться тогда до дома. Очевидно, что направленное на меня внимание стало ценой за наше спасение. Закономерная плата, как по мне. Мирные годы и безмятежное детство позади, очень скоро мне предстоит обзавестись как союзниками, так и врагами. Чтож, здоровая паранойя, что была мне присуща жизнь назад, поможет мне отличить одних от других.

К чему я вообще веду и как я оказался в незнакомом районе с пожарным топором в руках? Дело в том, что за мной началась полноценная слежка. За прошедшие с момента встречи с тем "наркоманом" два дня, я неоднократно замечал узор линий, сопутствующих его силам, да и обычную его ауру уже успел запомнить. Он околачивался возле школы, когда у меня заканчивались занятия, следовал за мной с приятелями, когда мы шатались по улицам, и вёл меня до тех пор, пока я не скрывался в своём подъезде. С близнецами в эти дни я общался лишь по утрам, да во время перемен, потому как после занятий они, ссылаясь на занятость, уходили по своим делам. Артём признался, что уже подыскал себе секцию, но вот чем занимается Анька - оставалось для меня загадкой. Я мог лишь предполагать, что она нашла себе учителя, что согласился обучать её весьма специфическим вещам, но, понятное дело, подробностей я не знал, и не был уверен, что хочу знать.

Так что свободное после занятий время я проводил с приятелями из числа одноклассников. Конечно, можно было бы использовать это время с большей пользой, но я хотел, чтобы у невидимого наблюдателя сложился образ обычного беззаботного подростка, ведущего привычную для него жизнь. Впрочем, по утрам и во время вечерних тренировок я не заметил его ни разу. Это могло говорить как о его непрофессионализме, так и о том, что перед ним просто не стоит задача следить за мной постоянно. Ну и не исключен вариант, что его попросту могли подменять, но это было маловероятно, потому как кроме него незнакомцев за мной не ходило, уж это я точно мог сказать.

Этот день выдался дождливым. С самого утра с обложенного тучами неба бил ливень, изредка меняя свою интенсивность. Так как сегодня была пятница, мы учились на один урок меньше, что и позволило мне подловить своего преследователя. Тот явился лишь через час после того как нас распустили, и ещё полчаса дожидался, пока из дверей школы повалит дотерпевшая до долгожданных выходных школота. Которой, предсказуемо, не оказалось. Расстроенный преследователь, не прибегая к своей маскировке, поплёлся по своим делам, но теперь уже я сидел у него на хвосте.

За то время, что он наблюдал за мной, я наблюдал за ним и понял, что он совсем не невидимка. Вернее, не совсем невидимка. Своими способностями он напоминал скорее хамелеона, подстраиваясь под окружающий пейзаж. Так что незаметен он был лишь с определённого расстояния и то, если стоял неподвижно. Ну и, понятное дело, наиболее эффективной его способность была лишь когда задействовалась на фоне какой-нибудь ровной однородной поверхности. В общем, ограничений масса, но если умело ей пользоваться, то такого соглядатая заметить не просто. Этот парень оказался вполне умелым, без Магического Зрения обнаружить его было нереально, он отлично сливался с местностью.

Именно поэтому, преследуя его, мне приходилось быть очень осторожным. Чтобы хоть как-то замаскироваться, я прикрыл школьную форму старым потрёпанным кожаным дождевиком, который нашёл в гараже. Я ещё в том году на него наткнулся, копаясь в ящике с барахлом, оставшимся от предыдущего владельца гаража, переехавшего то ли в другой район, то ли вообще сменившего город. Меня тогда отец припахал там разобраться, вдруг бы что полезное нашлось. Что удивительно, но неплохой набор гаечных ключей и даже староватую, но всё ещё рабочую дрель откопать удалось. Непрезентабельный дождевик тогда не вызвал никакого интереса и был убран мной обратно в ящик. Как говориться, до лучших времён, которые не заставили себя ждать. Прикрыв нижнюю часть лица шарфом и натянув поглубже капюшон, я, немного сутулясь, следовал за "наркоманом". В любой другой день мой прикид вызвал бы определённые подозрения, как у цели, так и у простых прохожих, но дождь вполне оправдывал подобную маскировку.

Когда сверх спустился в метро, прошёл следом и забрался в вагон, соседний с тем, какой выбрал он. Через окошко мне было отлично видно, как он развалился на свободном месте.

Ехали довольно долго, с пересадкой. И вот, наконец, Сверх встал на эскалатор, поднимающийся к выходу. Станция метро Засельцевское Шоссе располагалась в северной части города. Засельцевский район напрямую примыкал к Закрытой Зоне. Несмотря на это, благодаря оцеплению военных, ходить здесь по улицам днём было вполне безопасно. А вот ночью - уже не рекомендовалось. Ответственность за Закрытую Зону взяла на себя МАС. Герои регулярно патрулировали как её саму, так и окрестности, не давая Извергам подбираться к оцеплению и уничтожая самые сильные особи, которые время от времени возникали в глубине бывшей промзоны и шли на прорыв в город, где живёт множество вкусных человечков. Так как сообщений о масштабных нападениях на Мрачногорск с этой стороны не поступало уже года два, можно считать, что масовцы вполне справлялись со взятыми обязательствами.

Пейзаж, встретивший меня при выходе из метро, был довольно сер и уныл. И он остался бы таким, даже если бы прямо сейчас закончился дождь, и солнце выглянуло из-за туч. Широкая дорога с редкими машинами - собственно, одноименное шоссе - по обе стороны от которой тянулись невзрачные однотипные постройки - корпуса каких-то там предприятий. За ними высились не менее невзрачные офисные многоэтажки. Преследуемый мной сверх, ускорив шаг, двинулся вдоль улицы.

Долго идти не пришлось, он завернул за очередное унылое строение с вывеской "Авторемонт" по фасаду. Зайдя со двора, он просто толкнул незапертую дверь, и прошёл внутрь. Это было почти как приглашение. Стараясь не издавать звуков, я прокрался следом. Мастерская оказалась не слишком большой, всего на три смотровых ямы, лишь одна из которых была занята чьей-то тачкой - тёмно-зелёным японским джипом, оттюнингованным для бескомпромиссных покатушек по бездорожью. По ходу, машины здесь не только чинили, но и "прокачивали" для самых разнообразных целей. Во всяком случае, различные комплектующие типа всяких кенгурятников, люстр и усиленных бамперов, развешанные по стенам и занимающие полки стеллажей, за одним из которых я и спрятался, это лишь подтверждали.

Далее я стал свидетелем одного занимательного разговора, в ходе которого этот самый наркоман по прозвищу Мимик, и патлатый худощавый парень лет двадцати немного прояснили сложившуюся вокруг меня ситуацию. Как оказалось, нежелательное внимание к моей персоне привлёк Бригадир. Осталось разобраться, что же это за Общество такое...

Далее, к компании присоединился видимо владелец этой мастерской, ранее копавшийся под капотом джипа. Это был невысокий и полноватый, но довольно широкий в плечах мужик лет за сорок. Он как раз двинулся за пивом, когда меня отвлекло лёгкое похлопывание по плечу.

- Знаешь, подслушивать нехорошо, - шепнула мне девушка с короткими белыми волосами и кукольным личиком, одетая в потёртые джинсы и растянутый полосатый свитер.

Впрочем, это сейчас я в деталях вспоминаю её облик, в то время как тогда я изрядно всполошился. Ещё бы! Ко мне давненько никто не мог подкрасться незамеченным на столь близкое расстояние. Из-за чего я неаккуратно дёрнулся, что послужило причиной моего обнаружения. Что удивительно, когда я огляделся вновь, то не нашёл никаких лишних девушек в непосредственной от меня близости. Впрочем, даже случившееся не стало причиной отказаться от намеченного плана, а именно, выяснить, кому и для каких целей я понадобился.

Следуя былому опыту, решил использовать старый трюк, заключающийся в том, чтобы заставить потенциальных противников не понимать, что вообще происходит. То есть поставить их в моё положение. Вывести из равновесия этого Наркомимика оказалось не сложно, стоило лишь намекнуть, что знаю о его способностях. Ну а дальше... дальше всё прошло почти по сценарию. Разве что за топор я схватился в порыве импровизации, чтобы смотреться более угрожающе. Ну и тот удар ножом исподтишка, принятый на Барьер, пусть и не стал для меня неожиданностью, но и уклониться я от него не успевал. Так что лучше уж один слой Барьера потерять, чем Усиляться без должной подготовки, ибо разрывы мышц и вывихи мне в таком случае обеспечены.

Пистолет у задрота, как метко охарактеризовал своего приятеля мой недавний знакомец, заставил поднапрячься, но Магическое Зрение помогло прояснить ситуацию - уж муляж-то от боевого оружия я всяко отличу. А вот последующий разговор дал мне много пищи для размышления. Это их Общество... Честно говоря, никогда ни о чём подобном не слышал. Возможно, про них в интернете что-нибудь найдётся, ещё Тёмка может что-то знать, стоит поспрашивать.

Но это всё в любом случае потерпит. Сейчас, когда я в полупустом вагоне возвращаюсь домой, меня терзает лишь один вопрос: что за девушка там была? Подкралась ко мне, шуганула и больше не показывалась. Она тоже из Общества?


Глава 6


Курсы оказания первой помощи, на которые я всё-таки затащил близнецов, проходили два раза в неделю после уроков в классе ОБЖ. Вёл их не преподаватель соответствующего предмета, а специально приглашаемый специалист из КОБ, то есть Комитета Общественной Безопасности, занимающегося тем, что делало МЧС в моём родном мире, но, исходя из местных реалий, поле их деятельности было куда шире, как и их полномочия. Так что обучал нас вполне квалифицированный профессионал-спасатель с медицинским профилем. Впрочем, наш препод по ОБЖ, Геннадий Палыч, так же был ветераном этой организации, за свою спасательскую карьеру повидавшим некоторое дерьмо, и теперь, уйдя в отставку, обучающим молодёжь выживать в этом суровом мире.

Вообще, курсы эти являлись абсолютно добровольным начинанием, и записаться на них можно было аж с седьмого класса, но до этого года ни я, ни близнецы, не ощущали необходимости в их прохождении. Ну, как говориться, пока гром не грянет... Родители мою инициативу горячо поддержали, причём не только мои. Как мне удалось выяснить, разговорив таки Тёмку, друзья раскрутили своих родителей на всё это дело, использовав в качестве аргументов не столько свой греческий опыт, сколько мою историю. Типа, нужно учиться защищать себя, пригодится в любом случае и всё такое. При этом Анька упирала на то, что она девушка и рукопашный бой ей не подойдёт, в отличие от... Тут Агариным старшим предстояло додумать самим, что же подойдёт их дочери, благо младшие прекрасно знали, что у их отца среди огромного числа знакомых есть и инструктор милицейского спецназа.

В общем, Анна таки дорвалась до желаемого. Хотя, если верить Артёму, она скорее нарвалась, ибо сенсей ей достался довольно жёсткий, если и делающий какие-то поблажки шестнадцатилетней девушке, то только по минимуму. Тем не менее, от самой Аньки я пока не услышал ни одной жалобы, настроена она была вполне решительно.

Честно говоря, такой обстоятельный и серьёзный подход близнецов меня одновременно и умилял и беспокоил. Сентябрь уже близился к концу, и они вполне вошли в ритм тренировок. Что-то мне подсказывало, что недалёк тот день, когда они соберутся выйти в "поле", где таких доморощенных героев с распростёртыми лапами дожидаются Изверги. Но чем я реально смогу им помочь? Не бегать же за ними постоянно с затрофеенным топором, отгоняя опасности? Это и им на пользу не пойдёт, да и меня излишне обременит. И вот тут мои мысли постоянно возвращались к Обществу Без Регистрации, на которое я умудрился нарваться, стоило только пойти в школу.

Должен заметить, что меня с той поры никто не преследовал и на контакт выйти не пытался. Ни человека-хамелеона, ни других подозрительных незнакомцев рядом больше не отиралось. Это могло говорить о том, что адекватные люди в Обществе всё же есть. И это было чуть ли не единственным, что я мог о них сказать. Судя по всему, это была маленькая, исключительно мрачногорская организация. В сети про них ничего конкретного найти не удалось, по ходу они не любили публичности. На сайте нашего филиала МАС она упоминалась, но не более. Даже Тёмка, который интересуется всем этим движняком с самого детства, не смог хоть чем-то меня порадовать.

Всем было известно, что Общество существует, и в него входят несколько известных Диких Героев Мрачногорска. Однако же сами эти Герои не спешили подтверждать, либо опровергать эти слухи. Тот же Бригадир не имел совершенно никакой связи с общественностью - с журналистами не пересекался, на вопросы спасённых им людей и случайных зевак не реагировал, так что и известно о нём было немногое. Лишь мне, подслушавшему разговор, удалось узнать о его предполагаемой связи с Обществом. Так сколько ещё Диких в него входят?

Мои собственные тренировки в течение этого месяца принесли определённые плоды. Число оболочек Астрального Барьера я смог увеличить до шести, уверенно держал полноценный Астральный Клинок и уже мог себя Усиливать. Немного, но теперь я вполне бы успел уклониться от того удара ножом, да тем самым утащенным топором, что я спрятал в ящик к дождевику, мог не особо напрягаясь размахивать одной рукой. Да, это немного, но ведь я только приступил к возвращению былой мощи. И если я хотел ускорить этот процесс, мне требовался ещё один немаловажный элемент развития, помимо медитаций и тренировок - практика!

А где и на ком лучше всего практиковаться? С этим я определился уже давно, ибо ответ очевиден: мочить Извергов в Закрытой Зоне. Но, совершенно ничего о ней не зная и не представляя на что способны населяющие её твари, соваться туда опасно. В результате, все мои идеи сворачивали на Общество. Оно могло дать мне то, что обычно зарабатывается ценой собственных ошибок, иногда фатальных - знания. Да, собственный опыт бесценен, но за него порой приходится слишком дорого платить. Это будучи Магистром, вездесущим и практически неуязвимым энергетом, я мог позволить себе подобные авантюры. Сейчас же я лишь в начале этого пути.

В Академии у нас никогда не было проблем ни с разнообразными противниками, ни с различными видами как одиночных, так и командных соревнований. Но и обеспечение нашей безопасности с лечением травм были организованы на должном уровне. Переломы сращивались за пару дней, а помереть во время тренировок можно было лишь будучи конченным идиотом и беспросветным неудачником одновременно, ибо на моей памяти ничего подобного не случалось. Хотя в Академии, как и во всяком уважающем себя учебном заведении с многолетней историей, слухов и легенд про накосячивших и случайно угробивших себя во время тренировок неофитов хватало.

Тут же и косячить особо не придётся, мне хватит одного сильного Изверга, неудачно попавшегося на пути. В общем, та же самая проблема, что в скором времени встанет и перед близнецами. Проблема, решение которой я вижу лишь в присоединении к Обществу, ибо альтернатива - самостоятельное скитание по Зоне с далеко ненулевым риском забрести не туда. Я понимаю, что не мне, человеку пролюбившему все перспективы магического мира ради саморазвития говорить о подобном, но в данной ситуации действовать самостоятельно было бы очень безответственно с моей стороны. Не только по отношению к собственным планам, которые, в случае неудачи, придётся воплощать в следующем мире, но и к своим друзьям, что доверились мне, и семье.

Именно поэтому я всё же позвонил по телефону, что был в переданной мне визитке. Собственно, кроме этого телефона и аббревиатуры ОБР там и не было ничего. Для этой цели использовал телефонную будку. В прошлом мире, с развитием мобильной связи, эти реликты минувшей эпохи попросту исчезли с улиц. Но здесь они стояли чуть ли не на каждом шагу. Монументальные ярко-красные будки с бесплатным дозвоном в Милицию, Скорую, Пожарникам, Спасателям и в МАС. Прикрыв рот рукавом, чтобы звучать глуше, я напомнил о себе и сообщил, что меня интересуют подробности. Судя по голосу, ответил мне тот самый патлатый парень из автосервиса, поэтому проблем с узнаванием не произошло. Он сказал, что я могу подъехать на одну из их постоянных точек сбора и переговорить с главным. Назвал адрес, по времени условились на пять вечера в ближайшую субботу. Отлично, как раз можно договориться с близнецами, чтобы прикрыли меня перед родителями. Мы с ними частенько подобное проворачиваем.

Прежде чем явить себя геройскому свету, пусть и в весьма ограниченном Обществе, следовало озаботиться каким-никаким костюмом. С тем, что мне нужно, я определился уже давно, оставалось это только приобрести, хотя я не был уверен, что мне хватит денег, и это несмотря на то, что какая-то сумма, благодаря природной бережливости, у меня была накоплена. Тем не менее, в пятницу после занятий я проехался до одного из крупнейших мрачногорских торговых комплексов. Там меня интересовал отдел спорттоваров.

Как я и рассчитывал, хватило мне лишь на простейший комплект мотоциклетной защиты. Черепаха, защита рук и ног, да мотоциклетные перчатки. Смотрелось всё это неказисто и громоздко, в лучших традициях отечественных производителей. Но, если верить словам консультанта, этот комплект был сделан из довольно прочного пластика. Дёшево и сердито, самое то, для мотоциклистов-новичков. Впрочем, дизайн волновал меня меньше всего, ведь я и не собирался выставлять его напоказ. Под уже проверенным в деле дождевиком эта защита наоборот добавит мне массивности и внушительности. Для сокрытия лица хотел прикупить маску для пейнтбола, но на неё денег уже не хватило. Ну ничего, пока можно обойтись капюшоном с шарфиком, а дальше - видно будет.

***

Это был театр. Старый, давно не работающий театр. Ни вывески, ни таблички с названием я не заметил, однако же, табличка с номером строения имелась, и она говорила о том, что пришёл я по адресу. Хотел было подняться на порог и постучать в двери главного входа, но меня окликнули из-за угла здания.

- Эй! - Парень из автосервиса помахал рукой, привлекая к себе внимание. - Сюда!

Когда я приблизился, он пояснил:

- Заходим со двора. Конспирация, все дела, ну ты понимаешь.

Судя по катастрофической нехватке информации по Обществу, одним использованием чёрного входа их конспирация не ограничивалась. Впрочем, развивать тему я не стал и просто молча прошёл за встречающим. В отличие от остальных встреченных мной сверхов, коих, признаю, было не так уж много, энергетические линии, сигнализирующие о применении сверхспособности, опутывали этого человека беспрестанно. Что в предыдущую нашу встречу, что сегодня. Значить это могло лишь одно - он пользуется своими силами прямо сейчас. Так как никаких внешних эффектов я не наблюдаю, способность как то влияет непосредственно на пользователя и, судя по его вполне естественному поведению, не доставляет ему никакого дискомфорта или иных неудобств. Ну, или он просто привык и смирился. В любом случае, с этим парнем следовало быть очень осторожным.

Вошли мы через неприметную дверцу с обратной стороны здания. Парень, только сейчас представившийся Виталием, провёл меня сначала по узкому тускло освещённому коридору, потом через несколько пустых подсобных помещений, пока мы не оказались в самом настоящем закулисье. Да, обратная, невидимая простому зрителю часть сцены, скрытая огромным занавесом.

- Главный ждёт в зрительном зале, - сказал мне Виталий, - иди на сцену.

- Что вы задумали? - Я сохранял молчание, пока мы шли сюда, но теперь всё стало слишком подозрительно.

Даже сейчас, на начальном этапе освоения Магического Зрения, я мог сказать, что за занавесом меня ждут двое: один и впрямь в зрительном зале, вероятно на первом ряду, второй же прямо на сцене, приветливо светит мне своей аурой.

- Заметил таки? Любопытная у тебя сила, - тут же сделал закономерный вывод Виталий. - Ну что же, раз сюрприза не получилось, расскажу. Ты связался с нами вероятно полагая, что Общество может быть тебе полезно. Это хорошо, ведь именно для этого оно и создавалось. Однако же мы, в свою очередь, должны знать, чем можешь быть полезен Обществу ты. Что ты можешь, и кто ты по жизни. Не пойми не правильно, мы не собираемся разоблачать твою анонимность, если ты сам этого не захочешь, но нам необходимо узнать, на что ты способен и убедиться в твоей... состоятельности как Героя, прежде чем раскрывать какие-либо детали. Считай это не проверкой, а чем-то типа собеседования.

- Вы всех так собеседуете?

- Лишь тех, кто пока ничем не прославился и не может подтвердить свою "героичность", - Виталий изобразил кавычки пальцами, - реальными делами. Так что иди, судя потому, что ты показал в прошлую нашу встречу, не думаю, что у тебя возникнут проблемы.

Я рассчитывал на более тёплый приём. С другой стороны - с чего бы это? Обо мне действительно никто ничего не слышал, а единственный раз, когда я в принципе засветился, если не считать моё дорожное приключение, то первым делом отметелил членов этого самого Общества. Так что их желание меня проверить было вполне естественным и не противоречило как здравому смыслу, так и моим собственным интересам. Действительно, меня же не паспорт показать просят?

Пройдя за занавес, я предстал перед зрительским залом вполне приличных размеров. Ряды пустующих сидений терялись в темноте, освещена была лишь сцена, посреди которой я стоял. Никогда не считал себя особо эмоциональным человеком, но сейчас, оказавшись на театральных подмостках, я ощутил некое волнение. Мда, это уже не собеседование, а пробы какие-то. И человек, организовавший их, явно умеет выбивать из колеи.

Как я и предполагал, один из двух замеченных мной сверхов расположился на кресле в центре первого ряда. При моём появлении он поднялся и дружелюбно развёл руки в стороны.

- Позволь поприветствовать тебя в нашей скромной обители, Таинственный Незнакомец! - Громко и чётко, хорошо поставленным приятным голосом произнёс он.

Это был высокий худощавый мужчина средних лет в чёрном смокинге с белой бабочкой и с белым же шарфом, свисающим с его плеч чуть ли не до самого пола. Верхнюю половину его лица скрывала белая театральная маска. Не самая лучшая маскировка, как по мне. Интересно, по Закрытой Зоне он прямо так и расхаживает? Или он не по этим делам? Неважно, сейчас стоит сосредоточиться на происходящем.

- Меня называют Постановщик, и, на данный момент, я исполняю обязанности главы Общества Без Регистрации, - представился он. - Надеюсь, ты не обидишься, если мы перейдём к тому, ради чего ты пришёл, немного позже. Видишь ли, наш товарищ, Егерь, хотел бы проверить твою решимость получить ответы на свои вопросы.

Из темноты на освещённое пространство вышел человек, одетый в штаны и куртку цвета хаки, чьё лицо было спрятано под обычной тёмно-зелёной балаклавой. Забавно, но как я успел заметить, пока что все встреченные мной мрачногорские Дикие не особо заморачивались с костюмами. В отличие от своих зарегистрированных коллег. Мне, как человеку, выбравшему основной деталью костюма старый потрепанный плащ, импонировал такой подход.

- Удиви меня, - произнёс этот зелёный человечек и попёр на меня.

Должен признаться, он был хорош. Намного лучше меня на данный момент. Пусть не мастер боевых искусств, но уверенный и техничный боец. Он теснил меня к краю сцены, и пока я ничего не мог ему противопоставить, либо уворачиваясь от его ударов, либо принимая их на жёсткие блоки. Сняв для рукопашной Барьер, я в полной мере ощущал силу его ударов. Хорошо хоть вовремя купленная защита, да толстая кожа дождевика, хоть как то их ослабляли. Ну и, конечно, моё Видение с Усилением так же шли в ход, позволяя мне держаться. Уверен, месяц назад, окажись в той мастерской этот мужик, он замесил бы меня, не особо напрягаясь.

Можно было бы сразу выдать ему ответочку Астральным Клинком, которого противник даже заметить не сможет, однако ведь и он пока не продемонстрировал своих сил, ни разу их не задействовав и не выходя за рамки человеческого предела. Что это, пренебрежение или провокация? Типа, кто первый задействует свои способности? Чтож, можно и принять вызов. За всё время боя мой противник уже открылся пару раз, но у меня не было уверенности, что это не ловушка, и я проигнорировал эти моменты. Теперь же, оказавшись у края сцены и уйдя в глухую оборону, я уже сам сознательно открылся, давая возможность Егерю сбросить меня вниз. И он не преминул этой возможностью воспользоваться... чтобы в следующий миг быть опрокинутым на сцену мощным ударом в корпус. Мой расчёт на то, что он не ждёт от меня контратаки, оказался верен, итог передо мной, распластался на сцене.

- Удивил, - констатировал Егерь, приподнявшись на локте и потирая ушибленные рёбра, - теперь моя очередь.

На его руках были перчатки с обрезанными пальцами. И, прежде чем встать на ноги, он прикоснулся кончиками пальцев обеих рук к деревянному настилу, что покрывал сцену. Его руки будто корой покрылись до самых плеч, из локтей выросли острые ветви, а кисти стали напоминать когтистые деревянные лапы. Определённо, стоило прихватить с собой тот топор. Тем не менее, способность очень любопытная. Интересно, он так только с деревом может?.. Нет, не стоит отвлекаться на пространные мысли во время боя, следует и самому стать серьёзнее.

Надеясь на моё мнимое замешательство, Егерь подскочил вплотную, нанеся два размашистых удара обеими руками. Которые схлопнули два слоя вновь поставленного Барьера. Наверняка, не такого он ожидал, рассчитывая, что я стану уклоняться и закономерно свалюсь со сцены, однако же, теперь пришла моя очередь использовать замешательство противника. Это был классический хук справа под одномоментным Усилением. Не скажу, что его прямо снесло, но на пару метров он от меня отлетел. И вновь поднялся на ноги далеко не сразу.

- Сильно, - помотав головой, признал он, после чего начал... деревенеть, с ног до головы покрываясь корой из которой торчали острые сучья. Ноги его стали напоминать стволы деревьев с выдранными из земли корнями, а голова украсилась ветвистыми рога... в смысле ветвями, разумеется, ветвями! Хе-хе...

Не знаю, как далеко он собирался зайти в своих метаморфозах, однако же, его остановили одиночные, но весьма бурные аплодисменты. Обернувшись через плечо, я увидел рукоплещущего Постановщика.

- Браво! - Выкрикнул он. - Какой накал! Какая экспрессия! Я серьёзно Егерь, завязывай с этим!

Мой спарринг-партнёр проворчал нечто маловразумительное - его в буквальном смысле одеревеневшее лицо выдавало ну очень невнятные звуки - после чего, медленно переставляя своими чурбачками, он убрёл за занавес. В Магическом Зрении я видел, как спеленавшие его с ног до головы, ярко сияющие энергетически линии, начинают понемногу тускнеть и рассасываться.

- Надеюсь, мой коллега тебя не слишком испугал в таком виде, - произнёс лидер Общества, ловко забравшись на сцену, и встав рядом со мной. - В этой форме он несколько... туговат. По всем статьям. Зато сдвинуть его с места чрезвычайно сложно. Видно не понравилось ему над сценой летать, решил пустить корни.

- Это было впечатляюще, - признал я, решив не реагировать на плоские шуточки этого субъекта.

- Воистину так, - поддержал меня Постановщик, - но и ты впечатлил нас не меньше. Признаюсь, я так и не разобрался, в чём заключаются твои способности.

- Я могу предвидеть удары, - приоткрыл одну из граней Видения я. Ничего секретного в этом не было, разобрав бой с Егерем, они наверняка пришли бы к такому выводу сами.

- Полагаю, это не всё, - предположил главный, на что я лишь пожал плечами. - Ладно, идём. Как говорила моя тётушка из Одессы, поговорим за дела.

На этот раз меня привели в более обжитую часть театра. Ранее здесь, скорее всего, располагалась администрация. Большая светлая комната обставленная, как уютная гостиная.

- Прошу, - Постановщик устроился в вычурном кожаном кресле, указав на диван, стоящий напротив. - Чувствуй себя, как дома.

Я уселся прямо по центру, упёршись руками в колени. Не то, чтобы дома я делал именно так, но сейчас лучше было вести себя поувереннее. И понаглее. Этот тип явно использовал всякие психологические уловки, чтобы заставить собеседника чувствовать себя неловко. Ведь здесь есть и стол со стульями, разместившись на которых мы бы оказались как бы в равном положении. Но он выбрал для себя именно это пафосное кресло, предложив мне этот простенький, будто специально для всяких посетителей и просителей сделанный диван. Вот и пришлось выкручиваться, принимая позу, менее всего соответствующую тому, что приняты среди подчинённых, представших пред очи всемогущего начальства.

- Итак, тебя интересует возможность присоединиться к нашему Обществу? - закинув ногу на ногу, спросил Постановщик.

- Да, - прямо ответил я. - Как и то, что от меня для этого потребуется.

- Ничего, что могло бы стать препятствием нашему сотрудничеству, просто нужно быть Обществу полезным.

- Слишком размытая формулировка, - отметил я.

- Действительно, - согласился со мной Постановщик. - В таком случае, начну, пожалуй, с тех далёких времён, когда трава была зеленее, а колбаса - вкуснее. То есть, до того злосчастного прорыва Извергов в шахтах и появления Закрытой Зоны. Тогда Мрачногорск был городом-сказкой, городом-мечтой, в котором процветали промышленность и искусство. В который шли заказы и съезжались артисты со всего нашего необъятного Союза. В котором хотелось жить и растить детей!

- И что бы могло пойти не так? - Хмыкнул я.

Этот человек подобно моим родителям, учителям и просто знакомым взрослым, помнил те времена. Отец с мамой пусть и не часто, но достаточно регулярно поминали их, причём в эдаком грустно-ностальгическом ключе. Настроение Постановщика показалось мне похожим.

- К сожалению, друг мой, в данном случае твой сарказм уместен как никогда. Вторгнувшиеся изверги не просто захватили шахты и уничтожили нашу промышленность. Они растоптали нашу Мечту! Мечту жить в одном из самых передовых городов мира! Со временем Мрачногорск мог бы стать не просто региональным центром, как сейчас, а третьей - промышленной - столицей страны! Но случилось то, что случилось, все выжившие специалисты разъехались по новым объектам, сюда нагнали армию, увеличили контингент МАС, отгородили часть города оцеплением, не решив проблему кардинально.

- Цирк сгорел, и клоуны разбежались, - вспомнилось мне название фильма, снятого в конце девяностых в моём родном мире.

- Точно подмечено, друг мой, - кивнул Постановщик. В данной реальности подобного, разумеется, не снимали. - Без перспектив и Мечты мы стали... обычными. Очередной город, каких много на карте, пусть точечка и пожирнее. Для страны мы важный торговый и транспортный узел, но не больше. Даже добываемая нами руда идёт по этой категории. Для армии мы один большой укрепрайон. Для МАС - тренировочный полигон для героев. Ты знал, что к нам в Закрытую Зону иногда даже героев из-за границы привозят? Об этом не рассказывают в новостях, хотя стоило бы.

- Так причём тут Общество?

- После того, как грянуло, несколько не самых слабых сверхов - и я в том числе! - помогали очищать улицы от Извергов, искать пострадавших и оказывать им посильную помощь. Так мы и перезнакомились. А когда отгремело, и стало окончательно ясно, что к чему, мы собрались вновь и образовали Общество Без Регистрации. Конечно, те, кто слышат это название, в первую очередь думают, что нам не нравится система МАС и мы, таким образом, составляем им некоторую не связанную с Подпольем оппозицию. И это лишь отчасти правда. С самого начала Общество было создано лишь с одной определённой целью - вернуть жителям Мрачногорска их Мечту!

- Звучит амбициозно. И утопично.

- Знаешь, - вдруг усмехнулся Постановщик, - а ведь ты либо ещё очень молод, либо приехал сюда не так давно. Иначе бы, ты понял наши стремления. В любом случае, от рядового члена Общества требуется не распространяться об Обществе в СМИ и интернете, а так же стараться делать город лучше и безопаснее. Среди нас есть и идеалисты, что стремятся защитить человечество от Извергов, и довольно корыстные люди, просто пытающиеся реализовать свои сверхспособности с пользой для себя, и адреналиноманы, таскающиеся в Зону, как на сафари, и восторженные детишки в поисках славы. Мы привечаем всех. Даём возможность самореализоваться и послужить на благо города, не зависимо от первопричины. Ты, верно, думаешь, что наша затея подобна сизифовому труду. Не спорю, дело может затянуться на многие годы, но подвижки уже есть. Не буду вдаваться в конкретику, скажу лишь, что они достаточны для веры в успех.

- Вы как то контролируете членов Общества?

- Я совру, если скажу, что нет. Но мы всё же не МАС, чтобы что-то запрещать. Иногда мы просто не рекомендуем.

- И что же вы не рекомендуете?

- Например, не рекомендуем самостоятельно контактировать с бандами Подпольщиков. Как и любые криминальные структуры, они деструктивно влияют на ситуацию в городе. Впрочем, совсем уж негативно к Подполью, подобно масовцам, мы не относимся, и у нас имеются собственные проверенные контакты с полезными людьми из этой среды.

- Торговцы, скупщики и медики? - Предположил я.

- В том числе. Ещё вопросы?

- Если я соберусь в Закрытую Зону, у кого мне искать совета? - Задал я наиболее актуальный для меня вопрос.

- Когда, - выделил это слово главный, - ты туда соберешься, мы назначим тебе сопровождающего, который всё тебе расскажет и покажет прямо на месте. За одну ходку ты всего необходимого не узнаешь, поэтому готовься работать в паре какое-то время. Ещё что-нибудь?

- На данный момент я узнал всё, что хотел.

- То есть, ты в деле? - Уточнил Постановщик.

- Да, - уверенно ответил я.

Не то, чтобы я испытывал эту самую уверенность, но это не мешало мне её демонстрировать, всё же иных подходящих альтернатив я не видел.

- Отлично! В таком случае, может быть, скажешь, наконец, как тебя называть? Или ты пока не выбрал себе имя? Если так, то советую поторопиться, а то его могут выбрать за тебя, и не факт, что оно тебе понравится.

- Личный опыт? - Поинтересовался я.

- О, у меня другая история! Я хотел назвать себя Маэстро, но оказалось, что один уже есть. Как и прочие Великолепные, Совершенные, Удивительные и многие другие Маэстро. Поэтому я стал тем, кем стал. Но не думай, что мне неизвестны случаи с выбранными не самими Героями именами. Вот, к примеру, Семёныч, которому ты настучал по лицу. Он умеет склеивать вещи, а потому его в момент прозвали Моментом. Он ненавидит это имя, поэтому кроме как Семёнычем его никто не называет.

- Ветролов, - впечатлившись рассказанным, выдал своё давнее прозвище, данное мне одним из профессоров Академии за любопытство и неуёмность по части древних знаний, ценность которых считалась крайне сомнительной. Как это обычно водится, мои сверстники его подхватили и называли меня так до самого выпуска. А потом я стал Исследователем, и тот же профессор поражался собственной прозорливости в отношении меня.

- А что? - Развеселился Постановщик. - Парусность твоего костюмчика позволяет. Кстати, не хочешь имидж сменить? У нас тут костюмерная есть, там много разного барахла осталось, вдруг что приглянётся.

- Я подумаю, - угрюмо буркнул я.


Глава 7


Они все были разными. Мужчины и женщины, люди в возрасте и практически дети. Кто-то в костюмах со скрытыми лицами, кто-то, подобно знакомым мне Максу, Виталию и Семёнычу, в совершенно обычной одежде. Но всех их, за исключением тех, с кем я успел познакомиться, объединяло одно - заинтересованные, либо настороженные взгляды, что они периодически кидали в мою сторону. И их вполне можно было понять, ведь я был среди них новичком, да и костюмчик имел довольно своеобразный.

Да, я всё же согласился на вчерашнее предложение Постановщика побродить по их костюмерной. Не столько из желания сменить образ, сколько из простого любопытства. Это же самая настоящая театральная костюмерная, здесь должно быть много крутых штук! Реальность, как обычно, оказалась куда более прозаичной - просто плохо освещённое помещение с кучей развешенных костюмов, укрытых полиэтиленовыми чехлами и слоем пыли на них. В общем, желание рыться там у меня пропало сразу же, стоило только туда попасть. Зато огромный шкаф с различным реквизитом я осмотрел с интересом. Бутафорские шпаги и пистоли, подсвечники и посуда, отдельные полки с разнообразными шляпами и масками. Как раз среди последних я и обнаружил то, что мне приглянулось.

Скрывающая всё лицо светлая, чуть пожелтевшая маска из материала, напоминающего... какую-то кость. Вокруг довольно широких, дающих отличный обзор, прорезей для глаз имелись узоры, переходящие на затемнённую лобовую часть. По бокам маски на месте щёк змеились трещинки, создавая впечатление жутковатой ухмылки. Встав спиной к сопровождающему меня Виталию, примерил находку, а когда повернулся к нему, тот даже отшатнулся. И не мудрено, когда я разглядывал получившийся образ в покрытом патиной старом зеркале, что стояло неподалёку, то вынужден был констатировать, что на Героя, пусть и Дикого, я в этом костюмчике не тяну совершенно. Смотрюсь скорее каким-то маньяком из подросткового американского ужастика. Только топора и не хватает... мда.

- Знаешь, - сказал мне Постановщик, увидев, так сказать, законченный образ, - костюм играет в нашем деле не последнюю роль. Он как вывеска, сразу даёт людям понять кто перед ними. Герои с Эмблемами зашли в этом намного дальше, ведь им необходимо привлекать к себе внимание, делать свой образ ярким и запоминающимся. У нас с этим обычно попроще, хотя исключения имеются. Но... ты уверен? На мой вкус, смотрится излишне мрачно и агрессивно.

- Мне нравится, - пожал плечами я.

Я изначально не собирался становиться Диким ради народной любви или признания. И тем более не для того, чтобы завести собственный фанклуб. Так что если этот костюмчик поможет мне избежать внимания потенциальных почитателей, я буду только рад.

Покачав головой, Постановщик уведомил меня, что завтра здесь состоится сходка членов Общества. Он предупредил, что обычно собирается довольно много народу из действующего состава, и посоветовал мне на ней присутствовать. Следовало представить меня коллегам и подобрать мне наставника-напарника, который, дословно его цитируя, "подобно Вергилию проведёт тебя по кругам нашего мрачногорского Ада".

И вот, день спустя, я снова в театре с любопытством рассматриваю пришедших. Всего их собралось десятка три, не больше. Из знакомых, лишь главный с Егерем, да троица из автомастерской. Но ни Бригадира, ни ту девушку-альбиноса я среди присутствующих так и не увидел. Тем не менее, примечательных личностей тут хватало и без них. Чего стоит один только парень, одетый в стимпанковом стиле, или девушка в серебристом облегающем конькобежном костюме, только на роликах вместо коньков и в глухом чёрном шлеме. Машинариум и Пуля, как позже просветил меня Виталий.

- Приветствую вас, друзья! - Громко произнёс Постановщик, привлекая к себе внимание.

Собрались мы в той самой "гостиной", где вчера произошёл наш разговор, благо она была достаточно просторной, чтобы всех вместить.

- Прежде всего, позвольте представить вам нашего нового товарища, - я поднялся со своего места, позволяя получше себя разглядеть, - его зовут Ветролов.

Чувствовать на себе взгляды стольких людей, обладающих невероятными способностями, было... волнительно. Уверен, будь сейчас на моём месте вон тот узкоглазый паренёк в классическом костюме японского школьника и с маской в виде оскаленной пасти, закрывающей нижнюю часть его лица, он бы наверняка поклонился и выдал что-то типа "Позаботьтесь обо мне!". Ну, или нет, если он не настолько вошёл в образ. Я же просто молча кивнул и сел обратно.

Далее Постановщик огласил ряд новостей, которые посчитал достойными внимания членов Общества. Как, например то, что Подпольная группировка Горцев - думаю, понятно, откуда эти горячие парни понаехали - открыла сезон охоты на Извергов зелёного и жёлтого уровней опасности для участия в боях на Арене. Связываться с этим главный не рекомендовал и призывал к осторожности в случае встречи с такими вот охотниками, особенно если они уже успели кого-нибудь поймать. Подпольные сверхи-наёмники в большинстве своём никогда не отличались терпимостью по отношению к Героям, и не важно будь они при Эмблемах, либо же Дикими. Остальные сведения, за сбор которых, как я узнал, отвечал Браузер, он же - Виталий, были примерно в подобном ключе. Так же он не забыл упомянуть о моём намерении вплотную познакомиться с Зоной, и что нужен человек, который поможет мне не быть там съеденным.

Когда он закончил, началось общение по интересам. Я так же не остался обделён вниманием присутствующих. Первыми подошли тот самый ОЯШ с парнем в тёмно-синем костюме химзащиты и с каким-то футуристичным подобием респиратора на лице.

- Акума, - коротко поклонился "японец".

- Привет, я - Токсик, - поздоровался второй.

- Ветролов, - произнёс я.

Из-за маски мой голос звучал уже не так глухо как раньше с шарфом, но ощущался он несколько глубже, чем был на самом деле.

- Значит, собираешься в Зону? - Тут же взял быка за рога Токсик, на что я лишь кивнул.

- У нас тут вроде как команда, - Токсик замялся, - была. Наша напарница недавно отвалилась, но ты не думай! Она просто переехала в другой город с родаками...

- Токсик-кун, полагаю это лишние детали, - перебил его Акума.

- Да, точно, звиняй, - он поскрёб закрытый капюшоном затылок, - так вот, теперь мы ищем третьего, желательно на постоянку.

Вздохнув, Акума закатил глаза. Кстати, разрез их не походил на японский, скорее всего этот Обычный Японский Школьник являлся бурятом, либо казахом. И не факт, что он был школьником, хотя тут уж хрен разберёшь.

- Мы ни на чём подобном не настаиваем, Ветролов-сан, - перехватил инициативу он. - Для начала мы бы могли сходить на несколько вылазок вместе, познакомить вас с Зоной, присмотреться друг к другу. А после можно и о работе в команде подумать.

- Что, неудачники, уже вербуете новичка в своё Героическое теперь уже не-трио? - К нам подвалил, по-другому и не скажешь, довольно занятный, пусть и хамоватый персонаж.

Начать следует с того, что одного лишь взгляда на него мне хватило, чтобы понять, насколько неоригинальным я оказался в выборе снаряжения. Этот парень - да именно парень, не знаю уж, кто под маской, но на зрелого мужика он точно не тянет - был упакован в крутую мотоциклетную защиту с красной подсветкой и маску для пейнтбола, украшенную узором в виде красных же молний. В этой экипировке он смотрелся как какой-нибудь солдат будущего, только без бластера.

- Чувак, - обратился он ко мне, - ты с ними не связывайся, хорошему не научат.

- Ты, что ли лучше научишь? - огрызнулся Токсик, Акума поддержал его мрачным взглядом, брошенным на подошедшего.

- Не-не-не, даже не думайте, этого нубаса мне на шею вам не повесть, - тут же открестился он и вальяжно прошествовал дальше.

- Вот так всегда, - пожаловался Токсик, - придёт, вбросит и свалит.

Это да, тролль интернетный, классический, вне естественной среды обитания.

- Не обращайте внимания на Разрядника, - согласился с напарником Акума. - Тем более, что кооперироваться с ним очень проблемно. Но мы отвлеклись. Что вы думаете о нашем предложении?

- Вы меня в первый раз в жизни видите, откуда такой интерес?

- Эт всё Егерь, - с ходу выложил Токсик. - Знает ведь, что у нас некомплект, вот сегодня и предложил к новичку присмотреться.

- И? - Немного не догнал я.

- Ну, он же крут! Кого попало, не посоветует!

- Действительно, - поддержал его напарник, - Егерь-сан один из старожилов Общества и очень сильный боец. Он лично проверяет каждого новичка и редко кому даёт такие рекомендации.

- А поподробнее можно? - уточнил я.

Не то, чтобы меня интересовало чьё-то мнение, но узнать, что думает о моей подготовке один из сильнейших, как я только что узнал, бойцов Общества было небезынтересно.

- Он сказал: "Крепкий, справится", - подражая вкрадчивой манере речи моего вчерашнего противника, процитировал Токсик.

- И всё?

- Этож Егерь! - Тоном, будто это всё объясняло, ответил он.

С этим не поспоришь. Вот интересно, если репутация Егеря именно такая, как мне сейчас описали, можно ли рассматривать его рекомендацию в обратном ключе? В смысле, не стал бы он советовать меня откровенным неумёхам? На первый взгляд парни не внушали, но кто знает, на что они способны? К примеру, Акума рассуждает о боевой подготовке Егеря явно со знанием дела, но вряд ли он просто боевиков пересмотрел, скорее всего, действительно разбирается в вопросе. Ну а Токсик... его имя и экипировка наводят на мысли об использовании им в качестве оружия отравляющих веществ. Пусть это пока лишь домыслы, но если они окажутся верны, подобный противник - не подарок.

Перед тем как окончательно что-то решать, выцепил Постановщика и прямо спросил его насчёт компетентности этих двоих.

- Они орудуют в Зоне уже года полтора, - медленно, явно припоминая, произнёс главный, - и ни одной серьёзной травмы за это время. Конечно, лидером их группы всегда была Вьюга, но и без неё они уже третий месяц неплохо справляются. Так что, если тебе интересно моё мнение, не сомневайся, ребята они надёжные и очень осторожные, куда не стоит соваться - не заведут, и в беде не оставят.

***

Как совместить геройскую и повседневную жизнь? Полагаю, всё строго индивидуально и никто универсального ответа не даст. Для меня оптимальным временем для вылазок могли стать лишь выходные дни. Нет, серьёзно, не после школы же заниматься подобным? Мало того, что общественным транспортом добираться до Зоны не меньше сорока минут, так ещё и случиться там может всё, что угодно, так что лучше иметь в запасе целый день. Отсюда возникает необходимость как-то прикрыть мои отлучки перед родителями. Близнецы могли помочь с этим раз, другой, но и только. Глядишь, и сами начнут неудобные вопросы задавать. Так же, алиби могло обеспечить Общество, но для этого пришлось бы раскрывать личность, ведь на безликого ноунейма документ не напишешь. Поэтому, это также был не вариант.

После всестороннего обдумывания, решил в первое время изобразить из себя стеснительного парня, нашедшего себе девушку и на выходных же с ней встречающегося. Почему именно стеснительного? Ну, это для того, чтобы реагировать на закономерный родительский интерес смущённым видом и нелепыми отговорками. Дескать я вам лапши на уши вроде как навешал, но оно и без того понятно, что к чему. Да - сложно, да - недолговременно, но, надеюсь, позже смогу придумать что-то поубедительнее, а пока... собрав вещички я отправился туда, где меня условились подождать Токсик с Акумой. В прошлое воскресенье мы всё же пришли к согласию и назначили первый совместный выход на следующую субботу, то есть, на сегодня.

Учитывая уже вовсю разошедшуюся осень, костюм мой, если не одевать маску, смотрелся вполне цивильно. Ко всему прочему, я всё же дополнил свою амуницию каким-никаким, но оружием, а именно - трофейным пожарным топором. Штука это была серьёзная, увесистая, а главное - не требующая особой выучки при использовании. Ну и, закрепив его под плащом, он был практически не заметен, если я не пытался садиться. Взять я его решил лишь с одной целью, чтобы иметь возможность наносить Извергам непосредственный физический урон. Не с кулаками же на них бросаться? Вот и приспособил трофей к делу.

Нет, Астральный Клинок штука отличная, никаких сомнений тут быть не может, вот только, как я уже отмечал, наносит непосредственный урон он лишь Астральному Телу, а потому имеет в использовании множество нюансов. Например, чтобы орудовать им с максимальной эффективностью, следует бить в определённые энергетические узлы Астрального Тела. Попал в один - жертва сразу же скончается, в другой - мгновенно потеряет сознание, в третий - словит паралич, а поражение четвёртого заставит её испытывать адские муки. И это только негативные эффекты, таким способом ведь и союзников немного взбодрить можно! И всё бы ничего, если бы я мог эти самые узлы различать. А так - моё Видение ещё недостаточно развито для этого. И если расположение узлов на человеческом Астральном теле я более-менее помню, то с Извергами придётся действовать наугад, а ведь они ещё и разные все. В общем, клинок - дело не такого уж далёкого будущего, надеюсь, походы в Зону позволят мне его приблизить.

***

Закрытая Зона встретила меня довольно постапокалиптичным пейзажем. Нет, никаких радиоактивных пустошей, населённых мутантами и гигантскими скорпионами. Полнейшее опустошение и запустение - вот что первым делом бросалось в глаза. Безлюдные улицы, дома с чернеющими оконными проёмами, следы гремевших здесь сражений типа борозд на асфальте, выкорчеванных фонарных столбов и куда более существенных разрушений. Обрушенная стена пятиэтажки красноречиво сообщала о том, насколько жарко здесь было во время прорыва Извергов.

- Это было не сложно, - заметил я своим проводникам, ожидая, что пробраться сюда будет на порядок труднее.

- Оцепление больше сосредоточено на том, чтобы не выпускать отсюда Извергов, чем на контроле шныряющих тут сверхов, - объяснил Токсик. - Хотя борзеть всё же не стоит. Впрочем, если у тебя возникнут проблемы с Извергами, которые сам не потянешь, смело дуй до ближайшего блокпоста военцов, они помогут отмахаться.

- Да, наверное, ещё и "спасибо" скажут, - скептически хмыкнул я.

- Что они скажут - не важно, главное, что не сожрут, - ранее шутливый тон Токсика резко сменился и стал предельно серьёзным.

- Логично, - вынужден был признать я.

- В принципе, если ты не прёшь с собой ничего запрещённого, можешь выбираться из Зоны и через проходы, организованные военными, но только будь готов к досмотру и сканированию.

- И что запрещённого отсюда можно вынести? - Заинтересовался я.

- Части тел Извергов, целые туши Извергов, пойманных живых Извергов, предметы, принадлежащие более-менее разумным Извергам, - начал перечислять Токсик. - За всё это неплохо платят чёрном рынке. Например, китайцы очень ценят извергскую требуху, а крафтеры - всякие рога, клыки, когти, и прочие кости со шкурами. Ещё коллекционеры всякое заказывают.

- И как спрос?

- По ночам, когда Изверги наиболее активны, тут не протолкнуться от Охотников и Свежевальщиков, - вступил в разговор молчаливый Акума. В отличие от напарника, он захватил с собой некое оружие, что таскал в чехле за спиной.

- И их сюда пропускают?

- Они заходят со сторон, где сильно влияние Подполья. Там у них и подкопы собственные до Зоны есть и даже пункты приёма и хранения скоропортящегося товара. Ну и, конечно, на них особо не наседают потому как они всё же существенно сокращают поголовье Извергов. Масовцы то на мелочь особо внимания не обращают.

- Если попадается что интересное, то мы и сами не прочь донести до такого вот пункта, - признался Токсик. - Платят там только наличкой, да и Общество, в целом, уважают.

- То есть, наши сюда на промысел ходят? - Опешил я.

- Некоторые - да. Но многие просто, если случай подворачивается. Конкретно мы тут ради зачистки - не место этим тварям в городе. Им вообще в нашем мире не место. Думаешь, только из-за бдительности МАС прорывов давно не было? Так вот, хрен там! Если бы не Дикие с подпольщиками, тут бы уже столько Извергов развелось, что ни одно оцепление бы не помогло!

- Успокойся Токсик-кун, - осадил распалившегося напарника Акума, - не на прогулку вышли.

Далее продвигались в тишине и напряжении. Всё же этот крайний район Зоны пусть и считался относительно спокойным, но это лишь значило, что здесь сложно наткнутся на Изверга выше желтого уровня опасности. Но сложно, не значит - невозможно. Да и сама классификация по цветовым уровням была моментом во многом спорным и не однозначным. Тем не менее, это была общепринятая классификация.

Если коротко, то монстры низшего, зелёного уровня опасности могли представлять угрозу лишь для обычных, мирных людей. Хоть немного тренированный вооружённый человек без проблем с ними справится. Если, конечно, целей не слишком много, как тех же Гоблинов из Старых Шахт, Орду которых, что так изменила Мрачногорск единственным набегом, приравняли впоследствии аж к красному уровню.

Желтоуровневые монстры считались опасными и для Героев. Пусть начинающих и не опытных, но всё же. Эти монстры не могут крушить дома и кидаться машинами, но их разрушительный потенциал уже достаточно велик. Загонщик, что напал на нашу машину, скорее всего, был желтоуровневым.

Изверги оранжевого уровня опасности - уже настоящее бедствие для всего города, которое нельзя недооценивать. Прорвавшись в жилые районы, они способны нанести много вреда и собрать приличный урожай жертв, прежде чем их остановят. Именно на этой угрозе сконцентрировала своё внимание Ассоциация, когда речь идёт о Зоне, ибо время от времени из её глубин выходят такие вот монстры.

Красный уровень - это локальный конец света. Это разрушенные города и разорённые страны. Когда Орда обрушилась на Мрачногорск, нам всем очень повезло, что её сумели вовремя остановить, иначе одним городом дело могло не ограничиться. Но ценой спасения большей части мирного населения стали ужасающие потери, как у военных, так и среди Героев, будь они с Эмблемами, либо же Дикими. Судя по тому, что говорил Постановщик, непосредственно в самом сражении за город он не участвовал, зато помогал разгребать дерьмо после случившегося, коего должно было остаться не мало.

Последний, чёрный уровень опасности - уже натуральный апокалипсис, если не удастся вовремя уничтожить угрозу. Тут уже подтягиваются самые крутые Герои со всего света, и это не говоря об участии армий с бомбами наперевес и просто всего, что может если не остановить, то хотя бы замедлить монстров подобного уровня. Подобное нападение произошло лишь один раз за всю мировую историю, в восемьдесят девятом году прошлого века, и получило название Бразильская Жатва. С тех пор нет у нас ни Бразилии, ни Боливии, ни Перу, а на территориях, по которым прошлась стая Саранчи, теперь даже Изверги не плодятся. Огромные насикомоподобные монстры подчистую опустошили изрядный кусок Южной Америки, оставив после себя вместо тропических красот лишь унылую серую безжизненную пустошь.

- Стой, - скомандовал тем временем Токсик, - нужно проверить тот двор, там постоянно что-то заводится.

Он указал на проём между домами через дорогу.

- Я посмотрю, - ответил ему Акума и, будто стелясь по земле, короткими перебежками направился в ту сторону и довольно быстро скрылся из виду. Впрочем, отсутствовал он так же не долго, а вернувшись, сообщил: - два Страуса.

- Зелёные, - сообщил Токсик, глянув на меня: - попробуешь? А мы подстрахуем.

- Давай, - согласился я, доставая из-под плача топор.

- Ты это серьёзно?! - Вытаращился на меня Токсик, после чего переглянулся с напарником: - Он это серьёзно?!

ОЯШ только головой покачал.

- А что такого? - пожал плечами я, поудобнее перехватывая топор.

- Да ты... а, забей... - махнул рукой Токсик. - Короче, запомни - берегись их атаки клювом, Страусы могут выстреливать башкой, у них очень длинная и гибкая шея.

- Это их слабое место, - добавил Акума.

- Понял, - кивнул я и отправился ко входу во двор.

Страусы оказались довольно занятными животинами. Короткое тело на четырёх длинных лапах и голова с мощным зазубренным клювом, на шее, действительно напоминающей страусиную. Ну... это были определённо не самые стрёмные из виденных мной существ. Собравшись, я крадучись двинулся вперёд. Двор был довольно просторным и Изверги расположились на месте, что когда-то было детской площадкой, о чём говорила проржавевшая, валяющаяся на боку горка. Моё приближение не осталось незамеченным, Страусы обнаружили меня довольно быстро. Поняв, что подкрасься не получится, быстрым шагом направился к врагам. Те, в свою очередь, мерзко разклекотались и кинулись в мою сторону.

Первый домчавший до меня Изверг с ходу атаковал клювом именно так, как и описывал Токсик, но, будучи предупреждённым, увернуться оказалось несложно. Вместе с этим, уходя в сторону, я, пользуясь моментом, подрубил напавшей на меня твари, переднюю лапу, от чего та, издавая яростный клёкот, отпрянула назад, позволяя мне встретить атаку следующего Изверга. Его клюв я пропустил над собой, резко присев. Из этой позиции мне открывалась отличная возможность нанести удар прямо по основанию шеи, пока та ещё была предельно вытянута, и я не стал ей пренебрегать. Из нанесённой раны тут же потекла мерзкая тёмная жижа с какими-то сгустками. Изверг, истошно клекоча, тут же рухнул и забился в конвульсиях. Я отошёл от него подальше, ещё зацепит ненароком, пока корчится в агонии. Подраненный Страус не спешил нападать. Наоборот, опустив голову прямо к земле и издавая угрожающее шипение, он медленно пятился, не отрывая от меня взгляда своих маленьких чёрных глаз.

Я изготовил топор для удара и, встав под наиболее удобным для атаки углом по отношению к Извергу, применил одномоментное Усиление, вложив его в рывок к цели. Взмах топором, и шея Страуса перерублена примерно посередине.

- Чётко, - прокомментировал подошедший Токсик. - Когда они вот так вот башку пригибают, вполне могут подрать передними лапами, если близко подойти. Хорошо, твой ранен был, да и среагировать не успел. Идём дальше.

Следующий Изверг встретился нам всего через пару дворов и был это Клыкач - желтоуровневая образина, с бочкообразным туловищем, мощными передними лапами и огромной пастью, обрамлённой - кто бы мог подумать? - здоровущими клыками. К нему меня не подпустили, и я имел возможность понаблюдать за работой профессионалов.

Несмотря на свой размер, образина оказалась довольно шустрой и ловко уворачивалась от струй натуральной кислоты, которые Токсик испускал из устройства, которое я первоначально принял за странный респиратор. Ну, хотя бы стало понятно, что его сверхспособность - плеваться кислотой. А эта штука на его лице либо придаёт выделяемой им жидкости должный напор, либо помогает целиться. Пока Токсик теснил Изверга к ближайшему зданию, заходивший с боку Акума совершил гигантский прыжок и оказался на стене дома, под которую его напарник и загонял Клыкача. Причём он к ней будто приклеился подошвами ног, стоя параллельно земле и будто бы не испытывая никаких проблем с силой тяжести. Даже края его пиджака и кончики волос не свисали к низу. Понятно, похоже, тут имеет место быть какой-то контроль гравитации. Он снял со спины свой чехол и вытащил оттуда даже на вид тяжеленную кувалду. Это только подтвердило моё предположение - вряд ли бы он смог таскать на спине такую дуру, не сгибаясь под её тяжестью. Да и сейчас он вполне спокойно удерживал её одной рукой.

Когда Клыкач оказался прямо под Акумой, тот, с криком "Демоническая бомба!" оттолкнулся от стены и, упёршись ступнями в основание бойка, а обеими руками схватившись за рукоять, на скорости, намного превышающей ту, с которой должен падать человек с подобной высоты, рухнул прямо на монстра. Раздался треск ломаемых костей и дикий вой, а место столкновения боевого ОЯШа и Изверга заволокло облаком пыли.

- В сторону! - Крикнул Токсик.

- Хай! - Донеслось в ответ и ещё один гигантский прыжок спустя, Акума приземлился рядом с ним, держа в руках свою перепачканную в бурой кровище кувалду.

Сам же Токсик тут же заплевал место, где барахтался ещё живой, но уже не такой прыткий Клыкач, своей кислотой. Ещё больше истошного воя, который, впрочем, скоро затих.

- Ну, как оно? - Не скрывая самодовольства, спросил он, стоило мне подойти.

- Чётко, - важно покивал головой я.

Признаюсь, способности обоих сверхов меня впечатлили. Если Токсик умеет плеваться своей кислотой в режиме аэрозоля, это сделает его предельно опасным и в ближнем бою. А если он не только кислоту может... синтезировать внутри себя, или как оно работает... то от него стоит ожидать множество неприятных сюрпризов. Акума же и впрямь каким-то образом манипулирует гравитацией, правда, судя по всему, довольно ограниченно, воздействуя лишь на себя и на предметы в пределах своей ауры. Во всяком случае, именно так это выглядит в Магическом Зрении. Но и без того, это очень опасная сила, а уж при хорошо развитом воображении... В общем, даже я почти завидую.

Следующие пару часов мы патрулировали этот сектор зоны и зачищали дворы. В дома не совались, что у Токсика, что у Акумы были не те способности, которые можно без оглядки применять в замкнутых, а тут скорее откровенно тесных, пространствах. Изверги зелёного уровня, если их было не больше пары за раз, обычно доставались мне. Сначала мне объясняли их сильные и слабые стороны, и уже потом отправляли их зачищать. Наибольшие проблемы у меня вызвала встреча с Кротом - небольшим зубастым ублюдком, что передвигался под землёй и с огромной скоростью выстреливал собой в жертву. Он снёс три оболочки моего Барьера, прежде чем я смог его подловить, срезав на подлёте топором.

С более многочисленными группами Извергов справлялись напарники, причём без моей помощи. Как объяснил Токсик, чтобы случайно меня не задеть. Уж чего-чего, а попасть под струю кислоты, либо под удар кувалды мне точно не хотелось, а потому я отнёсся к этому с пониманием. Жёлтых извергов нам более за сегодня не встретилось, в этом секторе они были не частыми гостями. Когда парни заканчивали с очередной группой Извергов, неожиданно завыла сирена. Оглушительно громкая и заунывно протяжная. Пришлось метнуть топор, чтобы достать подкравшегося к отвлёкшемуся Токсику гуманоидоподобного монстра с когтистыми лапами.

- Пасиб, - сказал он, возвращая мне оружие. - Пора сваливать.

- Что это было?

- Тревога, - пожал плечами он. - Угроза прорыва, так что скоро тут может стать жарковато.

Так как при тревоге военные особо раздражительны, решили не рисковать, изображая из себя живые мишени, и вернуться тем же путём, каким и пришли.

Как говориться, ничего не предвещало... пока стена одного из домов на нашем пути не разорвалась обломками и из неё не вылетела огромная туша Изверга, упавшая недалеко от нас с такой силой, что асфальт просел и потрескался. Впрочем, самой туше это никак не повредило, она была жива и, кажется, чем-то очень недовольна.

- ...дец, - выругался обычно сдержанный Акума, после чего сконфуженно повернулся к нам, - в смысле, ксо!

- Нет, чувак, - покачал головой Токсик, - в данном случае, именно ...дец!


Глава 8


Чем хороши Изверги в качестве противников для начинающего мага? Они многочисленны, они разнообразны, они далеки от образа человека насколько это вообще возможно, и их убийство не просто не возбраняется, а горячо приветствуется. Ну и, разумеется, очищая мир от этих тварей, ты чувствуешь не жалость к загубленной жизни, а самое настоящее моральное удовлетворение. Чувствуешь себя полезным и нужным. Настоящим Героем, что борется против чего-то воистину чуждого этому миру. Походив сегодня по Закрытой Зоне, и поубивав Извергов, я прочувствовал это на себе. Возможно, это просто самообман или что-то вроде того, но если и остальные испытывают нечто похожее, неудивительно, что подобные Закрытой Зоне места так манят сверхов. Здесь можно безнаказанно использовать свои способности и ощущать себя правым.

Однако же и опасность это сулит не меньшую, очень легко потерять берега. Ну, или, подобно нам троим, нарваться на тварь, которой мы на один зуб. Прямоходящая образина метров пяти в высоту с витыми рогами и внушающей зубастой пастью. Его чёрная шерсть будто бы исходит первозданной тьмой. Оно смотрит на нас и от его тяжёлого рычащего дыхания земля вибрирует под ногами. Будучи Исследователем, мне довелось повидать всякого, во время своих походов по древним руинам. Но плоды буйной фантазии древних магов, защищающих свои знания и сокровища самыми разнообразными способами, включая стражей-химер и охранных големов, не идут ни в какое сравнение с этой жутью. Рискую показаться патетичным, но этого Изверга будто бы сама изнанка мироздания изрыгнула.

- Не смотрим в глаза и медленно отступаем, - слышится сбоку тихий голос Токсика. - И без резких движений!

Полагаю, ничего лучше в данной ситуации не придумать. Нам просто требуется не спровоцировать эту жуть на атаку и дождаться того, кто это сюда запулил. Проще простого, да?

- Ррааа! - тварь рычит так, что лопаются немногие оставшиеся в окнах близлежащих домов стёкла, после чего одним стремительным прыжком оказывается между нами.

Первым сориентировался Акума и подпрыгнул вверх, занося для удара свою кувалду. Я только и успел, что загородить собой Токсика, прежде чем на нас обрушился удар гигантской когтистой лапы, снёсший нас с места и отбросивший на несколько метров. Повезло, что он пришёлся по мне, и мы оба отделались лишь единственным схлопнутым слоем Барьера, а не оказались нашинкованы этими когтищами, что даже в асфальте нехилые борозды оставляют. Пока мы приходили в себя, Акума обрушил свою кувалду на хребет монстра. Вернее, попытался это сделать, потому как эта здоровенная туша оказалась достаточно проворной, чтобы успеть увернуться.

Атака боевого ОЯШа никак не навредила монстру, зато оставила в дорожном покрытии очередную воронку, а мне в плечо прилетел кусок асфальта, лишивший меня второй оболочки. Как бы не растратить все шесть до того, как подтянется подкрепление. Секунду спустя Акума оказался рядом, прикрывая нас и давая возможность подняться. Хотя, если Изверг решит вновь на нас наскочить, кое-кого, не имеющего в своём арсенале Астрального Барьера, попросту размажет. Да и я не долго продержусь. Так, отставить пораженческие мысли! Уже целых полминуты с начала сражения прошло и все пока живы! Нужно развить успех и попытаться сохранить свою шкуру в целости и дальше.

Поправив сползший набок респиратор-распылитель, Токсик крикнул:

- Задержите дыхание! - Он очертил перед нами полукругом лужу какой-то уже явно иной жидкости, которая после соприкосновения с асфальтом начала исходить густым жёлтым дымом. - Быстрее, уходим!

Под таким вот прикрытием мы и припустили, но отнюдь не вдоль по улице. На открытом пространстве у нас не было шансов скрыться, а потому мы ввалились в ближайший подъезд. Да, не самый лучший вариант, но в данном случае теснота станет большей помехой Извергу, чем нам. Не слишком значительной помехой, но это всё же лучше, чем ничего.

Мы вбежали по лестнице и затаились на лестничной площадке, как нас догнал новый рёв твари. Акума, взобравшись по стене, прикрепился к потолку и подкрался к давным-давно разбитому окну, как раз когда с улицы пришёл мощный звуковой удар. Казалось будто само здание, обычная жилая девятиэтажка, содрогнулось.

- Кажется, кавалерия прибыла, - сообщил сверху Акума.

Признаться, я еле его расслышал, в ушах знатно звенело, а по шее стекало что-то тёплое. Хотя почему что-то? Понятно, что. Мда, на акустические атаки мой Барьер не рассчитан. Мы с Токсиком так же выглянули на улицу, где уже развернулось полноценное сражение. Четверо Героев с Эмблемами бились с этой тварью, и у них даже что-то получалось. Двое сошлись с Извергом в ближнем бою - мужик в технодоспехе с лазерным мечом наперевес и другой, способный быстро передвигаться. У него не было возможности нанести твари какой-то серьёзный урон, но он активно мельтешил вокруг, отвлекая внимание на себя и позволяя киберджедаю атаковать.

Невдалеке, под сияющим световым куполом замерли ещё двое - парящая над землёй девушка с длинными светлыми волосами в золотистом облегающем её стройную фигуру трико, и с такой же золотистой накидкой за плечами, а так же парень в серебристо-чёрном комбинезоне с огромными наушниками на голове с прикреплённым к ним визором, закрывающим верхнюю половину лица. Купол мигнул и пропал, парень вскинул кулак в направлении монстра, будто нанёс удар, от которого пошла едва заметная волна колеблющегося воздуха. Очередная акустическая атака, от которой у меня аж зубы заныли. Вовремя отскочившие от Изверга Герои не попали под удар, зато тварь завыла с новой силой.

- Чёртов Рупор, херачит в полную силу! - Проворчал рядом Токсик.

- Думаю, иначе эту штуку не пробрать, - заметил я.

- И то верно, - вынужден был согласиться со мной сверх. - Зато Дива в живую смотрится ещё круче, чем по ящику!

- Кто о чём, а Токсик-кун - о бабах! - Нервно хихикнул с потолка Акума.

- И горжусь! - Огрызнулся в ответ Токсик.

Парни явно сбрасывали напряжение. Да что там, меня и самого нехило так колотило, благо просторное одеяние неплохо скрывало нервную дрожь. Но расслабляться было пока рано, монстр не выглядел ни раненным, ни измотанным. Наиболее эффективным казалось оружие киберджедая, однако, несмотря на все попадания, он так и не смог отсечь твари ни одной конечности, лишь шерсть немного подпалил. Хотя звуковые атаки этого Рупора, как назвал парня в наушниках Токсик, вроде бы сильно ей не нравились, да и прыти явно поубавили.

- Думаете, справятся? - спросил я.

- Сами - вряд ли, но они наверняка уже вызвали подкрепление, - пожал печами Токсик.

- А оно успеет? - Сказал я, с сомнением глядя на разворачивающуюся битву. - Может нам следует помочь?

Взгляд, брошенный на меня Токсиком, был красноречивее любых слов.

- Мы едва сумели свалить, Ветролов. Ты же понимаешь, что это не наш уровень?

- Эти парни неплохо удерживают Изверга на месте, - вместо ответа, произнёс я. - А если, пока он будет занят ими, ему сверху прилетит "Демоническая бомба" Акумы?

- Сомневаюсь, что её силы хватит для этой штуки, - спрыгнув с потолка, Акума оказался рядом со мной. - Между жёлтым и оранжевым уровнями существенная разница, Ветролов-сан.

- А если ты заберёшься повыше? Допустим, спрыгнешь на него с крыши дома? Даже если его не размажет, то хотя бы ранит, что уже будет неплохо.

- Может сработать, - чуть подумав, кивнул наш ОЯШ. - Только вот масовцев тоже ударной волной приложит, так что, если и ввязываться, то предварительно договорившись, и делать всё по сигналу.

- Чувак, - обратился ко мне Токсик, - парни с Эмблемами не любят коопиться с Дикими. Мы для них почти как подпольщики. Ну, может, чуть получше. Они обзовут нас гражданскими, и пошлют. Мы им там на хрен не впёрлись.

- Я могу попробовать договориться, - пожал плечами я. - Впрочем, если вы против, и считаете, что они и сами справятся, я доверюсь вашему опыту.

Видимо так они и считали, не зря же Постановщик упоминал об их осторожности, вот только озвучить своё мнение до того как чаша весов качнулась не в пользу Героев не успели. Изверг всё же сбил раздражающую его помеху в виде скоростного сверха ударом лапы, после чего основательно насел на киберджедая. Острые когти высекали искры из его брони, но он продолжал стойко держаться, давая время своим товарищам укрыть поверженного Героя защитным куполом Дивы.

- Гадство! - Выругался Токсик. - Ладно, выходим. Акума, забирайся повыше, я подам сигнал к атаке. Ветролов - дуй к этим, под куполом, объясни им ситуацию. А я попробую поддержать эту жестянку. Все всё поняли?

Мы синхронно кивнули.

-Тогда, погнали!

Акума выбрался прямо через окно и побежал вверх по стене. Мы же вывалились через дверь, после чего разбежались в разные стороны. Токсик подскочил к месту сражения и начал поливать монстра струями кислоты, прячась за спиной сдерживающего его Героя, имя которого я пока не узнал. Я же приблизился к остальным. Рупор уже затащил под сияющий купол раненного, что был без сознания, и уже собирался идти на помощь киберджедаю, когда в дело вступили мы.

- Если у вас есть связь с вашим товарищем, передайте ему сигнал об отступлении по моей команде, - с ходу заявил я, стараясь, чтобы мой голос звучал как можно увереннее.

- Дикие? - Пренебрежительно взглянула на меня Героиня. - Не лезьте не в своё дело.

Ну, всё как и предупреждал Токсик.

- Я на месте, - раздался в выданной мне перед вылазкой в Зону гарнитуре голос Акумы.

- Мы тут слишком увязли, так просто не отступить, - откликнулся Токсик.

- Ты, - я очень некультурно ткнул пальцем в девушку, - лети к тем двоим, и прикрой их своим куполом. Сейчас наш товарищ атакует Изверга, они слишком близко и могут попасть под удар.

- Я разве непонятно выразилась? - Раздражённо произнесла Дива. - Не мешайте профессионалам...

- Дива, делай, как он сказал! - Оборвав её на полуслове, приказал Рупор.

- Что ты себе позволяешь?! Тебя никто командиром не назначал!

- Двигай! Быстро!

Девушка смерила напарника презрительным взглядом, и, сняв защиту, всё же полетела в сторону сражения.

- Надеюсь, вы знаете, что делаете, - произнёс оставшийся Герой.

- Если Изверг в последний момент не отпрыгнет, мало ему не покажется, - заверил я.

- Не должен, я неплохо его приложил, видишь какой вялый.

Действительно, в бою с масовцами монстр уже не скакал, как мог бы, может, что и выгорит.

- Все на позициях, - услышал я запыхающийся голос Токсика, - по твоему сигналу, Ветролов!

Я загородил собой Рупора и его раненного товарища, благо за время передышки успел восстановить все доступные мне слои Барьера, после чего поднял топор над головой.

- Давай! - Заорал я, резко опуская его вниз.

***

Отступление 2

Больше патрулирования Закрытой Зоны Егор Терентьев, более известный, как Рупор, не любил лишь дежурства на Периметре. И если в последнем случае было просто ужасно скучно, то во время патрулей - чересчур весело. Не каждый раз, но достаточно регулярно. А компания коллег лишь добавляла "веселья". Учитывая, что комфортнее всего Рупору работалось именно в одиночку. Но это же МАС, дружок, хочешь получать привилегии, будь добр - соблюдай некоторые правила. И пусть правил этих было не слишком много, но спрашивали за их нарушение довольно строго. Особенно, если дело касалось необоснованной порчи частного и государственного имущества. А уж если пострадает кто-то из гражданских, можно не сомневаться, помимо начальственного гнева на тебя ещё и в интернете ушат помоев выльют.

Сам Егор пока не получил своей порции народного негодования, но примеров этому знал массу. Взять хотя бы Дикую Охоту, что прошлась по границе Мрачногорска в конце лета. Тогда и армия пострелять успела и несколько Диких к веселью подключились, но во всех проколах и прочих неизбежных неприятностях как всегда винили МАС. "Раз уж взялись за дело, то делайте его хорошо!" - Излюбленный аргумент критиков Ассоциации. Но Изверги это совсем не то, что можно заранее просчитать. Да, спустя несколько десятков лет после их первого появления о них стало известно больше, но... это больше было лишь по сравнению с полным отсутствием информации. Постоянно появляются новые и эволюционируют старые виды вторженцев. Но ведь не объяснишь это каждому, тем более, что звучит оно скорее как отмазка, нежели серьёзный аргумент.

Тем не менее, Рупор старался. Он выкладывался по полной всегда. На тренировках и во время дежурств. На плановом патрулировании и в свободном рейде. Даже когда приходилось работать с напарниками. Командование составляло группы, в первую очередь, руководствуясь их боевой эффективностью, и только потом смотрело на отношения в коллективе. Оптимальной считалась группа из пары ударников, чьи способности позволяли наносить противникам непосредственный урон, разведчика, который понятно, что делал, и стража, что прикрывал бы всю группу. Идеально, если кто-то имел возможность лечить пострадавших напарников, но подобные способности встречались крайне редко и в поле наделёнными ими сверхов выпускали очень неохотно. Во всяком случае, не на рутинные задания точно.

Способностью Егора были звуковые атаки, являющиеся довольно эффективными против большинства видов Извергов. Слабых, либо излишне чувствительных монстров буквально размазывало. Именно поэтому Рупора крайне охотно ставили в качестве ударника, пусть в ближнем бою он был довольно посредственен. Но для этого дела в сегодняшней команде у них имелся Неоновый Рыцарь, сверх, прибывший по обмену из Европы, способный создавать энергетические клинки и весьма умело с ними управляться. За разведчика был обладающий сверхскоростью Марафонец. Очень распространённая, но от этого не менее полезная способность. Ну и в качестве стража к ним приписали Диву, которая могла летать, генерировать яркие вспышки света и ставить непроницаемые световые купола. На взгляд Егора она являлась одной из самых пафосных мрачногорских Героинь, однако же, характер имела ещё тот.

Сегодняшнее патрулирование грозило стать очередной рутинной прогулкой по Зоне, с методичным изничтожением всех попавшихся на пути извергов, если бы Марафонец, назначенный командиром группы, не наткнулся на монстра оранжевого уровня. Неприятная, но не неожиданная встреча, ведь именно для поиска и ликвидации подобных угроз они тут и находятся. По инструкции им предписывалось известить Центр, что Марафонец сделал незамедлительно, и не допустить прорыва Изверга за пределы оцепленной территории, либо избавившись от него самим, либо задержав до прихода подкрепления. Ведь с этими тварями не угадаешь - одного можно самостоятельно завалить, а другой, из-за какой-нибудь своей особенности, может доставить столько неприятностей, что против него половину Героев города бросят. Тем не менее, оценить опасность от этого конкретного Изверга предстояло именно им.

Тварь оказалась довольно большой. Не огромной, встречались Егору Изверги и покрупнее, но и этого им вполне может хватить за глаза. Тем более, выглядел монстр крайне агрессивно, и от него будто веяло жутью.

- Что-то я ничего подобного не помню, - пробормотал одетый в облегающий красно-белый костюм Марафонец. Его эмблемой являлась стрела в обрамлении греческого венка.

Они наблюдали за перемещениями твари с крыш одного из домов.

- Как атакуем? - С ужасным английским акцентом спросил Неоновый Рыцарь.

Его технологичная броня, подсвеченная фиолетовыми огнями, являлась настолько демаскирующим элементом, что их обнаружение монстром было лишь делом времени. Очень малого времени, по мнению Егора.

- Так, для начала пусть по нему шибанут своими силами Рупор и Дива, а потом, когда эта штука будет дезориентирована, подключимся мы, - решил Марафонец.

Его план не вызвал ни у кого особых нареканий, даже единственная девушка в группе не стала его оспаривать, ограничившись лишь недовольной гримасой. Тем не менее, столкновения с реальностью он не выдержал, ибо слаженной светозвуковой атаки не получилось, Изверг заметил их прежде, чем они успели подобраться на приемлемую для эффективного огня дистанцию. Оглушительно зарычав, он ломанулся сквозь приблизившихся Героев, взмахом лапищи отбросив вставшего на его пути Рыцаря, и помчался дальше.

- Он погнал прямо на оцепление, - заметил Рупор, обращаясь к командиру группы, - предупреди военных, пусть объявляют тревогу.

- Знаю! - Нервно огрызнулся тот, включая наручный коммуникатор. - Что стоите, в погоню, я вас догоню!

Тварь мчалась, не разбирая дороги и круша всё на своём пути. Ко всему прочему, она оказалась довольно прыгучей, а солидные когти позволяли ей ловко карабкаться по стенам домов. Тем не менее, Герои уверенно преследовали свою цель, благо каждый из них мог выдержать подобный темп. Умение быстро и далеко бегать, либо как-то по иному перемещаться, применяя собственные способности, было первым, чему их обучали в Ассоциации. Например, Егор мог передвигаться чуть зависнув над землёй, используя свои силы на манер воздушной подушки. А вот у Неонового Рыцаря были встроенные в броню репульсоры. Да и сама она оказалась довольно крепкой, с достоинством выдержав удар Изверга.

Марафонец, как и обещал, догнал их довольно быстро.

- Попробуй его достать! - Крикнул он Егору, приблизившись.

Одновременно двигаться и расшвыривать звуковые волны Рупор мог, пусть при этом и страдали мощность с точностью. Так что в монстра он не попал, зато заставил его немного подкорректировать курс, и вместо того, чтобы двигаться по прямой, он запрыгнул на стену ближайшего дома, начав довольно ловко по ней взбираться.

- Давай, сейчас! - Посоветовал рупору Марафонец. - И не жалей мощности, тут с нас за ущерб не взыщут.

Егор кивнул и, сцепив обе руки в замок, начал раскручиваться вокруг себя, словно метатель молота. Вокруг начал нарастать гул, а у остальных Героев заложило уши. Когда Рупор всё же "бросил молот", от него прямо к успевшему добраться до последнего этажа монстру прошла всесокрушающая волна звука.

- Поразительно! - Когда гул и грохот стихли, прошептал Неоновый Рыцарь.

У дома разворотило крышу и уничтожило приличную часть последнего этажа.

- Я попал? - Выдохнул неплохо выложившийся Герой.

Ответом ему стал яростный рёв с соседней улицы.

- Живучая, тварь! Идём! - Прорычал Марафонец, после чего на ходу обернулся к Рупору. - Ты сможешь повторить?

- Так сильно уже нет, так что не слишком на меня рассчитывайте, - ответил тот.

Мрачно кивнув, командир отряда ускорился и исчез из виду, остальные заторопились следом. Когда они обогнули частично разрушенное ими строение, увидели вполне живого и здорового монстра, что отмахивался от крутившегося вокруг него Марафонца. Рупор сходу послал очередную, уже не столь мощную, волну, что, наконец, попала в цель. Заметивший их приближение командир уже был рядом.

- Чёртовы гражданские, по надевают костюмов и прут, куда не просят, - проворчал он, - еле успел отвлечь эту паскуду, а то так бы и сожрала. Ладно, Рыцарь, вроде бы Рупор её ошеломил, идём в ближний. Я отвлекаю, ты - попытайся достать. Рупор, можешь продолжать?

- Ещё на пару залпов меня хватит, - кивнул Егор.

- Тогда лови момент. Дива - прикрывай.

И понеслась. Возможность атаковать появилась у Рупора лишь раз, и он её не упустил. Правда Завязшим в схватке с монстром Героям это не слишком помогло - монстр сумел достать Марафонца и тот буквально вылетел из схватки, прокатившись по изрядно разрушенной дороге, да так после этого и не встал.

- Выпусти меня, - крикнул Егор и, выбравшись из под купола Дивы, кинулся к коллеге.

Вопреки самым мрачным ожиданиям, Марафонец был жив, хоть и выбыл из боя.

"Он хоть подкрепление-то вызвать успел?" - пронеслось у Егора в голове, пока он затаскивал его под защиту Дивы. Не став надеяться на случай, он самостоятельно послал тревожный сигнал, благо такая возможность была у каждого члена патрульной группы. Тем не менее, надеяться на скорую подмогу не стоило, им бы не то, что Изверга задержать, самим бы до их прихода дожить. Неоновый Рыцарь пока в одиночку сдерживал монстра, но Егор сомневался, что его хватит надолго. Тварь уже приходила в себя после его звуковых атак и всё увереннее наседала на противника.

Когда он уже собирался присоединиться к британскому коллеге и попытаться долбануть Изверга в упор, вложив в эту атаку остатки сил, появилась парочка Диких. Видимо, те самые гражданские, по поводу которых возмущался Марафонец. И у новоприбывших был какой-то план. Не слишком понятный, всё-таки времени на объяснения не было, но Рупор решил всё же им довериться, пусть и пришлось для этого надавить на Диву, известную своим отношением к "жалким подражателям".

Дикий в потрепанном плаще и жутковатой маске, встал перед Егором с бессознательным Марафонцем, закрывая их собой, после чего сделал отмашку топором.

- Давай!

Произошедшее далее было довольно сумбурным. Вот перед монстром возник сияющий купол, в который он успел пару раз ударить. Вот Егор услышал дикий, приближающийся откуда-то сверху вопль: "Демоническаааяяя боооомбааааа!". А затем был удар, от которого он не устоял на ногах и повалился рядом с Марафонцем, словно реальная бомба упала. Поднятое облако пыли и шрапнель асфальтовых и бетонных осколков. Застывшая перед ними фигура в дождевике пару раз дёрнулась, как от попаданий, но не упала и не отступила.

- Чёрт, оно ещё шевелиться! - Донёсся до него чей-то истеричный крик. - Добивай его, Акумыч, моя кислота на него не действует! Эй, Жестянка, чего встал, особое приглашение нужно? Ветролов! Тут пригодился бы твой топор!

Мрачная фигура воинственно вскинула вышеозначенный топор и снялась с места, утопав на зов. Видимость всё ещё была ограничена, и Егор предпочёл не срываться с места, тем более, что от его способностей в данных обстоятельствах толку не будет. Где-то там, за пылевой взвесью слышалось жужжание клинка Рыцаря, чавкающие звуки вонзающегося в плоть топора, глухие удары чего-то тупого и явно тяжёлого, а так же... жалобные подвывания издыхающего Изверга.

Эти звуки вызывали у Рупора чувство глубокого внутреннего удовлетворения. Всё же, завалить оранжевого Изверга - большое дело! В его уютном бложике эта новость будет отлично смотреться! Конечно, упоминание Диких немного подпортит этот триумф, но ведь их роль и преуменьшить можно. Совсем чуть-чуть. Ну, или как там посоветуют пиарщики Ассоциации. А вот явное неудовольствие Дивы пережить будет труднее, как бы она не спустила с цепи своих прикормленных троллей. Впрочем, что ему эти пустозвоны после такого-то дела? Герой он, или погулять вышел?

***

Настроение Токсика и Акумы после победы над монстром было довольно приподнятым. Их не смущали даже перемазанные в чёрной вонючей кровище костюмы. Впрочем, мне и Токсику в этом плане было проще, материал у нас хорошо отмывающийся, а вот наряд ОЯШа можно было только выкидывать, подозреваю, что тут и химчистка не поможет. Хотя, лучше уж сразу сжечь.

- Как ты его?! - возбуждённо тараторил Токсик. - Так - вжууух! Я аж на ногах не удержался! Хорошо хоть откатиться успел, а то бы меня этой железякой придавило!

Он успел поделиться впечатлениями уже раз десять, пока мы выбирались из Зоны. Уже давно стемнело и начал накрапывать мелкий дождик. Хорошо, может хотя бы немного это непотребство смоет, а то не хочется своим видом народ в метро смущать. Хоть в лужице плещись.

- Слушайте, а такое вообще часто происходит? - Спросил я.

- С моим участием - впервые! А вообще - да, говорят, такие штуки раз в месяц-два появляются. Иногда чаще, иногда реже. В общем, не зря сюда масовцы табунами ходят. Видал, сколько их потом налетело? Это тоже патрульные отряды были, только из других секторов. Хорошо смылись вовремя, а то ещё прицепились бы, они любят.

- Это точно, - подтвердил Акума. - Как налетят и начинается: Присоединяйтесь к нам Акума-сама! Ради вас мы собрали гарем из самых горячих Героинь Ассоциации Акума-сама!

Мы с Токсиком заржали как кони, а через секунду к нам присоединился и Акума. Да уж, отходняк - дело такое, мне ли не знать. Что ни говори, а дельце выдалось опасным. Мы, конечно, вполне могли бы сбежать, пока Изверг был занят масовцами, но не факт, что далеко. Да и чувствовал я себя несколько обязанным этим Героям, всё же именно благодаря им, нам удалось укрыться в доме. Сквозь устроенную Токсиком дымовую завесу своим Магическим Зрением я прекрасно видел, как вокруг твари вьётся характерный для сверха узор, явно отвлекающий монстра от нас. С другой стороны, скорее всего, именно эта команда и погнала его на нас. Что вряд ли было преднамеренно, в отличие от попытки нам помочь. В общем, с причиной и следствием тут всё сложно.

Тем не менее, шанс покончить с Извергом у нас был, и я не мог на него не указать. Парни меня не разочаровали - не растерялись и не запаниковали. Наоборот, собрались и сделали. Токсик так вообще поразил, мигом отбросив свою обычную несерьёзность и взяв на себя роль лидера. Честно говоря, я ожидал подобного скорее от Акумы. Тем не менее - всё получилось. Правда вид полураздавленной, но никак не желающей подыхать твари, наверняка станет благодатным материалом для ночных кошмаров на следующие пару лет.

Когда мы выбрались, наконец, из Зоны и начали прощаться, я снял с уха выданную мне гарнитуру, испачканную в подсохшей крови, и протянул её Токсику.

- Спасибо за экскурсию, было круто.

- Эм... - замялся он, - знаешь, оставь себе. Егерь не ошибся, ты реально крепкий, не прикрой ты меня, я бы разделился на много маленьких Токсиков. Так что, думаю, мы ещё повторим?

- Экстремальные прогулки с риском нарваться на огромного злобного монстра - разве я могу такое пропустить? - усмехнулся я, убирая девайс в карман плаща.


Глава 9


Сидеть на занятиях, что-то решать и писать, отвечать у доски и с места - обычная рутина школьной жизни. Но насколько же её могут скрасить недавние побои! Когда вся грудь и спина в покрыты синяками, а мышцы ноют так, будто штангу без подготовки потягал. Да ещё и со слухом проблема, до сих пор звон в ушах стоит. А ты просто идёшь в школу и делаешь ровно то, что и обычно. И повезло, что хоть физкультуры сегодня нет, а то точно пришлось бы отмазываться. Эх, всё же неплохо нас вчера этот оранжевый Изверг отделал.

Тогда, будучи на адреналине, я совершенно спокойно добрался до дома, по пути завернув к гаражу, где прятал свою геройскую экипировку. Даже ужин с родителями прошёл спокойно, разве что я был куда более активен, чем обычно и без умолку болтал о всяких пустяках. Но стоило только удалиться в свою комнату и прилечь на кровать, как меня скрутило. Да, пусть я уже был немного натренирован, но тут ключевое слово - немного. Этого явно не хватило, чтобы совсем уж без потерь выйти из схватки. Только мои навыки в разнообразных медитациях помогли мне не огласить квартиру своим воплем. Я сдержался, отрешился от боли и до предела накачал своё Астральное тело энергиями, что отразилось и на моём физическом состоянии - некоторое время спустя меня отпустило. Будь я сейчас на природе, где-нибудь в лесу, к примеру, то, помедитировав пару часиков был бы как новенький, здесь же... после ночи медитации я смог выбраться в школу и даже делать вид, что всё в порядке. Правда, находился я при этом в лёгком трансе, а потому настроение у меня было умиротворённым и созерцательным.

На большой перемене за столиком в школьном кафетерии Тёмка, как это обычно бывает, когда случается что-то значительное с участием сверхов, рассказывал мне новости, попутно демонстрируя соответствующие им фотографии на планшете.

- Ты только глянь, - говорил он, показывая мне фотку, на которой были запечатлены несколько Героев Ассоциации в пафосных позах на фоне измочаленной туши вчерашнего Изверга. - Какую тварь завалили! Оранжевый уровень! Тут пишут, что он подобрался довольно близко к оцеплению, но его заметили и ликвидировали масовцы.

- М-м? - Я заинтересованно приподнял бровь. - А что ещё пишут? Здоровая зверюга, как её валили?

- Здоровей видали, - хмыкнул Артём.

Ну-ну, мне и такой за глаза хватило.

- На официальной страничке Ассоциации подробностей нет, зато один из принимавших участие Героев, написал у себя, что ему удалось замедлить Изверга своими звуковыми атаками, благодаря чему получилось его подловить и подвести под мощный удар другого Героя.

- Это какого же? - Очень удивлюсь, если они упомянут Акуму. Насколько я успел узнать о Героях с Эмблемами, славой они делиться не любят, особенно со своими незарегистрированными коллегами, которых, в лучшем случае, считают за гражданских.

- Прямо не говориться, но я думаю, что это был Неоновый Рыцарь, - Артём постучал пальцем по фигуре киберджедая на фотографии. - Больше просто не кому.

Как я и говорил, я не удивлён.

- Хотя, - продолжил Тёмка, - само его участие в патрулировании вызывает определённые вопросы, учитывая, что это непросто не местный, а иностранный сверх.

- Типа, турист? - Усмехнулся я. Помнится, Постановщик говорил что-то о том, что в нашу Зону иногда наведываются Герои из других филиалов МАС.

- Кто знает? - Неопределённо пожал плечами друг. - Конкретно этот Рыцарь из второго эшелона Рыцарей Круглого Стола - самой крупной команды Героев в Британии.

- Второй эшелон? - Заинтересовался я.

- Ага. В первом - всего четырнадцать человек. Это рыцари-командиры, взявшие имена тех самых рыцарей из легенд. Всякие Ланселоты, Гавейны и прочие. А вот рыцарей второго эшелона чуть ли не сотня, и Неоновый - один из них. Что интересно, их геройские имена обязательно включают в себя слово "Рыцарь".

- Да, забавно, - согласился я.

- Сев, с тобой всё в порядке? - Испытующе взглянув на меня, поинтересовался Артём. - Что-то ты сегодня с самого утра какой-то квёлый.

- Ночью практически не спал, - сказал чистую правду я, - вот и залипаю.

- Ясно, - кивнул он. - Слушай...

Артём заговорщицки огляделся и, подавшись вперёд, продолжил, понизив голос:

- Мы тут с Анькой решили, что пора бы переходить непосредственно к тренировкам... ну ты понял чего.

- И? - Пришлось поднапрячь слух, чтобы разобрать, что он там бубнит.

- Мы не знаем, где этим лучше всего заняться, - сказал он. - Эй, чего ты там скалишься?

- Слишком двусмысленно прозвучало, - улыбаясь, ответил я.

- Блин, ты опять?! - простонал Тёмка. - Я же серьёзно!

- Я тоже! Используй более конкретные формулировки!

Артём устало вздохнул и потёр переносицу. Нет, ну а что? Простеби ближнего своего - это отлично бодрит!

- Короче, нам нужно где-то зани... в смысле, тренироваться. Может, ты знаешь какое-нибудь спокойное местечко, где народ не шастает?

- В парк идите, - пожал плечами я.

Вполне рабочий вариант, между прочим. Наш, Зайцевский Парк - местечко тихое, не слишком в народе популярное. Там основная движуха вокруг парочки небольших озёр, да непосредственно при ходе, в облагороженной части парка. А дальше - лесной массив и сплошные буреломы. Отличное место для отработки ударов топором. И тренировочный материал всегда под рукой - засохших и поваленных деревьев хватает.

- Я же сказал, где народа нет, - начал раздражаться друг, не поняв всей гениальности моего предложения.

- А вы поглубже заберитесь, - пришлось разжёвывать мне, - туда, где даже собаководы-любители не водятся. Главное, не заблудитесь. И оденьтесь попроще, понеприметней. И по выходным там не шастайте, можно на соревнования по спортивному ориентированию нарваться.

Ага, как я не так давно нарвался. Группу школьничков лет тринадцати-четырнадцати перепугал. Хорошо ещё тогда у меня маски не было, не хотелось бы стать причиной чьего-нибудь раннего инфаркта.

- Это... - протянул Артём, - стоит обдумать.

- Вот-вот, обдумай, - покивал я.

Разговор наш прервала Анька, закончившая свой трёп с подружками за столиком неподалёку от нашего, и подошедшая к нам.

- Чего расселись? - Суровым взглядом обведя развалившегося на стуле расслабленного меня, и занятого, видимо, обдумыванием Артёма. - Пошли в класс, звонок скоро будет.

***

Дальше дни потекли своим чередом. Будни - школа и тренировки, выходные - вылазки в Зону вместе с Токсиком и Акумой. Надо сказать, что после того раза в подобные приключения на свои задницы, передницы и прочие части тела мы не влипали. Нет, острые моменты имели место быть. Например, однажды мы нарвались на Жмырей. Понятия не имею, почему зелёноуровневых обезьяноподобных Извергов назвали именно так, но орава этих не слишком крупных - мне по колено - но поразительно ловких монстров оказалась нам не по зубам, и пришлось спасаться бегством. Ещё был случай с парочкой предположительно жёлтых, которых мы подловили на самом интересном моменте - во время спаривания. И это оказалось ошибкой, пришлось нехило поработать топором, чтобы отмахаться от озверевших монстров. И я могу их понять - кислотный душ, совсем не то, что ты хотел бы испытать во время интимного процесса. В результате, как только мы одолели одного из них, второй просто сбежал.

Я ходил вместе с парнями на протяжении всего октября, когда один раз в неделю, когда два, в зависимости от того, какие у моих провожатых были планы. За это время мы неплохо сработались и даже сдружились, но в команду на постоянной основе я идти отказался. Впрочем, парни отнеслись с пониманием, да и я был не против совместных с ними вылазок время от времени, если им понадобится подмога, либо мне - подкрепление.

Тем не менее, за этот месяц я узнал о Зоне многое. Хотя и далеко не всё. Например, расположение блокпостов военных и слабые места в оцеплении. Мы облазили практически все внешние, то есть наиболее безопасные сектора Зоны, где обитают в основном Изверги зелёного уровня. Так же несколько раз забирались дальше, туда, где господствует жёлтый цвет. Непосредственно на бывшую промзону - центр Закрытой Зоны и место, откуда вылезают твари, наподобие той, что нас чуть не схарчила - мы не совались. Токсик уверял, что даже патрули масовских Героев обходят эти места стороной и предпочитают встречать оранжевых Извергов в более дальних секторах. Впрочем, если сильно припрёт, могут и сунуться, но только очень большой толпой.

Ко всему прочему, попробовал себя в качестве охотника. Несколько раз нам встречались Изверги, части тел которых неплохо ценятся на чёрном рынке. Конечно, никто из нас не обладал навыками для разделки туш, да и не стремился этому учиться, но чтобы откочерыжить рогатую башку, или просто когтей-зубов навырывать, много ума не нужно. Так что пару раз ходили к подпольщикам, обосновавшимся на давно заброшенной станции метро, практически на границе Зоны, сдавали собранное. К моему удивлению, платили за всё это прилично. Во всяком случае, даже после раздела на троих, суммы были достаточно большими, чтобы не отбрасывать подобный вариант заработка. Тем более, коллеги свели меня со скупщиком, у которого были неплохие отношения с Обществом. Он без вопросов принимал, как он выражался, "хабар", и, по уверениям Токсика, давал за него почти справедливую цену. В общем, я запомнил этого Сидоровича, как он сам мне представился. А он запомнил меня.

***

К своему первому одиночному выходу я подготовился основательно. Наточил топор, взял пенал с несколькими фальшфейерами, которые могут пригодиться, учитывая, куда я собрался, и прихватил с собой упаковку одноразовых мусорных пакетов, чтобы было в чём тащить трофеи, если они, конечно, будут.

Пробрался в Зону я со стороны наиболее спокойного и знакомого мне сектора. Пора было проверить, чему я научился, и оценить эффективность моих тренировок, включая и практические занятия по сокращению поголовья Извергов, за последний месяц. Если оценивать статистически, то увеличение оболочек Барьера до четырнадцати, повысившаяся чёткость и дальность Магического Зрения и куда более продвинутое Усиление говорят сами за себя. Метод работает!

Для начала решил пройтись по краешку, почистить всякую мелочь. Что, впрочем, мне довольно быстро наскучило - хорошо знакомые Изверги первого уровня уже не доставляли мне особых хлопот. Всё равно, что уже более-менее прокачанным персонажем в какой-нибудь эмэмохе пытаться бегать за мобами первого уровня - и опыт не капает, и лут уже не тот. Впрочем, в реальности польза от этого всё же была - Извергов становилось меньше. Тем не менее, часа полтора побродив по знакомым местам и порубив - в прямом смысле! - десятка два зелёных Извергов, я счёл свой долг выполненным и решил двигаться дальше.

Меня давно интересовал один из секторов, в котором раньше располагался довольно крупный хаб товарных поездов. Огромное открытое пространство, оплетённое паутиной рельс, на которых до сих пор стоят ржавые пустые вагоны. И, конечно, не стоит забывать о депо, раскинувшемся чуть в стороне. Отсюда давным-давно было вывезено всё мало-мальски ценное, но и я сюда не за ценностями явился. Здесь обитали Собаки. Да-да, эти Изверги в самом деле напоминали самых обычных собак. Только будто бы мёртвых, с белёсыми бельмами вместо глаз, неестественной худобой, свалявшейся клочковатой шерстью и с длинными мордами, полными острейших зубов. Ну и ещё они были примерно по пояс среднестатистическому человеку. В общем, довольно крупные животинки. И чрезвычайно опасные, несмотря на их зелёный уровень. В стае уж точно. Небольшими группами в две-три особи - вариативно.

Разумеется, вглубь этого сектора я забираться не собирался, всё же я себе больше нравлюсь одним куском, а не набором кровавых ошмёток, что от меня останутся после встречи со стаей Собак. Так что я решил осторожно пройти по краешку, не выбираясь на открытое пространство. Глядишь и удастся подловить нескольких милых пёсиков, если и не поодиночке, то хотя бы не в слишком большой компании.

В кои-то веке всё шло примерно так, как и было запланировано. Я крадучись перемещался меж вагонами и старался не шуметь. Первой моей целью стали две Собаки за раз. В отличие от своих земных вариаций, они не имели острого нюха, видели так же крайне посредственно, да и сами по себе были весьма туповаты. Полагаю, если бы не это, то расплодившись, они могли бы стать проблемой если и менее значительной, то не на много, чем Гоблинская Орда.

В общем, мне удалось подобраться к ним достаточно близко, чтобы первому нанести удар. Что я, собственно, и сделал. Одномоментное Усиление и я, стремительным рывком оказавшись сбоку одной из Собак, мастерским ударом топора, с которым уже успел неплохо освоиться, сношу твари голову, благо шея у них не особо толстая, да и кости не слишком крепкие. И в следующий же миг уворачиваюсь от пасти её товарки. Несмотря на болезненный вид, Собаки довольно проворны и звериной интуицией не обделены. Челюсти их, если позволить себя укусить, хрен разожмёшь. Повезёт, если защита будет, и Собака не отгрызёт тебе что-то нужное сходу.

Оставшийся Изверг, утробно рыча, попытался наброситься на меня, но не дать себя задеть оказалось не сложно - моей скорости под Усилением уже хватало для подобных игр. Тем не менее, играть с ней я даже не собирался, ибо подобная безответственность в пределах Зоны - первый шаг в могилу. Так что, улучив удачный момент, я просто и без затей приласкал псину поперёк хребта своим рабочим инструментом, после чего осталось лишь добить заскулившего Изверга, что я и сделал.

Следующую жертву долго искать не пришлось, и очередная Собака отправилась в свой собачий Рай. А вот после мне выпала задачка потруднее, так как нарвался я сразу на трёх монстров, причём не слишком удачно - они заметили меня раньше, чем я успел к ним подобраться. Пришлось повертеться, уклоняясь от проносящихся в миллиметрах от моего дождевика челюстей и раздавая удары топором и Астральным Клинком, который я создал в левой руке. Сделал его подлиннее, чуть больше метра, чтобы было удобнее отмахиваться. Энергетические Узлы на их Астральных телах я по-прежнему не видел, но, в данном случае, мне хватало и обычных размашистых ударов, которые поумерили пыл тварей, заставив их, подвывая, отскакивать, и давая мне драгоценные секунды для атаки. Всего эта круговерть и пары минут не продлилась. Я потерял пару слоёв Барьера от пропущенных атак, но монстры всё же были немилосердно мной порублены. Их тёмно-красная кровь, стекающая с топора, смотрелась жутковато.

Я продолжил свой рейд, став после предыдущей схватки вдвойне осторожным и терпеливым. Мне совсем не хотелось, чтобы во время следующей стычки к нам присоединились окрестные Собаки. Стоит лишь одной капитально вцепиться мне в руку или ногу, Барьер долго не продержится, его слои схлопнутся один за другим, и не факт, что пластиковая защита выдержит дольше. Плюс, ограничение подвижности, которым не замедлят воспользоваться остальные монстры. Итог, как говориться, будет закономерен и весьма для меня печален. Так что эта охота на Собак, да без прикрытия в виде напарников, довольно рискованная затея, где единственная ошибка может стать роковой. Я бы и не рискнул сюда прийти, если бы не знал точно, что Собаки не атакуют когтями. И если бы моё Видение не было бы способно определять приближение вражеских аур даже сквозь преграды. А так - я посчитал этот риск вполне умеренным. К тому же, меня немого успокаивало наличие фальшфейеров, закупленных мной специально для этого рейда. Как мне удалось выяснить заранее, огонь их отпугивает, так что подобный козырь был совсем не лишним.

Мне стоило раньше собраться и навострить свою бдительность до предела. Пусть я тратил на поиск и выслеживание следующих жертв намного больше времени, однако же, и острых моментов у меня теперь не возникало. На данном уровне моей подготовки, две Собаки одновременно - оптимальный для меня вариант при котором я могу не потерять ни одного слоя Барьера. Ну, может, три, если первым же ударом я обезвреживаю одну из Собак.

Я провёл на границе сектора чуть больше трёх часов, и количество убитых Извергов перевалило за пару десятков, когда откуда-то из глубин этого места я услышал лай множества глоток. Приближающийся лай множества глоток.

- Что там опять? - Скорее с раздражением, чем с любопытством пробормотал я, взбираясь на крышу одного из вагонов.

Да, если что-то может пойти не так, это обязательно произойдёт. Мне даже в полный рост вставать не потребовалось, чтобы разглядеть, что произошло: кто-то шибко умный решил сократить себе дорогу через депо, взболомутил обитавшую там Стаю и теперь пытался скрыться от неё, убегая по крышам вагонов. И, должен признать, скакать с одного вагона на другой, даже когда они находились на соседних путях, между которыми было не меньше трёх метров, выходило у этого возмутителя спокойствия довольно ловко. И это при том, что он, вернее, она, судя по фигуре, не использовала никаких сверхсил.

Женщина в военной экипировке радикально чёрного цвета, в чёрной же шапочке и с болтающимся за плечом оружием, резко затормозила, когда поняла, что дальше бежать некуда. Одни вагоны закончились, а чтобы добраться до других, где засел я, требовалось преодолеть не меньше полусотни метров открытого пространства. Которое уже было наводнено сворой зашедшихся в лае собак. Мда, неприятная ситуация, в которую вполне мог попасть и я, будь я менее осторожен.

Незнакомка не придумала ничего лучше, чем, сняв с плеча то ли небольшой автомат, то ли пистолет-пулемёт, с длинным толстым стволом, пройтись по хаотичной массе косматых тел длинной бесшумной очередью. Что, впрочем, лишь раззадорило Собак. Те, что находились впритык к вагону, откуда вёлся огонь, пытались на него запрыгнуть. Хорошо, что с этим у Извергов дела обстояли не лучше, чем у обычных лучших друзей человека.

- Геройская доля, - сказал я сам себе, поднимаясь в полный рост и, помахав топором, привлекая к себе внимание женщины. - Нельзя взять и не влезть не в своё дело.

Достав из-под плаща приготовленный пенал с фальшфейерами, по очереди их поджёг и раскидал по всему разделяющему нас пространству. Собаки мигом рассосались, предоставив незнакомке коридор до вагона, где обосновался я. И пусть огонь и искры смогли их шугануть, надолго бы этого не хватило. К счастью, женщина это сообразила быстро и, не став терять времени, спрыгнула на землю, после чего, стараясь не споткнуться о рельсы, рванула ко мне.

- А-а! - И у неё почти получилось.

Она уже добежала и пыталась взобраться на вагон, когда в её ногу мёртвой хваткой вцепилась одна из Собак. Медлить было нельзя, ведь где один Изверг, там и остальные скоро подтянутся. Применив Усиление, я свесился с крыши вагона и, схватив женщину одной рукой за разгрузку, втащил на верх прямо вместе с Собакой, что своими зубищами впилась прямо в каблук её берца. Изверг тут же получил от меня приветствие Астральным клинком в морду, из-за чего был вынужден отпрянуть, отпустив заветный каблук, после чего я просто и без затей мощным пинком отправил дезориентированную тварь к её друзьям, так же заглянувшим на огонёк.

- Не прокусил? - Тут же поинтересовался я.

- Кажется, нет, - ответила женщина, вернее даже девушка, всё же больше двадцати пяти ей не дашь, поджав пострадавшую ногу и аккуратно ощупывая её в районе пятки.

- Тогда идём, они так просто не отстанут, - прокричал я, подав даме руку.

Из-за стоявшего вокруг лая приходилось повышать голос.

- Да, - согласилась она, приняв мою помощь и поднявшись на ноги.

Она слегка поморщилась, наступая на пострадавшую пятку, но быстро взяла себя в руки. Лицо девушки ничего не скрывало. Ну, кроме небольшой чумазости. Я не назвал бы её красивой, скорее приятной и женственной, даже несмотря на подобную одежду и огнестрел за спиной.

Мы побежали по вагонам в сторону забора, что опоясывал с этого края территорию депо.

- Там есть дыра, - крикнул я на ходу, - но в нашем случае, это не вариант! По верху подберёмся вплотную к ограде, я раскидаю оставшиеся фальшфейеры, нам нужно будет успеть перелезть!

- Принято! - Донеслось в ответ.

Ограда была высокой, метра три. Сетка рабица с довольно крупными ячейками с колючкой поверху. Тем не менее, что моя, что её экипировка вполне справятся с подобной преградой. В отличие от преграды в виде десятков зубастых пастей.

Как я и планировал, сходу кинул вниз пару последних фальшфейеров, озаривших пятачок между вагоном и оградой неверным алым светом, после чего спрыгнул сам, приземлившись на полусогнутые ноги. Без Усиления такой трюк лучше не повторять. Моя спутница проявила осторожность и аккуратно спрыгнула рядом, предварительно свесившись с края вагона. Стая пока не нагнала нас, нам удалось неплохо опередить их, двигаясь наперерез, перемахивая с одного состава на другой. Впрочем, лай быстро приближался.

Упёршись спиной в отделяющую нас от опасности сетку, я, схватившись за топор с двух концов, подставил его рукоять в качестве ступеньки.

- Давай!

Дважды моей новой знакомой повторять было не нужно - она упёрлась в неё здоровой ногой, и я подкинул её вверх. Неплохо так подкинул, она вцепилась в сетку буквально за полметра до колючки. Сам же я, схватив топор за рукоять под самым бойком и развернув его кирковидной стороной, полез, цепляясь им за решётку. Когда я добрался до верха, девушка уже перелезала через колючку, а свора Собак собралась под нами, наваливаясь своими тощими телами на ограду, заходясь в бессильном лае. Наконец, грузно перевалившись через колючую проволоку и, кажется, нехило подрав свой плащ, я спрыгнул на землю по ту сторону смерти.

Стая беснующихся за столь тонкой преградой тварей произвела на меня не самое благоприятное впечатление, а потому, подхватив под руку пытающуюся прийти в себя девушку, я потащил её дальше.

- Куда ты меня ведёшь? - Спросила она, стоило ей восстановить дыхание.

На что-то большее она пока была не способна и пока лишь покорно тащилась следом.

- Подальше от них, - ответил я. - Их слишком много, а ограда уже старая, может и не выдержать, если они на неё всем скопом навалятся. Нужно выйти за пределы их видимости, и они сами постепенно успокоятся и разбредутся.

- Ты что-то говорил о дыре? Они не смогут обойти через неё?

- Эти - нет. Они не настолько умны.

Неизвестная, наконец, вырвала свою руку и пошла следом сама. Даже ходу прибавила.

- А ты много о них знаешь, - заметила она.

- Глупо соваться в Зону, не изучив её обитателей, - сказал я, не сумев скрыть насмешку. Вернее, не посчитав это нужным.

- Ты ведь Дикий? - впрочем, мою собеседницу это нисколько не смутило, и она ответила мне той же монетой. - Геройствуешь в Закрытой Зоне, сражаешься с Извергами, спасаешь девиц в беде?

- В точку, - кивнул я. - Но насчёт последнего - ты открыла мой список спасённых девиц.

- О! Так я у тебя первая? Готов взять ответственность на себя? - Усмехнулась она.

- Конечно. Могу проводить к ближайшему блокпосту, - предложил я.

- Извини, мой Герой, но мне в другую сторону, - улыбнулась девушка.

Стоит заметить, что и она перебралась через колючую проволоку не без потерь. И если амуниция её не выглядела хоть сколько-то потрёпанной, то на лице красовалось несколько неглубоких, уже подсохших царапин. Ну и шапочку свою она, судя по всему, там же потеряла, благодаря чему я мог полюбоваться её русыми, собранными в пучок на затылке, волосами.

- Тогда, полагаю, Яблочные Сады? - предположил я.

Понятное дело, что если в том районе и были когда-то какие-то сады, то явно до того, как на этом месте вырос Мрачногорск. Но название осталось и сейчас соответствовало сектору Зоны, что контролировался Подпольем. Для Героев, с Эмблемами они или нет, прогулка по этому сектору грозила неприятностями разной степени тяжести. Посещение подобных мест без надобности главой общества не рекомендовалась. Всё же там резвились сразу несколько группировок, и можно было попасть под раздачу, просто проходя мимо. Зато Извергов там повывели да. Видать, не терпят наши собственные изверги конкуренции.

Так что, если сия довольно круто оснащённая и вооружённая дева не торопилась выйти на контакт с военными, логично было бы предположить, что она находится немного не на той стороне баррикад.

- Угадал, - улыбнулась девушка. - Только я, пожалуй, и сама отсюда доберусь, тут не должно быть кого-то, от кого я не смогла хотя бы просто сбежать.

Обратив внимание на её хромающую походку, я лишь с сомнением хмыкнул. Нет, возможно, я бы и согласился с ней... если бы первый мой поход по закрытой Зоне не закончился эпичной битвой с Извергом оранжевого уровня опасности в компании трёх довольно знаменитых Героев и целого, как оказалось, Рыцаря Круглого Стола.

- Давай хоть до границы доведу, - предложил я. - Закрытая Зона умеет преподносить сюрпризы.

- Давненько мне не попадался столь галантный кавалер! - Улыбнулась моя, по всей видимости, уже попутчица.

И часа не прошло, как мы добрались до территорий, подконтрольных подпольщикам, о чём красноречиво сообщали разнообразные граффити, усеивающие стены, ограды, остовы автомобилей, рекламные щиты... в общем, всё подряд.

- Ну, дальше я сама, - подала голос молчавшая всю дорогу девушка.

Впрочем, я так же не пытался завязать разговор.

- За мной должок, так что если ненароком вляпаешься в какое дерьмо с нашими, ищи Аврору из Картеля.

- Понял, - кивнул я. - Удачи.

***

- Картель? - Голос Постановщика был напряжён и обеспокоен. - У тебя какие-то проблемы с Картелем?

Следующим днём вместо очередного рейда в Зону я решил посетить ежевоскресную сходку Общества. Послушать актуальные новости, получить новую порцию предупреждений и рекомендаций от главного, а так же прояснить некоторые детали. Дождавшись, пока Постановщик освободиться, я обратился с вопросом по поводу Картеля непосредственно к нему. Его реакция меня насторожила. Чтобы не было никаких неясностей и любимых Тёмкой двусмысленностей, рассказал, как было дело.

- Понятно, - задумчиво протянул Постановщик. - А Токсик с Акумой тебе что-нибудь о Подполье рассказывали?

- Они сказали, что в подконтрольные им сектора лучше не соваться, а так же свели с Сидоровичем из Метро.

- Ну, хоть что-то. Если вкратце, то наше мрачногорское Подполье поделено между несколькими крупными группировками. Так же есть кучка более мелких бандформирований, что, если можно так выразиться, присягают на верность какой-то из них. Ну, или пытаются сохранить независимость, что обычно приводит к весьма печальным последствиям. Но не суть! Картель - одна из основных группировок. Самая таинственная и абсолютно враждебная сверхам. Поговаривают, что в ней состоят лишь обычные люди, без сверхспособностей, но хорошо обученные и экипированные. Твой рассказ лишь подтверждает эти слухи. Так что я бы на твоём месте не очень рассчитывал на благодарность со стороны подобных людей. Кто знает, что на самом деле за ней скрыто?

- Значит, рекомендуешь не связываться, - в принципе, чего-то подобного от Постановщика и стоило ожидать.

- О нет, друг мой, - покачал головой главный, - я в принципе рекомендую не связываться с Подпольем, ты же знаешь. Тебе же я лишь советую, на правах старшего товарища, и человека, который кое-что знает о тёмной стороне Мрачногорска. И под тёмной стороной я подразумеваю вовсе не Закрытую Зону.


Глава 10


Первый раз близнецы позвали меня на свою лесную тренировку где-то в начале октября, то есть практически сразу, как только взялись за это дело. Как сейчас помню, стоял отличный осенний денёк. Небо без единого облачка и солнце, уже не греющее, но всё так же весело играющее в пожелтевших и поредевших кронах деревьев. До облюбованного друзьями места мы шли довольно долго, и не зря - покрытая сброшенной листвой полянка была умеренно просторной и при этом прикрытой со всех сторон деревьями и кустами. На её краю имелся довольно широкий пенёк, рядом с которым, последовав примеру близнецов, я пристроил свой рюкзак.

Оглядевшись, я быстро заметил следы недавних тренировок. Например, сбитую кору одного уже довольно старого, но ещё пока не засохшего дерева. И дырочки на других стволах, потоньше. Нетрудно было догадаться, обо что точил свои кристальные кулаки Артём, а что послужило мишенями Аньке.

- Садись и приготовься к невиданному ранее зрелищу! - Тоном опытного конферансье произнесла подруга, указав мне на тот самый пенёк.

Ну ладно, в цирке я давно уже не был, если не впечатлюсь, то, может, хоть поржать получится. Вопреки моим не слишком оптимистичным ожиданиям, Тёмка поразил меня сразу. Он не стал рассусоливать и, скинув куртку, превратился в кристального человека. Сама его фигура стала чуть выше и массивнее. Его плечи с грудной клеткой теперь были заметно шире, да и шея в обрамлении кристального воротника уже не казалась такой по-мальчишески тощей. Теперь понятно, зачем он вырядился в довольно просторные шмотки, которые до преображения свободно на нём висели. Он задрал край кофты и, с каким-то ехидно-довольным выражением морды, продемонстрировал покрытое кристальной защитой пузо. Чтож... признаю, кристальные кубики пресса смотрелись эффектно, почти как на древнеримских нагрудниках, только более квадратные и угловатые.

- Дешёвые понты, - фыркнула Анька. - Ты не представляешь, сколько он времени на весь этот экстерьер угробил!

- Эй, всё по законам жанра! - Возмутился её брат. - Мощная мускулатура должна подчеркнуть мою героичность!

- По законам жанра это должна быть реальная мускулатура, а не декоративная!

Похоже, очередной давний спор.

- Не тебе, женщина, рассуждать об экстерьере и времени на его наведение, - решил проявить мужскую солидарность я. - Кстати, что у тебя с защитой головы?

- Ну, - протянул Тёмка, - она есть, но смотрится просто ужасно. И я пока не смог переделать её во что-то более... приемлемое.

- Покажи!

Он вздохнул, после чего его голову быстренько обволокло кристалликами, слившимися далее в один большой утюгообразный кристалл неровной формы, закрывающий голову. Смотрелось, действительно весьма своеобразно, но я не сказал бы, что совсем уж нелепо, всё же, какая-никакая эстетика у этой штуки просматривалась.

- Эм-м... - задумчиво промычал я. - И как видимость?

- Отличная, будто в скафандре в виде аквариума, как в старых фантастических фильмах, - голос Артёма оказался искажён настолько, что я узнал его только благодаря знакомым интонациям, что я не поленился отметить.

- Это да, - качнул он носом, или скорее клювом своего кристального шлема. - А ещё я могу вот так!

Он подошёл к ближайшему дереву и тюкнулся об него головой, пробив при этом нехилую такую трещину в стволе.

- Вандал! - Закатила глаза Анька.

- Скорее, дятел, - не согласился с ней я. - А что, отличное Геройское имя, наверняка ни у кого такого нет!

- Да идите вы! - Помотав кристальной башкой, огрызнулся Тёмка. - К тому же, ты не прав, в списке официально задействованных геройских имён Дятел значится.

- То есть... ты это реально проверял? - сверкая улыбкой от уха до уха, уточнил я.

- Так же как и все имена, предложенные Анькой. Колун, Утюг, Раскольник. Что там ещё было?

- Клюворыл, - подсказала ему сестра.

Тёмка убрал эту конструкцию со своей головы и смерил её уничижительным взглядом.

- Продолжай дальше, - подбодрил её он, - давай, а уж я позабочусь, чтобы и ты вошла во все мыслимые реестры какой-нибудь Ежихой или Леди-Кактус.

- Это всё, что вы собирались мне показать, или ещё что-то есть? - Поспешил напомнить о себе я, пока не разгорелся очередной спор минут на десять. Минимум.

- Да, точно! - Спохватилась Анька. - Смотри!

Она подняла с земли несколько пожелтевших листьев, после чего заставила брата, отойдя подальше, подбросить их в воздух. Что он и сделал, предварительно вновь нарастив себе шлем. Разумная предосторожность, когда дело касается Аньки. Она же, невозмутимо взмахнула рукой в сторону этого импровизированного листопада, и три листика оказались пришпилены к стволу дерева, что находилось напротив.

- И это ещё я - вандал, - проворчал Артём.

Хотел было пошутить, что на них обоих Гринписа не хватает, да вовремя вспомнил, что в этом мире подобной организации нет. Вернее, раньше существовал её аналог, однако, после того как особо упоротые "зелёные" начали агитировать в защиту Извергов, этих клоунов быстренько разогнали. И штрафами с общественным негодованием они не отделались, самых ярых "защитников живой природы" пришлось закрывать, чтобы они смуту в обществе не поднимали. Сложные времена тогда были. Впрочем, когда они лёгкие-то? Не сейчас же?

- Ну как? - Повернувшись ко мне, спросила Анька.

Я изобразил сдержанные аплодисменты. Что и говорить, я действительно был впечатлён, ибо лишь Магическое Зрение позволило мне оценить скорость и точность броска трёх кристалликов, моментально выращенных прямо в ладони.

- Ловко! - всё же расщедрился и на устную оценку я.

Анна гордо задрала нос, с превосходством косясь на брата.

- Думаю, здесь больше зависит от интуитивного использования сил, чем от реального умения, - не поскупился на ложку дёгтя он, но, увидев обиженное выражение на лице сестры, всё же нехотя добавил: - хотя у неё имеется определённый талант в обращении с подобным оружием, это даже её тренер отметил.

Девчонка тут же просияла и весело подмигнула мне:

- Всегда работает!

- Да-да, а я всегда ведусь, - устало вздохнул Артём.

- Ладно, не дуйся, - похлопала его по плечу сестра, - давай лучше покажем лучшую часть демонстрации! Будем драться!

Ну, самое время оценить, чему они научились за пару месяцев. Вряд ли чему-то способному меня удивить, но сверхспособности и даруемую ими адаптивность не стоит сбрасывать со счетов. Конечно, никто мне ни о чём подобном в Обществе не рассказывал, но полагаю, что и там об этом лишь теории строят. Если строят. Наверняка, точные данные, подкреплённые научными исследованиями, есть у МАС и соответствующих госструктур, но они вряд ли поделятся своими секретами.

Так вот, моя теория, основанная лишь на моих собственных наблюдениях - Видение мне в помощь - заключается в том, что сверхи получают нечто гораздо большее вместе со своими способностями. И интуитивная возможность понимать собственные силы - лишь одна сторона медали. Ведь развивая способности, они и сами развиваются, скажем так, более комплексно. Но совершенствуют они не примитивные силу, ловкость и выносливость, к примеру, а скорее усидчивость, обучаемость и целеустремлённость. То есть то, чего за близнецами я ранее не замечал. Нет, возможно, получив великую силу в комплекте с великой ответственностью, они сами, волевым усилием, так сказать, открыли в себе эти качества, но... в данном случае мне кажется, что всё несколько проще и, одновременно, сложнее.

Пока я предавался праздным размышлениям о природе сил сверхов, мои друзья начали сходиться. Встав в боевую стойку и полностью прикрывшись своей кристальной защитой, Артём медленно кружил вокруг сестры. Занимался Тёмка в секции тайского бокса, что было заметно по его позе. Вообще, при выборе данного вида боевых искусства, он руководствовался тем, что для него наиболее эффективным будет именно ударный стиль, а тайский бокс, помимо ударов ногами включающий работу локтями и коленями, показался ему более универсальным, чем доступные для изучения аналоги. Уж не знаю, сам ли он до всего этого дошёл, либо советовался с кем, но если первое - это может стать очередным подтверждением моей теории. Возможно, он смог на подсознательном уровне понять, что для него будет лучше всего.

Анька же, так же сбросившая куртку, отчего немного зябнущая - всё же разгар осени на дворе - будто бы перетекала из одной позиции в другую, поигрывая выращенными в каждой из рук кристалликами. Смотрелась это настолько пластично и естественно, что я ей даже залюбовался, мигом вспомнив, что имею на эту девушку некоторые виды, что у меня попросту вылетело из головы, когда закрутилась вся эта геройская катавасия. Надо бы, что ли, хоть комплименты ей начать отвешивать, чтобы обозначить интерес. Так, не отвлекаться, всё потом!

Противниками друг для друга близнецы оказались неудобными. Артём в прямом смысле слишком толстокож, чтобы его достали как дальние, так и ближние точечные атаки сестры. В то время как Анька - достаточно юркая и быстрая, чтобы уходить от не слишком стремительных выпадов брата. И, подозреваю, такими медленными они были лишь из опасения всё же попасть. Защитой Аньке служила ловкость и реакция и единственное попадание, да ещё закованного в кристальную броню кулака, могло если не убить, то уж покалечить точно.

Один раз она приняла удар брата на жёсткий блок из скрещённых друг с другом кристальных кинжалов, выставленных перед собой, отчего её опрокинуло прямо на укрытую опавшими листьями землю. Вскочив, с яростным выражением лица она начала кружить вокруг брата, нанося ему стремительные удары, вполне способные оставить на нём глубокие порезы, не будь под его одеждой кристальной брони. А так - только одежда и пострадала. Надеюсь, он не забыл прихватить что-то, во что можно будет переодеться.

Что интересно, прорехи на артёмовских шмотках были оставлены не как попало, но соответствовали слабым местам на теле человека. Удар сзади в печень, рассечённая на бедре штанина, укол в живот. Конечно, никакого ущерба, кроме материального, Тёмке это не нанесло, зато действия Аньки смотрелись на мой дилетантский по части ножевого боя взгляд вполне технично. Видать, неплохо её натаскивают.

Помахавшись так какое-то время, они, наконец, закончили, и разошлись в стороны.

- Ты опять сдерживался! - Ткнув в сторону Артёма всё ещё стиснутым в руке кристаллом, обвиняющее заявила Анька.

- Если бы он не сдерживался, простыми синяками дело могло не ограничиться, - вновь влез в зарождающийся спор я. - При удачном попадании минимум перелом. Но, если не брать в расчёт полноценные спарринги, то он идеальный тренажер для твоих техник ножевого боя.

- Да уж, - проворчал Тёмка, - ей тренировка, а мне потом вещички штопать. Эх, ну почему моя броня не может появляться поверх одежды, а не под ней! Так бы мне даже костюм не понадобился!

- Мечтай, ты и без того читер! - Буркнула девчонка.

- В ближнем бою - возможно, и то я бы поспорил, - мне тут же вспомнился давешний Изверг оранжевого уровня. Вряд ли он смог бы пробить броню Артёма, а вот конкретно его повалять - это да. И ведь пока неизвестно, насколько хорошо кристальная броня компенсирует подобные нагрузки. Приложить его о землю со всей дури - и что останется внутри кристальной скорлупы? - А тебе в ближний и вовсе соваться не следует.

- Что бы ты в этом понимал? - Надулась Анька, сложив руки на груди.

- Про роли танка и дамагера в группе тебе любой наш одноклассник расскажет, - хмыкнул я.

- Ну а в целом, как тебе? - Решил перевести тему Тёмка, ибо Анька, если её не отвлечь, могла дуться часами, пусть и была довольно отходчива.

- Вы бы мне лучше работу в паре показали, - заметил я.

- Может нам тут перед тобой вальс станцевать? - Язвительно спросила Анька. - А ты нам подыграешь, мелодию насвистишь!

- Обойдёмся без этих судорожных кривляний в обжимку, - охарактеризовал я потуги близнецов в танцах, ибо их прошлогодние пробы в танцевальный кружок ещё слишком свежи в моей памяти. - Но подыграть я вам могу.

На облюбованную друзьями полянку я пришёл не с пустыми руками. Подняв ранее скинутый рюкзак, достал оттуда авоську с самыми обычными куриными яйцами.

- На полноценную тренировку этого не хватит, но для того, чтобы оценить слаженность действий - сойдёт, - продемонстрировав друзьям заготовленный инвентарь, улыбнулся я.

Те отчего-то немного попятились.

- И для чего тебе эти яйца? - Подозрительно спросил Артём.

- Разумеется, я буду ими в тебя кидаться, - пояснил я, оправдывая его худшие опасения. - Вернее, целить я буду в Аньку, а твоя задача, как истинного танка, принять весь урон на себя. А ты должна не мешать себя защищать, одновременно поражая цели.

- Какие цели?

Я ненадолго задумался, после чего подошёл к молодому деревцу и легонько попинал по стволу. Этого вполне хватило, чтобы с него начала осыпаться листва.

- Вот, листочки сбивай.

- А как потом учёт вести будем? Не ворошить же листву в поисках дырявых?

- Считай в процессе, - ответил я, - поверю тебе на слово. Ну как, попробуем?

- Я не против, всё равно переодеваться, - вздохнув, согласился Артём, которому, похоже, так же было интересно, что из этого получится.

- Только попробуй хоть одно пропустить, у меня-то сменной одежды нет, - пригрозила ему своим острым кулачком Анька.

И понеслась! Я кружил вокруг них словно акула, выбравшая себе жертву, кидая яйца и, время от времени, стряхивая листву с деревьев мимо которых проходил, дабы обеспечить мишенями. Артём напомнил мне вратаря на воротах, стоя на полусогнутых ногах и раскинув руки в стороны. Сестра жалась за его спиной, изредка выглядывая и посылая куда-то свои метательные кристаллы. В общем, было откровенно скучно, а потому я заметно ускорился, став передвигаться скачками, и иногда кидать сразу два яйца за раз. Меткости мне это не добавило, зато заставляло Тёмку подёргаться.

Итог был закономерен - измазаны оказались оба. Анька, конечно, в гораздо меньшей степени, но в боевых условиях ей много и не надо.

- Блиин, - протянула она, пытаясь сухой листвой оттереть яичный желток от спортивных штанов.

- Вам бы взаимодействию друг с другом стоит потренироваться, - вынес свой вердикт я.

Несмотря на то, что Агарины были близнецами, при хорошем с ними знакомстве становилось понятно, что общего между ними не так уж много. Нет, друг с другом они были предельно дружны, хоть и ссорились постоянно, но скорее лишь из любви к процессу, нежели из-за реальных противоречий. Однако же, о понимании друг друга с полуслова речи не шло.

- Только давай в следующий раз не будем продукты переводить, - проворчала Анька.

- Вот-вот, - поддержал её брат, - лучше мячики для настольного тенниса взять.

- Ладно, - согласился я. - С вас - инвентарь, с меня - крепкая рука и глаз, как у орла.

Тогда-то я и подписал себя на тренировки с близнецами, которые проходили по паре часов после школы несколько раз в неделю. Мы могли бы и дольше заниматься, но секции, домашние задания и мои собственные тренировки никто не отменял. Да и не хотелось нам задерживаться в парке после наступления темноты, всё равно не видно ни хрена, а темнело уже рано.

Чем дальше, тем лучшие результаты показывали близнецы, что, если основательно притянуть факты за уши, лишь подтверждало мою теорию. Они реально

быстро адаптировались и обучались. Постоянно приходилось выдумывать что-то новое, способное заставить их действовать сообща. Под конец октября я поймал себя на мысли, что их движения будто бы продолжают друг друга, они начали чувствовать напарника. Эти успехи, вполне очевидные и для них самих, не могли не вскружить друзьям головы. Они всё чаще били копытом, намекая на то, что уже пора бы проверить их в реальном деле.

И это заставило меня призадуматься. Одним из поставленных мной условий нашей совместной деятельности было то, что я должен знать, что они справятся с Извергом по силам примерно равным Загонщику, то есть жёлтого уровня. Однако же, я и сам пока не был уверен в своих возможностях ушатать подобного монстра самостоятельно. Раньше я хотел привлечь к оценке сил моих друзей кого-то из знакомых мне Диких, однако же, теперь склонялся к мысли, что следует протестировать их самостоятельно. Всё же одолевали меня ещё сомнения по поводу того, стоит ли сводить Аньку и Тёмку с Обществом. Вся польза, которую принесла эта до сих пор не вполне понятная мне организация с крайне невразумительными целями, это инсайдерская информация от Браузера по поводу творящегося в Зоне, и знакомство с Токсиком и Акумой, что помогли мне на первых порах.

****

После моей первой одиночной вылазки, которая закончилась встречей с девушкой из Картеля, я ещё несколько раз ходил в Зону, с каждым следующим рейдом чувствуя себя там всё увереннее. И - да, ещё я искал подходящего мне Изверга. Он должен был быть жёлтого уровня опасности, должен рыскать в одиночку и быть достаточно сильным. Да, после той знаковой встречи с Загонщиком, я поставил перед собой планку, отделяющую не способного дать отпор слабака, который только и может, что глупо помереть, не имея возможности спасти близких, от человека, чьих сил будет достаточно, чтобы защитить себя и дорогих ему людей.

Прежде чем начинать проверку близнецов, следовало проверить себя. Скажу больше, эта проверка нужна была мне не только как свидетельство моей компетентности в собственных глазах. Нет, я хотел избавиться от того страха и чувства беспомощности, которые испытал, стоя перед готовым броситься на меня монстром, и которые были ещё свежи в моей памяти. Ведь даже совместная победа над Извергом оранжевого уровня не особенно мне с этим помогла. Возможно, мне стоило быть более откровенным во время бесед со школьным психологом, но я всё же вознамерился попробовать куда более экстремальный способ - лишь я и Изверг. Потрясающая самоуверенность с моей стороны, знаю. Чтобы хоть как-то уменьшить риск быть сожранным по собственной глупости, я озаботился прикрытием в лице двух сверхов, которым уже достаточно доверял.

- То есть, ты хочешь завалить жёлтого Изверга в одиночку, - подытожил Токсик, услышав мои объяснения. - И мы должны спасти твою задницу, если сам ты надорвёшься?

- Именно, - кивнул я.

- Даже с нашей поддержкой это может быть очень опасно, Ветролов-сан, - как обычно выступил голосом разума Акума.

- Эй, где твой самурайских дух?! - А вот Токсик был с ним, кажется, не согласен. - Помнишь тот экзамен, что устроила каждому из нас Вьюга? Мы ведь тоже должны были самостоятельно завалить по опасному Извергу, чтобы доказать, что с нами больше не надо нянчится как со слепо-глухо-немыми котятами!

Последнюю фразу он явно процитировал. Видать, их напарница была забавной личностью. Правда, не уверен, что хотел бы с ней познакомиться.

- Так-то да, - кивнул ОЯШ, - но мы к тому времени проходили с ней около полугода. И ты сдал этот экзамен лишь с третьего раза.

- Ты тоже не с первого! - Огрызнулся Токсик. - Всё равно, я - за!

- А я считаю, что это глупо, - заупрямился Акума.

Иногда он становился до жути принципиальным.

- Глупо будет отпускать его одного, он ведь всё равно полезет! - Воскликнул Токсик, после чего обратился ко мне: - Полезешь же?

Я лишь неопределённо пожал плечами. Полагаю, оба напарника интерпретировали этот жест однозначно.

- Хорошо, - кивнул Акума, - я в деле. Но у меня есть условие. Если у вас не выйдет в этот раз, Ветролов-сан, вы повторите попытку не раньше чем через пару месяцев, и только под нашим присмотром. Договорились?

- Договорились, - кивнул я.

***

С помощью профессионалов, которыми уже вполне могли считаться Токсик с Акумой, найти подходящего под мои требования Изверга удалось сравнительно быстро. В смысле, в первый же день, пусть уже и смеркалось. Так что задерживаться я был здесь не намерен, ибо шариться по Зоне в темноте, занятие не для слабонервных. Ни уличного, ни какого другого освещения тут нет, и пусть моё Магическое Зрение вполне может мне в этом помочь, но полноценное умение видеть в темноте оно не заменяет. А вот большинство Извергов в ночное время суток чувствуют себя намного увереннее, чем днём, выползая из дворов, подвалов и заброшенных квартир на улицы.

Когда мы проходили под старой эстакадой, Акума поднял сжатую в кулак руку, призывая остановиться.

- Это Гнус, - тихо проговорил он.

- Да, он самый, - вглядевшись куда-то промеж поддерживающих дорогу колонн, согласился Токсик.

Я присмотрелся сам и, наверху, под самой дорогой увидел нечто непонятное, но имеющее довольно узнаваемую ауру, похожую на тёмный сгусток, увитый алыми артериями. Что-то подобное было у вампиров, боевых химер довольно распространённых в мире магии.

- Мерзостная тварь, - поёжился Токсик, - спрыгивает на тебя с высоты, вонзает свои иглы и высасывает из тела всю жидкость. Человек усыхает буквально на глазах.

- То есть, оно опасно лишь при внезапном нападении?

- Если бы, Ветролов-сан, - покачал головой Акума, - Гнусы очень быстрые и сильные, особенно, когда голодные. Этот, судя по размеру башки, как раз голодный. У них есть небольшие крылья, но полноценно летать они не могут. Однако манёвренности им это всё же добавляет. Предлагаю не связываться. Возможно, дальше нам попадётся кто-то менее... неудобный.

Оценив деликатность Акумы, я всё же отказался от его предложения. Если всё и правда так, как они рассказывают, этот противник подходит мне идеально. Выслушав стандартный инструктаж в исполнении этих двоих, я, перехватив поудобнее топор, выдвинулся на встречу Извергу. Гнус как никто оправдывал своё название. Возможно, более точным именованием могли похвастать только Собаки.

Эта тварь имела вполне антропоморфное тело с серой кожей, прикрытое неким подобием грязного тёмного балахона. На руках у него имелось по три когтистых пальца, а так же вытягивающиеся из запястий жала - его главное оружие, с помощью которого он высасывает из жертвы влагу. Крылья его, прозрачные, будто бы мушиные, были практически незаметны в складках дерюги, что таскало это существо. Ну и конечно голова... она напоминала какой-то студенистый нарост с кучей маленьких чёрных глазок по всей поверхности, давая Извергу круговой обзор. У сытого Гнуса голова раздувалась и, по уверениям Токсика, очень мерзко колыхалась, а глаза были выпучены так, будто ткни в голову палкой, и они вылетят как пробка из бутылки.

До того как заглянуть к этому сосунку на огонёк, подошёл к одной из множества стоявших вдоль дороги брошенных тачек. Уж не знаю, почему их не убрали отсюда раньше и оставили ржаветь там же, где их бросили бывшие хозяева, но теперь они неплохо дополняли общий апокалипсический пейзаж. Помогая себе топором, отодрал переднюю дверь какого-то седана, сейчас даже марки не разобрать. Да, щит из этого ржавого куска железа выйдет весьма условный, больше одного приличного удара не выдержит, но больше мне и не нужно.

Приближался я к месту, где засел Гнус, со всеми слоями Барьера наготове, тараща режущие от Магического Зрения глаза и Усилившись по максимуму. Это был не тот противник, которого можно было не воспринимать всерьёз. Изверг желтого уровня... поговаривают, даже рядовые Герои Ассоциации кладут таких пачками. Пришло время проверить, дотягиваю ли я хотя бы до этой планки.

Стоило мне подойти к Извергу ближе, как он оторвался от потолка и стремительно спикировал на меня. Мне удалось подставить под удар свой импровизированный щит, но вот устоять на ногах - нет. Туша Гнуса, несмотря на его дистрофичность, оказалась на удивление тяжёлой, вот и повалила меня на спину, придавив автомобильной дверью, в которую вонзились жала твари. Они прошили её насквозь, и одно из них остановилось буквально в сантиметре от моей маски. Так что одной рукой я держал дверь, а второй примеривался для удара топором, который так и не выпустил. Что одно, что другое было довольно трудновыполнимо, ибо Изверг не сидел на мне неподвижным изваянием, а напирал и напирал, пытаясь как можно быстрее добраться до моего тела. Да, прозвучало не очень, видать, Тёмкина манера выражаться пошлыми двусмысленностями передаётся воздушно-капельным путём.

Поняв, что в таком положении мне от топора большой пользы не будет, отбросил его и, создав в освободившейся руке Астральный Клинок, коротко им ударил, игнорируя препятствие в виде всё ещё державшейся дверцы от машины. Судя по ужасному визгу и резко ослабшему давлению, удар пришёлся по назначению. Используя одномоментное Усиление, я окончательно стряхнул с себя Изверга, и, перекатившись к нему через бок, приложил его дверью, навалившись на него сам. Если бы эта тварь упала на спину и имела возможность тянуть ко мне свои лапы с жалами, я бы на этот трюк не решился, но ей не повезло оказаться на брюхе, а руки в другую сторону у неё не гнулись, так что она могла только попытаться встать.

Я не был намерен отпускать свою жертву. Придавив удерживающую её дверцу одной рукой и коленом, свободной рукой, не без Усиления и Клинка, я принялся безжалостно колотить Гнуса по тому мерзкому месиву, что заменяло ему голову. Оно визжало так, что звуковая атака Рупора уже не казалась мне настолько громкой. Это заставило меня только усилить натиск. Кулак методично опускался на уже распадающуюся склизкими чёрными ошмётками плоть, но я остановился лишь тогда, когда по телу монстра пробежала последняя судорога и он окончательно затих.

"Я смог!" - Билось у меня в голове вместе с уже осточертевшим звоном. - "Я сделал это! Справился!"

- Эй, ты в порядке? - Кто-то взял меня за плечо.

Обернувшись, я увидел обеспокоенное лицо Акумы. Конечно, его всё так же скрывала маска в виде оскаленной клыкастой пасти, но в глазах его промелькнула явная тревога. И ещё, он обратился ко мне на "ты".

- В норме, - чуть хриплым голосом ответил я, медленно вставая на ноги.

Меня ощутимо пошатывало то ли от пережитого, то ли снова переборщил с Усилением.

- А вот и он, уже не просто Дикий с топором, но полноценный Народный Герой! - Торжественно воскликнул подошедший следом Токсик. - Я бы пожал тебе руку, но... знаешь, на твоём месте я бы выкинул эту перчатку.

Несмотря на шутливый тон, совет дельный, с правой руки как раз стекала какая-то чёрная слизь. Возможно, мозги этого существа, хотя и маловероятно, учитывая, что Гнус в свою голову в прямом смысле жрал. Чёрт, от подобных мыслей только гаже становится. Аккуратно стянув перчатку, я кинул её на труп монстра, спрятав кисть в широком рукаве плаща.

- Токсик, продезинфицируешь? - Попросил я, подобрав топор и махнув им в сторону убитого Изверга.

- Это мы мигом, - кивнул он.

Подождав, пока прихлопнутое мной насекомое раствориться в кислоте, мы двинулись на выход из Зоны. Восторги быстро улеглись, и осталась лишь усталость. И уверенность. Неважно насколько сильные твари мне встретятся в будущем, беззащитную жертву, покорно ждущую своего конца, они не получат.


Глава 11


Отступление 3

Артём Агарин с самого детства считал себя не фанатом, а скорее экспертом со всём, что связано с Героями, будь они зарегистрированы в МАС, либо же на вольных хлебах. Хотя, справедливости ради стоит отметить, что и те, и другие считались довольно закрытыми социумами, и узнать об их жизни можно было, лишь шерстя в поисках обрывков информации интернет. И это несмотря на то, что многие из Героев являлись личностями публичными, пусть и в масках. Их приглашали на открытия торговых центров, или выступить в школе, как случилось в этом году. Многие вели свои блоги и даже влоги.

Но информацию, поступающую от своих Героев, МАС тщательнейшим образом редактировала, а то, что предоставляли Дикие, решившие прославиться... в общем, это редко когда выходило за пределы их собственных восхвалений своей крутости. Но были на просторах интернета сообщества, что старались хоть как-то отфильтровать факты, описывающие реальное положение вещей от обычного геройского трёпа. Основой для подобных инсинуаций были сообщения от якобы свидетелей того или иного происшествия. Артём не верил на слово никому, предпочитая выстраивать воедино картину, вооружившись всей имеющейся в свободном доступе информацией.

Сестра без особого интереса относилась к увлечениям брата, и даже лучший друг скорее лишь изображал внимание. Несмотря на присущую Севу мечтательность, Артём считал его всё же больше материалистом, которого все эти геройские мутки интересуют лишь постольку-поскольку, в разрезе их влияния на обычную жизнь человека. Довольно распространённый подход среди большинства простых людей.

Всё изменилось, когда у Артёма с сестрой произошёл Рывок. Тут уже и Аньку обуял небывалый для неё энтузиазм, да и сам он чувствовал какую-то подсознательную необходимость овладеть своими силами в должной мере и использовать их по назначению. Это было как... как подкожный зуд. Сколько Артём ни старался, придумать более точного определения происходящему с ним так и не смог. Сестра описывала свои ощущения примерно так же. Их охватила кипучая жажда деятельности. Даже Сев, отбросив свой извечный пофигизм, подключился к делу. Разве что побрыкался предварительно для приличия. Тем не менее, Артём был уверен, что может полностью положиться на друга, и Саблин их с сестрой не подвёл. Чего стоит один только совет использовать в качестве тренировочного полигона обычный парк. А их совместные тренировки?

Севастьян постоянно придумывал что-то новенькое, позволяющее близнецам лучше чувствовать друг друга. В смысле, как напарника чувствовать! Чёртов Саблин со своими постоянными подколками! Последнее время Артём даже в мыслях стал уточнять для себя такие моменты. Может, это тоже некое подобие тренировки со стороны заботливого друга, истинная цель которого - приучить его следить за языком? В это Артёму было поверить гораздо труднее, чем в то, что Сев - просто вредный засранец, не упускающий возможности тупо пошутить.

Тем не менее, чем дольше они занимались, тем сильнее становился их "подкожный зуд". Они с сестрой жаждали действий. Хотели проверить, чего они стоят, и сколького сумели достичь. Как оказалось, желание их исполнилось куда раньше, чем они рассчитывали. Как обычно после школы они пришли на облюбованную ими поляну, где тренировались, наверное, уже около месяца. Сев отвалился ненадолго, сказав, что подойдёт позже, так что в тот момент близнецы были там одни. Они как раз заканчивали разминку, когда из леса, шурша сброшенной листвой, к ним вышел некто посторонний. Стрёмный мужик в не менее стрёмном прикиде, вооружённый топором.

Первое мгновение, ни Артём, ни Анна, даже не поверили происходящему. Артём не знал, о чём в этот миг думала сестра, но у него самого в ушах будто бы напряжённая музыка заиграла. Ну, та самая, которая в фильмах обычно обозначает моменты, когда жуткий маньяк или монстр выслеживает беспечных подростков. Как будто подтверждая его мысли, незнакомец, кем бы он ни являлся, угрожающе поднял своё оружие. Кристальная броня в мгновение ока покрыла тело, а сестра, несмотря на её возмущённый писк, была тотчас задвинута за спину.

Поигрывая топором, незнакомец начал неспешно приближаться.

- Не подходи! - Предупредил его Артем, вставая в стойку Муай Тай. Под кристальным шлемом его голос звучал достаточно угрожающе.

Его предупреждение было не только проигнорировано, но и возымело обратный эффект - человек в жуткой маске ускорился, и через мгновение оказался совсем рядом, занося для удара топор. Артём пробил ему двоечку в корпус и очень вовремя отскочил. Там, где он только что стоял, опустилось лезвие топора. Удары закованными в кристалл кулаками не нанесли нападающему видимого вреда, и Артём не собирался давать ему пробовать на прочность собственную защиту. Особенно, если у него была возможность уклониться. Саблин во время их тренировок не редко пенял ему за то, что он стремится принять на себя весь мыслимый урон, даже когда этого можно избежать, не подставив под удар подзащитного.

- У всего есть предел прочности, - говорил он. - И поверь, ты не хочешь его достичь в самый ответственный момент.

Анька, как только Артём навязал неизвестному ближний бой, убралась с поляны, скрывшись за тем самым толстоствольным деревом, ставшим для её брата импровизированной макиварой. В бой она пока не вступала, не решаясь метать свои смертоносные заряды пусть и в агрессивно настроенного, но всё же человека.

Сам же нападавший, после ударов Артёма, несколько присмирел и стал вести себя осмотрительнее. У него было оружие, и он не стеснялся пускать его в ход, пользуясь преимуществом в дальности атаки. Теперь он старался попасть по хорошо защищённому противнику не лезвием топора, а его обратной, киркообразной частью, что было довольно умно с его стороны. Плюнув на попытки навязать врагу ближний бой на удобной ему дистанции и при этом уворачиваясь от его оружия, Артём пошёл напролом, подставив левое плечо под удар и сближаясь с противником. Топор беспомощно звякнул о броню, хотя силы удара оказалось достаточно, чтобы немного осадить будущего Героя.

Тем не менее, Артёму всё же удалось подобраться достаточно близко, чтобы, подпрыгнув, попытаться достать его классическим ударом коленом в голову. И пусть противник был заметно выше, броня позволила нивелировать эту разницу достаточно, чтобы иметь возможность достать до цели. Тем не менее, враг оказался тоже не прост и заблокировал удар, подставив под голень атакующей ноги рукоять топора, после чего с силой отшвырнул противника от себя. Артём рухнул на спину, но подняться уже не успел - нога нападавшего опустилась ему на грудь, мешая встать, а сам он поднял топор над головой, явно намереваясь обрушить его прямо Артёму на голову. Ему не хотелось проверять, выдержит ли защита, но предпринять что либо он уже не успевал. Послышался характерный "звяк", Артём успел заметить, как хорошо знакомые ему кристаллик отскочил от колена ноги, что прижимала его к земле.

"Не пробила!" - мысленно отметил он про себя, но шанс свой упускать не стал, благо незнакомец ненадолго замешкался. Он схватился за грязный ботинок с мощными подошвами и рывком оттолкнул его в сторону. Человек с топором сумел удержать равновесие, вот только жертву свою упустил. Откатившись в сторону, Артём тут же поднялся. Он заметил, как от плаща противника отскакивают новые кристаллики. Анька явно старалась не задеть жизненно важных органов, но если бы у нападавшего не было какой-то собственной, весьма эффективной защиты, ему бы это не слишком помогло, учитывая остроту метательных кристаллов, его бы уже несколько раз прошило насквозь.

Не став упускать инициативу, Артём ринулся на врага. Ему бы повалить его на землю, да, насев сверху, начать колотить куда придётся, но в борьбе он был чуть более чем никакой, и, действуя по заложенным в секции алгоритмам, обрушил на противника град ударов руками и ногами. Тем не менее, тот держался стойко, частично принимая его атаки на блоки своим топором. Впрочем, на ближней дистанции оружие лишь сковывало его движения, а отскочить и как следует замахнуться, он не мог - помимо насевшего на него Артёма, ему регулярно прилетали подарочки от Анны. Атаки по ногам противника на первый взгляд не давали никакого эффекта, но Артём был уверен, что это временно. Однажды своим лоукиком он повалил молоденькое деревце.

Когда преимущество совместной атаки двух сверхов стало очевидным, всё изменилось в один момент. Отбросив топор, враг поднырнул под очередной удар Артёма и, ухватив его за руку, совершил бросок через себя. Когда тот вновь оказался на земле, вместо того чтобы продолжить атаку, неизвестный отскочил в сторону, подняв руки ладонями вверх. Артём поднялся и настороженно уставился на него. Анна так же выглянула из своего укрытия, угрожающе демонстрируя зажатые меж пальцами в кулаке метательные кристаллы.

Незнакомец, не делая резких движений, стянул с себя маску и откинул капюшон, демонстрируя довольную рожу их лучшего друга.

- Зачёт! Отличная работа! - Торжественно объявил он.

***

Я сидел на пеньке в позе мыслителя и рассеянно наблюдал за колышущейся жёлтой листвой, что ещё не успела опасть. Руки и ноги немилосердно ныли - даже под Усилением удары Тёмки оказались вполне ощутимы, пусть и не столь сокрушительны, как могли бы быть - а под глазом наливался здоровенный фингал. Повезло, что поставлен он был мне голой рукой, без кристальной защиты.

Никогда не видел по большей части жизнерадостных близнецов такими сердитыми, и обиженными. Когда я снял маску и рассказал друзьям, что тоже являюсь сверхом, уже успел попробовать себя в деле и теперь готов поднатаскать их в таком непростом занятии, как изничтожение Извергов, они выслушали меня с каменными лицами. А потом Анька разразилась такой отборной бранью, какую даже от пьяного матроса, который ударил себя молотком по пальцу, не услышишь.

- Вау, - впечатлился я, когда она выдохлась. - Мощно задвинула, внушает! Только с чего такая экспрессия?

- А ты не понимаешь? - Окинув меня недовольным взглядом, спросила она.

- Слушайте, - вздохнул я, - я знаю, что долго скрывал это от вас, но я не мог открыться раньше!

- Почему ещё? - Прищурилась Анька.

- Потому что он боялся, что мы будем путаться у него под ногами, - ответил за меня Тёмка. Иногда он бывал до ужаса прозорлив. - Ты ведь всегда такой самостоятельный и самодостаточный, Сев. Тебе гораздо проще самому пройти путь, проторив для нас безопасную тропинку. - Он подошёл вплотную, и заглянул мне в глаза. - Я прав?

Я лишь отвёл взгляд, ибо всё было именно так, как он и сказал. Ранее я упоминал, что привлёк внимание своих будущих друзей серьёзностью и кажущейся взрослостью. Как оказалось, это работает и в обратную сторону, раскрываясь в виде покровительственного отношения к своим сверстникам.

- Придурок ты, Сев, - вздохнул Артём, для которого моё молчание оказалось достаточным ответом. Резкое движение с его стороны, и я отступаю на пару шагов, держась за подбитый глаз.

А потом они просто ушли. Растворились среди деревьев, не сказав больше ни слова, а я обессилено опустился на пенёк. Не хотелось ни думать, ни делать что-то. Вот закурить почему-то захотелось, хоть я ни разу за все прожитые мной жизни этим не злоупотреблял.

На самом деле, действия друзей, когда я на них напал, очень меня впечатлили. Пусть они и растерялись поначалу, но быстро вспомнили наши совместные наработки и реализовали их в полной мере. Пока к бою не подключилась Анька, я ещё мог сдерживать натиск Артёма, пусть это было и не просто, учитывая его стойкость к физическому урону, а применять Астральный Клинок к лучшему другу я посчитал излишним. Но стоило им обоим войти в темп, и я стал попросту не успевать восстанавливать слои Барьера, они буквально не давали мне передышки, схлопывая их, один за другим. Вот тогда-то я и вышел из боя, для самого себя признав их силу и способность о себе позаботиться.

Тем не менее, мои усилия оказались не оценены. Нет, я полагал, что они удивятся, возможно, даже будут шокированы, но такой серьёзной обиды с их стороны всё же не ждал. И ведь мы с ними никогда особо не ссорились. Конечно, размолвки бывали, но мы забывали о них в течение нескольких часов. Чтож, надеюсь, когда близнецы немного остынут, мне удастся донести до них свою позицию. Я ведь не хотел обидеть их своим недоверием и пренебрежением к их возможностям, совсем нет. Просто... Тёмка прав, в некоторых вопросах одному мне действовать легче. Что, впрочем, постепенно отходит на задний план, пришлось же мне идти на контакт с Обществом, а потом кооперироваться с Токсиком и Акумой? Но и это я сделал сам, без них.

- Как всё сложно, - со вздохом пробормотал я.

- Всё сложно лишь у тебя в голове, - пришёл вдруг неожиданный ответ.

Схватив лежащую рядом маску и прикрыв ей лицо, я вскочил с места и, взметнув ворох листьев, резко развернулся. Это была она, та самая девушка из автомастерской. Стояла чуть в стороне и мило мне улыбалась, спрятав руки в карманы. Одета она была в ту же одежду, что и при нашей первой встрече - потёртые джинсы и просторную полосатую кофту - то есть, мягко говоря, не по погоде. Тогда я увидел её лишь мельком, чуть ли не краем глаза, зато теперь мог рассмотреть подробнее. Короткие белые, но не седые, волосы, совершенно никакой косметики на миловидном лице. Ну, в этом она точно не нуждается. Вообще, в этой мешковатой одежде, скрывающей фигуру, и с мальчишеской причёской, её вполне можно было бы принять за парня.

- Подслушиваешь, крадёшь чужие инструменты, врёшь своим друзьям, и себе. Не слишком хороший пример ты подаешь детишкам, а, Герой?

Насмешку в её голосе не смог бы различить разве что глухой.

- Ты кто такая? - Задал я вполне уместный в данной ситуации вопрос.

- О, тебе интересно? Действительно интересно? В таком случае, можешь называть меня Шоу! Очень приятно! - Шутовски раскланявшись, представилась она.

- Ветролов, - уже в привычной манере, коротко назвался я.

- Забавное имя ты себе выбрал. Впрочем, знаешь, тебе подходит, да.

- Сначала мастерская, теперь ты появляешься здесь. Следишь за мной?

О том, из Общества ли она, я спрашивать не стал, потому как ни Токсик, ни Акума, когда я спрашивал у них об этом, мне ничего определённого не ответили, лишь руками развели. Даже Браузер посмотрел на меня, как на дурака, когда я поинтересовался о "девчонке из мастерской Семёныча".

- Скорее посматриваю. Время от времени. Одним глазом. - Зажмурив один глаз, произнесла она.

Что-то не нравится мне всё это. В Магическом Зрении эта Шоу выглядела обычным человеком, что, впрочем, в этом мире вовсе не являлось однозначным показателем обычности. Но я не смог засечь её до того, как она сама решила предстать передо мной.

- И для чего же? - Осторожно поинтересовался я.

- Чтобы не скучать. В жизни порой случаются моменты покруче, чем в телевизоре. Взять хотя бы твою размолвку с друзьями? То выражение лица, когда ты получил в глаз, будет ещё долго меня веселить. Пару дней точно, да!

Помимо прочих необычностей связанных с этой девушкой, говорила она так же весьма своеобразно. При тихом, с лёгкой хрипотцой, голосе, её быстрая речь звучала, словно шелест листвы. Создавалось завораживающее ощущение, что шум леса будто вторит её словам.

- Так что тебе нужно? - Устало вздохнув, продолжил допытываться я.

- Вот заладил, что нужно, да для чего! - Передразнила меня девушка. - Всё, что мне нужно, у меня уже есть. Замечательное шоу, которое ты тут устроил. Не хотелось бы, чтобы оно закончилось, только начавшись.

- Я сам разберусь в своих проблемах, - поняв, к чему она клонит, ответил я.

- Разумеется, иначе будет не интересно. Я просто уточню одну небольшую деталь, - она подошла ближе и указала изящным тонким пальчиком мне в лоб. - Самая большая твоя проблема, это ты сам. Это не плохо, просто я хочу убедиться, что ты полностью осознаёшь ситуацию. Мне попадалось множество личностей, подобных тебе. Вы мните себя защитниками и при этом стремитесь свести к минимуму ситуации, когда защита может понадобиться вам самим. Что бы ты там себе не думал, но ты не доверяешь даже близким людям. Во всяком случае, до конца, без оглядки. Пока ещё ты не убеждённый волк-одиночка, но уже идёшь по этому пути. Я знаю множество историй, про тех, кто продвинулся в своём стремлении к одиночеству очень и очень далеко. Некоторые из них были даже интересны. Но ещё более интересен факт, что ни одна из них не закончилась "хэппи эндом". В моём, понимании, естественно.

- И ты решила наставить меня на путь истинный, чтобы я позабавил тебя "хэппи эндом"?

- Такие концовки очень скучные. Впрочем, это не значит, что они мне не нравятся, я принимаю любой финал. Вся прелесть шоу под названием "Жизнь" в его непредсказуемости! Твой выбор лишь только твой, никто за тебя его не сделает. Ну а я... я лишь предоставляю новые варианты. Больше вариантов - больше непредсказуемости, само шоу становится интереснее! Это к вопросу о моей мотивации, который у тебя непременно возник. Впрочем, не задумывайся пока об этом - мозг сломаешь.

- Осознавать, что за тобой наблюдают, как за обезьянкой в вольере, не слишком приятно.

- Мне не интересна повседневная жизнь людей, лишь их свершения. Не хочешь, чтобы тобой интересовались, просто напросто живи обычной, серой, скучной, будничной, унылой жизнью. А если нет - привыкай. К Героям всегда привлечено повышенное внимание. У них всегда есть свои фанаты, хейтеры и завистники. И у тебя они, если продолжишь в том же духе, так же появятся. Так что я лишь первая ласточка среди тех, кто разглядел твой потенциал.

- Я занимаюсь этим не ради славы, - озвучил свою позицию я.

- Но это не помешает ей тебя настигнуть. И с тобой это случится скорее рано, чем поздно. Уж в этом-то я редко ошибаюсь, да.

- И всё же, почему я? - Это был не вопрос, а скорее уж крик души. - Ведь многие герои так и остаются никому неизвестными.

Осознание того, что когда-нибудь на полках магазинов могут появиться игрушки в дождевичках с маленькими топориками, привело меня в состояние тихой паники. Ранее я не задумывался об этой стороне геройства. Вернее, отчаянно гнал от себя эти мысли, надеясь, что меня сия чаша минует, если просто делать своё дело и не высовываться. Шоу мимолётно улыбнулась и посмотрела на меня с явной хитринкой в глазах, словно поняла, чем я обеспокоен.

- Значит, за ними нет никаких свершений. Этот мир полон выдающихся людей, и далеко не все из них - Герои. Людям свойственно проявлять свои лучшие качества во время... непростых ситуаций. Самое забавное, что это относится и к худшим качествам. Что привлекает внимание. Ты ведь уже понял, как это работает, когда привлёк внимание Бригадира. И Общества. И моё.

- Значит, дальше - больше, - сказал я.

- Если ты решишься продолжать, рано или поздно слава настигнет тебя, - заверила меня Шоу, предвкушающее улыбнувшись, отчего я непроизвольно поёжился. - Будет интересно понаблюдать, как ты станешь с этим справляться, да. Не окажется ли популярность, неважно в какой форме выраженная, для тебя более серьёзным вызовом, чем любой из Извергов?

Перед тем как неожиданный порыв ветра взметнул листву, скрывшую мою собеседницу, я успел разглядеть её озорной взгляд. Когда, мгновением спустя, листва опала, я стоял посреди леса один.

***

Следующие дни выдались непростыми. Близнецы отправили меня в игнор. Мы не ходили вместе до школы, они избегали меня на переменах и старались поскорее скрыться, как только занятия заканчивались. И на своей тренировочной поляне так же не появлялись. Да, это смотрелось немного по-детски, но ведь они... вернее, всё же - мы, по сути, и являлись детьми. Даже моё желание всё контролировать, не считаясь ни с чьим мнением, кроме моего собственного, выглядело уже не как стремление оградить друзей от неприятностей, а как обычный эгоизм.

Произошедшее между мной и близнецами и последующий разговор с этой непонятной, чем и настораживающей, Шоу дали мне много пищи для размышления. И это ещё не беря в расчёт поднятые таинственной подглядывательницей вопросы относительно моих "Геройских перспектив". Все мысли о грядущей и неизбежной, по её словам, известности я отгонял сходу, ведь проблемы стоит решать по мере их поступления. И сейчас у меня на повестке была куда более актуальная проблема. Доверие.

Я привык работать в одиночку. В мире магии, став Исследователем, я никогда не ходил в экспедиции с группой учёных, либо хотя бы прихватив помощника. В одиночку Магистру-энергету гораздо проще пройти все заготовленные Древними ловушки, не отвлекаясь на чью-либо защиту. Да и о своём интересе к некоторым знаниям я старался особо не распространяться. Ну а мир средневековья, где я оказался сражённым в спину собственными соратниками, если не окончательно, то довольно серьёзно подкосил меня именно в плане доверия.

И с таким вот багажом я оказался в этом мире. В мире, где не могу до конца довериться собственным друзьям. В мире, где даже самые могучие сверхи сбиваются в группы - будь это МАС, Общество, либо просто подпольная банда - дабы иметь возможность следовать выбранному пути с наибольшей эффективностью. И где, в таком случае, моё место в этом мире? Что мне делать? Оставить близнецов крутиться самих, сведя их с тем же Обществом и умыв руки? Либо принять их в качестве полноценных напарников? Тех, кем не смогли стать для меня даже Токсик с Акумой. Ведь, при всех их достоинствах, я подсознательно опасался их сил, понимая, что, в случае неожиданного нападения, они способны нанести мне вред, от которого не защитит даже мой Барьер.

Как же сложно. В моей голове, как и сказала Шоу. Да уж, тараканы в моей черепушке действительно водятся, и, судя по всему, не малые. В записях о мироходцах, что мне удалось отыскать, говорилось о нашей психологической устойчивости, но уже сейчас я могу сказать, что это утверждение несколько преувеличено. Всего две жизни, а я уже обзавёлся не свойственными прежнему мне привычками. Привычками полезными, это глупо отрицать, но и сильно мешающими в определённые моменты. Всё же здесь, в этом конкретном мире, у меня есть мои родители, есть Анька с Тёмкой, и никто из них не заслужил подобного недоверчивого отношения с моей стороны.

А я, сам того не подозревая, действуя исходя из былых привычек, и впрямь сильно обидел их. Обидел своим молчанием, считая, что моя тайна - пусть и несколько иная по сравнению с тайной близнецов - лишь моя и ничья больше. А ведь они открылись мне практически сразу. Обидел своим отношением, сразу же посчитав желающих использовать собственные силы ради благого дела подростков обузой, как будто сам сильно от них отличаюсь. Да, этот фингал, оцененный моим отцом, как "мастерский", был получен за дело.

Мне стоит стать гибче, лучше подстраиваться под конкретные условия. Магу-аристократу и рубаке из дремучего средневековья придётся сложновато в социалистической стране, пусть она и существенно отличается от той, что была развалена в родном для меня мире. Нужно найти баланс. Сохранить в себе качества, что могут пригодиться в любом случае, и отбросить то, что помешает вписаться в новые реалии. Ну, или хотя бы, отложить до более подходящих времён. Да, вопрос с тем же доверием очень сложен, но ведь есть люди, которые его заслуживают. Так почему бы не начать с малого?

Я стоял перед дверью в агаринскую квартиру и беспощадно терзал звонок. Пятничным вечером близнецы должны быть дома, раз уж я снова не застал их в парке, а их родители возвращаются обычно позже. Наконец, дверь открылась, и в проёме появился Тёмка, встав так, чтобы перегородить мне проход. За его плечом маячила Анька.

- Чего пришёл? - Безэмоционально, стараясь не смотреть на меня, спросил он.

- Сказать кое-что, - собравшись с духом, ответил я.

- Ну, говори, - отлично, сразу меня не послали.

- Я - идиот, - признал я, стоя перед своими лучшими и единственными в этом мире настоящими друзьями. - Я много думал в последнее время...

- Тебе не кажется, что оба этих утверждения взаимоисключают друг друга? - Съязвила Анька, буквально навалившись на Артёма сзади.

- Не мешай, - буркнул он, дёрнув плечом. - Так что ты там надумал?

На языке вертелось множество отговорок и фальшивых обещаний, но врать, ни им, ни себе я не собирался. Больше всего мне хотелось просто искренне выразить свои чувства, но я никогда не был в этом хорош. В общем, попытавшись унять неожиданно сковавшее меня волнение и собравшись с мыслями, я выдал следующее:

- Признаю, я зря секретничал и пытался со всем разобраться самостоятельно. Хотя не уверен, что, если бы эта ситуация повторилась, я поступил бы иначе. Просто потому, что я такой, какой есть. Но... если вы готовы помочь мне измениться... я буду открыт для этих перемен.

Сказал, как сумел. Остаётся надеяться, они хоть что-то разобрали в моём сумбурном и косноязычном ропоте.

- Э-э... - после длительного молчания, ожила, наконец, Анька и громким шёпотом обратилась к брату, - Тём, что он имел ввиду? Ничего не поняла.

Ну, или нет...

- Кажется, он так попросил прощения и сказал, что больше не будет, - неуверенно предположил Артём, после чего спросил у меня: - Или я что-то напутал?

- В общих чертах всё верно, - вздохнул я. - Если вы не против, я готов пойти рядом с вами. Не спереди и не сзади - вровень. Вот.

- Ну, заходи, чего на пороге стоять? - Посторонившись сам, и оттеснив при этом Аньку, сказал Тёмка, приглашая меня внутрь. - Фонарь, кстати, шикарный получился, даже извиняться за такую красоту не хочется.

- Отцу тоже понравилось, - улыбнулся я, проходя в квартиру и предчувствуя долгий и очень непростой разговор.


Глава 12


Узкая извилистая улочка, стиснутая меж обветшалыми пятиэтажками, всё никак не заканчивается. Потемневшее небо извергает из себя потоки воды и это лишь подстёгивает нашего преследователя. Нам бы укрыться в очередном подъезде или тесном дворике, но нет гарантии, что там мы не нарвёмся на кого-нибудь ещё, а оказаться меж двух огней - не самая приятная перспектива. Ну, ничего, ещё немного, и мы доберёмся до места, где прыгучесть противника уже не будет играть особой роли, главное, чтобы ребята до этого времени не выдохлись.

Да, это снова Закрытая Зона и снова первый раз. Только теперь уже у близнецов. И, как это обычно со мной происходит, без приключений не обошлось и сегодня. Карма! Или всё же происки некой альбиносистой личности?

Но обо всём по порядку. Шоу... с момента нашего с ней полноценного знакомства прошло чуть больше недели, и за это время она стала для меня настоящей головной болью. Нет, она больше не показывалась, вообще никаким образом не напоминала о себе... что не мешало мне искать её любопытные зенки в каждой подозрительной тени. Она уверяла, что обычная жизнь её не интересует, но насколько можно верить её словам? Да и, в любом случае, внимание подобных сущностей никогда не несло в себе ничего, кроме проблем. Я не знаю её истинных целей, даже не представляю особенностей и пределов её сил, и, что хуже, я не могу с уверенностью утверждать, что она не является человекоподобным, либо просто замаскированным Извергом. А ещё она точно видела моё лицо без маски, раз уж упомянула в разговоре про мой фингал.

Первое время моя паранойя выла дурной сиреной, и лишь длительные медитации позволили мне её обуздать. Осознание, что на данный момент я ничего не могу сделать, немного привело меня в чувство. Во всяком случае, вместо того, чтобы отдаться на милость собственным фобиям, я решил действовать в более конструктивном ключе. Из того, что я смог понять после нашего короткого разговора, был один интересный момент - она любит поболтать. А вместе с этим - внести в жизнь выбранного ей разумного немного хаоса и неопределённости. Во всяком случае, так произошло со мной. Конечно, этого категорически мало для статистики, однако же, это всё, что у меня на данный момент имеется.

Во время визита к близнецам и последующего примирения, я ни на миг не отключал Магического Зрения. Именно Шоу подтолкнула меня на это действие, которое, впрочем, напрашивалось само. Её слова были достаточно очевидны, чтобы я дошёл до осознания собственных проблем самостоятельно. Конечно, это случилось бы чуть позже, но как факт! Тем не менее, тогда я так ничего и не заметил, что, впрочем, не говорило ни о чём.

А вот близнецы... близнецы, как выяснилось позже, и сами чувствовали себя виноватыми. И даже не слишком умело извинились за то, что прореагировали на моё запоздалое признание чуть более резко, чем, по их же мнению, следовало. Я бы вполне мог подвязать Шоу и к этому, дескать, она каким-то образом смогла распалить негативные эмоции моих друзей, проведя "шоу" по нужному ей сценарию. Но, без конкретных доказательств, всё было настолько притянуто за уши, что я не торопился принимать это за истину. Не стоит делать из неё универсального козла отпущения, ответственного за все происходящие со мной неприятности - с подобным подходом можно многое упустить. Тёмка впервые в жизни участвовал в реальном - как он думал - бою, что не могло не сказаться. Стресс, не успевшая отступить агрессия, и всё такое. Ну а Анька... Анька всегда была излишне эмоциональной.

В общем, в отношении Шоу, я решил пока затаиться, выжидать и собирать информацию. Время для решительных действий ещё придёт. А пока... пока моё внимание было занято исключительно подготовкой двух начинающих Героев к их первому выходу в Зону.

Артём выбрал себе имя Кварц, что имело смысл, ибо именно на этот минерал, как цветом, так и формой, более всего походили защищающие его кристаллы. Когда он представил своё геройское имя на суд высокой общественности в лице меня и сестры, мне стоило определённых усилий чтобы не ляпнуть что-то типа "почти как Шварц". Эх, нет в этом мире легендарного австрияка-киборга, не удалось мне в который раз шуткануть по случаю.

Анька очень долго находилась в поиске подходящего имени. Все более-менее приемлемые варианты, по её словам, уже были заняты. Тем не менее, я настоял на том, чтобы она всё же выбрала себе погоняло, потому как в Зоне называть друг друга по реальным именам - затея крайне сомнительная. Нет, Изверги, конечно, ничего никому не расскажут, но ведь там не только они встречаются. В общем, совместным мозговым штурмом был найден пока лишь временный вариант, на случай если Анька всё же придумает что получше. По аналогии с братом, мы назвали её Яшмой. Не то, чтобы её кристаллы сильно походили на яшму, но цвет их был более тёплый, чем у Артёма, да и получались они у неё довольно гладкими и плавными, что только добавляло остроты их режущей кромке.

С костюмом у Анны оказалось не меньше проблем, чем с именем. Всё же полноценно использовать свою силу, без риска повредить одежду она не могла. Так что на данный момент ей имело смысл использовать либо что-то одноразовое, что не жалко потом выбросить, либо нечто уж очень минималистичное, да вот только климат у нас не тот, чтобы в бикини в ноябре разгуливать, да и нравы не настолько... продвинутые.

На первое время у Аньки было несколько комплектов дешевых китайских спортивных костюмов. "Абибасы" классические, так сказать. Ну и лыжная маска для сокрытия лица. В общем, видок должен получиться тот ещё, но это только пока не придумаем вариант получше, потому как в подобном прикиде она из временной Яшмы быстро превратится в очень даже постоянную Гопгёрл.

Артём так же не слишком заморачивался по поводу костюма, на первый свой выход надев серые штаны из прочной ткани, берцы и чёрную футболку, которая, после наращивания им доспеха, стала в обтяг и отлично демонстрировала анатомический кристальный нагрудник со всеми его кубиками - предмет особой гордости друга. Благо, под своей защитой он совершенно не мёрз.

- Я что, зря старался? - ответил на мой немой вопрос Тёмка, когда демонстрировал этот, с позволения сказать, костюм.

Уверен, будь у него возможность, он бы ещё и кристальной мышцой поиграл, для пущего эффекта.

- Вот так всегда, одним всё, а другим - дешёвые шмотки с рынка, - насупилась Анька, которая раньше времени предстать пред нами в своём героическом образе отказалась.

- Ничего, погоди немного, - успокоил её брат, - вот подкопим деньжат и закажем тебе костюм из Тэ-ткани.

- Из чего? - Не понял я.

- Тэ-ткань. Как мне удалось выяснить, именно из неё масовцы делают себе костюмы. Ты ведь помнишь Зелёную Комету с его дурацким трико? Вот оно как раз из Тэ-ткани. Оказывается, эта штука отлично растягивается, не мешает коже дышать, поддерживает комфортную для человеческого тела температуру, не промокает, и, что особо важно для нас, небольшие прорехи на ней затягиваются сами! Так что Анька сможет выпускать свои колючки без риска оказаться после этого в дырявых лохмотьях.

- Удобно, - согласился я. Про такие подробности я даже и не слышал, думал - обыкновенный спандекс, а тут, оказывается, какой-никакой функционал присутствует. Тёмка неплохо подготовился, много чего успел разнюхать, пока я на Извергов охотился. - Вот только, разве МАС торгует своими технологиями?

- Сама МАС, конечно, нет. Но отдельные её сотрудники сбывают порой кое-что через чёрный рынок. Тэ-ткань - один из самых ходовых товаров!

- Ты подсосался к подпольной сети, - скорее констатировал, чем спросил я.

- Ага! - кивнул Артём, сверкая улыбкой. - Но ты не думай, я подстраховался! Старый планшет, который не жалко, отдельная симка с безлимитным интернетом, никаких личных данных. Всё под контролем!

- Думал кот, когда его несли к ветеринару, - скептически хмыкнул я, вспоминая предостережения Браузера, относительно так называемого Тёмного Сектора интернета, которые он озвучивал чуть ли не на каждой сходке всем, кто интересовался темой. Я вот однажды поинтересовался, и знал, что какие-нибудь трояны - самое безобидное, что можно было подцепить, просто зайдя не туда.

В общем, Тэ-ткань стоила прилично. У близнецов так же имелись совместные сбережения, но и их не хватило бы не то, что на подходящий костюмчик, даже просто на отрез, из которого можно было бы этот костюм сшить. Но, так как никто из нас подобным рукоделием не занимался, нужна была уже готовая модель. Собственные деньги я предлагать не стал. Не из природной жадности, хоть небольшой процент еврейской крови со стороны матери у меня имелся и даже с негодованием бурлил при виде требующихся сумм, а скорее из... педагогических побуждений. Да, именно из-за них! Ладный костюмчик, купленный на самолично заработанные деньги, носится вдвойне приятнее!

***

Вышли на промысел, как я уже привык, в субботу. Токсик с Акумой показали мне множество мест, откуда можно пробраться в Зону через оцепление, и среди них имелось одно, которое я использовал чаще прочих. До него было быстрее добираться, пусть и опять на метро, а ещё, неподалёку оттуда я оборудовал нечто вроде тайника, где хранил всяческие полезные расходники, а так же там можно было переодеться непосредственно перед вылазкой.

Жилые кварталы к Зоне, как правило, не прилегали, да и некоторая полоса отчуждения имелась. Эдакий последний рубеж, где никто не живёт и не работает. Ну, за исключением разных маргиналов, но и тех постоянно менты гоняют, ибо нечего. Вот там-то я и наткнулся на подвал, запертый на увесистый, пусть и покрытый ржавчиной, подвесной замок. Снести его, а так же заменить на собственный, так же не слишком свежо выглядящий, особого труда не составило. Вообще, полноценным подвалом с котельной и прочими коммуникациями это не являлось. Скорее тут раньше было что-то типа подсобки для дворников, о чём говорил сваленный в углу соответствующий инвентарь - старые мётла, грабли и лопаты для уборки снега.

- Темновато тут у тебя, - заметила Анна, заходя следом за мной, - и прохладно.

- Зато сухо, и нет сквозняков, - сказал я, бросив объёмистый туристический рюкзак на железную скамью, шедшую вдоль одной из стен. - Самое-то, чтобы спокойно переодеться.

Прошли те весёлые времена, когда я светил своим геройским костюмчиком вне Зоны. Да, теперь приходилось возить свою амуницию в рюкзаке, но это было намного менее подозрительно, чем дождевик в пусть и осенний, но вполне ясный денёк. Да ещё и с болтающимся подмышкой в специальной петельке топором, рукоять которого постоянно оттопыривалась и с характерным стуком била по защищённому пластиком бедру.

- Мдаа, - протянул ввалившийся за сестрой Тёмка, осмотрев моё скромное убежище. - Я ожидал чего-то более внушительного.

- Пещеру с огромным компьютером, транспортом на все случаи жизни и трофеями с поверженных врагов? - Вспомнив комиксы своего родного мира, предположил я, принявшись вытаскивать и раскладывать на скамье свою мотозащиту.

- Скорее, огромную печь с обгоревшими человеческими костями и покрытые засохшей кровищей крюки под потолком, - ухмыльнулся он.

- Для меня это слишком концептуальное решение.

Сняв куртку и повесив её на вешалку при входе, привычными, отработанными чуть ли не до автоматизма движениями, я нацепил на себя защиту поверх чёрных прочных штанов и тёплой шерстяной водолазки, после чего прикрыл всё это своим фирменным дождевиком. Артём ограничился тем, что стянул с себя своё пальтишко и толстовку, повесив их рядом с моей курткой, после чего, зябко поёжившись, нарастил на себе броню, увеличившись после этого достаточно, чтобы оставшаяся на нём одежда перестала висеть на нём, как на вешалке, став впору. Анька в это время стояла в сторонке, стискивая в руках рюкзачок с собственным "геройским костюмом".

- Смотрите, тут у меня аптечка, фальшфейеры, петарды, одноразовые мешки и фонарики, - достав из-под лавки длинный и узкий железный ящик, сказал я, откинув крышку. - Это может пригодиться, так что возьмите всего понемногу.

- Ладно, - кивнул Тёмка, - а мешки зачем?

- Будем с их помощью Аньке на костюм собирать, - предельно серьёзным голосом ответил я.

- Это как? - Заинтересовался он.

- Ну, как... Найдём место пооживлённее, рассядемся, разложим мешок и начнём милостыню у Извергов клянчить. Они щедрые, кто клык подаст, кто коготь. Главное запомните - шкурами не брать, а то так угваздаемся, что придётся на три костюма копить!

- Ребят, хорош прикалываться, - привлекла к себе внимание Анька, - выйдите пока я переодеваться буду.

Нацепив маску и подхватив свой топор, я приоткрыл скрипучую железную дверь и вышел наружу. Артём подтянулся следом. Существует расхожее мнение, будто женщины собираются довольно долго. И Анна тут далеко не исключение, уж я-то помню, сколько её обычно приходится ждать, когда она забегает домой просто чтобы "быстренько сменить школьную форму на что-то более приличное". Впрочем, сейчас она побила все рекорды и уложилась всего минуты за три. Да уж, промозглая погода и не отапливаемый подвал отлично к этому мотивируют.

- Ну что за срамотища, - горестно вздохнула Анька, представ перед нами во всей красе.

Уверен, начало своей геройской карьеры она представляла несколько иначе. Впрочем, на мой взгляд - не то, чтобы я хоть как-то смыслил в моде - она немного драматизировала. Да, чёрный спортивный костюм, чёрные же резиновые сапожки и белая лыжная маска с дырочками на затылке из которых торчали два белокурых хвоста, смотрелись не совсем по геройски, но, при этом, совершенно не выглядели нелепо. Уж не знаю, как Аньке это удалось, но смотрелся костюм достаточно гармонично и при этом вполне подчёркивал её фигуру и женственность. Настолько, что мы с Тёмкой аж ненадолго залипли.

- А теперь представь её в трико из Тэ-ткани, - чуть наклонившись к нему, тихо проговорил я.

- Чёрт, - коротко ругнулся он, мотнув своим кристальным шлемом. Хотел бы я увидеть его выражение лица в этот момент. - Сев, не смей представлять мою сестру в трико из Тэ-ткани!

- Поздно, Тёмыч, поздно, - выдохнул я.

- Чего вы там шепчетесь? - Уперев руки в бока, сердито спросила Анька. - Всё настолько плохо?

- Всё просто замечательно! - Заверил я её. - А скоро станет ещё лучше!

Проигнорировав тычок кристальным локтём в бок, я даже задумался, может, стоит оставить педагогичность на другой раз и приструнить своего внутреннего еврея, но... проспонсировать Анькину экипировку из своего кармана? Ведь, как говориться, зима близко! Не дело ей в этом мерзнуть, а раз уж Тэ-ткань, по словам Тёмки, неплохо согревает, то...

- Слюни подбери, - очередной тычок в бочину вернул меня к реальности.

- Да-да, идёмте уже, проход тут недалеко! - Преувеличенно бодро ответил я и, вновь заперев дверь на замок, зашагал в нужную сторону первым.

***

Само по себе оцепление военных, как я уже отмечал ранее, не было сплошным. Не существовало стены, отделяющей Закрытую Зону от остального города. Я имею в виду, действительно Стены, вот прямо так, с большой буквы, подобной той, которую выстроили вокруг Старых Шахт и теперь называют Периметром. Но ограда имелась. Примерно такая же, как и та, что опоясывала памятное мне депо с Собаками. Разве что повыше, да колючая проволока наверху накручена погуще. Кое-где встречались бетонные блоки, перегораживающие идущие из глубин Зоны шоссе и автострады. Так же Закрытая Зона была окружена блокпостами, между которыми проезжали патрули на бронированных джипах с пулемётами на крышах.

В общем, для знающих сверхов - препятствие абсолютно несущественное. Я провёл близнецов знакомым маршрутом, где было место, не просматривающееся с блокпостов, подгадав время между патрулями. Через ограду пробрались, банально отогнув край сетки рабица, заботливо кем-то подрезанной задолго до нас. Поставив сетку обратно, чтобы прореха не бросалась в глаза, хоть и сомневаюсь, что военные о ней не знали, я повёл друзей дальше.

Потянулась привычная для меня рутина. Впрочем, её вполне скрашивали Тёмка с Анькой, ведь их энтузиазм не сдерживался более ничем, кроме моего благоразумия, не дававшего им потерять осторожность, либо углубиться в более опасные Сектора. Да и без того - жёлтые Изверги вполне могли нам попасться и здесь. Хотя, вернее будет сказать, что это мы могли попасться им.

Как было во время наших походов с Токсиком и Акумой, я осторожно проверял дворы, пустыри, парковки и прочие места, где обычно "паслись" Изверги, после чего принимал решение, относительно того, кто, кого и в каком составе будет мочить. Или, наоборот, следует ли нам начать драпать в сторону ближайшего блокпоста, оглашая окрестности паническими воплями в надежде привлечь внимание военных. К своей чести скажу, что лично я пока в подобную ситуацию не попадал.

Самых слабых зелёных Извергов близнецы без проблем выносили поодиночке. Группу из трёх Страусов Яшма закидала своими кристаллами настолько быстро и точно, что монстры если и успели определиться с направлением, откуда их атакуют, то передохли раньше, чем кинулись в на врага. Кварц в этом плане так же не отставал от сестры, раздавая подобранным ему противникам мощнейшие удары, что буквально раскидывали тварей в стороны.

Что действительно поразило меня в этот день, так это безжалостность по отношению к монстрам, которую демонстрировали довольно миролюбивые в обычной жизни Агарины. Да, я тоже без особых терзаний завалил своих первых Извергов, но то - я, уже успевший повоевать ранее, пусть и не в этой жизни. Так что, возможно, это очередное подтверждение моей теории, согласно которой обретение сверхсил изменяет куда глубже и комплекснее, чем это принято считать.

Изверги - абсолютно враждебный человечеству феномен. Несмотря на их разнообразие, за всю историю наших с ними "взаимоотношений" не было ни одного случая более-менее мирного контакта. Именно поэтому среди обычных людей они и считаются угрозой. Но сверхи... может ли быть, что их ответная враждебность вызвана чем-то большим, чем просто обычная ненависть к плотоядным и агрессивным чужакам? Может ли она быть для них чем-то вроде инстинкта? Ведь если это так - то сверхи, как природные враги Извергов, являются чем-то наподобие механизма защиты этого мира от угрозы извне. И это несмотря на то, что такой вот ответ на угрозу появился на несколько лет раньше самой угрозы. В таком ракурсе вся эта ситуация выглядит несколько странно, если не искусственно.

Да, согласен, мои мысли практически один в один совпадают с конспирологическими теориями, о которых любят рассказывать по телевизору, и которые яростно обсуждаются на соответствующих форумах по всему миру. Но это лишь значит, что не один я такой умный и внимательный - всё уже давно подмечено и разобрано. Да вот только реальных доказательств как не было, так и нет. Ну, либо их нет в свободном доступе, а те, кому надо, прекрасно знают, что же творится с этой планетой.

Охота наша шла бодро и весьма продуктивно, пока не зарядил дождь. Да что там - это был настоящий ливень! Нам-то с Кварцем ничего, а вот Яшма, дабы не промокнуть до нитки, шмыгнула в ближайший подъезд настолько быстро, что я не успел её остановить.

Существовало слишком много видов Извергов, которые не любили светлое время суток и днём таились где только можно, из-за чего шариться по домам было крайне опасным занятием - никогда не знаешь, на кого можно наткнуться и кто окажется в более выигрышном положении в условиях стеснённого пространства.

- Яшма, - негромко произнёс я, заходя следом в подъёзд и встав рядом с Анькой, замершей перед лестницей ведущей в подвал, - это было очень...

Меня прервало тихое, но вполне отчётливое шипение, состоящее из каких-то щёлкающих звуков, доносящееся снизу.

- ...неосторожно, - закончил я.

- Там что-то есть, - констатировала очевидное Анька, вырастив довольно длинный кристальный кинжал и выставив его перед собой.

- Это Изверг, Яшма, - выдал не менее очевидную вещь я. - Выходим. Тихо, и без резких...

- Ну что там у вас? - Ворвавшись в подъезд следом, спросил Тёмка.

Его и без того не слишком тихий голос прозвучал сейчас и вовсе оглушительно. Щелчкающий рык из подвала пробрал до костей. Ранее мне уже приходилось слышать подобный звук, потому-то я и хотел по-тихому смыться, надеясь, что мы не привлекли к себе внимание.

- Бежим! - Схватив Аньку за шиворот и вытолкав Тёмку наружу, выкрикнул я, показывая друзьям пример.

Стоит признать, что хоть что-то из моих предостережений они усвоили и припустили за мной без лишних вопросов. И наше отступление оказалось очень своевременным, потому как следом за нами из подъёзда показалась туша желтого Изверга. Прочная синеватая шкура, которую я даже с Усилением с первого удара не пробью. Мощные передние лапы с крючковатыми когтями, которыми удобно не только разрывать жертву на части, но и цепляться за, казалось бы, совсем незначительные выступы. Увитые мышцами задние лапы, позволяющие монстру совершать стремительные прыжки. И уродливая зубастая морда с двумя парами жёлтых глаз и множеством щупальцеобразных отростков, идущих от затылка твари.

Короче говоря, это был Прыгун. Да, это не слишком угрожающее имя совершенно не отражало всей опасности этой твари, однако же вполне описывало его основную характеристику - данный ночной хищник обожает запрыгивать на свою жертву с самой неожиданной стороны. Он может карабкаться по стенам и совершать воистину гигантские прыжки, и на улице у него много свободного пространства для манёвра, а скрытое за тяжёлыми тучами солнце уже не станет помехой его чувствительным к свету глазам. В общем, это было реальное попадалово. Почти как в тот раз, когда мы с Токсиком и Акумой наткнулись на парочку таки тварей, что были... немного заняты друг другом. От неожиданности Токсик окатил их своей кислотой, и понеслась... Конец этой истории известен - нам удалось завалить одного Прыгуна, а второй, чуть подраненный, сбежал. Ну, надеюсь, это не тот же самый Изверг, решивший взять реванш.

В прошлый раз нам удалось отбиться и даже практически не пострадать, в основном благодаря Акуме, что так же неплохо прыгал и вполне мог сбивать тварей на подлёте своей кувалдой. Да и Токсик внёс свою лепту, замедлив их кислотой. Я в том бою в основном его и прикрывал, а потом добил уже основательно помятого Акумой монстра. Сейчас же, на открытом пространстве шансов у нас было немного. Тем не менее, идея о том, как ограничить передвижения этой твари, у меня имелась, оставалось её только реализовать, заманив Изверга в подходящее для боя место. А там... чтож, там я посмотрю, на что в действительности способны мои друзья. Они хотели испытать свои силы и, похоже, сегодня их день!

Наконец та извилистая улочка, по которой мы неслись, закончилась, выведя нас на довольно просторный проспект. Да-да, ещё больше места, где Прыгун мог бы разгуляться, противостоять ему здесь - чистое самоубийство с нашими силами.

- И что теперь? - Стараясь сохранить спокойствие, спросил Артём, бегущий последним и прикрывающий своим телом Аньку.

- Нам вниз! - Я указал топором на ступеньки подземного перехода в нескольких десятках метров от нас.

Было бы слишком просто спокойно добежать до цели - Прыгун перекрыл нам дорогу, соскочив со стены ближайшего здания.

- Спускайтесь и готовьтесь, - крикнул я, налетев на Изверга с топором наперевес, - я его заманю!

Заинструктированные мной до полусмерти насчёт критических ситуаций близнецы не стали спорить и, оббежав нас с разных сторон, скрылись под землёй. Ну а я... я принимал на топор и Барьер атаки когтями и зубами Изверга, отмахиваясь от него Астральным Клинком. За последнее время моё Видение значительно улучшилось. Стоило бы сказать за это спасибо Шоу, которую я постоянно всюду высматривал... но не буду. Однако, теперь я уже намного лучше различал слабые места на Астральных Телах своих противников. Хоть и не мог пока понять, к каким последствиям может принести попадание по ним. В любом случае, у Прыгуна была парочка таких мест на передних лапах, куда я и метил.

Следуя своей излюбленной тактике, тварь постоянно отпрыгивала и старалась зайти мне с боков или спины. На очередном таком наскоке мне и удалось её подловить, полоснув наискось по мощной грудине Астральным Клинком, отчего она зашлась щёлкающим визгом - новое испытание для моих многострадальных ушей - дав мне возможность полоснуть по лапе в районе предполагаемого энергетического узла. Теперь, когда Прыгун буквально извивался от боли, оставляя борозды от когтей на мокром асфальте, я поспешил присоединиться к друзьям.

- Что там? - Тут же спросил Артём, ждущий прямо у лестницы.

Он стоял в воде по щиколотку. Да уж прилично налило, сливы уже плохо справляются. И не удивительно, учитывая, кто и для каких целей использует в Зоне подземные переходы. Анька, в свою очередь, отступила подальше, держа наготове свои метательные кристаллы.

- Оно скоро появится, - сказал я, хлопнув Кварца по плечу, - принимай.

Он кивнул, а я отошёл подальше и облокотился спиной на изгвазданную кровавыми разводами стену перехода. Мне требовалось перевести дух и обновить Барьер, за время схватки с меня почти все слои слетели.

- Ты как? - Дернувшись, было, ко мне, спросила Анька, но была остановлена моим взмахом руки.

- В норме, - ответил я. - Лучше приготовься. Целься в туловище, твои кристаллы должны пробить его шкуру.

- Поняла.

Запрыгнувший к нам на огонёк Изверг сходу налетел на Кварца, вцепившись ему в ключицу челюстями, и опрокинув его на спину. Тёмка не растерялся и обеими руками ухватился за отростки, свисающие с холки монстра.

- Я держу его! - Заорал он, стараясь не дать твари вырваться и охаживая его коленями по брюху.

Анька тут же начала забрасывать Прыгуна своими кристаллами, которые, как я и предположил, с лёгкостью пробивали его шкуру и уходили довольно глубоко в тело. Этого оказалось достаточно, чтобы тварь выплюнула невкусную стекляшку и обратила внимание на новую, куда более аппетитную, пусть и кусачую цель. Артём честно старался удержать Изверга, но был откинут в сторону могучей лапой, а монстр понёсся на Аньку. Ну как понёсся... Мой расчёт полностью оправдался и одним прыжком достичь добычи Изверг в низком тоннеле не мог, да и повреждённая мной лапа не позволила ему как следует разогнаться - он слишком сильно западал на один бок. Так что, перехватить его оказалось не сложно.

Я как раз успел немного обновить Барьер и готов был продолжить бой. Теперь-то уже, не имея возможности использовать свою излюбленную тактику, Прыгун пусть и оставался опасен, но лишился важнейшего своего преимущества. Я связал его ближним боем, позволяя Яшме продолжить обстрел монстра, а скоро ко мне подтянулся и Кварц, что позволило оттеснить Изверга к стене тоннеля, пусть он, истыканный кристаллами, и продолжал яростно сопротивляться.

- Кварц, держи! - Анька кинула брату созданный ей кристальный кинжал сантиметров тридцати в длину, видно заметив, что его рукопашные атаки не слишком эффективны против этого монстра.

Поймав оружие, Тёмка неловко им взмахнул, чуть не задев кончиком меня. Да уж, его бы тоже не помешало подучить ножевому бою.

- Ты не махай, коли! - Посоветовал я. - В грудину бей!

Кварц последовал моему совету и, подобравшись к Извергу чуть ли не вплотную, благо его броня позволяла, вонзил кристалл прямо в центр груди монстра, что стало для того фатальным ранением. Силы начали быстро покидать Изверга, Магическим Зрением я видел, как энергия уходит из его Астрального Тела, отчего то постепенно истончается. Самое время усилить натиск! Сказано - сделано, пошедшая в разнос энергетика - лёгкая цель для моего Клинка, так что мы с Кварцем не прекращали атак, пока тварь окончательно не издохла.

- Было жарковато, - тяжело дыша, произнёс Артём. - Тут всегда так весело?

- Время от времени, - пожал плечами я, тут же доставая и разворачивая пакеты.

- Се... в смысле, Ветролов, - обратилась ко мне подошедшая Яшма. - Что за хрень тут происходит и зачем тебе эти пакеты?

Под хренью она подразумевала явно не дохлого Прыгуна, а скорее стены перехода, покрытые запекшейся разноцветной кровищей всевозможных Извергов, из-за чего они имели весьма сюрреалистичный вид.

- Обычно в переходах по ночам работают свежевальщики. Это такие подпольщики, которые разделывают принесённые им охотниками туши убитых Извергов. Тут в подсобных помещениях у них и инвентарь хранится. Генераторы, светильники, запас контейнеров и всё такое. Благодаря им в светлое время суток переходы практически безопасны, их постоянно зачищают. Кстати, нам сейчас придётся заняться их работой.

В прошлый раз, когда мы с Токсиком и Акумой завалили Прыгуна, удалось выручить с его зубов, когтей и глаз кругленькую сумму. Тогда мне пришлось нехило помахать топором, чтобы отделить от туши лапы и башку, но теперь есть вариант попроще.

- Кварц, мне понадобится твоя помощь, иди сюда. И ножик свой прихвати.

- То есть... - кажется, кто-то уже начал догадываться, раз уж на шаг отступил и руку с кристаллом за спину спрятал.

Я улыбнулся под маской, похоже, мы приоденем Аньку немного раньше, чем рассчитывали.

- Иди-иди, - поторопил я его, - расскажу тебе про хабар.

- Про что? - Вылупилась на меня Анька.

- Про хабар, - терпеливо повторил я. - Первое, что вы должны знать про хабар - не существует никакого хабара. Вы его никуда не носите и никому не сдаёте. Ну и второе - свой хабар к земле не тянет!


Глава 13


Как я и надеялся, Сидорович дал за останки Прыгуна хорошую цену. Особенно его порадовали неповреждённые глаза твари в количестве аж четырёх штук. Ну, хорошо сами их выковыривать не стали, а принесли вместе с башкой, доверив это грязное дело профессионалам. Близнецы отнеслись к такой стороне геройства, как хабар, по-разному. Тёмка, в принципе, был не против, считая сбор лута с поверженных врагов делом нормальным, вот только процесс этого сбора ему не слишком понравился. И правда - распиливать Изверга кристальным ножичком занятие чрезвычайно муторное. Я бы сам этим занялся, вот только Анькин кристалл отрежет мне пальцы раньше, чем я отрежу что-нибудь от туши, а работа топором - дело куда более долгое и неаккуратное.

Сама же Анька отнеслась ко всему этому с нескрываемой брезгливостью. Впрочем, другого от неё ждать и не следовало. Не бухтела под руку - и ладно. В любом случае, дело было сделано, заслуженная награда получена, как и море впечатлений. Когда мы выбрались из Зоны и, переодевшись, поехали домой, близнецы прямо извертелись от переполняемых эмоций. Да, помнится, в первый раз со мной то же самое было, правда, и Изверг мне тогда попался покруче. Хотя, гордится тут нечем - всё могло закончиться намного печальнее.

Следующий выходной день мы единогласно решили посвятить тому, ради чего выходные дни и существуют - отдыху. С самого утра родители поглядывали на меня довольно странными взглядами.

- Как там дела у Ани и Артёма? - Как бы невзначай поинтересовалась мама.

- Лучше некуда, - охарактеризовал агаринские настроения я, отхлебнув чая. - А что?

- Просто спрашиваю, - заверила меня мама. - Вы ведь уже давно дружите?

- Класса с пятого, - постарался припомнить я, - или с шестого.

- Знаешь, Аня - очень хорошая девочка, - каким-то странным тоном заговорила она, - ты уж её не обижай.

Это было неожиданно. Настолько, что я даже чаем поперхнулся. Отец похлопал меня по спине и, ухмыляясь, покинул кухню, оставив меня наедине с нафантазировавшей себе всякого мамой.

- С чего бы мне её обижать? - Вытерев салфеткой лицо и стараясь звучать как можно небрежнее, поинтересовался я. - Мы с ней просто друзья.

- Ну, Севчик, ты уже взрослый парень и мы понимаем, что у тебя есть соответствующие... потребности, - мама пододвинула свой стул поближе ко мне. - Нам с папой нравится Аня, а даже если бы и не нравилась, мы бы ни за что не стали как-то влиять на твой выбор спутницы жизни.

- Настолько серьёзные отношения я как-то не рассматривал... - что-то у меня уши подозрительно разгорелись, надеюсь, я сейчас не сижу тут красный как рак.

- А стоило бы. Ты ведь сам сказал, что вы с Аней друзья, а дружбе между юношей и девушкой свойственно перерастать в нечто большее. Этот твой синяк... ты говорил, что его тебе поставил Артём, причём, как ты выразился, за дело. Он просто недоволен, что ты рассматриваешь его сестру в подобном ключе, либо же тем, что между ней и тобой произошло... нечто большее?

- Не было ничего! - Открестился от подобных инсинуаций я. А то ещё женят, чего доброго, не разобравшись в ситуации. Нет, против Аньки я ничего не имею, и даже больше - она мне и впрямь нравится. Но не настолько же, чтобы, не окончив школу, думать о чём-то более серьёзном, чем простые ухаживания? - Тёмка просто... немного переволновался.

- Вот и славно, - облегчённо выдохнула мама, откинувшись на спинку стула. - Ладно, вижу большего из тебя и клещами не вытянуть, кушай дальше. Но помни, о чём я тебе сказала вначале - будь джентльменом. И не только по отношению к Ане, но и любой другой девушке.

- Ага, - буркнул я, вгрызаясь в оладушек, предварительно макнув его в сметану.

Даже такие смущающие темы, обсуждать которые со своими родителями откровенно неловко, не могут подорвать мой аппетит, когда дело касается маминой выпечки. Но, вообще-то их вполне можно понять, я ведь сам с начала осени веду себя так, чтобы у них сложилось впечатление, будто у меня появилась пассия. Потом был фингал от Тёмки, который до сих пор до конца не сошёл - небольшое сизое пятно всё ещё красовалось под глазом - ну и вчерашняя "прогулка" с близнецами, как я обосновал свою очередную отлучку, которую вполне можно было принять за свидание. Так что сложить два и два им было не трудно. Хорошо ещё отец не стал заводить мужских разговоров, либо подкалывать меня про пестики и тычинки.

Эх, неловкая ситуация получилась, как бы теперь она из-под контроля не вышла, а то я своих родителей знаю, с них станется обсудить с Агариными-старшими совместное будущее их детей.

***

Мрачногорск, как и любой другой современный мегаполис, мог предоставить развлечения на любой вкус. Как абсолютно легальные, так и те, за организацию которых обычно вручают путёвки в санатории закрытого типа с бдительным персоналом и обязательной трудотерапией. Но трём подросткам, решившим отпраздновать свой первый совместный и, что немаловажно, вполне успешный рейд, подобное без надобности, хотя выпендриться нам всё же хотелось.

Собравшись утром на нашей скамейке в скверике, мы довольно долго решали, куда бы навострить лыжи. Торговый центр - избито, парк теперь вызывает совсем иные ассоциации, нежели просто спокойное место для отдыха, в боулинг не хотелось Аньке, а в кино - мне. Общими усилиями решили сходить в парк аттракционов, благо погодка стояла нечета вчерашней - облака были высокими и редкими, то и дело выглядывало солнышко.

По пути до места - а поехать мы, для разнообразия, решили на трамвае - пересказал в общих чертах утренний разговор с матерью, объяснив, откуда у её предположений растут ноги. Чисто на случай, чтобы близнецов не застали подобным врасплох их собственные родители. И если Артём воспринял ситуацию с юмором, то Анька была подозрительно молчалива, и то и дело кидала на меня задумчивые взгляды. Что, в свою очередь, позволяло мне надеяться, что моя к ней симпатия взаимна.

Наш, Мрачногорский парк аттракционов пусть и не поражал размахом, как какой-нибудь Диснейлэнд, но все основные развлечения здесь имелись. Американские горки, без которых никуда, всяческие Карусели, Лодочки, Перевороты и прочее. Правда, большинство из них уже не работало, всё же осень на дворе, при такой температуре те же горки до костей пробирают. Зато была комната ужаса, построенная в тематике Закрытой Зоны. Признаюсь, если бы в настоящей Зоне на тебя из-за каждого угла такие стрёмные Изверги лезли, её бы уже давно разбомбили к чертям. Картинг зашёл нам куда лучше, да и пострелять из духовухи оказалось забавно. Анька, как самая меткая из нас, даже выиграла себе пушистого зелёного зайца. Ну и выбор разнообразных кафешек, где можно было бы посидеть, погреться и перевести дух, так же оказался приличным, и мы не стали этим пренебрегать.

День прошёл замечательно - весело и спокойно. Давненько мы вот так никуда не выбирались. Под конец решили прокатиться на колесе обозрения, специально ждали, пока стемнеет и можно будет полюбоваться видами ночного города с высоты птичьего полёта.

Разместились мы втроём в закрытой кабинке, и пока она неторопливо ползла вверх, я решил поднять тему, которую усиленно обдумывал последнее время.

- Что вы думаете о том, чтобы присоединиться к Обществу? - Спросил у друзей я.

Должен отметить, взглянули они на меня с явным недоумением.

- Разве ты не говорил, что им не доверяешь? - Сказал Тёмка. - И ещё ты рассказывал, что компания там подобралась мутная.

- За редкими исключениями, - кивнув, уточнил я. - Всё так, но я задам вам всего один вопрос: как вы собрались покупать костюм из Тэ-ткани?

- Через чёрный рынок, - тоном учителя, разжёвывающего материал непонятливым ученикам, произнесла Анька, - Тёма же тебе рассказывал.

- Два школьника, никому неизвестных и никого не представляющих, без рекомендаций и протекции собираются совершить сделку на чёрном рынке, подконтрольном Подполью. В лучшем случае, вас просто прокатят с товаром, не забыв взять деньги. Про худший можете пофантазировать сами.

- Да... - почесал в затылке Артём. Он ведь не рассчитывал, что это будет, будто в магазин сходить? - Хочешь сказать, Общество может нам с этим помочь?

- Да, - кивнул я. - И не только с этим. Я ведь не зря вчера в одиночку пошёл сдавать хабар, Сидорович меня в сопровождении незнакомых лиц и послать мог - я пока новичок в Обществе, и доверия со стороны наших подпольных партнёров ко мне нет. Да и ситуации разные бывают, вдруг кто-нибудь из нас получит серьёзное ранение? Вы сами убедились, что не стоит шутить с Извергами. Вчерашний Прыгун - не самая опасная тварь из всех, что там водятся, но и он, окажись мы чуть менее удачливы, вполне мог бы с нами расправиться.

- Но мы живы и в прибытке, а он - нет, - возразила Анька. - И я не думаю, что дело только в везении.

- Нам, в первую очередь, повезло со способностями. Ни меня, ни Тёмку по крайней мере первой атакой не достать. Но я даже думать не хочу, что бы произошло, если бы Изверг выбрал своей целью тебя и сумел бы прорваться через нас. В этом нам тоже повезло. И это не смотря на все наши вчерашние косяки.

- Какие косяки? - Прищурилась Анька, совершенно точно осознающая собственную ошибку.

- Никаких подъездов и прочих потенциальных обиталищ Извергов, - не стал разочаровывать её я, после чего повернулся к Тёмке, - и никакого шума в таких местах.

- Ну а ты где накосячил? - Спросил Тёмка.

- Я совершенно забыл, что у каждого из нас при себе имелись фальшфейеры. У Прыгуна очень чувствительное зрение и, запалив шашку, его вполне реально было бы на какое-то время ослепить и попросту сбежать. Конечно, не факт, что у нас бы это получилось, и мы не привлекли бы этим ещё чьего-нибудь внимания, но шанс уцелеть был определённо выше, чем при прямой схватке.

- Но мы Герои и должны убивать Извергов, - возразила Анька. - Ведь он мог бы напасть на кого-то другого, менее... удачливого.

- Мы - начинающие Герои, Ань. А чтобы начинающий Герой в конце концов стал опытным Героем, он должен выбирать цели себе по силам, - поддержал меня Артём.

Он парень не глупый, самостоятельно осознал уязвимость Аньки во время вчерашней схватки с монстром. Всё же они ещё не настолько сработаны, чтобы он успевал принять на себя весь урон, предназначающийся сестре.

- Да, и уметь своевременно отступить, - согласился я. - И иметь всю возможную поддержку. Общество, конечно, далеко не МАС, но кое-какими ресурсами располагает. Не важно, как лично я к ним отношусь, но если они смогут обеспечить хоть сколько-нибудь надёжный тыл, не стоит этим пренебрегать. Но, в конечном итоге, связываться с ними или нет - решать вам.

Кабинка как раз добралась до вершины, и вид перед нами раскинулся просто изумительный. Тысячи огней уходящих до самого горизонта. Вот - подсвеченный городской стадион, огромная белая чаша. А вот - сияет золотыми куполами главный городской собор, в этом мире советская власть куда лояльнее к религии. Ну а там - центр города, его легко можно определить по огромной Башне Ассоциации, возвышающейся над Мрачногорском. Строения выше этого во всём городе просто-напросто нет.

Пока мы спускались, в кабинке царила тишина. Я просто любовался видом, ну а близнецы, видимо, были поглощены обдумыванием моего предложения. Ну, либо тоже любовались. Впрочем, одно другому не мешает, иногда даже помогает.

- Мы согласны, - сказал мне Артём, стоило нам вновь ступить на землю.

Я перевёл взгляд на Аньку и получил от неё утвердительный кивок. Может зря я считал, что особая близнецово-мистическая связь у Агариных весьма условна? Вон, молча смогли друг с другом договориться. Или это совместные тренировки поспособствовали взаимопониманию между ними? В любом случае, я их услышал.

***

Тем же вечером я позвонил Постановщику и переговорил с ним насчёт пополнения. Уже во вторник, после школы, все вместе поехали в театр, знакомиться, благо в тот вечер ни я, ни близнецы особо заняты не были. В этот раз обошлось без импровизированных гладиаторских боёв, главный вполне удовлетворился моей рекомендацией и рассказом о том, как мы втроём валили Прыгуна, не забыв, правда, посетовать на нашу неосторожность. Да и Тёмкина бронька, скрывающая его личность, произвела определённое впечатление. В общем, приняли Кварца и Яшму куда более тепло, чем я ожидал. Так же, отирающийся практически всё время на базе Браузер был озадачен заказом на костюм из Тэ-ткани и обещал всё сделать в лучшем виде. Необходимую на его покупку сумму близнецы выдали ему же.

Так же я, совершенно не из природной вредности, а радея за информационную безопасность друга, попросил Виталия персонально обрисовать Тёмке все опасности Тёмной Стороны интернета, чем обеспечил нам с Анькой неплохое развлечение - батл двух людей, мнящих себя кулхацкерами. Артём по итогам спора был признан совсем не "кул", в то время как Виталий, скалясь самодовольной улыбкой, чуть ли не на пальцах объяснил ему простейшие, как он сам считал, правила безопасности.

- Вроде, нормальные люди, - заметил Тёмка, когда мы возвращались по домам.

- В этом весь смысл, - авторитетно заявил я. - Если бы они вели себя, как сборище сектантов, к ним бы вообще никто не шёл. Ещё и заявили бы, куда следует, про потенциальных Уродов. Так что, да - они вполне нормальные и адекватные люди. Ну, по большей части.

- И что тебе не нравится? - Полюбопытствовала Анька.

- Бесплатный сыр, - ответил я, - который бывает только сами знаете где.

- Вообще-то Браузер слупил с нас нехилый такой процент за посредничество, - хмыкнул Тёмка.

- Кто знает, какая доля отходит Обществу, а какая - их контактам в подпольной среде, - пожал плечами я. - Вот, кстати, эти их связи с подпольщиками тоже вызывают определённые вопросы, хотя Постановщик постоянно призывает рядовых членов общества не связываться с Подпольем. Так что не слишком откровенничайте с ними, мало ли.

- И откуда в тебе столько недоверия, Сев? - Спросила Анька. - Люди занимаются хорошим делом, пытаются возродить город...

- И поменьше слушайте Постановщика, он тот ещё манипулятор, - тут же среагировал я. - Этот город не нуждается в возрождении, ему и так неплохо. Они пытаются возродить некую абстрактную Мечту. Ну, по словам того же Постановщика. И заметьте, он единственный из всех основателей Общества, который в открытую общается с остальными его членами. Других я вообще не видел за всё прошедшее время. Говорят, Бригадир - один из них, но и его я ни на одной сходке пока не заметил. В общем, подозрительно это всё.

***

К следующему рейду в Зону Анька была уже должным образом экипирована. К сожалению, выбрала она для себя не трико, как я - да и Тёмка, наверняка, тоже - надеялся, а нечто вроде лёгенького комбинезона приятного золотисто-бежевого оттенка. Впрочем, она и без того смотрелась шикарно. Зато свою лыжную маску она так и не сменила, заявив, что та вполне удобна и во всём её устраивает. Так же от Тёмки, по большому секрету, разумеется, я узнал, что она пыталась украсить костюм собственными кристаллами, в чём не преуспела, ибо как бы она не старалась, больше получаса они не держались, по истечении этого времени, буквально рассыпаясь пылью. Довольно удобное свойство, должен заметить, особенно если не хочешь оставлять за собой столь явных следов.

Так же, перед новым выходом мы снарядились передатчиками-гарнитурами, чтобы иметь возможность переговариваться друг с другом на расстоянии. Специально за ними на Радиорынок ездил, с большим трудом нашёл ту же модель, что использовали Токсик с Акумой, уж больно мне понравилась её надёжность и функциональность. Не забыл так же добавить в каждое из устройств и общую частоту Общества, чтобы иметь возможность позвать на помощь, либо самим откликнуться на подобный сигнал.

Рейд начинался по уже проверенному сценарию - зачистка дворов от Извергов. На этот раз я принимал куда более деятельное участие в истреблении монстров, чтобы и самому привыкнуть к манере ведения боя близнецов, и им дать понять, на что я способен. Когда я рассказывал о собственных силах, то напирал на умение оперировать энергиями. Ведь, не вдаваясь в подробности относительно Астральной Магии, именно это я и делаю. Ну, в общих чертах. Так что они примерно представляли мои возможности и не особо удивлялись, когда я принимал на себя удары, способные свалить с ног даже Артёма. Впрочем, его мало свалить с ног, чтобы победить.

Таким образом, у нас получился отряд из танка, дамагера и универсала, который может какое-то время танковать, нанося при этом аж два вида урона - физический и астральный. Довольно неплохая комбинация, должен заметить. Во всяком случае, Прыгуна таким составом мы всё-таки вынесли без потерь со своей стороны. Теперь осталось отточить тактику на ком попроще, чтобы в экстренных ситуациях знать, что делать самому, и чего ждать от напарников.

Я никогда не считал себя командным игроком, однако же, имел подобный опыт, да и компания близнецов была мне привычна. Так что изначальная моя цель - получение опыта боёв и развитие способностей - если и страдала, то не сильно. Всё же Токсик с Акумой при серьёзных заварушках предпочитали справляться с опасностью сами, оставляя меня в стороне. Слишком уж они привыкли действовать на пару. Теперь же, я был в самой гуще схватки.

Этот наш выход проходил вполне спокойно, если так вообще можно выразиться о походе в Зону. Разве что чьё-то присутствие постоянно мельтешило на границе моего Магического Зрения. Шоу? Не уверен, я определённо мельком разглядел узор, свойственный сверхам, чего она ранее не демонстрировала. Впрочем, вовсе не иметь сверхспособностей, и не демонстрировать их - разные вещи. Она вполне могла позволить себя увидеть - напомнить, что она где-то рядом, это было бы в её стиле. С другой стороны - не мы одни шаримся по зоне, сверхов тут хватает. Нашей компанией вполне мог заинтересоваться кто-то левый. Либо просто Дикий, как и мы, либо откровенный подпольщик. Если второе - то не стоит расслабляться. Не то, чтобы Зона в принципе позволяет расслабляться...

Тем не менее, без приключений мы не обошлись и сегодня. Увлекшись, мы забрались несколько дальше, чем планировали, оказавшись на границе жёлтого сектора. Впрочем, я успел пресечь дальнейшие неосознанные поползновения близнецов набиться на ужин к Извергам, которые нам сейчас не по силам. Мы остановились на парковке возле большого крытого рынка, и Видение позволило мне определить крупное скопление Извергов внутри него, о чём я, не иначе как по глупости, сообщил близнецам, которые тут же вознамерились проверить, кто же там засел.

И пусть мне удалось убедить их не лезть туда самим, осмотреть это место всё же следовало, ибо подобное сборище - явно не к добру. Под крышей рынка имелись огромные стеклянные, частично выбитые, окна. Будь здесь Акума, он бы мог с лёгкостью забраться туда и провести разведку, а так - пришлось идти мне.

Эх, жаль способности, которые добавляют скрытности и мобильности станут доступны мне только со второй ступени. Сейчас же я лишь Адепт, причём не слишком уверенный, и до перестройки Астрального Тела под новые возможности мне ещё совершенствоваться и совершенствоваться. Впрочем, даже сейчас Видение даёт мне колоссальное преимущество - через не слишком толстые преграды я отлично различаю и ауры и прочие энергетические образования. В общем, подкравшись к дверному проёму, что был очень подозрительно прикрыт брезентовым пологом, я имел возможность разглядеть через него весьма интересную картину.

Десятки аур самых разнообразных Извергов, рассредоточенных по всему пространству бывшего рынка и сидящих на отведённых им местах вполне смирно. А меж ними, судя по тем же аурам, прохаживались четверо людей. И у каждого из них было при себе что-то, что генерировало один и тот же рисунок из линий, свойственных сверхам. Проще говоря, они пользовались некими... устройствами, созданными определённо одним и тем же сверхом, для того, чтобы как-то воздействовать на Извергов. То ли это было усмирение, то ли полноценное подчинение, но одно я понял точно - это работало, и в плохих руках подобные штуки могли натворить немало бед.

Медленно и осторожно я отступил обратно к друзьям.

- Узнал что-нибудь? - Сгорая от любопытства, спросила Анька.

- Да, - напряжённо ответил я, - идёмте отсюда, потом расскажу.

Я поведал об увиденном лишь, когда мы выбрались за оцепление и схоронились в моём небольшом убежище. Я тщательно следил, чтобы за нами не было хвоста, но неведомый наблюдатель отстал от нас ещё в Зоне. Всё же, палить свой тайник мне хотелось меньше всего.

Описание увиденного произвело на близнецов весьма гнетущее впечатление.

- Ты уверен? - Спросила Анька, будто бы надеясь, что я в чём-то ошибся. - Всё же ты видел это не напрямую, мог и напутать.

- Да там всё предельно понятно было, - махнув рукой, вздохнул я.

- Может быть, это правительственные эксперименты над Извергами? Или МАС работает? - Тут же начал выдавать теории заговора Артём.

- Возможно. Хотя, для серьёзных организаций смотрится слишком кустарно.

- И что теперь делать? - Задала Анька вопрос на миллион. - Ведь надо же что-то делать!

- Надо, - согласился с ней брат, - но только не нам. Нужно сообщить кому-нибудь.

- А кому?

- Точно следует уведомить Постановщика, - высказался я. - Не знаю, что там происходит, но ребята из Общества в Зоне гости частые и должны быть предупреждены.

- А я тогда пошлю анонимное сообщение в МАС, - сказал Артём. - Жаль, у нас никаких доказательств нет, так что вряд ли они поверят на слово, но может хоть примут к сведению. Еще можно на форумах слух пустить.

- Если сможешь провернуть это действительно анонимно, лишним не будет, - согласился я.

- А я... - начала было Анька, но неуверенно смолкла, заметив наши с Тёмкой заинтересованные взгляды, - я в милицию позвоню, вот!

- По-моему, это немного не их юрисдикция, - заметил Тёмка.

- Тогда пусть передадут сообщение тем, кто за это отвечает, - пожала плечами Анька. - Мы-то свой гражданский долг исполним, сообщим о правонарушении. Дрессировать Извергов ведь правонарушение?

- Да, нарушение прав Извергов, вряд ли они на это добровольно подписались, - ухмыльнулся Артём. - А если серьёзно, речь идёт о преступлении, причём таком, за которое сразу к стенке ставят.

- Ладно, раз с этим разобрались, пора возвращаться, - сказал я, взваливая за спину рюкзак. - А по пути заодно найдём телефонную будку.

***

Отступление 4

Сообщение от Ветролова, только что переданное Виталием, обеспокоило Постановщика сильнее, чем можно было бы понять по его обычному чуть ироничному поведению.

- Спасибо, друг мой, - сказал он, поставив на блюдечко чашку с кофе, - это очень интересная информация.

- Больше похоже на какой-то бред, - скептически хмыкнул Браузер. - К тому же, Ветролов сам сказал, что видел всё не напрямую, а... своим способом. Он вполне мог что-то напутать.

- О, я уверен, взор этого мальчика способен углядеть самую суть, - туманно ответил главный. - Впрочем, ситуация и впрямь нуждается в небольшом уточнении. Давно ли Егерь выходил на связь?

- Звонил незадолго до Ветролова, уже возвращается.

- Вот и чудно!

Не прошло и часа, как в кабинет, где некогда заседал художественный руководитель этого, ныне закрытого, Театра имени Каблуковой, неслышно зашёл вернувшийся Егерь. На сей раз, одежда его была в цветах городского камуфляжа.

- Задание выполнено, - кратко произнёс он, облокотившись на подоконник возле занимаемого главным стола и сложив руки на груди.

- Отлично! - Произнёс Постановщик. - И как показали себя ребятишки?

- Хмф... - неразборчиво и не слишком довольно донеслось в ответ.

- Что, прости?

- Толк будет, - как всегда лаконично ответил тот.

- Но это же замечательно!

- У тебя будто глаз нет, - проворчал Егерь. - Или мозгов. Молодняк! Им бы по углам друг с дружкой обжиматься, а не тварей бить.

- Мы работаем, в том числе, и ради них, - отбросив шутливый тон, сказал Постановщик. - Пусть уж они занимаются этим хоть под каким-то присмотром, чем вообще без оного.

- Знаю, - буркнул его собеседник. - Потому и в деле.

- Ветролов, кстати, тебя не засёк?

- Внимание чувствовал. Пришлось держаться на расстоянии, - Егерь похлопал по чехлу с биноклем, закреплённому на поясе.

- Он, кстати, звонил сюда недавно, рассказывал... странное, - главный вопросительно взглянул на него. - Можешь что-нибудь добавить?

Егерь помрачнел настолько, что это было заметно даже сквозь маску.

- Уроды! - Скривившись, выплюнул он. - Засели в бывшем Войцехском. Что-то делают с тварями.

- Ты уверен, что... - после недолгого молчания выразил сомнения Постановщик, но был тут же перебит:

- Уверен. Сделал снимки, сам глянешь.

С помощью Браузера много времени просмотр отснятых Егерем фотографий не занял. Мрачный Постановщик не знал, что и думать, но выглядело всё действительно скверно. А пахло ещё хуже. Снимки были сделаны откуда-то сверху. Насколько помнил главный, тот рынок имел окна под потолком, а подобные препятствия Егеря никогда не смущали. На фотографиях с разных ракурсов были изображены неизвестные в чёрных балахонах и множество разнообразных Извергов в загонах, причём не проявляющих совершенно никакой агрессии ни к людям, ни друг к другу. Ветролов говорил что-то об устройствах, способных как-то на них воздействовать, но на снимках ничего подобного видно не было. Впрочем, даже Браузер подмечал за ним возможность видеть то, что скрыто от глаз, так что, как минимум, его наблюдения не стоило игнорировать.

Запершись в кабинете, Постановщик раскрыл свой ноутбук и, набрав длинный пароль, открыл программу для видеозвонков. Впрочем, связь с этим абонентом всегда была односторонней, главный никогда не видел лица своего собеседника и не скрывал своё, каждый раз снимая маску.

- Внеплановый сеанс, Постановщик. Что-то срочное? - Зазвучал в надетых заранее наушниках искажённый компьютером голос.

- Тревожные вести, - кивнул он. - Один из моих людей наткнулся на Уродов в Закрытой Зоне. Снимки прилагаются.

В дополнение к фотографиям и словам Егеря, он так же поделился сведениями, полученными от Ветролова, не став, впрочем, конкретизировать источник этой информации, списав всё на логические выводы. Он предпочитал по возможности не вмешивать своих юных подопечных в дела таких масштабов. Особенно, когда не был уверен, кому и чем всё это может грозить.

- Похвали своего человека за наблюдательность, - прозвучало, наконец, после длительного молчания. - И держи остальных подальше от этого.

- Да, я понял, - кивнул Постановщик.

Не сказав больше ни слова, его собеседник отключился, а сам он, обмякнув в кресле, зашарил рукой в одном из ящиков стола. Кажется, у него ещё должна была остаться едва початая бутылка коньяка.


Глава 14


Казалось бы, ещё недавно мы с близнецами тренировались под золотистыми кронами деревьев, а вот уже и вся листва опала, обнажив ветви. Начались заморозки, но пока терпимые, и первый снег ещё не падал. Да, этот месяц оказался для нас довольно продуктивен, не в последнюю очередь из-за осенних каникул, что пришлись на начало ноября. С каждым новым походом мы чувствовали себя в Закрытой Зоне всё увереннее и в последнее время бродили по краю жёлтых секторов, аккуратненько выискивая Извергов соответствующего уровня опасности. Троих даже завалили. И ещё от парочки сбежали. Весёлые выдались деньки!

Если в самом начале моей геройской жизни я ощущал себя довольно слабеньким Адептом, то сейчас вполне мог сравнить себя с Адептом-выпускником Академии. Тех же слоёв на моём Барьере стало уже двадцать девять! Да и Усиление теперь давалось гораздо легче и делало меня уже заметно сильнее среднестатистического человека, не пренебрегающего физическими тренировками. Как по мне - неплохой прогресс примерно для пяти месяцев, что прошли с момента возвращения воспоминаний. Определённо, прошлый опыт обучения Астральной Магии и отличные тренировочные пособия в лице Извергов, на которых можно в полной мере оттачивать имеющиеся в моём распоряжении способности, прилично подстегнули моё развитие. Это внушало надежду, что я всё же смогу достигнуть своей основной цели ещё в этой жизни.

Но не только постоянная охота на Извергов стала для друзей источником новых впечатлений. Агарины, а в особенности Тёмка, неплохо влились в геройский коллектив Общества. На первой же сходке они привлекли к себе куда большее внимание, чем, некогда, я. Ещё бы! Человек в кристальной броне и привлекательная девушка! Когда я представил близнецов Токсику и Акуме, последний при виде Аньки отчаянно покраснел, что было вполне заметно за его полумаской.

- Приятно познакомиться, Яшма-тян! - Согнувшись в классическом японском поклоне, выкрикнул он.

Да уж, неслабое впечатление произвела моя подруга на боевого ОЯШа, славящегося своей сдержанностью и хладнокровием. И это при том, что он даже лица её не видел, лишь глаза, что с недоумением взирали на него сквозь вырез маски. А ведь та же Дива, в своём довольно откровенном наряде и с практически открытым лицом, не произвела на него подобного впечатления. Впрочем, сравнивать тут глупо, всё же та ситуация немного не располагала к подобному, основное внимание перетягивал на себя оранжевый Изверг. Ну а сейчас... сейчас Акума даже не старался скрыть симпатию, Анька была немного смущена подобным вниманием, а я сдерживал в себе желание настучать по одной наглой азиатской физиономии, посмевшёй посягнуть на моё. Потом поймал себя на мысли, что всерьёз воспринимаю Аньку "своей". Не в смысле, собственностью, а скорее... чёрт, как всё запутано-то!

Да, нехило я в тот момент загрузился. И лишь Токсик с Тёмкой смотрели на происходящее, как на бесплатное представление. Да, они быстро нашли друг с другом общий язык. Артём, казалось, попал в свою стихию. Шастал по залу, знакомясь со всеми подряд, впрочем, не слишком при этом навязываясь. Даже как всегда мрачный Егерь, что обычно таился в каком-нибудь тёмном углу, не привлекая к себе внимания, был им найден и даже заговорил с Тёмкой.

- Отвали, пацан, - сказал он моему другу, прежде чем перебраться в другой укромный уголок.

Мда... в этом весь Егерь. Впрочем, Артём вроде с этим не особо запаривался, продолжив заводить новые знакомства. В частности, сумел найти общий язык с Разрядником. В смысле, они поупражнялись друг с другом в красноречии, что правда, не слишком далеко ушло от обычной перепалки с высказываниями в стиле "кто чью трубу шатал", после чего попросту разошлись в разные стороны. Ну, собственно, а чего ещё от них следовало ожидать? Интеллигентной беседы или научного диспута?

- Я этого парня знаю, - позже просветил меня Тёмка. - Он выкладывает в сети видосы, на которых поджаривает своими молниями Извергов. Никакого разнообразия, да и работает он в основном по зелёнке, но просмотров собирает прилично.

- То есть, он реально мечет молнии? - Уточнил я.

В принципе, по имени и дизайну костюма вполне можно было сделать вывод о том, какими именно силами обладает Разрядник, но меня немного смущало его вооружение в виде парочки тонф, закреплённых у него за спиной. Вообще, мне следовало бы раньше уточнить способности своих "коллег", допустим, у того же Токсика, да всё никак руки не доходили. Непростительная легкомысленность с моей стороны! Всегда лучше иметь как можно более полное представление о возможностях потенциальных союзников и вероятных противников. Причём, как в случае с тем же Разрядником, нельзя исключать любого развития событий, уж больно он мутен.

- Не совсем, - мотнул головой Тёмка. - Он может пропускать разряды через свои металлические палки. Получается что-то вроде шоковых дубинок. Которые, правда, не только шокируют, но и прожаривают до корочки - он способен между ними электрические дуги создавать. И не только лишь между ними, но и между любыми другими металлическими предметами. А в городских условиях такого добра полно - столбы, оградки там всякие, брошенные тачки. На большинстве своих видео он подготавливает удобное для применения своих сил место, заманивает туда тварей и в прямом смысле отжигает.

- Ты мне такого не показывал, - укоризненно отметил я.

- Да? - Тёмка даже сам слегка удивился. Обычно он делился со мной самыми интересными видеороликами по своей теме. - Значит, не счёл это достойным внимания. Красные молнии, бьющие в Извергов, действительно смотрятся эффектно, но только первые пару раз. Впрочем, зрителей у него хватает, надо тоже что-то подобное замутить, только разнообразия добавить. Представляешь, как круто бы смотрелось наше сражение с тем Прыгуном!

- Ага, - без особого энтузиазма откликнулся я. - Темнота и мокрый из-за дождя объектив. Плюс, трясущаяся камера. Мы бы сплошное мельтешение засняли. И, в любом случае, лично мне светиться на видео не хочется.

Свежи ещё были в моих воспоминаниях слова Шоу, что пророчествовала мне известность. Вот ведь гадалка белобрысая, хорошо хоть Избранность мне не предрекла, с неё бы сталось.

Анька тоже не сидела сложа руки. Пусть она и не носилась меж незнакомых сверхов, подобно брату, но знакомство с парочкой Героинь свела. Нужно же с кем-то обсуждать особенности супергеройской моды? Да-да, это один я такой мрачный и необщительный в нашей компании затесался. Ну что тут скажешь, образ - в некотором роде даже Альтер-эго - накладывает свои ограничения. Это видно даже по состоящим в Обществе Диким, каждый из которых старается придерживаться выбранной для себя роли. Не знаю, осознанно ли, в дань некоей традиции, либо просто на тех же пресловутых инстинктах.

К примеру, Акума - суровый ОЯШ-самурай, разве что с молотом вместо катаны, Постановщик - велеречивый конферансье, Егерь - угрюмый и неразговорчивый тип, и так далее. Хотя последний скорее по жизни такой, чем в дань образу. И что-то мне подсказывает, что среди Героев МАС подобное возведено в квадрат, если не в куб. Чтобы судить о подобном, достаточно посмотреть с ними несколько интервью. Тот же Монарх, лидер московских Героев, всегда напоминал мне эдакого аниматора, старательно и талантливо отыгрывающего роль Деда Мороза. Что особенно забавно, учитывая, что проморозить он может не слабо. Впрочем, жарит он тоже не по-детски.

Так что и я по мере сил старался не выпадать из образа. Говорил мало и только по делу, передвигался вне экстренных ситуаций неспешно, без лишней суеты, гордо выпрямив спину. Общей внушительности так же способствовала мотозащита, добавив мне немного в ширине плеч. Кварц и Яшма пока ещё окончательно не определились со своими образами, но Анька - и мне, как человеку неплохо её знающему это было заметно - ещё сильнее раскрепостилась под маской, став более дерзкой и острой на язык. Теперь ей бы больше подошло имя Колючка, но Яшма как-то быстро из временно имени превратилось в постоянное. Артём же, всё больше своим начинающим формироваться образом старался излучать надёжность и... я бы назвал это в некотором роде монументальностью. Когда страсти от знакомства с коллегами улеглись, на геройское окружение он реагировал гораздо спокойнее, чем поначалу.

***

Несмотря на мои возражения, Тёмка всё же решил начать вести собственный, как он выразился, видеодневник. Прикупил экшн-камеру, и теперь цеплял её на себя при каждом выходе в Зону. Видимо незаслуженная, как он считал, слава Разрядника мешала ему спокойно спать, есть и посещать уборную. Проще говоря, обзавидовался он в усмерть и загорелся желанием не только догнать, но и превзойти нагловатого сверха. Это стало причиной не то, чтобы конфликта между нами, скорее расхождения во взглядах на геройскую деятельность.

Тёмка напирал на то, что слава - вещь для Героя куда более естественная, чем сбор хабара, которым мы так же не брезговали. Я же считал, что если ты хочешь прославиться, иди в МАС и получай Эмблему. Вот уж с чем у них проблем нет, так это со вниманием. А Дикие, выкладывающие видео о своих похождениях, воспринимаются общественностью в лучшем случае, как забавные чудаки.

Анька, в свою очередь, не поддержала ни одну из сторон, сохраняя стойкий нейтралитет. Ей, по большому счёту, было всё равно, будут её снимать, или нет. Но если будут, то "в кадре она должна выглядеть отлично!", как она сама заявила брату. В конце концов, условились на том, что специально меня никто снимать не станет. А если я всё же каким-то образом попаду в кадр, Тёмка обязательно вырежет этот момент при монтаже.

Всё же, я не считал себя пупом земли, вокруг которого вертится всё сущее, а потому следовало учитывать не только собственные желания и стремления. Если съёмка не будет мешать основной нашей деятельности, у меня нет совершенно никаких причин этому противиться. Мир строится на компромиссах, нельзя просто взять и начать гнуть под себя всё до чего только можно дотянуться, это глупо и контрпродуктивно. К примеру, есть у тебя друзья. Что в Мире Магии, что в Средневековом Мире я встречал людей, придерживающихся точки зрения, что дружба - лишь ценный ресурс. Друзья обязаны быть тебе полезны и отрабатывать твою в них заинтересованность верным служением твоим целям, и никак иначе. Да, подобных личностей было не так уж и много, и ни один из них не являлся примером для подражания, скорее уж наглядным пособием того, как поступать не следует, ибо конец их, зачастую, был закономерен и предсказуем.

Первые выложенные Артёмом видео особой популярности не снискали, там были лишь рутинные избиения слабеньких тварей, чего в сети и без того полно. Аньку могли бы порадовать комментарии относительно её внешности, но так как описывали они, прежде всего, её нижние девяносто, Тёмка благоразумно не стал акцентировать на этом внимание сестры. Что делать в подобной ситуации - понятно, следует пилить уникальный контент! Тот же Разрядник был интересен людям в основном лишь благодаря своим световым шоу, а не факту искоренения им Извергов.

Тут бы Тёмке и начать подбивать нас на авантюры с выслеживанием монстров посильнее, которых можно эффектно забить на камеру. К счастью для всех нас, с головой он дружил, и форсировать события не торопился. Просто раздумывал над собственной фишкой, что могла бы привлечь к нему с сестрой внимание. Я от участия в его творческой деятельности самоустранился, всё равно ничего в этом не понимал, а бредовых советов Артём и от Аньки наслушался.

***

Если не брать в расчёт Тёмкины попытки стать Героем-блогером, ноябрь прошёл спокойно. В смысле, настолько спокойно, насколько это вообще возможно при постоянных вылазках в довольно опасное место и охоте на монстров. В эти, последние выходные осени я не хотел никуда идти. Я не заболел, и какого-то дурного предчувствия не испытывал. Просто не хотелось. При встрече с Агариными предложил взять небольшой перерыв. Съездить куда-нибудь, развеяться.

- Слушай, давай на следующей недельке отдохнём, - не согласился со мной Артём. - Я тут кой-чего придумал, хочу опробовать.

- И что же? - Вяло поинтересовался я.

Прям апатия какая-то на меня напала. Видать, общая осенняя серость и унылость сказывается, мир реально будто бы выцвел. И это здесь, в знакомом с детства районе, пусть и не самом живописном, но вполне уютном. В Зоне же настолько пессимистичный пейзаж вырисовывается в это время года, что хоть венки режь. Я, конечно, не настолько эмоциональный человек для подобных решений, но даже меня порой пробирает. Тёмке-то попроще, он сейчас весь в своих планах по покорению интернета, даже сестру своим энтузиазмом заразил.

- Мокьюментари! - Возвестил он, подняв указательный палец.

- Типа как любительская документалка? - Уточнил я. - А разве до этого было не оно?

- Теперь я попытаюсь применить научный подход. Вернее, создать его видимость. Не буду вдаваться в подробности, скажу лишь, что на выходе должны получиться научно-популярные ролики с объяснениями про разных Извергов и про то, как их лучше валить.

- Это будет не просто видеоинструктаж по убийству разных видов Извергов, - включилась разговор Анька. - Так же мы будем передавать наш личный опыт, совершенствоваться чуть ли не в реальном времени, матереть прямо на глазах у зрителей! Возможно, даже вдохновим кого-нибудь, или, наоборот, заставим отступиться, если сверх-новичок не уверен в своих силах.

- Звучит круто, - покивал я. - Вот только, подобного и без вас дофига и больше. Взять хотя бы ту французскую парочку, которая на ТВ выбилась. Как их там?

- Пчёлка и Чёрный Кролик, - напомнила Анька. - Я так Тёмке сразу и сказала: давай как у них! Поначалу он отнекивался, но после того, как я заставила его посмотреть несколько выпусков, проникся.

- Несколько! - Фыркнул друг. - Я почти всё пересмотрел, а их там около ста сорока серий! И большую часть времени они не геройствуют, а отношения между собой выясняют. Но общая суть мне понравилась. К тому же, у нас имеется нечто уникальное - Закрытая Зона прямо в черте города! Покажем поподробнее и её, людям за пределами Мрачногорска это может быть интересно.

- Звучит, как план, - вынужден был согласиться я, впрочем, не стараясь скрыть своего скептицизма.

- Эмм... слушай, Сев, - замявшись, протянул Тёмка, стараясь подобрать слова, - мы знаем, что ты не хочешь сниматься сам, но может ты...

- Нет, не передумаю, - покачал головой я.

- Вообще-то, - сказала Анька, - он хотел попросить тебя поснимать нас. Никаких неудачных дублей и тому подобного, мы просто попозируем на фоне самых "живописных" мест, возможно, расскажем что-нибудь на камеру, и всё. Никакого ущерба основному занятию!

- Вот-вот! - поддержал сестру Тёмка.

- Взаимные уступки, да? - Догадался я. Признаю, близнецам всё же удалось немного меня растормошить. - Весь этот маркетинг, психология влияния... пока мы были мелкими, я изучил все ваши уловки.

Порой быть другом детей бизнесменов довольно непросто, они отлично перенимают приёмы взрослых и неосознанно используют их для манипуляций окружающими. Я, конечно, несколько преувеличиваю с масштабами проблемы, но несколько раз видеть этих головастиков бизнеса в деле мне довелось.

- Тёмчик, - подчёркнуто громким шёпотом обратилась Анька к брату. - Он нас раскусил! Объявляем банкротство и пускаемся в бега!

- Ещё не всё потеряно! - Решил подыграть ей Артём. - Уверен, ему что-то от нас нужно! Назови свою цену!

- Полагаю, мы с вами договоримся, - ухмыльнувшись, заверил их я. - Ну что, идём, пока я не передумал?

Конечно, я вполне мог бы отпустить их сегодня одних, всё же они уже знали достаточно, чтобы не лезть прямо на опасность и были неплохо натренированы, чтобы хотя бы сбежать, если опасность полезет на них. Но в этом случае, вместо расслабона я бы весь день маялся не находя себе места, ведь в Закрытой Зоне случиться может всякое. Весь мой опыт хождения по ней вопит об этом. Изверги, подпольщики, а недавно там ещё и Уроды объявились. Да-да, те самые, которых я запалил ещё в начале месяца.

Видимо Постановщик воспринял мои предупреждения достаточно серьёзно, раз уж отправил кого-то на доразведку в указанное нами место. Продемонстрированные следующим днём на сходке фотографии с тварями в загонах и ходящими меж ними неизвестными, скрывающими лица под глубокими капюшонами чёрных балахонов, были тому подтверждением. Ну и, конечно, не обошлось без рекомендаций не лезть в это место и не связываться с балахонщиками при случайном столкновении. О том, как было воспринято наше предупреждение МАС и компетентными органами, мы могли лишь гадать, ибо никаких официальных заявлений так и не прозвучало, а ведь Тёмка старательно мониторил данный вопрос и подобного пропустить не мог.

***

Всё пошло не так с самого начала. Серая хмарь застилала пустынные улицы, превращая и без того безрадостные пейзажи Зоны в воистину унылое зрелище. Вокруг царила неестественная тишина, а количество монстров, что обычно кучковались практически повсюду, стоило только сойти с главных улиц, заметно уменьшилось, будто твари расползлись по своим норам. Ну, либо мигрировали куда-то, что было бы совсем уж странно, на моей памяти ничего подобного не случалось, пусть меня и трудно назвать "старожилом" этих мест.

- Пустовато тут как-то, не нравится мне это, - обратился я к напарникам.

- Изверги на каждом шагу - плохо, разбрелись куда-то - тоже плохо, - покачала головой Анька. - Нам и тех, что остались, вполне хватит.

- Вообще-то, - произнёс Артём, водя объективом камеры из стороны в сторону, - это действительно немного необычно. У Извергов тут давно собственная экосистема сформировалась со своими ареалами обитания. Надо же им что-то жрать, когда Героев на горизонте не предвидится, вот они и жрут друг друга. Иначе бы сами с голодухи передохли. А так - естественную убыль и не замечает никто.

- И к чему ты клонишь? - Спросила у него сестра.

- Ни к чему, я в таком же недоумении, что и Ветролов, - пожал плечами Кварц, после чего развернулся ко мне: - Что сам-то думаешь?

- Уходим отсюда, - произнёс я и быстрым шагом двинулся назад, в сторону оцепления.

- Эй, ты куда? - Воскликнула Яшма, когда близнецы меня нагнали.

- Передатчик не может поймать ни одной волны, - ответил я, - сплошные помехи.

Решил проверить доступные в зоне частоты, пока Тёмка проводил для сестры ликбез, и результат этой проверки меня насторожил. В голову лезли мысли одна мрачнее другой. Либо кто-то сознательно глушит сигналы, и этот кто-то должен обладать достаточными для этого полномочиями, а значит это или армия, или МАС. Либо же... имеет место быть некая аномалия или что-то типа того, но в Магическом Зрении точно такое же подозрительное затишье. И любой из этих вариантов мне категорически не нравится.

- Можете считать меня паникёром и перестраховщиком, но сегодня нам тут не место.

- Но мы ведь типа... как бы... Герои, разве нет? - обратилась ко мне Анька. - Разве мы не должны разобраться в происходящем, а не бежать от чего-то... непонятно чего?

- Завтра воскресенье, посетим собрание Общества, вот там и разберёмся, - предложил я.

- Боишься? - тут же поддела меня подруга, от чего я на ходу повернулся к ней. - Чуть что сразу в кусты?

- Да, - признал я. - Бояться непонятного - естественно для человека. Так же как и бояться за свою жизнь и жизнь дорогих тебе людей. Можно малодушно называть это осторожностью, либо благоразумием, но в основе всего лежит страх.

- А мне не страшно! - С вызовом взглянув на меня, произнесла Анька.

Её упрямство, порой, проявляется в самый неподходящий момент. Вот что ей стоило завести разговор, после того как мы выбрались из Зоны и, желательно, хотя бы спустились в метро?

- Это от непонимания, - подавив желание терпеливо вздохнуть, что наверняка ещё сильнее раззадорило бы подругу, ответил я. - Непонимания того, чего ты можешь лишиться. Или - кого.

Не часто я баловал близнецов подобными разговорами. Ещё реже - признаниями в собственных страхах. Когда мы были мелкими, меня не редко можно было взять подобным образом на слабо. Не как какого-нибудь Марти Макфлая, конечно, но прецеденты были. Сейчас же... я просто-напросто повзрослел. Даже не учитывая память предыдущих жизней.

- Идёмте уже! - Поторопил немного выбитых из колеи близнецов я, поспешив дальше.

Услышав их шаги за своей спиной, я улыбнулся под маской - иногда следует кого-то хорошенько... загрузить, чтобы заставить бодрее шевелить булками.

- Мне кажется, - задумчиво проговорил Артём, как только перелез через прореху в ограде, - или ты использовал на нас нашу же фишку?

- Точно! - Согласилась с ним сестра. - Кажется, мы на кого-то плохо влияем.

- Прочувствуйте мою боль, - усмехнулся я, после чего резко посерьёзнел. - Ладно, не до шуток сейчас. Двигаем дальше.

В тайнике надолго задерживаться не стали, просто прихватили вещички и продолжили путь. Тёмка управился с переходом от геройской личности к гражданской быстрее всех, просто сведя с себя свою кристальную шкуру и надев куртку с кепкой. Анька прикрыла комбез из Тэ-ткани своим пальто, сменила маску на шапочку с помпоном и обмотала вокруг шеи длинный пушистый шарф. Ну а я убрал топор, маску и куртку в рюкзак, оставшись в защите и дождевике. Всё же, мне было дольше всего возиться именно с защитой, и я решил оставить всё как есть. Что-то мне уже не просто шептало, а буквально вопило, что время поджимает.

- И всё же, что не так то? - Спросила Анька, пока я возился с замком, запирая вход в подвал.

- Не знаю, но у Сева всегда была отменная чуйка, - ответил за меня Артём.

Вот уж точно, интуиция у меня за предыдущие жизни прокачалась прилично, даже без воспоминаний я вполне мог чувствовать надвигающиеся на пятую точку проблемы. Жаль работало это не всегда, тот предательский удар кинжалом я абсолютно не ожидал. Даже когда лезвие вошло мне в бок, не верил, что подобное могло случиться. Да, целых секунд десять не верил, пока не отправился на перерождение. Сейчас же всё иначе, шестое чувство совершенно определённо подгоняет меня, призывая оказаться как можно дальше от Зоны, что само по себе сильно настораживает.

Выбравшись, наконец, в жилую часть прилегающего к Зоне района, мы быстрым шагом двинулись в сторону метро. Сейчас, видя на улицах обычных горожан, что, в отличие от нас, без особой спешки шли куда-то по своим делам, меня немного отпустило. Мне даже начала казаться несколько глупой собственная торопливость. Да и белый шум в наушнике исчез, стоило только отдалиться от оцепления. Когда в поле зрения показалась характерная, святящаяся красным буква "М", я даже облегчённо выдохнул. Наверняка, как только вернёмся, близнецы зашутят меня от пяток до бровей, ну да ничего. Пусть уж лучше так, чем если бы мы вновь влипли во что-то, что нас наверняка не касается и, скорее всего, способно походя прикончить.

И, как это обычно бывает, добраться до цели в виде спуска в метро, до которого мы не дошли всего каких-то нескольких десятков метров, нам было не суждено. Привычный шум умеренно оживлённой городской улицы в один момент оказался заглушён воем сирены. Да, тем самым воем, что больше двух месяцев назад возвестил мне о вышедшем на тропу войны Изверге оранжевого уровня опасности. Но теперь мы вне Зоны и значить подобное могло лишь одно - Прорыв. То, чего не случалось уже несколько лет. То, от чего МАС защищало мирных граждан, но сейчас, видимо, не успело устранить угрозу раньше, чем она выбралась за оцепление.

На улице началась паника. Да, мирная жизнь расслабляет, люди быстро забывают элементарные правила безопасности. Как вести себя при звуках сирены, куда бежать. Но ничего, замешательство скоро схлынет, и народ потянется к убежищам. Уже потянулся, вон на входе в метро успела образоваться толпа, к которой спешат люди в милицейской форме, дабы навести хотя бы подобие порядка и организовать свободный проход в подземное убежище для всех прибывающих.

Моё внимание привлекло потягивание за рукав. Анька.

- Нужно возвращаться! - Проорала она, стараясь перекричать ещё не стихшую сирену и гомон толпы. - Наша помощь может там пригодиться!

- Нет! - Крикнул в ответ я. - Она потребуется здесь!

Если в дело вступил очередной оранжевый, причём такой, которого не смогли вовремя остановить масовцы, то он вполне мог выступить в роли эдакого тарана, прорвавшего оцепление, за которым подтянутся остальные Изверги, и уж они-то расползутся во все стороны. Если сирена звучит здесь, то и Прорыв произошёл где-то недалеко, а значит, вскоре сюда могут нагрянуть незваные и нежеланные гости. Вероятно, потому их и стало меньше, стянулись к точке выхода. Только что их к этому подвело? Какой-нибудь инстинкт? Или же, это те подозрительные балахонщики постарались? В любом случае, надеюсь, Герои Ассоциации смогут остановить их "старшего товарища" до того, как он прорвётся непосредственно к жилым территориям. Ну а нам троим, в свою очередь, следует быть готовыми ко всему, вплоть до того, что на голову нам свалится очередная гигантская тварь. Вполне вероятный вариант, при нашей-то удаче. Так что стоит поторопиться и найти укромный уголок, где можно нацепить маску и расчехлить свой топор.


Глава 15


Отступление 5

Старший лейтенант милиции Анатолий Данилов никогда не жаловался на жизнь. Даже если ситуация располагала. Даже во время посиделок на кухне в компании друзей и пузыря. Он мог цедить сквозь стиснутые зубы ругательства, мог распугивать окружающих угрюмой рожей, что в комплекте с формой смотрелось вдвойне эффектно, но чтобы начать жаловаться - нет, это не про него. А ведь причин всегда хватало.

Анатолий пошёл в органы не ради почёта и уважения. Не ради преференций и льгот, на которые могли рассчитывать сотрудники милиции. И даже не ради перспектив карьерного роста, хотя плох тот офицер, который не мечтает стать начальником отдела. Нет, Анатолий Данилов всегда хотел быть полезным и нужным. Он мечтал охранять и защищать, видел в этом цель своего существования. И не важно, что подтолкнуло его к этому. Были ли это нереализованные детские мечты, подстёгнутые рассказами деда-миллиционера на пенсии, либо что-то иное? Факт в том, что он предельно ясно осознавал собственное предназначение в этом мире, чем может похвастаться далеко не каждый. И именно поэтому он не видел никакого смысла жаловаться на что-либо, ведь изначально всё определил именно его выбор. Он знал, что так всё и будет.

Тем не менее, ситуации, когда хотелось выть в голос от собственного бессилия, происходили чаще, чем можно было предположить. И большинство из них были связаны с подпольщиками, опутавшими город своей паутиной. То, что деятельность преступных организаций разного пошиба была бичом практически любого мегаполиса, совершенно не успокаивало Анатолия, как, впрочем, и подавляющее число его коллег. На службе в милиции имелись сверхи, но их было совершенно ничтожное количество по сравнению с теми обладателями сверхсил, что ушли в подполье. Именно поэтому, многие милицейские операции по борьбе с криминалом не проводились без привлечения "специалистов" из МАС. А ведь этот контингент так же являлся той ещё головной болью.

Они называли себя Героями, на что Анатолий лишь презрительно кривился. Деды, что воевали против фашистов, были Героями. Спасатели, рискующие собственными жизнями ради спасения жизней попавших в беду людей, были Героями. Да даже простых ментов, что без сверхспособностей противостоят опасностям Мрачногорска, можно считать Героями. Причём намного большими, чем это собрание ряженых клоунов, что днями напролёт развлекаются охотой на Извергов. Впрочем, не все из коллег Анатолия разделяли подобное мнение. Те, что постарше и поопытнее прекрасно помнили вклад этой "костюмированной братии" во время нападения Гоблинов. Для Данилова же Изверги являлись неким абстрактным злом, что пасётся себе в своём загоне и особо никому не мешает. Он, конечно, знал, что не мешают Изверги лишь благодаря понятно кому, но... знание и понимание порой - совершенно разные вещи.

Старшего лейтенанта вызвали на работу в его выходной, что происходило не так уж часто, но и чем-то необычным не являлось. Инструктаж был предельно понятен - патрулировать вверенную территорию в составе усиленного наряда. Прежде чем отправиться на улицы, им выдали шлемы, бронежилеты и автоматы. Шутка ли - угроза Прорыва! Как ему удалось понять из разговоров сослуживцев, на этот раз всё было очень серьёзно. Настолько, что во все граничащие с Зоной районы, включая и их, Шишкинский, со всего города были стянуты спецподразделения - суровые ребята с серьёзным вооружением - в качестве сил быстрого реагирования.

Изверги были совсем не той угрозой, с которой привыкли иметь дело правоохранительные органы. Тем не менее, соответствующие инструкции существовали, и Данилов знал их назубок. Ему и ещё трём сотрудниками милиции, предстояло патрулировать в районе метро Гранинская, куда их и доставил служебный транспорт. Этим воскресным утром редкие сонные горожане, за каким-то чёртом вылезшие из своих квартир, провожали их маленький отряд, экипированный, будто на войну, удивлёнными взглядами.

- Может, обойдётся всё, тарьщ старший лейтенант? - Обратился к нему Лёха Васильев, только недавно выпустившийся из учебки, когда они остановились для перекура. - А то бы уже всех по убежищам разогнали.

"Устами новобранца глаголет истина", - усмехнулся про себя Данилов. При реальной угрозе людей бы и впрямь уже загнали под землю. Ранним утром, или же и вовсе ночью. Не выспавшиеся и раздражённые горожане всё же куда предпочтительнее, чем растерзанные и съеденные. Тем не менее, пусть начальство и не распространялось особо о происходящем - впрочем, Анатолий не был уверен, что и оно в курсе всего - но столь серьёзные приготовления заставляли его сомневаться в благополучном исходе. Патрулирование людных мест - дело понятное, но вот спецы на подхвате... перестраховка, или же нечто большее?

- На МАС надейся, а сам не плошай, - перефразировал известную поговорку он. - В смысле, не будем расслабляться. А то, мало ли?

- А если всё же Прорыв, и Изверги повалят, как тогда быть? - Спросил Васильев.

Было заметно, что парень волнуется, но оно и не удивительно при таких-то вводных.

- А для чего нам оружие раздали? - Старший лейтенант похлопал по висящему поперёк груди автомату. - Ты, видно, не успел обкатку в Зоне пройти, да?

- Обкатку? - Удивился Лёха. - Какую обкатку?

- Нас иногда на блокпосты при оцеплении возят, - ответил товарищу Егор Тищенко, успевший проработать уже больше года, - тварей пострелять. Да ты не ссы, они хоть и разные все, но пули в башку обычно любому хватает.

- Это если зелёные, самые хилые, попадутся, - уточнил последний из приписанной к Данилову тройки, сержант Прошкин. - Если же кто посерьёзней, то тут уж как повезёт - даже очередь в упор может не пронять. На такой случай у нас есть это.

Он продемонстрировал новобранцу рожок с характерной красной маркировкой.

- Здесь разрывные, на всякую мелочь не трать. Хотя, - он вздохнул, убирая магазин обратно в подсумок, - надеюсь, нам даже обычные не пригодятся.

- То есть, - Лёха даже немного побледнел, - нам придётся самим с ними... того?

- Да, - кивнул Данилов. - И - того, и даже - этого. По инструкции... хотя, чего это я должен тебе инструкции напоминать? Давай-ка ты сам мне ответь, что мы должны делать при столкновении с Извергами?

- Не допустить жертв среди мирного населения, тарьщ старший лейтенант! - Немного подумав, выдал Васильев. - До прихода подкрепления, принять удар на себя.

- Вооот, - удовлетворённо протянул Анатолий. - Так что, если увидишь страшную злобную тварь - стреляй смело, можешь даже предупредительный не давать.

- Ага, и права не зачитывать! - Заржал Тищенко, считающий себя балагуром и душой компании. Не вполне заслуженно, по мнению Данилова.

- Ладно, хорош трепаться, - произнёс он, закинув окурок в стоящий рядом бачок, - пошли дальше.

Утро тянулось долго, но хотя бы без происшествий. Казалось бы, дежурство так и обернётся повседневной рутиной, пусть и в несколько необычном снаряжении, но около часа пополудни взвыла сирена, не оправдав надежд милиционера.

- Так, быстрее на позицию, - начал отдавать приказы Данилов. - Прошкин, свяжись с отделом, проясни ситуацию. Тищенко, Васильев - глядите в оба!

Дежурящие у станции метро постовые успели самостоятельно справиться с хлынувшей внутрь толпой, организовав некое подобие порядка, но подкреплению обрадовались.

- Ну что там, Витёк? - Спросил он, когда сирена смолкла, и можно было нормально разговаривать.

- Прорыв, - озвучил уже известное Прошкин, - возле Ясносельской.

- Близко, - выдохнул старлей. - Значит... ты глянь, что творят?!

Внимание Данилова привлекли водители, что подъезжали к станции и, бросив свой транспорт прямо на дороге, спешили скрыться в убежище. Оно, конечно, понятно - жизнь дороже куска железа на колёсах, но ведь и проезд перекрывать - не дело! Это только масовцы на своих "хренолётах" по городу летают, а спецназерам и тем же Спасателям приходится передвигаться по старинке, прокладывая себе путь мигалками.

- Бери Васильева и Тищенко - освободите дорогу! Я вам сейчас водил обратно пригоню.

Подскочив к толпе, медленно втягивающейся в метро, он, хорошо поставленным командным голосом, заорал:

- И кто тут у нас самый умный?! Обратно к калымагам своим метнулись, живо! Расчистили проезд! Иначе я не только сохранность вашим тачкам не гарантирую, прав всех лишу!

- Произвол! - Возмутился пузатый мужик в кожаной куртке.

Не ввязываясь в бесполезные препирательства, Анатолий схватил его за шиворот и выволок из толпы.

- Пошёл тачку убрал! - Рявкнул он.

- Да куда её девать?! - Запаниковал мужик.

Снаряга милиционера явно произвела на него должное впечатление. Наезжать на человека в форме в принципе чревато, а уж когда он с автоматом...

- Там покажут! - Махнул рукой Данилов. - Иди уже! Остальные где?! Может вам препятствование экстренным службам впаять? Это мы мигом, номера-то, поди, никто скрутить не успел? Всех отыщем, всех привлечём!

Смотря вслед отделившейся части толпы, метнувшейся назад к дороге, старлей лишь вздохнул про себя. Вот за такие решения многие и не любят милицию. А что делать, если другого способа быстро добиться понимания просто не существует? Ну не объяснять же гражданам всё на пальцах, сами думать должны. Правила поведения в подобных ситуациях всем известны, а что забыться успели за мирное время - совсем не повод их нарушать.

Но добежать до своих машин водители не успели, со стороны дороги послышался выстрел, и они довольно резво метнулись обратно. На сей раз Данилов и не думал им препятствовать. Жестом показав распоряжающемуся у входа старшему постовому, что разберётся сам, он рванул к своим людям.

- Они приближаются! - Уведомил его Прошкин, стоило ему подойти.

"Быстро!" - пронеслось в голове, когда он, только глянув в сторону, куда указывал сержант, сорвал рацию и, связавшись со штабом, доложил обстановку и запросил подкрепления. Всё по инструкции.

- Принято, ждите! - Донеслось в ответ.

Раздался ещё один выстрел.

- Васильев, заканчивай, они ещё далеко! - Приказал старлей, после чего вгляделся в серую массу тел, несущихся по улице. - Но это ненадолго...

- Это что, собаки? - Опустив автомат, спросил Васильев.

- Ага, Собаки, мать их за ногу! - Сплюнув, сказал Тищенко. - Старшой, если они прорвутся к толпе, всех там порвут!

- Знаю, - мрачно ответил Данилов, с интересом поглядывая на брошенные машины. - Пока время есть, попробуем организовать баррикаду.

Прикладом автомата он высадил дверное стекло ближайшей легковушки и, схватившись за руль одной рукой, прокричал:

- Покатили! Витёк, не отвлекайся, следи за обстановкой!

Идея создать хоть какую-то преграду между стаей Извергов и всё никак не кончающимся потоком людей была не плохой, но трудно реализуемой, ввиду их малой численности. Впрочем, Тищенко быстро решил проблему, метнувшись к толпе, и кликнув мужиков:

- Эй, кому жить не надоело - за мной!

Такой призыв не мог остаться незамеченным, и вскоре некое подобие баррикады полукругом опоясывало станцию и подошедших к ней в поисках спасения людей. Хорошо ещё сегодня был выходной день, да и погодка не баловала. В противном случае, народу могло оказаться на порядок больше. Те же, кто остались дома, наверняка, услышав сирену, включили телевизоры, откуда их призывали не выходить на улицы, заперев двери, зашторив окна и выключив свет. По-хорошему, и их всех тоже стоило загнать в убежища, но интервал между объявлением тревоги и появлением тварей был слишком мал, чтобы подобное можно было безопасно провернуть. Им бы прохожих суметь защитить.

Когда стая была уже на расстоянии эффективного огня, Данилов первым начал стрельбу короткими очередями, показывая пример. Вскоре к нему присоединились как его подчинённые, так и парочка незнакомых милиционеров из метро, отправленных их старшим в качестве поддержки. У каждого из них было по четыре запасных магазина к автоматам, не считая дополнительного с разрывными. То есть - очень мало. Стрельба из нескольких стволов разом если и смогла затормозить серую рычащую и лающую толпу, то очень незначительно, и вскоре она грозила захлестнуть их, что называется, с головой.

Когда между баррикадой и стаей оставалось совсем небольшое расстояние, из-за спин обороняющихся вылетели зажжённые фальшфейеры, оказавшиеся для Извергов чем-то пострашнее свинцового дождя - передние ряды тварей смешались, затормозив задние, образовалась знатная куча мала. Оглянувшись, Данилову захотелось одновременно и выругаться и облегчённо выдохнуть. Трое Героев, причём явно Диких. Старший лейтенант не доверял этим энтузиастам своего дела куда больше, нежели их зарегистрированным коллегам от которых хотя бы знаешь чего ждать. С другой стороны, сверхи они и в Африке сверхи, а в их ситуации глупо отказываться от любой возможной помощи.

- Эй! - Окликнул их он. - Что вы умеете?

Он не хотел выразить сомнение в их силах, лишь узнать, на что они способны, и как могут помочь.

- Драться, - коротко ответил Дикий в плаще с капюшоном и в жуткой маске. В руке он сжимал обычный пожарный топор.

Второй, закованный в странную, будто бы стеклянную броню, помог единственной в их компании девушке взобраться на крышу газетного ларька, стоящего неподалёку. Оказавшись наверху, она вырастила прямо из рук парочку каких-то здоровых кристаллов, по форме напоминающих тесаки, и скинула их бронированному.

- Мы отвлечём Извергов на себя, - проинформировал их Дикий в маске, - обстреливайте задние ряды.

Сказав это, он перебрался через баррикаду, пройдясь по капоту одной из машин. Бронированный последовал его примеру. Он хотел было остановить этих двух придурков, возомнивших себя бессмертными, но времени уже не оставалось - пришедшие в себя Собаки вновь ринулись в атаку, проигнорировав уже затухающие огни сигнальных шашек. И двое Диких приняли основной удар на себя. Они сражались спина к спине, не позволяя монстрам разделить их и повалить. Случись это, и Данилов сомневался, что даже человек-стекляшка смог бы уцелеть.

Тем не менее, пока они держались, пусть и были забрызганы кровью Собак с ног до головы. Пожарный топор разил тварей с невероятной скоростью и точностью. Про силу и говорить нечего. Да и кристальные тесаки, оказавшиеся нереально острыми, буквально шинковали напирающих на Диких монстров, чем компенсировали очевидную неумелость сверха в броне управляться с ними. Так же не осталась в стороне и девчонка, метая с высоты нечто блестящее. Она, кажется, даже не особо целилась, не попасть в это месиво было невозможно. Милиционеры так же вносили свою лепту, выкашивая тварей своим огнём. Сам Данилов вместе с сержантом Прошкиным, как наиболее опытные стрелки, целились в Извергов, бывших в непосредственной близости от сражающихся сверхов, стараясь ослабить их напор и выгадать Диким драгоценные секунды для передышки.

***

Собаки... Какой идиот придумал вывести Собак из их загона? Если раньше я ещё сомневался, что творящаяся сегодня вакханалия дело чьих-то не в меру шаловливых ручонок, то теперь я абсолютно в этом уверен. Чтобы Собаки добрались аж до сюда, причём в таком количестве, их нужно буквально вести на поводке. И нечто подобное имеется лишь у тех балахонщиков. Интересно, они и оранжевого, совершившего Прорыв, сумели взять под контроль, либо же просто подгадали момент? Если первое, то у всех нас серьёзные проблемы и под всеми я имею ввиду вообще всех жителей Мрачногорска. Впрочем, об этом стоит поразмыслить немного позже, потому как в данный момент у меня куда более насущные проблемы.

С момента моей первой встречи с этими Извергами прошло не так уж много времени, и это хорошо, я не успел забыть их повадки. И, при этом, стал куда выносливее сам, что дало мне возможность провернуть подобное безумство. Ну и ещё поддержка друга, обеспечивающего безопасность с тыла, разумеется. Без Тёмки, которому атаки Собак практически не страшны, я на такое уж точно не решился бы.

Мы с ним вертелись словно ужи, связанные друг с другом морским узлом. Вертелись, и разили. Перед глазами стояло сплошное мельтешение из оскаленных, истекающих в предвкушении слюной, пастей, и грязной клочковатой шерсти. Казалось, этому сумасшедшему хороводу не будет конца, что вселяло не слишком оптимистичные мысли, ибо любой выносливости есть предел, и наша - не исключение. Единственная ошибка может стать роковой.

Когда я уже, было, подумал, что переоценил свои силы и сейчас меня попросту растерзают, напор Стаи неожиданно схлынул. Помотав головой, я осмотрелся. Кучи порубленных и порезанных нами с Тёмкой тел выглядели довольно эпично. Пусть и совершенно не эстетично. Впрочем, как и мы сами, с ног до головы изгвазданные в кровище чудищ. Сами же выжившие Собаки, коих осталось не так уж много, разбегались кто куда. Плохо, придётся потом гонять по дворам и переулкам. Но, подозреваю, уже не нам. Сейчас же куда более важен другой вопрос.

- У вас ещё много патронов осталось? - Подойдя к баррикаде из машин, озвучил его я, обратившись к старлею, что тут командовал.

- Мы почти пустые, - признался он, но, спохватившись, смерил меня подозрительным взглядом. - А с какой целью интересуешься?

- Собаки обычно не отступают, их что-то спугнуло, - я обратил свой взор вдаль по улице, как раз в ту сторону, откуда мы не так давно пришли. - И это были не мы.

- И кто тогда?

- Кто-то очень опасный, - устало вздохнул я. - Как бы сюда оранжевый не заявился.

Толпа за нашими спинами всё же успела втянуться в убежище. Двери метро были закрыты и защищены металлическими ставнями. Для многих монстров совершенно несерьёзная преграда, впрочем, вход непосредственно в убежище напоминал чуть ли не сейфовую дверь.

- У нас ещё осталось по рожку разрывных, - уведомил меня офицер, - найдется, чем встретить. К тому же, подкрепление уже в пути.

Я кивнул. Мы с близнецами тоже послали клич на частоте Общества, но не были уверены, что нас хоть кто-нибудь услышал.

- Вы сами-то как? - Поинтересовался милиционер.

- В норме, - коротко ответил я.

Тёмка согласно качнул своим кристальным клювом. Сейчас он отмалчивался, предоставив право вести переговоры с представителями закона мне, так как сам он немного робел в их присутствии. Несмотря на положительный ответ, дела мои на самом деле были не очень. Но у меня, хотя бы, появилось время обновить свой Барьер, чем я и воспользовался, ибо оставшиеся три слоя - это несерьёзно. Тело же всё больше наливалось усталостью - эти танцы с Собаками конкретно меня измотали. Да, Усиление помогло мне не дрогнуть, но последствия от столь интенсивного его использования не заставят себя ждать.

Долго передышка не продлилась. Сначала мы услышали какой-то странный, становящийся всё громче гул. Менты подобрались и вскинули свои автоматы, нацелив их в сторону быстро приближающегося источника шума. И он не заставил себя ждать. Это был стандартный масовский джетвинг, ихняя, как многие любили шутить, летучая маршрутка, повсеместно используемая Ассоциацией для транспортировки Героев. Истошно завывая исходящими густым чёрным дымом турбинами, джетвинг вылетел с соседней улицы, пролетев прямо меж домами и чиркнув крылом стену одного из них.

Повезло, что это оказалось стандартное офисное здание, внешние стены которого были сплошь стеклянными, без арматур и бетонных конструкций, иначе на этом бы их полёт и закончился. А так - лишь несколько выбитых панорамных окон и немного сбившееся управление у пилота летательного аппарата. Ну... либо сильно сбившееся, учитывая, что он пошёл на аварийную посадку. Держа курс прямо на нас.

Джетвинг пролетел буквально над нашими головами. Пришлось придержать край капюшона, чтобы его не снесло с головы порывом ветра. Оказавшись над дорогой, он начал снижаться и замедляться. Неплохая идея, если не учитывать того, что дорога была забита брошенными тачками. Ужаснейший грохот, искры, взрывы, разлетающиеся в стороны покорёженные кучи металла, некогда бывшие чьими-то машинами. Просека разрушений, учинённая геройской пташкой, протянулась, наверное, на полсотни метров, не меньше. Горящие и просто развороченные автомобили были раскиданы в стороны, а в асфальте образовалась приличная борозда. В сущности, дорога на этом участке перестала существовать.

После всей этой вакханалии близких взрывов и грохота, я только и мог, что ошалело озираться, практически ничего не слыша. Определённо, это становится какой-то недоброй традицией. Впрочем, в своих мучениях я был не одинок - дезориентированные сотрудники милиции, попадавшие с ног, только-только начинали подниматься. Их главный ещё и что-то говорить умудрялся, весьма бурно при этом жестикулируя. И, судя по некоторым жестам, он явно описывал процесс того, что именно и в какой позе он с кем-то там сделает. Хотя, с кем - понятно, если пилот джетвинга остался жив после такой-то посадки, ему явно не светит ничего хорошего.

Друзья мои так же отделались испугом. Анька распласталась на крыше ларька, видимо, чтобы её не сдуло, и не спешила подниматься, лишь, крепко зажмурившись, трясла головой. Тёмка же, как мне показалось, перенёс произошедшее легче всех.

- Как посреди блокбастера оказались! - Прокричал он, шатающейся походкой подойдя вплотную. Отлично, я уже что-то слышу.

- Ага, в качестве статистов! - Согласился я. - Глянем, что там с главными героями?

- Да, надо бы проверить, - кивнул Кварц, - эти штуки должны быть довольно прочными, может, кто и выжил.

Предупредив более-менее оклемавшихся милиционеров и оставив присматривать за ними Яшму - только так и никак иначе! - мы с Кварцем в компании посланного с нами сержанта Прошкина, как он сам представился, пошли обследовать место крушения геройского транспорта. Если со стороны всё это действительно смотрелось, как дорогущий боевик, то сейчас, пробираясь через едкий дым и горящие обломки, происходящее напоминало скорее фильм-катастрофу.

Джетвинг предсказуемо обнаружился в конце учинённой им полосы разрушений, и выглядел он при этом... более целым, чем мы могли ожидать. Футуристичного вида чёрный корпус хоть и был изрядно помят и исцарапан, но изначальную свою форму сохранил, разве что от коротких крыльев мало что осталось. Он завалился на бок, и до основной двери добраться оказалось проблематично.

- Сзади должен быть аварийный выход, - сообщил Артём.

Как человек, собравший в своё время модельку этой штуки, он был практически экспертом в данном вопросе. Во всяком случае, по сравнению со мной. Вообще, джетвинг реально походил в своей компоновке на микроавтобус. Спереди - места пилотов, за ними пассажирский отсек с двумя рядами кресел, напротив друг друга. Выходы есть сбоку и сзади. Последний-то мы и открыли, не без помощи найденной аварийной системы разблокировки, моего топора и подбадривающего сержантского мата.

Внутри находилось трое Героев и пилот, пребывающие в отключке, но вроде живые. Вот уж на чём, а на безопасности МАС не экономит, снаружи натуральный апокалипсис после их аварийной посадки, а тут - все целы и почти невредимы.

Ранее в живую мне довелось увидеть всего пятерых Героев Ассоциации, если считать Зелёную Комету, но никого из моих "знакомцев" здесь не оказалось. Зато обнаружилась целая Альдис, не узнать которую было невозможно, всё же - одна из сильнейших Героев Мрачногорска. Высокая девушка с гривой чёрных густых волос, собранных в хвост на затылке, и полумаской на лице. Её костюм представлял собой нечто... крайне замысловатое, сочетающее в себе как множество чисто декоративных деталей, так и элементы бронирования. И смотрелось это всё на удивление гармонично - дизайнеры МАС неплохо постарались. Альдис представала эдакой воительницей-охотницей, а уж учитывая, что её основным оружием являлся футуристичного вида лук... Который, к слову, в данный момент валялся у её ног в виде причудливо изогнутой загогулины. Да и сама Героиня выглядела довольно потрёпанной, как и её напарники, которые были мне незнакомы.

Она застонала и, приоткрыв глаза, попыталась оглядеться. Пихнув локтём Кварца, залипнувшего при виде знаменитости, я подскочил к ней, попытавшись откинуть защитную раму, что прижимала её к креслу. Тёмка практически сразу присоединился ко мне. В конце концов, она оклемалась достаточно, чтобы самостоятельно отжать незаметный рычажок сбоку от сиденья, после чего рама поднялась вверх, освобождая её.

- Что произошло? - Спросила она, оглядевшись и остановив взгляд на мне.

- Вы разбились, - пожал плечами я, переместившись к соседнему креслу где, уже зная, что делать, освободил зафиксированного в нём Героя, что до сих пор не пришёл в себя. Кварц сделал то же самое с последним. Прошкин остался на входе, следить за обстановкой.

- А что с Извергом? - Спросила она. - Он был у нас на хвосте. Мы пытались вывести его отсюда, но...

- Подвели прямо к убежищу, - констатировал я, вмиг осознав ситуацию.

Подтверждением моим словам стали звуки выстрелов. Длинные автоматные очереди, и это при жёсткой нехватке патронов.

- Яшма! - Артём кинулся на выход, буквально снёся преграждающего ему путь сержанта, и скрылся в клубах пока не рассеявшегося дыма.

- Оранжевый? - Прежде чем последовать за ним, уточнил я, хотя и так уже знал ответ.

- Он очень силён, - не разочаровала меня Героиня.

***

Паршиво. Вот о чём я думал, вместе с Тёмкой мчась назад к станции, благо до неё рукой подать. Предыдущий оранжевый Изверг был невероятно опасен, мы победили его чудом! Но сейчас здесь нет ни способного генерировать акустические удары Рупора, ни человека-бомбы Акумы, ни даже того британца, что вполне стойко держался против превосходящего его по многим параметрам противника. Лишь мы, наша славная милиция, да троица помятых Героев, которая пока не в том состоянии, чтобы продолжать сражаться. Звучит не слишком обнадёживающе, с какой стороны ни посмотри... Но! Сдаваться без боя - тоже не вариант!

Наш единственный шанс выжить - продержаться до прихода помощи. Всё же, существо подобного уровня опасности непосредственно в черте города - не то, что можно прошляпить, либо проигнорировать. Уверен, скоро сюда слетятся все заинтересованные в его скорейшем уничтожении стороны. Главное для нас - занять его на это время и не помереть в процессе.

Это оказался Монстр. Реальный Монстр, наверняка лишь в силу каких-то бюрократических причин классифицируемый, как оранжевый. Впрочем, красных я, к счастью, не видел, так что сравнивать мне не с чем, однако же, эта штука определённо внушала. Да, внушала мысли о бренности бытия и заставляла задаваться вопросами типа "В чём смысл жизни?", и "Как, мать вашу, эту жуть прибить?!".

Более всего существо, с которым нам пришлось столкнуться, напомнило мне классического демона, как их обычно представляют. Здоровенная туша в два человеческих роста с красноватой кожей, достаточно прочной, чтобы игнорировать попадания даже разрывных пуль. Рогатая башка и зубастая пасть. Четырёхпалые практически человеческие руки, мощные ноги и хвост, оканчивающийся костяным шипом. И ещё эта хрень швырялась Огненными Шарами! Разумеется, это было не то классическое заклинание из арсенала магов-стихийников, знакомое мне по Магическому Миру, а его аналог, но аналог вполне себе эффективный.

После его появления нас всех спасло только то, что существо всё же было ранено, причём явно Альдис, ибо из его левого глаза торчала стрела. Эта Героиня умела напитывать свои стрелы некоей энергией, повышая их пробивной урон, и в некоторой степени контролировать их полёт. На самом деле она могла проворачивать подобное с любым предметом, что держала в руках, да вот только кидать что-то с достаточной силой не так-то просто, Яшма не даст соврать.

Частичная слепота монстра, отвлечённого стрельбой и Анькиными кристаллами, позволила нам с Кварцем подобраться к нему вплотную и провести совместную атаку. Артём вонзил оставшийся при нём кристальный тесак под колено Извергу, заставив того зарычать и сгорбиться, после чего я, вскочив тому на спину, нанёс сокрушительный удар топором по открывшейся шее, Усилив его до предела.

Дальнейшее я помню смутно. Знаю точно, что моё верное оружие подобного издевательства не выдержало и сломалось. Рукоять осталась у меня в руке, а лезвие застряло в холке Изверга. Судя по тому, как он взревел и начал извиваться, мой подарок ему не понравился. Я спрыгнул с этой туши, но не успел отскочить подальше - меня откинуло в сторону хлёстким ударом хвоста. Не факт, что я бы выжил после этого, не будь у меня Барьера, но и без того приложило меня прилично. Пока пытался прийти в себя и хотя бы вздохнуть, я видел, как Изверг повалил Тёмку на спину и буквально втоптал его в асфальт. Анька, до сих пор не спустившаяся с ларька, попыталась отвлечь тварь от брата, и у неё это даже получилось, однако же, она перевела его внимание на себя - Изверг пошёл в её сторону, запалив в руке Огненный Шар.

Да уж, не многого мы добились. Если и ранили монстра, то не слишком значительно, скорее больше разозлили. Тем не менее, основную свою задачу мы выполнили, сделали то единственное, на что были способны в этой ситуации - отвлекли монстра на время, вполне достаточное, чтобы к нам подоспело подкрепление. Не успел Изверг запустить свой Шар, как его снесло брошенной с огромной силой легковушкой. Человек в синей спецовке и белой строительной каске, прикрывающей блестящую лысину, бесстрашно пошёл на уже поднимающуюся и злобно рычащую тварь. За что я люблю Бригадира и готов простить все непонятки с ним связанные, так это за его умение появляться вовремя.

Бригадир вступил с монстром в рукопашную, и я бы не сказал, что он сильно уступал своему противнику. Когда процесс мордобития был в самом разгаре, над сражающимися завис ещё один джетвинг, из которого выпрыгнул Мракоборец собственной персоной, Лидер Героев нашего города, чьё чёрно-алое одеяние невозможно было не узнать. Объединив силы, двое этих крайне серьёзных дядек начали месить оказавшегося меж ними Изверга с таким отчаянным рвением, что прорвавшийся через завалы на бэтээре спецназ, чьё появление оказалось практически незамеченным на фоне разворачивающихся событий, лишь мялся в сторонке, не решаясь лезть им под руку.

Подняться удалось далеко не с первого раза, но я всё же справился и, еле передвигая ногами, добрался до места, где пытался прийти в себя Кварц.

- Кха! - Приподняв край маски, я сплюнул кровью, после чего обессилено рухнул рядом с другом. Грудь после удара монстра жгло огнём. Похоже, пластиковая защита раскололась и хорошо, если только она - в целости своих рёбер я так же не был уверен. - Это было ... опасно.

- Ага, - Согласился со мной тяжело дышащий Тёмка, кристальная броня которого пошла трещинами. - И круто!

- Ребята! - Взволнованный голос Аньки прозвучал где-то рядом. - Живые?!

Её беспокойство оказалось мне неожиданно приятно. Я даже голову приподнял, чтобы понаблюдать, как она суетится над нами. Вскоре к ней присоединились милиционеры, которые, аккуратно приподняв наши обессиленные тушки, укрыли нас за уцелевшей баррикадой. Пока у них имелись боеприпасы, они продолжали обстрел монстра, но как только их рожки опустели, им не осталось ничего, кроме как беспомощно дожидаться своей участи. Да и мы от них недалеко ушли - хватило нас ненадолго. Впрочем, этого оказалось вполне достаточно, мы справились. Но это всё лирика, нам бы теперь развязки дождаться, а она, судя по звукам продолжающейся битвы, уже не за горами.


Глава 16


Я бродил меж уходящих к потолку стеллажей огромного супермаркета, продающего стройматериалы, инструменты и прочие товары для дома и дачи. Моё предыдущее орудие труда геройски погибло и теперь ему требовалось найти замену. Вопреки моим ожиданиям, выбор оказался достаточно богат - я довольно долго взвешивал в руках разнообразные топоры, прежде чем окончательно что-то решить. Было бы неплохо ими помахать, но зачем привлекать лишнее внимание покупателей и сотрудников магазина? В конце концов, я остановил свой выбор на топоре, практически аналогичном предыдущему, разве что обратная лезвию часть с киркой была не прямой, как раньше, а чуть изогнутой.

- Что, много топоров раскупают? - Осведомился я у консультанта, что стоял неподалёку и несколько косо на меня поглядывал.

- За неделю распродали больше, чем за прошедшую осень, - хмыкнул в ответ он. - Ты его тоже в целях самозащиты берёшь?

- Разве что, от пожара, - улыбнулся я. - Но если удастся получить на него автограф...

На подобное консультант лишь вздохнул и закатил глаза. Хотя, это, по идее, я вздыхать должен! С момента Прорыва прошло уже больше двух недель, и за это время многое случилось. Но обо всём по порядку.

Оранжевый Изверг, которого по понятным причинам позже нарекли Дьяволом, оказался не только неприлично могуч, но и крайне живуч. Даже Бригадиру с Мракоборцем пришлось постараться, чтобы устранить угрозу в его лице. Объективно эта битва титанов длилась не больше десяти минут, хотя мне, лежащему за баррикадой и бывшему не в силах даже пальцем пошевелить, казалось, что прошёл минимум час. Я не видел этого своими глазами, но комментарии наблюдавшей за сим действом Аньки, а так же грохот, взрывы, рёв монстра и отборная геройская брань нарисовали в моём изображении довольно эпичную картину.

Когда с тварью наконец-то было покончено, я имел возможность пронаблюдать редчайшее явление - рукопожатие Дикого и масовского Героев. Оба, при этом, оказались весьма потрёпаны - измазанный в саже Бригадир снова потерял где-то свою каску и сверкал лысиной, ну а его зарегистрированный коллега имел явные следы подпалин на своём модном костюмчике. В любом случае, долго эта идиллия всеобщего единения не продлилась и Бригадир, помахав нам рукой, удалился.

Мы, по понятным причинам, подобного тактического манёвра позволить себе не могли, а потому нам оставалось только отдыхать, наблюдать за начавшейся вокруг суетой и надеяться, что на нас, залётных Диких, не повесят всех собак просто потому что. Тем более, что Собаки на нас были далеко не все, так как часть постреляли менты, а часть разбежалась. В любом случае, на что-то большее, чем обессилено валяться, мы с Тёмкой сейчас способны не были, а Анька одних нас здесь не оставила бы.

Вскоре к веселью присоединились новые действующие лица в виде троицы помятых героев из упавшего неподалёку джетвинга, что самостоятельно добрались сюда, прихватив до сих пор не пришедшего в себя пилота. С чем ему конкретно повезло, а то заметил я, какие взгляды кидал на него старлей. Уверен, будь тот в сознании, мы бы стали свидетелями зажигательного перфоманса в исполнении сотрудника милиции.

Затем, неподалёку приземлился джетвинг, с которого ранее десантировался Мракоборец. Пока длилась битва, он благоразумно отлетел подальше, а теперь вернулся, и из него вышел колоритный такой дядечка. На голову выше меня, с объёмным пузом, рыжеватыми кудрями и густыми бакенбардами. Одет он был в просторную белую мантию, хоть немного скрывающую "особенности" его фигуры, а так же совершенно не скрывал своего широкого добродушного лица. Тарас. Просто Тарас, никаких иных геройских имён у него нет. Да, честно говоря, и не геройствует он особо, скорее устраняет последствия чужих геройств.

Тарас Горчаков являлся сверхом, наделённым редким целительским даром. Разве что немного однобоким, потому как травмы ему давались отлично, в отличие от всяких-разных болезней. Он был одним из тех Героев Ассоциации, деятельность которого всячески освещали и раскручивали. Порой Тарас разъезжал по травматологическим отделениям и исцелял увечных наложением рук, из-за чего был весьма любим в народе, и подобная его работа существенно снижала накал страстей. Чувствую, ближайшее время ему придётся нехило так потрудиться, ибо допущенный Прорыв, это тема, за которую критиковать МАС будут, наверное, ближайшие полгода.

Полагаю, мужик и сам это понимал, потому что, стоило ему только выйти из джета, он тут же, широким стремительным шагом направился к нам, напрочь проигнорировав своих подраненных коллег во главе с Альдис.

- Ну-с, на что жалуетесь? - Присев на корточках возле нас с Тёмкой, глубоким басом поинтересовался он.

- Да вот, устал немного, - слегка преуменьшив масштабы своей измотанности, флегматично ответил я.

- А по мне Изверг потоптался, - сообщил Тёмка.

- Ну, бывает, - как мне показалось, несколько озадаченно произнёс сверх-целитель, - будем лечить!

Когда он положил свою огромную лапищу мне на грудь, я едва удержался от того, чтобы сдавленно зашипеть. Мда, если рёбра каким-то чудом и целы, то синячищи на мне уж точно похлеще тех, что остались после первой встречи с оранжевым Извергом. Из под ладони Тараса забило мягкое сияние, принося мне облегчение, убирая боль и будто бы наполняя новыми силами. В Магическом Зрении это было похоже на напитывание моего Астрального Тела какой-то энергией, что крайне благотворно на меня влияла, исцеляя физические повреждения. После того, как он закончил, я почувствовал себя не просто здоровым, но и настолько бодрым, что хоть снова в бой! Пока я аккуратно ощупывал грудь и рёбра, Тарас занялся Тёмкой.

- Ближайшие дни никаких нагрузок и побольше ешьте, - проинструктировал он нас, когда мы были на ногах и вертелись, проверяя, не болит ли где. На это Тарас лишь улыбнулся и пошёл по своим делам, пациенты у него ещё оставались.

Что интересно, с пострадавшими Героями Ассоциации он уже не был столь приветлив, ибо пока он ими занимался, его раскатистый голос оглашал округу руганью на неких "безответственных долбодятлов". Что я могу сказать? Чужой монастырь, в который не стоит совать свой нос. Да и не очень интересно, по правде говоря.

Когда мы уже вознамерились тихонько свалить, нас перехватил Мракоборец. Этот сверх владел банальным телекинезом, что не было такой уж редкостью. Но владел он им на чрезвычайно высоком уровне. Во всяком случае, так говорят, ведь самому мне не удалось в полной мере оценить его в деле. Впрочем, Анька, видевшая всё своими глазами, была явно впечатлена.

- Молодцы ребята, вы отлично справились, - произнёс он. Маской ему служили чёрные ленты, скорее всего из Тэ-ткани, что были обмотаны вокруг его головы, оставляя открытыми лишь глаза, из-за чего его голос звучал немного глухо. - Нет желания присоединиться к Ассоциации и получить собственные Эмблемы?

- Извините, но... - начал, было, я, но получил тычок острым Анькиным локтем в бок.

- Мы подумаем, - закончила вместо меня она.

- Подумайте, - кивнул Мракоборец. - Я не хочу вас обидеть, но подобная самодеятельность нередко заканчивается очень печально. Да и при участии опытных наставников, вы сможете в кратчайшие сроки и с наибольшей эффективностью раскрыть свои таланты. Так что - подумайте.

Больше нас никто останавливать не стал. Разве что старший лейтенант милиции поблагодарил за содействие и предложил подвезти на служебном транспорте, от чего мы, впрочем, отказались. Возвращение домой оказалось тем ещё квестом, при неработающем то метро, во всяком случае, в этой части города. Поэтому, переодевшись, пришлось довольно долго выбираться в соседний район, и уже оттуда, автобусами, добираться до родных краёв. Когда я вернулся домой, на часах был уже двенадцатый час. Хорошо хоть позвонить родителям догадались, сказав, что попали в непростую ситуацию из-за частичной остановки транспорта, а то, чувствую, случился бы классический обзвон больниц и моргов с сопутствующими истериками, слезами и литрами выпитого успокоительного.

Нет, наши родители к лишним волнениям не склонны, да и подобные отлучки воспринимаются ими как должное. Всё же молодёжь в этом мире куда более активна, нежели в том, где я родился в первый раз. Здесь народ моего возраста старается тусить с друзьями в реале, а не зависать дома перед компом. Те же дворовые футбольные площадки практически никогда не пустуют. Но при таких новостях, как Прорыв Извергов, немудрено и в панику впасть. Особенно учитывая, что люди старшего поколения отлично помнят, что было в тот день, когда из шахт полезли Гоблины.

А следующим утром я проснулся знаменитым. Наша рубка с Собаками, падение чёрного джетвинга, проход через горящие обломки с последующей встречей с Альдис. А на сладкое - отчаянная атака на Изверга, и мой эпичный прыжок ему на спину с топором наперевес. И всё это было выложено в интернет. А затем кучу раз перевыложено на самых разных ресурсах. Но не там я в первый раз увидел запись наших вчерашних приключений, если бы! Когда я с утра смотрел новости, и мне показали ЭТО, дополнив картину записями с мобильников очевидцев, видимо прятавшихся в близлежащих домах, то чуть бутербродом не подавился!

- Артём Константинович, - обманчиво спокойным тоном произнёс в трубку я, запершись в своей комнате и позвонив другу. - Вы ничего не хотите мне рассказать?

Вчера Тёмка по своему обыкновению нацепил на себя камеру, перед тем как мы устремились на помощь людям у метро. И это явно была именно сделанная им запись. Но мы ведь договаривались, что он не станет выкладывать видео с моим участием без моего одобрения, либо сделает это, конкретно обрезав отснятый материал, чтобы моё участие не так бросалось в глаза.

- Эмм... нееет... - пытаясь подавить зевок, ответил он. - А что такое?

- Ну, я даже не знаю, попробуй телек включить. Либо на какую-нибудь новостную ленту зайди.

- Сев, ты меня пугаешь. Неужели, пока мы отсыпались после вчерашних геройств, Изверги успели захватить мир?

- Просто посмотри.

- Жизнь так несправедлива, - замогильным тоном произнёс друг, перезвонив лишь полчаса спустя. - Я из кожи вон лезу, стараясь снять что-то интересное. И, казалось бы, вот оно - большой замес. Но сраный Изверг растоптал мои мечты вместе со мной и моей камерой. Карта памяти с записями не должна была уцелеть, но... почему я не проверил?!

- Хочешь сказать, что кто-то мог подобрать то, что осталось от камеры, выковырять оттуда память и залить видео в интернет? - Недоверчиво спросил я.

- То, что могло бы вывести меня в топы... вывело в топы кого-то другого... - кажется, его чутка переклинило. - А самое паршивое, на записи меня даже не видно! Только мои руки!

- Ну, зато видно, как ты от первого лица гасишь Собак, - подбодрил друга я.

Вообще, удивительно, что их кровища не залепила объектив камеры, которую он обычно вешал себе на специальную сбрую у левой ключицы.

- И ещё как ты засаживаешь Извергу кристалл под колено. Это, конечно, не стрела... в глазнице... но тоже вполне весомый вклад в общую победу!

- Ну, так-то, да, - вынужден был согласиться Тёмка, - но как подумаю, что все эти просмотры прошли мимо моего канала...

- Зато снятый тобой ролик, где ты разишь врагов рода человеческого, показали по ящику. Так что ты уже почти как Чёрный Кролик!

- Ага, только без гейского латексового трико, - повеселел друг.

- Не переживай, у тебя ещё всё впереди! - Не мог не подколоть его я.

Вот так и произошёл мой дебют на, как говориться, всех экранах страны. Не скажу, что в одночасье мы стали популярнее всех мрачногорских Героев вместе взятых, но эдакими "Героями на час" всё же заделались. А кадр, где я стою на спине монстра с занесенным топором, начали неистово фотожабить, нарезать на аватарки, клепать демотиваторы и всё прочее, что любят делать в интернете с подобным контентом. Эх, даже обидно немного, будто не жизнью рисковал, пытаясь поразить опасного Изверга, а рыбу своей мечты поймал. Здоровенную...

С рейдами же пока пришлось повременить. Кроме того, что нам явно требовалась передышка, Зона сейчас напоминала разворошённый улей. Прорыв - штука далеко не рядовая и последствия его так просто не устранить. К тому же, есть у меня подозрение, что после случившегося Зону шерстили компетентные люди в поисках виновников переполоха. Ведь не могли же они не понять того, до чего даже я, по сути - лишь случайный свидетель, дошёл? Нет, возможно, это лишь моё воображение разыгралось, но цена игнорирования пусть даже призрачной возможности контролировать тварей может быть слишком велика.

С разбежавшимися же Извергами разобрались относительно быстро, дня за три. Тут уж все постарались - и МАС, и армия, и милиция. Даже некоторые Дикие подключились. Жертв среди мирного населения оказалось не так уж много - сказалось своевременное предупреждение, понатыканные повсюду убежища, и милицейские патрули, что оперативно организовали растерявшийся народ. Но, тем не менее, несколько десятков человек всё же стало жертвами Извергов. Как это водится в подобных ситуациях, объявили траур по всей стране.

***

Отвлекшись от грустных мыслей, продолжил свой набег на магазин. Мне уже надоело рассовывать всякие мелочи по карманам внутри плаща, а потому решил сделать себе поясок под всяческие полезности. За его основу вполне мог сгодиться обычный пояс для инструментов, который я и отправился искать. На самом деле, снаряжение нуждалось в капитальном обновлении. Моя мотоциклетная защита, как я и думал, не выдержала нагрузок и раскололась. Впрочем, со своей задачей она справилась - не дала расколоться мне, а ведь в этот раз я был к этому наиболее близок. Даже думать не хочу, что могло произойти, промедли Бригадир с Мракоборцем хоть чуть-чуть.

За новой черепахой я уже несколько дней назад съездил. На это раз я не был так жёстко ограничен в средствах, а потому купил себе куда более приятную взгляду модель, которая, при этом не так сильно стесняла движения, да и по прочности не уступала прошлой. Ещё взял удобные туристические сапоги с высокими голенищами на толстой подошве. Находиться по колено в извергской кровище мне не понравилось, пришлось потом от изгвазданных штанов избавляться. Так что я и комбез из Тэ-ткани через Браузера себе заказал. Всё же зимы у нас суровые, а ходить по Зоне в пуховике вместо своего фирменного дождевика будет совершенно, я бы сказал даже ультимативно не круто! Моя только-только начавшая формироваться репутация этого не переживёт.

- И как тебе бремя славы? - Раздалось за спиной, когда я примерялся к очередному поясу.

Этого... стоило ожидать. Так что я даже практически не удивился.

- Не напрягает, - не оборачиваясь, пожал плечами я. - Если чему и можно поучиться у Бригадира, так это его отношению к "поклонникам". Если долго делать вид что их не существует, они, может, и не пропадут, но значительно сократятся.

- Скорее уж ты сам начнёшь это верить, в то время как культ твоей личности в определённых кругах будет расти и шириться, - сказала Шоу. - Я ни на что не намекаю, но порой показательное игнорирование принимают за таинственность, что приводит к совершенно обратному эффекту, да.

- В таком случае у тебя должен быть целый фанклуб, - хмыкнул я, - потому как никого более таинственного я ещё не встречал.

- Что может говорить лишь о том, что у тебя слишком узкий круг знакомств. Мрачногорск ещё очень молодой город, но по части тайн может дать фору любому "старичку" с многовековой историей.

- Мрачные тайны мрачного города Мрачногорска, - проворчал я, разворачиваясь и встречаясь взглядом с беловолосой девушкой, что стояла, облокотившись плечом на одну из полок. - Скажи честно, это ты разместила запись?

- Запись? - Изобразив задумчивость, она постучала указательным пальцем по губам. - С одной стороны, зачем мне это? Всё самое интересное мне и так удалось посмотреть. С другой же... множество людей со всего мира тоже смогли насладиться этим шоу, да. Так что я даже и не знаю, что тебе ответить, можешь выбрать вариант, который больше тебе по душе.

- Значит - ты, - вздохнул я.

- Сам спросил, сам ответил, да ещё и расстроился. Может, следовало выбрать более соответствующий твоим желаниям вариант? Это ведь практически как твоё игнорирование завертевшейся вокруг тебя с друзьями шумихи. Если что, можешь считать меня плодом своей фантазии - я не обижусь.

- Нет, спасибо. Добровольно признавать себя шизофреником, беседующим с голосами в голове, я не согласен. - Открестился от столь "щедрого" предложения я. - Ты пришла, чтобы просто поболтать, либо вновь потянуло поделиться мудростью?

- Одно другому не мешает, да, - чуть заметно улыбнулась Шоу. - Впрочем, если ты занят, не буду отвлекать.

Она прошла мимо меня вдоль полок и, когда они закончились, завернула за стеллаж, без сомнения тут же исчезнув в своём излюбленном стиле. Ну а я... я пожал плечами, прихватил выбранный широкий прочный пояс с комплектом разнообразных подсумков к нему, и двинулся к кассе. Никто не говорил, что это будет легко.

***

Чего я не ожидал, в очередной раз завалившись в гости к Агариным, так это серьёзного разговора. Инициатором которого выступила Анька. Вообще, всё то время, что прошло с момента нашего участия в сдерживании Прорыва, она была подозрительно тиха и задумчива. Мы с Тёмкой, захваченные множеством новых впечатлений, после первого нашего публичного, если так можно выразиться, выступления, не придали этому особого значения, тем более, что Анька и сама старалась не давать особых поводов для беспокойств, уверяя нас, что с ней всё нормально. Теперь же, она, видимо, созрела для того, чтобы поделиться с нами своими мыслями и переживаниями.

В этот раз мы расселись на диванах в просторной гостиной и Анька, немного помявшись, всё же начала говорить о наболевшем.

- Знаете ребят, а ведь это было по настоящему опасно, - сказала она таким тоном, какой я слышу от неё очень редко. - Нас реально чуть не убили. Если бы помощь не объявилась так вовремя, меня бы поджарило, тебя бы, Тёмчик, расплющило, а о том, что Дьявол мог сделать с тобой, Сев, и думать не хочется. Мы были на волоске! Балансировали на самом краю пропасти! Оказались в шаге от...

- Мы поняли, Ань, - перебил сестру Артём. - Да, это было очень опасно, но мы знали, на что идём.

- Нет, не знали! - Возразила Анна, посерьёзнев настолько, что называть её Анькой у меня сейчас пропало всякое желание. - Для нас всё это было игрой! Каждый раз, собираясь в Зону, мы ощущали лишь азарт, в то время как следовало чувствовать тревогу. Вся эта наша бравада... вся возня со съёмками... чего это будет стоить, если нас разорвут на части Изверги? А ведь это вполне может произойти, каждый выход туда - смертельный риск. Сев правильно говорил после того столкновения с Прыгуном, нам тогда очень повезло.

- Да что на тебя нашло? - Немного обескуражено пролепетал Тёмка, видимо так же удивлённый столь несвойственным Анне поведением, что и я.

- Что нашло? - Она вскочила со своего места и нависла над нами, инстинктивно вжавшимися в спинку дивана. - Вас, двух дураков, чуть было не убили на моих глазах! И я никак не могла этому помешать! Вот что произошло!

Она будто бы обессилено рухнула на диван, прямо между нами, её длинные светлые волосы беспорядочно разметались по подушкам, когда она откинулась на них, устремив взгляд на потолок. В уголках её глаз я заметил влагу, ощутив при этом укол стыда. Подруга всё это время носила свои переживания в себе, буквально мариновалась в них, в то время как я был занят исключительно собственными мыслями, да подготовкой к предстоящим выходам. Ничего не говоря, желая лишь поддержать, я взял её за руку. Анна, метнув на меня быстрый взгляд, слабо улыбнулась, сжав мою ладонь.

- Всё ведь обошлось... - растерянно пробормотал Тёмка. Иногда моему другу, несмотря на всю его рассудительность, определённо не хватает такта.

- А могло и не обойтись, - как-то устало ответила ему сестра. - Сколько ещё будет подобных случаев? Может пронести раз, второй, третий... а на тридцать третий что-то обязательно пойдёт не так и легкими травмами мы можем не отделаться.

Необычно было видеть именно Анну гласом разума в нашей компании, но сейчас так оно и было. Она будто повзрослела, в полной мере ощутив на себе цену нашим приключениям. Осознав пресловутую Геройскую Долю. Я покрепче сжал её теплую ладошку, давая понять, что в полной мере согласен с её опасениями.

- Так что ты предлагаешь? - Спросил Артём. - Всё бросить? После того, как мы только заявили о себе?

- Нет, - помотала головой она. - Но сейчас... мне кажется, что ты, Сев, с самого начала был прав.

- В смысле? - Не понял Тёмка.

- Думаю, это о том, что я изначально агитировал вас на вступление в Ассоциацию, - пояснил я.

Вспомнив, что именно Анна ответила Мракоборцу, мне не составило труда понять, к чему она сейчас ведёт. Лидер Героев просил нас подумать, но из нас троих всерьёз задумалась над его предложением лишь она одна. И, видимо, нашла его стоящим внимания, раз уж затеяла этот разговор.

- Погоди, - Артём двумя пальцами потёр переносицу. - Ты предлагаешь нам вступить в МАС? Принять Эмблему? Открыть свои личности совершенно незнакомым людям?

- Как будто нам реально есть, что скрывать, - фыркнула Анна.

Если в отношении Агариных подобное утверждение было вполне оправданно, то мне всё же было, что скрывать.

- А как же Общество? Мы ведь присоединились к нему как раз в поисках поддержки. На наш зов сам Бригадир откликнулся!

- А потом свалил, помахав нам ручкой и оставив меня одну с двумя раненными товарищами. И кто оказал нам помощь? Если Дьявол отшиб тебе память, то я напомню, что это были Герои Ассоциации.

- Он наверняка знал, что они нам помогут - выступил в защиту спасшего нас сверха Артём.

- Вообще-то, это довольно интересный вопрос, - вновь взял слово я. - Если он знал, что с ними есть целитель, и он точно нас подлатает, то не мог не понимать, что мы вполне можем проникнуться к нашим зарегистрированным коллегам симпатиями, возможно достаточными, чтобы к ним присоединиться. Если же нет... значит, ему было на нас плевать. Я бы поставил на первый вариант, но в этом случае можно предположить, что Бригадир сознательно подвёл нас к мысли о вступлении в МАС.

- Не слишком ли сложно? - С сомнением протянул друг.

- Если вспомнить, с каким предложением подошёл к нам Мракоборец, выглядит вполне реалистично. Они вполне могли договориться, прежде чем Бригадир ушёл.

- Так что? - Недоверчиво покосился на меня Тёмка. - Ты поддерживаешь Анькино предложение?

- Вообще-то, изначально оно было моим, - заметил я. - Я предложил вам зарегистрироваться, как только вы рассказали мне о своих способностях, и не отказываюсь от собственных слов. Теперь вы сами видели, как работает МАС, какую имеет поддержку и обеспечение.

- Знаешь, разворотивший пол улицы джетвинг не тянет на положительный пример.

- Взгляни на ситуацию с другой стороны: пол улицы вдребезги, а пассажирам джетвинга - хоть бы что!

- Ну, лааадно... - протянул Артём, со скрипом принимая данный аргумент. - Но, в любом случае, как же наша, - он неопределённо покрутил пальцами в воздухе, подбирая подходящее слово, - пусть будет - независимость. Что с этим? Мы работаем в удобном для нас графике, над нами нет начальства. Делаем, что хотим.

- Да, хотим сгинуть в Зоне, по неосторожности забредя не туда - без проблем! - Фыркнула Анна. - Мне одной кажется, что это несколько неравноценный обмен? Жизнь-то дороже!

- Знала бы ты, сколько форумных войн по этой теме ведётся, - вздохнул её брат.

- И, честно говоря, я очень сомневаюсь, что молодёжь, ещё не закончившую школу, будут загружать, как полноценных Героев с Эмблемами, - добавил я. - К тому же, у них есть собственные официальные блоги, тебе ли не знать? С этим будет намного проще раскрутиться, да и задел у тебя, в виде утёкшего видоса, уже есть.

- То есть, вы реально предлагаете пройти регистрацию, - похоже, Тёмка практически смирился.

- Для вас это будет лучшим решением, - пожал плечами я.

- В смысле, для "нас"? - Насторожилась Анна. - А как же ты?

Сейчас мы подступили к очень щекотливому вопросу. В принципе, я был не против регистрации, как таковой, если бы не две вещи, которые этому препятствовали. Во-первых, для дальнейшего развития мне требовалось именно что искать приключения на свою задницу, а не, к примеру, дежурить на Периметре, либо же познавать собственные силы в каком-нибудь учебном центре, если он у Ассоциации, конечно, имеется. Я прекрасно знаю собственные силы, их пределы и ограничения. Мне нужно их развивать, а не познавать. Я нашёл отлично работающий способ, и мне бы не хотелось его бросать, тормозя на пути к поставленной самим собой цели.

Ну и, во-вторых, я всё же маг, а не сверх. Очень сомневаюсь, что новички не проходят какой-нибудь медосмотр, и не демонстрируют все аспекты доступных им сил. В моём случае, что первое, что второе может привести к весьма неприятным для меня последствием. Например, к изоляции и опытам над моей тушкой. А вдруг меня и вовсе Извергом сочтут? Всё же, в каком-то смысле я тоже пришёл из другого мира. Аналогия, что называется, на лицо. В этом случае даже представить страшно, что со мной могут сотворить. Нет, будь я хотя бы Мастером, что оказалось бы достаточной гарантией того, что я смогу без проблем сбежать, если прижмёт, можно было бы и рискнуть. Сейчас же - не решусь.

Пытаясь объяснить своё нежелание регистрироваться близнецам, я ступал по очень тонкому льду, ибо это поднимало на поверхность те тайны, которые я не готов был раскрыть даже им. Во всяком случае - пока. Ведь кто знает, есть ли в той же Ассоциации какие-нибудь телепаты, либо те, кто любыми другими способами умеет вызнавать у людей информацию, которую они пытаются скрыть. И, в данном случае, моя гражданская личность - не такой уж секрет. Убеждён, разгадать личность человека, скрывающегося за маской, можно множеством других способов, включая обычный дедуктивный метод. Но вот моя мироходческая сущность... пока я не набрал достаточно сил, чтобы защитить себя и своих близких не только от Извергов, но и от людей - даже скорее от всего человеческого общества - это должно оставаться в тайне.

- Ребят, я не хочу вам врать или недоговаривать, - тщательно подбирая слова, начал я. - Так что давайте возьмём за аксиому то, что... настолько плотно работать в таком тесном коллективе сверхов, как Ассоциация, для меня более опасно, чем ходить по Зоне в одиночку.

- Почему? - В один голос тут же спросили близнецы.

Ну, другого от них не стоило ожидать. Не в смысле назойливого любопытства, а, разумеется, волнения за их лучшего друга.

- Единственное что я сейчас могу сказать - это связано с моими силами, - ответил я наиболее размытой формулировкой, которую сумел подобрать. - И не просите от меня подробностей, я не смогу вам всего объяснить. Пока, по крайней мере, ведь я и сам не могу многого осознать, - ага, например, того, как люди этого мира могут отнестись к магии. - Поэтому, давайте отложим этот разговор до тех времён, когда я буду во всём полностью уверен.

Ну вот, вроде и не соврал, и лишнего не сболтнул. Да, получилось немного сумбурно и невнятно, но друзьям прекрасно известна моя извечная косноязычность, проявляющаяся в минуты волнения. Отчасти поэтому в образе Ветролова я и разговариваю довольно простыми короткими фразами, всё же волнение во время охоты на Извергов - дело привычное.

- Это всё странно и непонятно, - сказал Артём. - Но если ты не собираешься регистрироваться, я тоже не буду.

- Мы тебя не бросим, - вздохнув, кивнула Анна. - Подождём, пока ты во всём разберёшься, а потом - видно будет.

- Не глупите, - покачал головой я. - Для вас МАС - идеальный вариант.

И я действительно так считал. Да, я уже привык работать в команде с ними и полагал, что у нас неплохо получается. Но они, в отличие от меня, не смогли бы в полной мере раскрыть свой потенциал непосредственно "в поле". Они не проходили должного обучения, и познание собственных сил им точно бы не помешало. Вполне возможно, даже сделало бы их куда более универсальными и самодостаточными. С этим я, сам не являясь сверхом, им помочь не мог, ну а Общество... Мы сами смогли убедиться в ограниченности его возможностей. Даже если не интерпретировать поведение Бригадира - предположительно, одного из его основателей, на минуточку! - как явный направляющий толчок в сторону МАС.

Именно это я и попытался до них донести и вроде даже вполне успешно. Всё же, Анна самостоятельно дошла до мысли о необходимости вступления в организацию, способную обеспечить нам должную безопасность, да и Артёма мы до этого не слишком долго уламывали.

- К тому же, это будет очень удобно, - подытожил я. - Я стану вашим контактом в Обществе, а вы - моими среди Героев Ассоциации. Будем помогать другу, делиться интересной информацией и всё такое. Налаживать межфракционные отношения!

- Ну да, как Бригадир, ручкающийся с Мракоборцем, - съязвил Тёмка.

- Вот именно! Последуем их примеру! - Бодро ответил я. - Станем первыми... ну или вторыми ласточками!

- Всё это, конечно, звучит отлично, - сказала Анна, - но не отменяет того факта, что ты останешься один на один с Зоной. Нас не будет рядом, чтобы прикрыть тебе спину и подать руку в случае нужды. Мы с Тёмчиком всё обговорим и обдумаем между собой, но я хочу точно знать, что мы не бросаем тебя на произвол судьбы. Поэтому, ты тоже обдумай вариант присоединения к какой-нибудь другой команде на постоянной основе. Пойми и нас, мы хотим быть уверены, что ты не сгинешь бесследно в желудке какого-нибудь Изверга, о чём никто и никогда не узнает. Я не собираюсь как-то ограничивать тебя обещаниями, но...

- Но ты права, - вынужден был согласиться я.

Её слова были разумны и даже в некоторой мере отражали мои собственные мысли. После месяца плотной командной работы я не мог не признать всех выгод и удобств от наличия напарников. Конечно, были и недостатки, но ничего, с чем я не смог бы справиться. Наверное.

- Токсик с Акумой - отличные парни, - сказал Тёмка. - И до сих пор в поисках третьего.

- Да, знаю, - кивнул я, понимая, что они для меня, не считая близнецов - единственный приемлемый вариант.

- Мне они тоже показались толковыми. А этот Акума такой, - улыбнувшись, Анька стрельнула в мою сторону хитрым взглядом, - вежливый и обходительный.

- В самом деле? - Выгнул бровь я. - Я тоже так умею. Как насчёт, сходить куда-нибудь Анька-тян? Только ты и великий Сев-сама! Сев-сама отведёт тебя куда угодно, двери лучших заведений города открыты перед ним!

- Эй! - Воскликнул Тёмка. - Ты мою сестру на свидание приглашаешь?

- И чё?

- Долго тупишь, вот чё!

Нашу шутливую перепалку прервала Анька, которая развалилась на занимаемом нами троими диване, устроив свою голову на моём плече, а ноги перекинув через колени брата. Казалось, выплеснув свои переживания, выдвинув предложение и даже найдя некоторое подобие выхода из так обеспокоившей её ситуации, она сняла со своих плеч тяжеленную глыбу, после чего позволила себе немного расслабиться.

- Сев?

- Да?

- В пиццерию хочу, - заявила она. - А потом в кино. Или наоборот. Но только чтобы всё было романтично!

Кажется, моя шутка, сказанная для разрядки, зашла дальше... чем я смел надеяться. Уж не знаю, как всё сложится в дальнейшем, раскидает ли нас по разным лагерям, либо мы так и останемся одной командой, но конкретно сейчас мне было хорошо. Впрочем, не мне одному: Анька давно не выглядела настолько умиротворённой, а Тёмка лишь для вида гневно пучил глаза и корчил рожи, явно угорая над моей робостью по отношению к его сестре.

- Будет, - выдохнул я, упёршись щекой Аньке в макушку.


Глава 17


Вот и пришла в наши края настоящая зима. Ударили морозы, а на улицах навалило снежные сугробы. Дворники и снегоуборочная техника заполонили улицы для недопущения транспортного коллапса, а детвора заняла дворы и детские площадки. Повсюду вырастали снежные крепости, на страже которых угрожающе вздёрнули свои морковные носы снеговики, тут и там вспыхивали самые настоящие снежные битвы. В общем, в ожидании зимних каникул, до которых было уже рукой подать, народ отрывался, как мог.

Но касалось это лишь обжитой части города. В Зоне сейчас царило самое настоящее затишье. Мало того, что передвигаться по ней из-за навалившего снега, который никто и не думал убирать, стало довольно проблематично, так ещё и Извергов поди разыщи. То ли так основательно их проредили во время Прорыва, то ли к холодам они не слишком устойчивы, вот и попрятались, кто куда.

- Эт только пока, - разъяснил ситуацию Токсик, уже не первый год наведывающийся в Зону. - Скоро тут появятся куда более приспособленные для таких условий уродцы. Йети, Пингвины, Шатуны и прочие "северные" Изверги.

- Откуда появятся? - Уточнил я.

- Из промзоны, откуда ж ещё, - пожал плечами Токсик. - Все они оттуда лезут, будто там целый Разлом.

- Даже если предположить, что там хотя бы Трещина, то и в этом случае Изверги даже не заметили бы оцепление и заполонили не только город, но и всю область, - возразил ему Акума, и я был склонен с этим согласиться.

За всю историю борьбы человечества с Извергами известно лишь о трёх Разломах - Шанхайском, Лос-Анджелесском и Бомбейском. Разломы представляли собой, ну, собственно, разломы в земле, вполне сопоставимые по размерам с каким-нибудь Гранд Каньоном. Они образовались неподалёку от вышеозначенных городов, после чего из них полезли тысячи самых разнообразных тварей. Шанхай с Лос-Анжелессом огромной ценой, оплаченной чуть ли не всем миром, удалось отвоевать, а сами Разломы... обезопасить. Во всяком случае, на какое-то время. А вот Бомбея планета лишилась, земля разверзлась слишком близко к городу. Всех, кого могли - эвокуировали, а потом сам Разлом и кишащий Извегами древний индийский город забросали бомбами. Как говориться, Ядерный взрыв поставил жирную точку в этой истории.

Трещины если кто и считал, то в открытом доступе этой информации не имелось. Но, возможно, одна такая всё же есть вблизи Мрачногорска, буквально у нас под боком - в глубине Старых Шахт.

- Ладно, идём дальше? - Предложил я, и мы, по щиколотку проваливаясь в снег, отправились на поиски новых приключений на свои отмороженные задницы.

Впрочем, за других не скажу, но мне было не слишком комфортно, заказанный Браузеру комбез пока так и не пришёл. Штатный кулхацкер Общества грешил на какие-то подпольные мутки, начавшиеся после Прорыва. Дескать, от нашествия Извергов пострадали в основном не самые благополучные районы города, считающиеся вотчиной банд, поделивших подпольный мир Мрачногорска между собой. Ну и пришедших за тварями масовцев, спецназ милиции и военных так же нельзя было сбрасывать со счетов. Для определённого круга лиц их присутствие стало куда большим неудобством, чем сами Изверги. Вот и лихорадило сейчас разнообразные подпольные структуры помаленьку.

Первый встречный Изверг жёлтого уровня был найден нами спустя час блуждания сквозь сугробы. Впрочем, нестись на него сломя голову мы не стали, решив применить новую тактику, разработанную на троих. Токсик выступил в привычной для себя роли загонщика, я же отсёк двухметровой горилообразной твари путь к отступлению, благо увеличившееся количество слоёв на моём Барьере уже позволяло мне какое-то время полноценно танковать. Ну а Акума вновь поработал мухобойкой, пусть и не прихлопнувшей Изверга с первого раза, но искалечившей его достаточно, чтобы мы смогли без особых проблем добить эту тварь.

Вообще, работать с ними вновь оказалось куда более удобно, чем прежде. Несмотря на то, что мы пока так и не притёрлись друг к другу окончательно, я всё же ощущал себя частью команды, а не сторонним наблюдателем, просто следующим за сработавшимся геройским дуэтом.

- Не обижайся, Ветролов-сан, но раньше ты всем своим видом показывал отчуждённость, - просветил меня Акума, когда я решил уточнить этот момент. - Мы не хотели рисковать и потому рассчитывали лишь на себя. Сотрудничество с Кварцем-куном и Яшмой-тян пошло тебе на пользу, ты стал куда более открыт для командной работы и это хорошо заметно.

Регистрация Аньки с Тёмкой, на которую они довольно долго не могли решиться, а потом собирались в МАС с таким видом, будто идут на расстрел, не вызвала в Обществе ни удивления, ни негодования. Лишь Разрядник, обозначив себя тру-хардкорщиком, посетовал на всяких казуалов. Зато тот же Егерь, пусть и едва заметно, но всё же вполне одобрительно покивал головой.

Дальнейшие наши блуждания по заснеженной Зоне оказались бесплодны - редкие зелёные не в счёт. Когда мы уже собирались на выход, встретилась нам на пути некая странная парочка, что шла по Зоне с таким расслабленным видом, будто по обычной улице гуляла. Парни лет двадцати, оба в чёрных куртках с капюшонами, под которыми различались не самые дружелюбные ухмылки. Один из них был буквально обвешан цепями, в то время как второй поигрывал потёртой бейсбольной битой с обмотанной синей изолентой рукоятью. В антураже разрушенного города они смотрелись вполне органично, как мародеры, пришедшие собрать то, что ещё не успели унести до них.

- Ты глянь, Боёк, да у нас тут Геройчики нарисовались, - оскалившись щербатой улыбкой, в классической гопнической манере, не меняющейся от мира к миру, протянул хрен с цепями.

- И впрямь! - Поддержал его второй, с пирсингом под нижней губой и непонятной татухой на шее. - Как поохотились, Геройчики? Нашли какого-нибудь крутого монстра? Может, срезали с него что?

- Что и с кого мы срезали - всё наше, - холодно ответил ему напрягшийся Токсик.

Отрицать подобное было глупо, мешок с трофеями свисал у него с плеча. Я краем глаза заметил, как Акума приспустил ремешок чехла, в котором таскал свою кувалду, чтобы было легче её достать.

- А поделиться? - Спросил цепястый.

- Сходи к Извергам - они поделятся, - посоветовал ему Токсик.

Судя по его довольно агрессивному настрою, подобная ситуация нормой не являлась. Ещё бы, какие-то хмыри, вознамерившиеся гопнуть пусть и Диких, но всё же, Героев! Лично для меня - сюрреализм ещё тот.

- Да ты чё?! - Деланно удивился парень с битой. - Мы ж не из ваших, чтобы в колготках за монстрами бегать! Это ваша работа, вот вы и идите, только мешочек оставьте!

- Нахер свалили! - Похоже, у Токсика закончилось терпение. Да и мы с Акумой тоже уже отошли от подобной наглости и были готовы к отражению нападения.

От гопничков подобное не укрылось, но сдавать назад они не стали, несмотря на наше численное превосходство. Первым среагировал я, заметив вспыхнувший возле одного из гопарей узор энергетических линий, оплетающих его цепи. Оттолкнув Токсика с траектории вражеской атаки, я подставил под будто бы ожившие цепи рукоять топора, парочка из которых обвилась вокруг неё. Остальные, меж тем, стали хлестать меня по бокам, схлопывая слои Барьера один за другим. Не став дожидаться, пока он полностью просядет, я, не без помощи Усиления, дёрнул захваченную рукоять на себя, из-за чего не ожидавший подобного цеповик не удержался на ногах и рухнул на колени, упершись руками в снег.

Я не стал упускать шанса, и за пару широких шагов преодолев разделяющее нас расстояние, прописал ему смачный пинок под рёбра. Гопник скрючился на снегу, пытаясь судорожно вздохнуть, его цепи бессильно опали. Для верности, ткнул его Астральным Клинком прямо в Брешь Слабости, что находилась немного ниже левой лопатки. Моё Магическое Зрение улучшилось достаточно, чтобы я смог чётко различать на Астральных телах людей энергетические узлы, поражение которых давало самые разные результаты. То же воздействие на Брешь Слабости вполне надёжно выводило из строя, буквально лишая противников сил.

К сожалению, с Извергами провернуть подобное было на порядок сложнее и опаснее. В бою с Прыгуном я поразил энергетический узел в его лапе, в результате чего конечность монстра частично утратила подвижность. Это было рискованно, но мне повезло. Но вот во время сражения с Дьяволом... он выглядел в моём Зрении таким диким переплетением потоков и узлов, что я просто не решился тыкать в него Астральным Клинком, положившись на мощь физической атаки.

Пока я разбирался с одним, второй ощутил на себе гравитационный пресс имени Акумы, и... ему нашлось, что этому противопоставить. Отскочив подальше, причём скачок этот был намного более длинным, чем мог позволить себе обычный человек, он достал из кармана полиэтиленовый кулёк с подшипниками и, подбросив его в воздух на манер мяча, замахнулся битой. Узор сверхспособности, окутавший его оружие, был очень тревожным сигналом.

- Берегись! - Крикнул я.

Повезло, что этот ушлёпок изначально целил в Акуму, самого ловкого и проворного из нас. Ему не составило особого труда уйти от полноценного картечного залпа, который буквально изрешетил стену ближайшего здания, в своей излюбленной манере, просто подпрыгнув повыше. А вот приземлялся наш ОЯШ уже непосредственно на противника с занесённым над головой молотом. Гопник тоже оказался не промах, встретив атаку Акумы своей собственной. От столкновения их сил, я ощутил неслабый толчок под ногами. Да что там, тысячи снежинок взвились в воздух! Сквозь них я, не без помощи Видения, рассмотрел, как куда лучше перенёсший такую-то встряску Акума бьёт несколько дезориентированного гопника кулаком в живот, и, после того как тот сгибается в поясе, добавляет ему в челюсть, роняя на снег.

- Вот ведь, - выдохнул Токсик, увидев то, что осталось от акумовской кувалды.

Это изогнутое нечто напоминало теперь скорее поделку авангардиста-недоучки, чем массивный и надёжный инструмент. Впрочем, бита, что отразила удар, и вовсе расщепилась - неподалёку от подвывающего гопника валялась её обмотанная изолентой рукоять.

- Чем это он тебя? - Заинтересовался Токсик.

- Было похоже на управление кинетической энергией, - поделился своими наблюдениями я.

- ...е подпольщики! - В не свойственной ему манере выругался Акума. Только сейчас я заметил, как аккуратно он придерживал левую руку. - Такая мощная сверхспособность, и досталась откровенному отбросу!

- Идите на ...й! - Сдавленно донеслось от откровенного отброса, что до сих пор валялся в снегу в позе эмбриона. - Вы не знаете, с кем связались! Мы Якеры, и мы вас достанем!

- Якеры? - Хмыкнул Токсик, когда мы покинули место драки со сверхами-подпольщиками. - И что это может означать?

- У обоих на спине был знак в виде крылатого черепа, держащего в зубах шприц, - ответил я, - не удивлюсь, если главарь банды - обычный наркоман, придумавший название во время очередного прихода.

- Но что они вообще тут забыли? - Задумчиво произнёс Токсик. - Обычно в Зону всякая шваль не суётся, тут практически нечем поживиться, а вот шанс огрести - не маленький.

- И они его не упустили, Токсик-кун, - несколько злорадно заметил Акума.

- Вот уж точно, - согласился я. - Кстати, покажи-ка мне свою руку.

Из нас троих я единственный не пренебрегал курсами первой помощи и имел при себе аптечку, так что я быстренько диагностировал у него вывих кисти - в чём мне помогло Магическое Зрение - и выдал таблетку обезболивающего, которую он засунул прямо в пасть своей маски. Затем я наложил некое подобие шины из пластмассовых палочек и бинтов, что были в аптечке, чтобы зафиксировать сустав, и, набрав в небольшой прозрачный пакетик снега, приложил его к пострадавшей конечности. Вправлять сустав самостоятельно я не решился, ибо не специалист, а потому посоветовал Акуме поскорее обратиться в травмпункт.

- Аригато, Ветролов-сан! - Поблагодарил меня он.

Далее было решено сворачиваться, напоследок завернув в Метро и сдав "снятый" с желтого "горилла" хабар, на который нас вознамерились гопнуть подпольщики.

- Выкладывайте, чё притащили, - приветствовал нас своей излюбленной фразой Сидорович, когда мы столпились в его тесном закутке, освящённом единственной тусклой лампочкой.

Нас со скупщиком разделял широкий прилавок и решётка над ним. Сам Сидорович, лысеющий мужик с густыми усами и объёмным пузом, расслабленно сидел по другую сторону прилавка на старом продавленном кресле. Впрочем, расслабленность его была напускной, о чём свидетельствовал цепкий взгляд его слегка прищуренных глаз. Не удивлюсь, если под прилавком у него спрятан дробовик, либо что посерьёзнее.

Токсик послушно сгрузил мешок на прилавок.

- Ну, что тут у нас? - Оживился скупщик, поднимаясь.

Прежде чем начать разбор хабара, он накинул на себя кожаный фартук и натянул резиновые перчатки.

- Рыгач. Глаза, зубы на месте, уши нам без надобности... язык - неплохо. А вот горлового мешка я что-то не вижу...

- Ну, какой мешок, Сидорович? - Воскликнул Токсик. - Мы Герои, а не Свежевальщики!

- Дилетанты вы! - Рявкнул скупщик. - Знаешь, сколько горловой мешок Рыгача стоит? Особенно сейчас, когда не сезон!

- И знать не хочу! - огрызнулся Токсик.

И я был с ним в этом вопросе полностью согласен - мне тоже совершенно неинтересно, сколько денег мы растворили в кислоте, когда прибирали за собой. Ну, вот нисколечко!

- Ты лучше скажи, с каких пор всякие отморозки по Зоне шатаются?

- Какие ещё отморозки? - Разложив хабар на металлическом подносе, и пододвинув его поближе к весам, спросил Сидорович.

- Якеры, может, слышал? Подкатила к нам парочка этих чудил прямо здесь и давай: Есть хабар? А если найду?

- Не знаю я таких, сейчас столько швали развелось, разве всех упомнишь? А что до того, что они тут забыли, так тоже хрен разберёшь. После Прорыва все как с цепей по срывались! Среди Большой Четвёрки пока тихо, но мелочь всякая воду мутит. Кто друг с другом тёрки разводит, кто на репутацию решил поработать, чтобы их важные люди заметили. А кому просто заняться нечем. У нас ведь как - половить рыбку в мутной водичке желающих завсегда хватает, а уж взболомутило недавно знатно.

- Ясно-понятно, - ответил Токсик. - А что на Рынке? Тихо?

- Дык! - Сидорович плюхнул на весы только что вырезанный из принесённой нами башки твари язык. - Этож Рынок! С Четвёркой ссориться дураков нет.

Получив наличные, мы через Метро выбрались из Зоны.

- Ну что, Акумыч, заскочим тогда на днях? - Спросил Токсик напарника.

- Давно пора было его заменить, - кивнул Акума, сжав ремешок с чехлом, где находилась деформированная кувалда, которую он так и не выбросил. - Теперь-то уж точно придётся.

- Ветролов, не хочешь составить вам компанию в походе по магазинам? - Поинтересовался у меня Токсик.

- По магазинам, надо полагать, на Чёрном Рынке? - Уточнил я, припомнив его недавний интерес в лавке Сидоровича.

- Только на Рынке можно достать что-нибудь уникальное, крафтовое, - подтвердил он, постучав пальцем по своему респиратору. - Мне там шикарную маску-распылитель подогнали, пусть и содрали за это прилично. К тому же, ты ведь там не был?

- Пока не доводилось, - признал я.

- Клоповник ещё тот, конечно, но считается нейтральной территорией, за чем следит Четвёрка. Хрен знает, что у них сейчас в Подполье творится, но лишний раз рисковать не хочется и лучше иметь с собой побольше народа.

- Чтобы в соблазн не в гонять? - Хмыкнул я.

- Вот-вот! Так ты в деле? Может и себе аргумент поувесистее подберёшь?

- Почему бы и нет? - Кивнул я.

Посмотреть на знаменитый Чёрный Рынок своими глазами было бы... любопытно. В любом случае, не только же Агариным новыми впечатлениями делиться?

***

Когда-то это был Дворец Культуры "Металлург" - огромный по площади комплекс строений, включающий в себя невероятное количество выставочных залов, театров и кинотеатров, танцплощадок и столовых, а так же складских и подсобных помещений, многие из которых располагались непосредственно под землёй. Вместе с очередным убежищем. Но это было очень давно, до памятного нашествия Гоблинов, которое не только изменило город, но и сказалось на судьбе этого конкретного ДК.

Раньше в этом районе жили как раз рабочие с металлургических предприятий и здесь для них были созданы все условия, включая, собственно, и Дворец Культуры. Когда грянуло, сам район пострадал не сильно в результате чего в состав Зоны не вошёл, пусть и примыкал к ней вплотную. Тем не менее, жителей по понятным причинам, резко поубавилось. Многие уехали, а те, кто въехал на освободившееся места... думаю, не стоит объяснять, кто заселил этот процветающий ранее район и превратил его в куда менее позитивное место.

Я бы не назвал нынешний Красноземский район откровенными трущобами, где нельзя и шагу ступить без того, чтобы тебя ограбили. Нет, порядок тут поддерживался, причём не только милицией. Здесь теперь территория Барыг - одной из четырёх крупнейших банд Мрачногорского Подполья. Они же и организовали на месте ДК "Металлург" тот самый Чёрный Рынок, прославившийся далеко за пределами города. Это предприятие оказалось настолько прибыльным, что за обладание им, лет десять назад, шли незатихающие бандитские разборки. Однако, Барыги, Братва, Горцы и Картель каким-то образом смогли договориться меж собой и стали содержать это место совместно. Все эти факты я вызнал у Браузера, когда восполнял пробелы в знаниях относительно Подполья ещё после той истории с девушкой из Картеля.

Некогда величественные корпуса ДК выглядели потрёпано и неприветливо. Но это лишь снаружи, ибо внутри во всю кипела жизнь. То, что творилось в просторных выставочных залах напомнило мне незабвенный Черкизон из первой жизни. Я всего раз там был до того, как его прикрыли, но творящуюся там вакханалию прочувствовал отлично. И здесь у меня возникло похожее ощущение. Бесконечные лотки с каким-то ширпотребом, нескончаемая суета окружающих и гомон, заглушающий всё.

Мы с парнями пришли сюда в своих геройских образах, но совершенно не выделялись на фоне той пёстрой толпы, что нас окружала. Подпольная тусовка во всей её красе. Положив руку мне на плечо, привлекая этим к себе внимание, Токсик прокричал:

- Тут ничего стоящего нет! Нам ниже, к крафтерам!

- Веди! - Кивнул я.

Мы прошли через несколько заполненных людьми просторных залов, после чего свернули в довольно широкий боковой коридор, в конце которого виднелась огромная деревянная дверь с латунными ручками. Возле неё дежурило четверо человек: бугай в строгом чёрном костюме и тёмных очках, хмурый бритоголовый крепыш в кожанке, лицо кавказской национальности и человек в серой военной форме. Явные представители Большой Четвёрки, как называют основных игроков на подпольной арене Мрачногорска.

- Мы от Постановщика, - приблизившись, обратился Токсик к мужику в костюме.

Несколько секунд нас пристально рассматривали четыре пары глаз, после чего бугай кивнул:

- Проходите.

Швейцарами никто из четвёрки для нас работать не стал, они равнодушно, но внимательно смотрели, как мы отворяем незапертые двери и втягиваемся внутрь.

- Фейс-контроль? - Спросил я, когда мы оказались в другом и, судя по серым стенам, служебном коридоре.

- Типа того, - согласился Токсик. - Дальше абы кого не пускают. У главного какие-то подвязки с Барыгами, так что для нас проход свободный. Пошли.

Дальше мы, добравшись до довольно широкой лестницы, оборудованной пандусами для грузовых тележек, спустились вниз.

- Тут начинается самое интересное, - рассказывал мне Токсик. - Если наверху некое подобие стихийного рынка, то тут всевозможные бутики с товарами и ценами на любой вкус. Есть даже несколько забегаловок и один приличный ресторан.

- И бордель, - непонятно к чему добавил Акума.

- Да, - Токсик смерил друга нечитаемым взглядом. - И бордель тоже имеется. Но нам чуть ниже, на второй подземный этаж. Там мастерские и лавочки крафтеров. А под ними, в бывшем убежище, помещения охраны и администрация.

- Мне ещё в Ателье нужно, - напомнил я.

Когда мы уведомили Браузера, что собираемся прошвырнуться за покупками, он сказал, что если я не хочу ждать, могу самостоятельно забрать уже оплаченный мной заказ в некоем Ателье. Чем дальше, тем холоднее становилось, а потому я горел желанием опробовать на себе все преимущества хвалёной Тэ-ткани. Как я узнал, Акумовский костюм ОЯШа пошит как раз из неё. То-то он так бодро по сугробам прыгает, не испытывая особых неудобств, мне аж завидно.

- Это как раз по пути к оружейке Фритца, - кивнул Токсик.

Нижние уровни Рынка оставляли совершенно иное впечатление, чем творящееся наверху. Не пассаж, какой-нибудь, конечно, но на более-менее привычный торговый центр с широкими проходами и бутиками действительно похоже. Разве что с решётками вдоль редких витрин, и с массивными железными дверями. У кого-то на входе стояли охранники, где-то я видел камеры наблюдения. Так же появились патрули, что и не думали прятать оружие. Определённо, к обеспечению безопасности своей дойной коровы Четвёрка подходила серьёзно.

Как и сказал Токсик, сначала мы зашли в Ателье, которое имело и вывеску, и витрину с манекенами во всю внешнюю стену, и приветливого швейцара... с сияющим узором работающей сверхспособности, что с дежурной улыбкой на гладко выбритом лице отворил перед нами двери сего заведения.

- Добро пожаловать, молодые люди! - Радушно встретил нас бодрый старичок в дорогущем костюме. - Добро пожаловать! Желаете обновить гардероб? Или полностью изменить стиль? У нас в Ателье к вашим услугам не только отменные портные, но и талантливые дизайнеры! Мы можем создать костюм на любой вкус и с любыми свойствами!

- Я за своим заказом, - немного ошарашенный напором старичка, сказал я.

Не думал, что Браузер заказывает вещички в подобном месте, ожидал увидеть что-то... попроще. Типа пошивочного цеха с китайцами-гастарбайтерами.

- Конечно-конечно! Номер заказа, пожалуйста?

- Двести сорок, девятьсот восемь, семнадцать, - продиктовал я оставленный мне Виталием номер.

- Одну минутку! - Гиперактивный дедок умчался куда-то в подсобные помещения, а мы втроём стояли, переминаясь с ноги на ногу, посреди довольно роскошно обставленного зала. Так могло бы выглядеть ателье где-нибудь в центре Лондона или Парижа. В своём потёртом дождевике я чувствовал себя здесь максимально неловко. Да и Токсик, похоже, был со мной солидарен, немного нервно поглядывая по сторонам. Один Акума выглядел посреди всего этого более-менее естественно.

- Пожалуйста! Ваш заказ! - Старичок вернулся с чёрной коробкой в руках, которую он положил на стоящий рядом низкий столик и раскрыл эдаким профессионально-отработанным движением, отойдя в сторону и позволяя нам увидеть содержимое коробки. Ну, сложенная чёрная ткань особого впечатления не произвела. - Комбинезон из Тэ-ткани стандартный, приталенный. Идеален в качестве поддоспешника! Не желаете примерить?

- Пожалуй, нет, - я принял тут же поданную мне коробку и признательно кивнул, - благодарю.

- Надеюсь, вам будет в нём удобно, - сказал старичок, провожая нас к выходу. - Обязательно просмотрите наш каталог, у нас имеются плащи на любой вкус - с вшитой защитой, с изменяющейся формой и даже плащи-хамелеоны!

- Обязательно гляну, - пообещал я, - всего доброго.

Оказавшись на "улице", нам понадобилось некоторое время, чтобы прийти в себя после столь энергичного приёма. Украдкой обернулся через плечо - швейцар понимающе ухмылялся. Следующей нашей остановкой стала мастерская некоего Фритца. И это заведение поражало своей защищённостью на фоне соседних бутиков и лавок, ибо было натурально обшито броневыми листами. И на некоторых из них даже имелись едва заметные вмятины и царапины, будто его в самом деле пытались штурмовать.

- Фритц - местный старожил, - сообщил Токсик, заметив мой интерес, - его мастерская помнит те времена, когда здесь шли натуральные бои между Четвёркой.

Я покачал головой, после чего мы зашли. Предварительно заявив о себе по домофону и засветив свои маски на камеру, установленную над толстенной железной дверью. Когда все формальности были соблюдены, дверь, прямо как в фантастических фильмах, с тихим шипением отъехала в сторону, пропуская нас внутрь. В тесный предбанник, где мы ещё несколько секунд прождали, прежде чем нас впустят в торговый зал. Когда я, наконец, оказался внутри... мои глаза тут же разбежались от выставленного на витринах за толстыми стёклами ассортимента.

Токсик с Акумой сразу же прошли к прилавку, за которым стоял явно не хозяин, скорее обычный продавец, ибо на крафтера, способного создать все эти смертоносные штуки, он похож не был - слишком уж молодо выглядел.

Вообще, способность к созиданию чего-либо была очень распространённой и разнообразной. В принципе, к ней же и относилась сила Аньки создавать кристаллы, однако же, никто и не подумал бы назвать её крафтером, ибо это скорее призвание, нежели классификация по способностям. Тот же Семёныч из авторемонта так же считался крафтером, хотя умел лишь склеивать вещи. Тем не менее, это умение нехило так помогало в его работе, расширяя границы доступных ему возможностей при улучшении разнообразного транспорта. Так что для крафтера важнее была не сама способность, а то, как он её использует для создания чего-то нового. К тому же, было множество крафтеров вообще без сверхсил. Им вполне хватало золотых рук и желания творить.

Я понятия не имел, обладал ли какими-то силами этот Фритц, но он явно обожал разнообразное холодное оружие и создавал его с известной долей выдумки. Чего только я не увидел у него на витринах? Кроме банальных мечей, сабель и кинжалов, иногда диковинной формы и в простеньких, но стильных, узорах, тут были секиры, копья, булавы, моргенштерны, молоты и прочее. Настоящий музей холодного оружия! Имелись тут и топоры. Моё внимание привлёк один, напомнивший мне скорее топор дровосека, нежели боевое оружие.

Длинный прямой обух, узкое и даже на вид невероятно острое лезвие с узором, похожим на ирландский, четырёхгранный шип с обратной стороны, рукоять, обмотанная какой-то шершавой чёрной кожей. Внушительный аргумент.

- Неплохо, - подойдя ко мне, присвистнул Токсик. - Возьмёшь?

- Слишком приметный, - покачал головой я. - Прятать его нелегко будет. Выглядит серьёзно, но чтобы рубить Извергов хватит и обычного.

- А может, если бы у тебя раньше был такой, ты бы смог ушатать того рогатого, - предположил Токсик.

- Скорее уж, он целиком остался бы торчать в его шее, - хмыкнул я. - В любом случае, мне на него просто денег не хватит.

Я указал на бирку с ценником, отчего Токсик присвистнул снова.

- Вот с этого и стоило начинать, а то сразу - приметный слишком! Такую штуку об обычных Извергов реально жалко тупить, вот молоток акумовский - вещь на века, хоть стены им круши! - Он кивнул в сторону прилавка, где наш товарищ вертел в руках двусторонний боевой молот из чёрного металла и без каких-либо лишних украшательств. Рукоять же его была чуть длиннее, чем у кувалды.

Мы подождали, пока Акуме упакуют его покупку, после чего покинули мастерскую Фритца, так и не увидев этого самого Фритца. Ну... вообще, логично. Он же крафтер, у него наверняка есть куда более серьёзные дела, чем самостоятельно торчать за прилавком, распродавая свои творения.

- А на заказ Фритц работает? - Поинтересовался я.

- Конечно! - Ответил мне Акума. - Фритц-сан - самый известный крафтер оружия ближнего боя во всём Мрачногорске, так что ты можешь представить, какая к нему очередь! Говорят, даже Герои МАС не брезгуют заполучить что-нибудь эксклюзивное его изготовления.

- Точняк, - подтвердил Токсик. - Но ты видел его расценки и можешь представить, сколько он ломит за заказ.

Разобравшись с делами, мы решили не искать себе лишних проблем, гуляя по Рынку, а двигаться сразу к выходу. Всё же, несмотря на всю нашу "Дикость", мы тут были чужаками, и нарываться лишний раз не стоило. Тем не менее, как это обычно бывает, проблемы нашли нас сами. Кто бы сомневался?

На лестнице, ведущей к внешней части Рынка нас поджидала группа из шести человек со знакомыми черепушками на одежде. Все довольно молоды и крепко сбиты. Каждый смотрит на нас в предвкушении. Особенно пара наших недавних знакомцев, что среди них затесалась.

- Вот, пацаны, видите! - Воскликнул тот, которому досталось от Акумы. - Я же сказал, что видел их! - После чего, оскалившись, он обратился уже к нам. - Даже искать не пришлось, падлы, сами на нашу территорию влезли!

Мы с парнями коротко переглянулись. Драки на Рынке строго воспрещались, но касалось это, в основном, зачинщиков. У меня были способы нейтрализации столь агрессивно настроенных субъектов без дальнейшей отправки их прямиком на кладбище. Акума тоже умел соизмерять силу. Ну, по большей части. Дальше больничной койки не отправит. А вот Токсик, да ещё в закрытом помещении, был опасен не только для них, но и для нас.

- Чёт я не слышал, чтобы над Рынком кто-то кроме Четвёрки был, - но, несомненно, он был полезен своими навыками "дворовой дипломатии", как сам это называл. - Как вас там? Якори?

- Якеры! - Тут же поправили его в несколько глоток.

- Вот именно, что Якеры, - покивал Токсик, - а не братки, пиджаки и картельщики. Да и на гостей с юга вы не похожи.

- Мы ходим под Горцами! - С нескрываемой гордостью тут же уведомили нас. - Так что вам не отмазаться, ушлёпки! Вы на наших наехали, и будете наказаны, мы в своём праве!

- Рассказал бы я вам о ваших правах, - проявило себя новое действующее лицо, прибытие которого я ощутил заранее. Из-за поворота лестницы вышел мужик лет сорока с кроткой стрижкой и щетиной на лице. - Но пусть вам о них ваши горные друзья напомнят. А заодно и о ваших обязанностях.

- Ты кто такой, дядя? - Залупнулся на явно делового мужика один из этих сопляков.

- Что за жизнь? Мы стараемся, поддерживаем порядок, а эти... набирают по подворотням, хрен знает кого, - ни к кому конкретно не обращаясь, пробормотал мужик, доставая из кармана брюк мобильный.

- Ашот! - Заорал он в трубку, набрав номер. - Ашот, что за дибилов я сейчас встретил на лестнице? Да, с черепушками такие! Ах, сам ищешь?! Наверху дежурить должны?! Херовый из тебя пастух, Ашот, раз твоё стадо не только разбрелось, но ещё и до клиентов докапывается! Не важно, что за клиенты, клиенты есть клиенты! Так что скачи сюда горным барашком и разбирайся сам!

Закончив, мужик спустился мимо замерших и заметно нервничающих Якеров к нам на лестничную площадку.

- Эй, я тебя по телеку видел, круто ты тому уродцу промеж рогов засадил! - Кажется, меня узнали. - Вы уже уходите?

Мы ответили синхронными кивками.

- Ну и правильно, - кивнул мужик. - Щас тут у нас немного напряжно стало, уж не взыщите. Ну, бывайте, главному - привет!

Мы беспрепятственно прошли мимо замерших на месте Якеров, проводивших нас злобными взглядами, и поспешили на выход.


Глава 18


Сходки Общества всегда напоминали мне подобие кружка по интересам, где можно узнать актуальные новости, напрямую нас касающиеся, похвастать своими достижениями, да и просто поболтать за жизнь. К нашим услугам был даже небольшой выбор напитков и закусок, к которым я, впрочем, ни разу не притрагивался. Не потому, что не доверял, просто конструкция маски не позволяла.

Сегодня же в театре царило какое-то нездоровое оживление. Собралось очень много народу, я даже углядел подпирающего стенку Бригадира, что было далеко не рядовым явлением. Скажу больше, раньше я его тут ни разу не видел. Прочие собравшиеся сверхи были... взволнованы. Каждый, по-своему, конечно. Кто-то нервничал, кто-то злился, кто-то, как я, например, пребывал в откровенном недоумении от всего происходящего. Одно было ясно точно - что-то случилось. Причём это "что-то" было напрямую связано с Обществом.

Найдя взглядом Токсика и Акуму, которые по своему обыкновению держались в сторонке, я подошёл к ним.

- О! Здаров, Ветролов! - Заметив меня, поздоровался Токсик.

- Ветролов-сан, - кивнул мне Акума.

Поприветствовав парней, я поинтересовался насчёт того, что, собственно, тут происходит.

- У нас Ехидну спёрли, - махнул рукой Токсик.

- Что, прости? - Не сразу осознал сказанное я.

- Да-да, - покивал он. - Своровали нашу язвочку злоязыкую, нагло похитили прямо посреди дня.

Ехидна была одной из Героинь, что не сама выбрала себе имя, а заработала его своим вредным нравом и постоянными подколками всех и каждого, кто оказывался в пределах её досягаемости. Уж не знаю, по жизни ли она такая была, либо просто придерживалась определённого образа, но действовала она куда жёстче и тоньше, чем тот же Разрядник. В Обществе её, по понятным причинам, не слишком любили, но вполне терпели, всё-же неких границ она не переходила и до откровенных оскорблений никогда не опускалась. Да что там, у неё даже напарник имелся - добродушный и не менее говорливый, чем она сама, паренёк Финт, уверенно держащий все её выпады в свою сторону.

- Нахрена? - Из множества вертевшихся на языке вопросов, я выбрал наиболее животрепещущий. Всё же, Ехидна и так не подарок, а уж похищенная и от того лишь сильнее раздражённая...

- Кто знает? - Пожал плечами Акума, - Подробности похищения нам неизвестны, но если в общих чертах, то вчера в Зоне на неё с Финтом-куном напали подпольщики. Целая толпа, из которых несколько оказались сверхами. Обоих сильно избили, Финта-куна оставили валяться в ближайшем сугробе, а Ехидну-тян куда-то уволокли.

- Жёстко, - покачал головой я.

- К счастью, наш Финт финтить умеет, - успокоил меня насчёт судьбы коллеги-Дикого Токсик. - Серьёзно его избить, предварительно не связав по рукам и ногам - задачка ещё та!

Вот уж точно. Сверхспособностями Финта были феноменальные ловкость, скорость, быстрота реакции и пластичность. Он всегда хвалился, что может даже от пуль уворачиваться. Не скажу, что я верил ему на слово, но то, что он имел бы успех в любом цирке, я признавал.

- Так вот, - продолжил тем временем Токсик, - Финт пострадал куда меньше, чем они ожидали, а потому успел очнуться до того, как на него набрёл какой-нибудь Изверг, и даже сумел своим ходом добраться до Дока, откуда сразу же связался с Браузером. Собственно, это всё, что на данный момент нам известно.

- Дела, - протянул я. - А эти подпольщики...

- Это были не Якеры, кто-то другой, - покачал головой Акума.

С момента нашего с ними "знакомства" прошла неделя, и все уже знали, кого кроме Извергов можно теперь встретить в Зоне. Скажу больше, не только нам довелось нарваться на подпольщиков. Постановщик, разумеется, рекомендовал не ходить поодиночке, да и в принципе, соблюдать осторожность, но Закрытая Зона сама по себе не позволяет расслабляться, а прямо запрещать Героям выходить на геройский промысел... ну, это было бы не слишком конструктивное решение с его стороны.

- Ветролов! - Протолкался к нам Браузер. Должен отметить, вид он имел взмыленный и крайне обеспокоенный. - Хорошо, что ты пришёл!

Я бы мог много чем заняться этим славным воскресным утречком, вплоть до того, чтобы проспать часов до двенадцати, но решил всё-же не слишком отдаляться от собственной геройской тусовки, тем более что близнецы сегодня были заняты в Ассоциации.

- Отойдём? Дело есть, - приблизившись и понизив голос, спросил Виталий.

Переглянувшись с напарниками, я пожал плечами и кивнул:

- Пошли.

Браузер провёл меня в кабинет, где заседал главный. Кроме которого тут присутствовали Егерь и мой старый знакомый вуайерист - Мимик. Первый коротко кивнул при моём появлении, а вот второй заметно скривился, явно вспомнив нашу первую встречу лицом к лицу.

- Друг мой! - Поднялся из-за своего стола Постановщик. - Нам повезло, что ты сегодня здесь!

- Возможно, - уклончиво ответил я, в который раз признавая за собой настоящий талант оказываться в нужное время в нужном месте. Или, проще говоря, влипать в истории. Это со мной едва ли не с первой жизни тянется. - Полагаю, я понадобился вам для чего-то... связанного с похищением Ехидны?

- Тебе ужё всё рассказали? - Поинтересовался главный.

- В общих чертах, - кивнул я.

- Отлично, тогда я добавлю, что Егерю с Мимиком удалось встать на след похитителей и выйти на их логово. Как ты понимаешь, время поджимает, мало ли что могло случиться с привлекательной девушкой за минувшую ночь. Тем не менее, мы готовы немедленно выдвинуться на место для её освобождения.

- Надо полагать, Бригадир здесь как раз за этим?

- Именно! И мы хотели бы привлечь к этой операции тебя.

- Я, конечно, не против вступиться за честь дамы, пусть даже она и Ехидна, но зачем вам именно я?

- Ты многое видишь, - сказал из своего угла Егерь. - Возможно, пригодится.

- Разумно, - вынужден был согласиться я. - Когда выступаем?

- Немедленно! - Воскликнул Постановщик. - По коням, господа, по коням!

***

До места мы добирались на уазике-буханке. Хотел бы я сказать, что это был совершенно обычный и ничем особо не примечательный автомобиль, но... на самом деле этого монстра с привычным невзрачным фургончиком роднила разве что форма кузова. Огромные рифлёные колёса, хищная решетка радиатора, частично скрытая массивным кенгурятником, решётка на лобовом стекле, дополнительная защита по всему корпусу. Не машина, а мечта любителя езды по дикой природе, даже бойницы вдоль бортов, чтобы отстреливаться от Извергов, имеются. За рулём сидел так же очень редко посещающий наши театральные сходки Семёныч, рядом с которым примостился Мимик, указывающий ему дорогу.

Мы же вчетвером разместились в отделении для пассажиров. Кроме меня, Егеря и Бригадира присутствовал так же и Финт. Невысокий тощий парень в облегающем костюме в стиле какого-нибудь Человека-Паука, разве что не столь кричащих цветов - тёмно-серый с чёрным. Ну и маска у него была не сплошной, открывая нижнюю половину лица. Собственно, благодаря этому я смог убедиться, что ему неплохо досталось - разбитые губы и припухшая челюсть говорили сами за себя. Да и держался Финт не слишком уверенно, то и дело шипя сквозь зубы и хватаясь за рёбра на колдобинах.

Я не стал у него спрашивать, в порядке ли он, и уверен ли в своём желании расквитаться с подпольщиками, толком не подлечившись. И без того всё было предельно понятно. Ранее вечно позитивный и шебутной парень сидел с выражением мрачной решимости на разукрашенном лице, с силой стискивая кулаки. Я практически не пересекался с Ехидной, но, тем не менее, несмотря на её... непростой нрав, считал её своей коллегой. Своей, на которую посягнули чужие! Одно это поднимало во мне волну возмущения. Так что я даже не хочу представлять себя на месте Финта, в случае, если бы с Анькой случилось нечто подобное. Поэтому, единственное, что я сказал, увидев, как он забирается в машину:

- Мы её вытащим.

Ехали мы недолго, около получаса, проведя практически всю дорогу в молчании. Нет, Семёныч с Мимиком о чём-то тихо переговаривались спереди, но тут у нас собрались сплошь молчуны, за исключением Финта, который, впрочем, тоже сейчас не был настроен на болтовню.

- Приехали, - окликнул нас Мимик, когда машина остановилась. - Мы не стали подъезжать слишком близко, так что вам придётся пройтись.

- Принято, - кивнул Егерь, после чего по очереди оглядел каждого из нас. - На выход. Держитесь за мной, вперёд не лезьте.

Получив от каждого подтверждающие кивки, он раскрыл боковую дверь и вылез первым. Место, где мы оказались, не могло похвастать живописными пейзажами - вдоль узкой улочки, где запарковался Семёныч, шли кирпичные приземистые строения явно не жилого предназначения. Скорее всего, складские и административные постройки вперемешку. Где-то были бетонные заборы с железными воротами, изрисованные граффити, просто непонятными закорючками, а так же крайне ёмкими посылами и призывами преимущественно из трёх букв. От общей унылости окружающее не спасал даже медленно падающий пушистый снежок.

- За мной, - сказал Егерь, двинувшись вдоль по улице.

Долго идти не пришлось, конечная цель представляла собой двухэтажное здание с забитыми фанерой окнами первого этажа и грязной выцветшей вывеской "Почта" над главным входом, которым, судя по навалившему на порог снегу, давно никто не пользовался. Мы остановились на противоположной стороне улицы, скрывшись за углом ближайшего здания.

- Ты, - стрельнул в мою сторону взглядом Егерь, - за мной, разведаем. Вы - ждите здесь.

Финт порывался было что-то сказать, но ему вполне хватило одного мрачного зырка от Егеря и лапищи Бригадира на плече. Мы с Егерем пересекли пустую заснеженную дорогу там, где нас даже теоретически не смогли бы заметить из окон второго этажа. Обогнув здание почты, мы стали свидетелями вполне естественного, пусть и неприглядного зрелища. Задняя дверь оказалась чуть приоткрыта подпольщиком в красной толстовке с капюшоном, поверх которой была надета кожаная жилетка с металлическими шипами на плечах. Он стоял недалеко от входа у единственного в этом дворе чахлого деревца и, собственно, самозабвенно его удобрял, о чём свидетельствовал характерный журчащий звук и облачко пара.

Взглянув на здание можно не сомневаться, что коммунальные службы давно на него забили. И если с электричеством ещё можно как-то выкрутиться, хоть генератор подключить, то с водопроводом не всё так просто, потому нет ничего удивительного в том, что может возникнуть ситуация подобная этой. В смысле, идеально подходящая для захвата языка! Я просто не мог не воспользоваться подобной оказией, и даже сделал бы это... если бы Егерь не успел первым, метнувшись к справляющему нужду подпольщику и, довольно разумно дождавшись звука застёгиваемой ширинки, взяв того на удушающий и прикрыв ему ладонью рот. Не будь снег на пятачке перед входом притоптанным, этот трюк бы не удался, выдав подкрадывающегося скрипом, но, похоже, ходили тут довольно часто. Когда тело подпольщика прекратило трепыхаться и обмякло, Егерь взвалил его на плечо и потащил обратно.

- Дверь прикрой, - шепнул он мне, прежде чем скрыться за углом.

Последовав его совету, не забыв предварительно обвести пространство за дверью своим Взором, я поспешил за ним. Допрос пленного много времени не занял. Сначала мы разбудили его, растерев ему рожу снегом, после чего наш сверх-диверсант - а как-то по-другому классифицировать Егеря я теперь не могу - предварительно продемонстрировав армейский нож, начал задавать вопросы. К счастью, пленённый нами подпольщик не показал чудес выдержки и выложил интересующую нас информацию довольно быстро.

Он рассказал, что всего в здании шестнадцать человек, включая главаря этой шайки, называющейся Траперы. Сказал, что среди них трое сверхов, включая главаря, и что вчера они отмечали удачную сделку, а потому перепились и сейчас почти все спят. Насчёт Ехидны ничего внятного он ответить не смог, ибо именно она и стала предметом сделки с их стороны, но большего он не знал. Дело только что серьёзно усложнилось. Если этот Трапер сказал правду, нам предстояла теперь не спасательная миссия, а задание по добыче информации. Расспросив подпольщика про способности вражеских сверхов, Егерь отправил его досматривать сны.

- Суки! - Не сдержался Финт, впрочем, не повышая голоса.

- Спокойно, - сказал Егерь. - Тихо заходим, вяжем всех, допрашиваем главаря. Приоритет - сверхи. Нужно нейтрализовать их в первую очередь.

Из рассказанного выходило, что один из них, телохранитель главаря, подобно нашему Бригадиру обладал нехилой физической силой. Второй был способен каким-то образом выводить людей на время из строя. А на что был способен главарь с погонялом Грохот, никто в банде толком не знал.

- Тихо не получится, - покачал головой я. - Этот Трапер забыл предупредить нас о собаке.

- О какой собаке? - Насторожился наш диверсант.

- Спящей у входа. Заметил, когда дверь прикрывал.

- Хитрые, мрази, - констатировал Егерь. - Пёс всех перебудит, как только мы сунемся.

- Фактор неожиданности всё равно на нашей стороне, - сказал Бригадир. - Предлагаю не тихушничать, а наоборот - ворваться с шумом, сходу их переполошить. Я зайду с главного входа, вынесу дверь, всех перепугаю.

- А я могу сверху через окно залезть, и пока все отвлекутся на шум внизу, ударю им в спину, - предложил Финт.

- Неплохо, я с тобой пойду, - кивнул Егерь, после чего посмотрел на меня в ожидании.

- Многие сразу ломанутся через заднюю дверь, встречу их там, - сказал я.

- Если сильно попрут, забей на шестёрок, главное - не упустить сверхов, - уточнил Егерь. - Выдвигаемся. Сигнал к действию за тобой, Бригадир.

***

Я видел как, несмотря на недавние побои, Финт ловко карабкается по водосточной трубе и замирает в ожидании, уцепившись за карниз ближайшего окна. Егерь должен подняться так же, только с внешней стороны здания. Наверняка, в таких ситуациях принято говорить "Ничего не предвещало". Ты мирно дрыхнешь после гулянки, рассчитывая, что самым главным твоим врагом при пробуждении станет похмелье, а уж точно не здоровяк в строительной каске, вежливо постучавший тебе в дверь. Так вежливо, что её наверняка с петель сорвало. Да, такой сигнал захочешь - не пропустишь.

После учинённого Бригадиром шума, Финт едва заметным движением подцепил раму и ловко юркнул в открывшуюся створку окна. Я тоже не стал мешкать, распахнул не запертую дверь и ввалился внутрь.

Тут же в край дождевика вцепилась взъерошенная дворняжка, которой, впрочем, вполне хватило лёгкого прикосновения Астральным Клинком, чтобы с лаем броситься на улицу, через оставленную открытой дверь. Что я моментально исправил, захлопнув её за собакой и задвинув массивный засов, явно не предусмотренный конструкцией. По зданию, меж тем, уже вовсю разносились невнятные крики и неразборчивая ругань. А вскоре я услышал и топот множества ног. С одного из концов коридора, где я находился, появилась группа человек из восьми и понеслась к заблокированному мной выходу.

Встретил я их со всем радушием, невидимый клинок мне в помощь. Топора со мной сегодня не было, я его просто не стал брать на сходку. А даже если бы и взял, то использовать его против обычных людей - не самая лучшая идея, всё же я Герой, а не маньяк какой, пусть с виду и кажется иначе.

Они навалились на меня всей толпой, чем только усложнили себе задачу. Да и недавняя попойка не способствовала как оценке ситуации, так и хоть сколько-нибудь слаженной атаке. Я без особых проблем уклонялся от их неуклюжих ударов, не забывая раздавать собственные, когда просто Усиленными кулаками, а когда и Астральным Клинком. Это оказалось так просто, что даже скучно. Даже зелёные Изверги являлись для меня куда большим вызовом, чем это сборище отморозков. И как только Ехидна с Финтом позволили им себя подловить? Ответ на этот вопрос я чуть было не прочувствовал на своей шкуре, едва успев выйти из области поражения неизвестной сверхспособности, вовремя уловив активацию узора.

Сама атака оказалась невидимой обычному зрению, но в Магическом напоминала шлейф светящегося тумана, прошедшийся буквально в сантиметрах от меня. Парочка Траперов, что оказались на его пути, свалились с ног, будто бы утратив координацию. Не то, чтобы у них до этого всё с этим было в порядке, но сейчас они беспомощно возились на полу, явно не понимая, что тут происходит.

Уж не знаю, как работает эта сила и на что она воздействует, возможно, каким-то образом выводит из строя вестибулярный аппарат, но это и не важно. Важнее другое - мой Барьер вряд ли от такого защитит. Именно поэтому, Усилившись, я раскидал оставшуюся на ногах тройку Траперов и подскочил к стоящему позади них сверху, "кастующему дебаффы" прямо из-за их спин. К счастью, я успел познакомить его солнечное сплетение с моим кулаком прежде, чем тот вновь разразился облаком дезориентирующего "тумана". Он налетел спиной на стену и сполз по ней, судорожно пытаясь хотя бы вздохнуть.

На его жилетке оказалось куда больше шипов. Может ли это значить, что он среди остальных Траперов считается чем-то наподобие офицера? В любом случае, если с главарём не выгорит, можно попытать счастье с ним, возможно, он также что-то знает. С этими мыслями, я поразил его Брешь Покоя, лишая сознания на ближайшие пару часов.

Пока я возился здесь, основной замес набирал обороты. Где-то за стеной слышался грохот, и чем дальше, тем громче он становился. Я как раз успел оттащить поверженного сверха поближе к выходу, когда стена за моей спиной разлетелась, обдав мой Барьер градом осколков. Самого же меня чуть не сбило с ног пролетевшей рядом тушей в знакомой синей спецовке. Вслед за Бригадиром в пролом пролезла человекоподобная образина за два метра ростом с гипертрофированно огромными мышцами, которые на оголённом торсе, едва прикрытом шипастой жилеткой, различить было не сложно. Реальная гора мяса! Бритая голова с тяжёлым подбородком недобро уставилась на меня, и уже поднимающегося за моей спиной Бригадира.

- Этот - мой! - Бросил мне коллега, прежде чем вновь кинуться на своего противника.

Через мгновение он плечом влетел в живот этого мутанта, вытолкнув его обратно в главный зал бывшего почтового отделения, попутно расширив пролом. Я уже собирался было проскочить следом, чтобы подстраховать товарища, но автоматная очередь сверху, заглушившая даже звуки борьбы двух сверхов-тяжеловесов, мигом изменила мои планы.

Взметнувшись по лестнице и ступив на второй этаж, мне пришлось срочно уходить от выстрелов, проскочив за ближайший угол. Мгновением спустя, рядом со мной оказался Финт, каким-то невообразимым образом изогнувшийся, избегая попаданий, и нырнувший в укрытие. Да он реально может уклоняться от выстрелов!

Я огляделся. Ну, насколько позволил вооружённый подпольщик, стреляющий на любое движение. Верхние помещения имели куда более обжитой вид. Многие перекрытия оказались снесены, и в образовавшемся зале было оборудовано нечто вроде зоны отдыха с устланным коврами полом, стоящими повсюду диванами, огромным телевизором на стене, бильярдным столом и... ужасающим срачем повсюду. Здесь даже имелось подобие кухни с плитой, подключённой к газовому баллону. Мне одному кажется, что стрельба в этом помещении ни к чему хорошему не приведёт?

- Сдохните твари! - Этот выкрик предварил очередную короткую очередь, правда, уже не в нашу сторону.

Я выглянул из-за угла и в полной мере разглядел этого хмыря с автоматом, в обычной для Траперов одежде, что палил по надвигающемуся на него... человекоподобному каменному голему?

- Последний раз спрашиваю, - сказал голем голосом Егеря, не обращая на попадания совершенно никакого внимания, - где девушка?

Значит, он и впрямь не только с деревом взаимодействовать может.

- Вы опоздали, придурки! - Усмехнулся Выродок, прекратив стрельбу. Оно и понятно, тут только патроны тратить. - Мы избавились от неё практически сразу же, как только поймали! Горцы назначили неплохую цену за живую и невредимую Героиню. А за эту бешеную сучку даже приплатили, им пришёлся по душе её нрав!

- Зачем она им? - Спросил Егерь, медленно надвигаясь на вжавшегося спиной в ближайшую стену подпольщика.

- Вот сам у них и спроси, если яиц хватит! Хотя... - в его глазах отразилось не слишком обоснованное в данной ситуации ликование, - ты ведь уже никогда ничего не спросишь!

Дальнейшие события развивались стремительно. Главарь банды, скорее всего это был именно он, дал длинную очередь в потолок, отчего помещение тут же заволокло бетонной пылью и крошкой, после чего, откинув опустевший автомат, бросился к ближайшему окну, обогнув Егеря, который из-за ухудшившейся видимости и своей медлительности в этой форме не сумел его перехватить.

- Не уйдёшь! - Выкрикнул Финт, кинувшийся за уже забравшимся на подоконник Трапером.

В этот момент я убедился, что не только его ловкость, но и скорость значительно превышает мою под Усилением, так как он умудрился добраться до подпольщика как раз в тот момент, когда тот уже готов был спрыгнуть. В результате, они оба, сцепившись друг с другом, вывалились на улицу. Пусть это был лишь второй этаж, но я всё же подлетел к ближайшему окну, чтобы убедиться, что с товарищем всё в порядке.

- Что там? - Спросил припорошенный крошевом и побелкой Егерь. Теперь он смотрелся ещё более стрёмно, словно ожившая скульптура.

Я обернулся к нему, но среагировать на последующее событие уже не успел, лишь краем глаза отметив мигнувший узор сверхспособности. Мигнувший прямо рядом с газовым баллоном. В следующий миг помещение сотряс взрыв. Меня спиной вперёд вынесло прямо в окно, рядом с которым я находился. Взрывная волна и град всевозможных осколков в одно мгновение сократили число слоёв моего Барьера чуть ли не вдвое. Но и без того оглушило меня прилично. Высота была не ахти какая, но меня выбросило с такой силой, что я пролетел, наверное, метров десять, упав прямо на проезжую часть.

Попытка сгруппироваться, сильный удар плечом и бедром, вращающийся перед глазами мир от того, что я прокатился ещё несколько метров, и вот я, наконец, валюсь на спину, раскинув руки в стороны.

"Всё пошло не по плану. Опять", - бьется в голове мысль, пока я стараюсь унять головокружение.

- ...лов! - Будто сквозь слой ваты слышу чей-то голос.

Приподнимаю голову, пытаясь отыскать источник шума.

- Ветролов, берегись! - Слышится уже куда отчётливей.

Даже сквозь мельтешение перед глазами вижу надвигающуюся опасность и, не без помощи Усиления, откатываюсь с пути нёсшегося прямо на меня микроавтобуса буквально в последний момент. Вскоре сознание прояснилось достаточно, чтобы я узнал склонившегося на до мной какое-то время спустя Финта. Выглядел он ещё хуже, чем раньше, но, тем не менее, помог мне подняться.

- Ушёл, гад! - С ненавистью произнёс он, смотря в ту сторону, где скрылся едва не переехавший меня автомобиль.

- Грохот? - Немного туговато соображая после такой-то встряска, уточнил я.

- Да, - кивнул Финт, - прямо на меня приземлился, потом ещё добавил. А затем сел в тачку, что тут рядом стояла. Скользкий, ублюдок.

Да уж, с этим сложно не согласиться. Пока мы на пару пытались прийти в себя, из начавшего полыхать здания вышли Бригадир с живым и здоровым, правда скинувшим свою каменную броню, Егерем. Бригадир тащил на плече поверженного им здоровяка и скинул его на снег недалеко от входа. Наш диверсант так же был с грузом в виде одного из Траперов. Поняв, к чему идёт дело, мы с Финтом медленно и печально побрели к ним. Расплата расплатой, но мы всё же Герои, а не подпольщики, чтобы оставить своих врагов гореть заживо, или задыхаться в дыму.

Вскоре к нам подъехал Семёныч на своём вездеходе и мы, прихватив пойманного мной сверха, который вполне мог рассказать нам много интересных подробностей, укатили прочь. Брать бугая, которого заборол Бригадир, не стали, нам и одного хватит, тем более, особо смышлёным этот мутант не выглядел. Связали покрепче, как и прочих Траперов, да оставили дожидаться приезда милиции, которую сами и вызвали. Ну и пожарников, заодно.

***

Дело уже близилось к вечеру, когда Постановщик предстал перед не успевшими разбрестись к этому времени Дикими, коих, впрочем, осталось довольно много. Практически всем были интересны подробности случившегося, а главный до сих пор не давал никаких комментариев, что было совершенно не в его духе. Ну, оно и понятно, ранее он знал не больше остальных, зато теперь, после нашего, в целом вполне успешного рейда на банду Траперов, ответственных за похищение Ехидны, и наведения некоторых справок Браузером, он был готов выступить перед членами Общества с объяснениями.

- Товарищи! - Начал Постановщик, встав на небольшой подиум с которого обычно "обращался к народу". - Как вы знаете, вчера была похищена наша коллега, Ехидна. Сегодня нам удалось выяснить подробности произошедшего. Знайте, что это оказалось не просто проявлением истинной сути подпольной мрази! Не просто беспределом, ради развлечения и утоления своих низменных желаний! Нет! Это было охотой! Охотой, объявленной на нас, Народных Героев, за которыми не стоит никаких сил, кроме нас самих! Горцы и прежде не чурались замазаться в самом вонючем дерьме, что только можно отыскать, но теперь они перешли черту! Они сделали заказ на Героиню - да, им понадобилась именно женщина! - для того, чтобы стравить её с Извергами на своей Арене! Браузер уже видел расписание сегодняшних боёв на их сайте, Ехидна должна стать звездой этого вечера. Думаю, не надо объяснять, что несколько схваток против желтых Извергов, так же выловленных по заказу Горцев, она просто не переживёт?

Народ в зале зашумел, выражая негодование. Сидящий рядом со мной Токсик тихо бормотал ругательства, а Акума, напротив, был молчалив. Убийственно молчалив, я бы сказал. Раньше мне не приходилось видеть его столь напряжённым. Наверняка, его выражение лица сейчас ничуть не уступало его оскалившейся маске.

- И ей никто не придёт на помощь, - продолжил Постановщик, - никто не прикроет спину и не убережёт от смертельного удара. Никто, кроме нас. Если не вытащить Ехидну, позволить ей сгинуть на потеху зажравшейся публике, кто может дать гарантии, что подобное не повторится? Что мы не станем в глазах всех подпольщиков лишь ценным ресурсом наподобие Извергов? Сегодня я планирую нанести Горцам визит и объяснить им, насколько они не правы. Все желающие могут присоединиться.

Сказав это, Постановщик в компании Егеря и Бригадира, не обращая внимания на установившуюся в зале тишину, вышел. Замешательство длилось недолго - один за другим, Дикие потянулись следом. Мы с Токсиком и Акумой коротко переглянулись и одновременно встали из-за стола. Нужно будет позвонить домой, предупредить, что вернусь поздно.


Глава 19


Отступление 6

Это было унизительно. Ощущать себя будто бы племенной кобылой, которой чуть ли не в зубы заглядывают, для определения её пригодности... к чему-то. Ещё никогда в жизни Дарья не чувствовала подобной беспомощности. Она, кто проводил свободное время, не шлясь по магазинам, листая модные журналы, или чем там ещё занимаются все эти клуши из так навязываемого ей родителями круга общения. Нет, вместо всего этого она надевала свой костюм и шла убивать монстров. Сначала это было чем-то вроде необременительного хобби, но позже переросло в полноценную работу, требующую серьёзного подхода. Уже не просто эмоциональная разрядка, но нечто с каждым разом всё более напоминающее призвание.

В обычной жизни Дарья старалась не особо выделяться. Была спокойной и уравновешенной, из тех людей к кому постоянно приходят за советами. Подобное внимание столь же льстило, сколько и утомляло. Именно поэтому, надевая маску, она вела себя несколько... неприветливо с окружающими. Возможно даже, в какой-то мере, пыталась отпугнуть от себя других Героев. Что, впрочем, не слишком-то и получалось, всё же Дикие и сами были, в большинстве своём, теми ещё чудиками. Да и после регулярных встреч с Извергами к причудам коллег относишься снисходительнее. Вот и Герои из Общества не слишком на неё обижались, пусть и придумали ей имя, отражающее суть их к ней претензий.

Но даже так - нашёлся человек, который напрочь игнорировал все её колкости. Вечно энергичный, оптимистичный и жизнерадостный. К удивлению самой Дарьи, они не только неплохо дополняли друг друга в бою, но и отлично сошлись характерами. Сама Героиня была способна вызывать вокруг своего тела вибрации, что оказалось довольно мощной силой, если использовать её с умом. К примеру, её Сотрясающий Кулак мог без особых проблем пробить стену, да и сама она, благодаря этим колебаниям умела какое-то время игнорировать даже удары Извергов столь мощные, что вполне могли пошатнуть и Бригадира. Вообще, где-то очень глубоко внутри себя Дарья была даже признательна, что ей подобрали имя, не отражающее суть её сил, ибо какой-нибудь Трясучкой или Колебаторшей она себя уж точно не представляла.

Так вот, Финт идеально подходил ей в качестве напарника. Он отвлекал Извергов, позволяя напарнице подобраться к ним вплотную, и желательно - сзади, чтобы нанести решающий удар. Обычно более одного попадания им не требовалось. Но вот с людьми, которые на них напали, всё было иначе. Дарья пусть и умела соизмерять силы, но даже слабенький удар в её исполнении превратит внутренние органы попавшего под него в сплошной фарш. А она хоть и привыкла к виду изуродованных туш сражённых ей чудовищ, к человеческой крови на своих руках готова не была. То, что она делала ранее, всегда казалось ей чем-то правильным и нужным. Тем, для чего она сама и другие сверхи существуют. Защита своего мира от монстров-захватчиков. Разве можно придумать более благородную цель?

И тут на их пути появились эти бандиты. С паскудными рожами и кривыми ухмылками. Они так и напрашивались на взбучку, но Дарья... вернее уже Дикая Героиня Ехидна не смогла. Не смогла собственными руками превратить этих откровенных подпольщиков в кучи истекающего кровью мяса. И дорого за это поплатилась. Ни её откровенно посредственных боевых навыков, ни способностей Финта не хватило даже чтобы просто сбежать. Нет, поначалу всё шло хорошо, пусть их и окружила весьма агрессивная толпа, вооружённая обрезками труб, цепями и кастетами, они вполне успешно от них отбивались. Но потом в дело вступил вражеский сверх. Все, кто был в пределах поражения его сил, включая и его товарищей - если подобное слово вообще применимо к подпольщикам - повалились на снег, не способные нормально управлять собственными конечностями.

Затем началось избиение. Саму Ехидну приложили скорее для острастки, а вот напарнику досталось серьёзней. Несмотря на всю свою изворотливость, будучи дезориентированным, Финт не мог полноценно уклоняться от ударов, пусть и старался хоть как то минимизировать урон. Пытаясь спасти напарника, девушка, уже не сдерживая силы, раскидала пару насевших на неё подпольщиков, отделавшихся сравнительно легко - всего лишь многочисленными переломами рук. Но вражеский сверх бдел, и её придавило с новой силой.

Дальнейшее Ехидна помнила смутно. Она видела, как побитого напарника швыряют в сугроб и могла только надеяться, что он не замёрзнет до смерти, либо не станет жертвой Извергов. Её же связали по рукам и ногам и куда-то потащили. Сверх-подпольщик регулярно задействовал свои способности, чтобы её усмирить. В конце концов, она просто-напросто потеряла сознание.

Очнулась Дарья уже явно не в Закрытой Зоне. Это был какой-то пустырь, и всё происходящее напоминало бандитскую стрелку, как их показывают в кино - две стоящие напротив друг друга группы вооружённых людей. Сейчас её как раз выволакивали из микроавтобуса те самые мрази, что напали на них с Финтом в Зоне. Невдалеке от них, вокруг больших чёрных джипов, кучковались люди явно кавказской национальности. При её появлении от них отделился представительный мужик в белом костюме под дорогим пальто.

Сначала он переговорил о чём-то с одним из подпольщиков, после чего, по взмаху его руки, к нему подвели Дарью. От его оценивающего взгляда становилось настолько не по себе, что хоть под землю зарывайся. В принципе, ей был вполне доступен этот трюк, и она даже попыталась его провернуть, но сила почему-то не спешила откликаться на желания хозяйки.

- Что, не получается? - Участливо поинтересовался кавказец, заметивший панику в её глазах. - Не бойся, это ненадолго, к своему звёздному часу ты будешь во всеоружии.

- Когда это случиться, тебе лучше быть подальше, потому что иначе я буду гнать тебя до самого твоего Чуркистана, уё...к! - Она попыталась лягнуть подошедшего к ней в плотную мужчину, но держали её крепко.

- Повежливее с уважаемым человеком, сучка! - Сказал ей один из похитителей.

- Дерзкая, - отметил меж тем этот "уважаемый" человек, - мне нравится.

- Раз нравится, получай! - Она метко плюнула ему прямо в его мерзкую носатую рожу. Прямо сейчас она была бы больше рада клыкастой морде какого-нибудь Изверга перед собой.

Кавказец не спеша утёр плевок вынутым из кармана белоснежным платком, после чего, совершенно не изменившись в лице, залепил ей пощёчину тыльной стороной руки. Голова Героини дёрнулась, а щёку будто ожгло огнём.

- Беру, - произнёс он, тем же платком вытирая чужую кровь с массивного перстня. - Ведите.

Ехидна пыталась сопротивляться, но ей вкололи что-то в шею, после чего сознание вновь покинуло её. Следующее пробуждение оказалось не менее отвратительным, чем предыдущее. Девушка очнулась в какой-то тесной камере, привязанной к узкой и жёсткой койке. Силы всё так же не спешили возвращаться, хотя сейчас очень бы пригодились - простые ремни не смогли бы её сдержать.

Только теперь, в более-менее спокойной обстановке, Дарья начала осознавать глубину задницы, в которой оказалась. Её сковали злость и страх. Она уже привыкла опасаться Извергов, и лишь в них видела врагов, но теперь... теперь она была готова немного пересмотреть приоритеты. Личность её новых пленителей и упоминание некоего "звёздного часа" наводили Ехидну на определённые и весьма мрачные мысли. Браузер в Обществе нередко освещал деятельность тех или иных преступных группировок города, что была хоть немного связана с Зоной. Не обходил он вниманием и регулярный отлов Извергов Горцами, для битв на некоей Арене.

Вообще, изначально на Арене проводились подпольные бои, в основном между сверхами. Это уже потом постоянные зрители стали требовать куда более необычных зрелищ. Видимо, этот интерес вышел на новый уровень. Задумываться о том, что её ждёт, Дарье откровенно не хотелось, потому как ближайшее будущее не сулило ей ничего хорошего. Ведь, если она умудрится выжить, вряд ли её отпустят с миром. Скорее уж либо добьют, либо запрут до следующего боя. Да, пока это были лишь предположения, однако же, альтернативы в её воображении выглядели куда страшнее и неприглядней. Уж лучше как истинному Герою умереть от лап Изверга, чем быть пущенной по кругу десятком немытых чурок.

Долго пребывать в неведении Ехидне не дали. Прошёл час, или два, но запертая ранее дверь беззвучно отворилась, и в неё, в сопровождении пары громил, прошёл её "покупатель". Он присел рядом с кроватью на стул, придвинутый одним из помощников, и заговорил:

- Всё это смотрится очень негостеприимно с моей стороны, - он развёл руками, - поэтому прошу извинить за столь строгие меры... предосторожности. Ранее мы не принимали у себя Диких, поэтому не знаем их предпочтений, - это утверждение прозвучало нескрываемой насмешкой. - Ладно, не буду ходить вокруг, да около. Как ты возможно уже догадалась, сегодня тебе предстоит выйти на Арену в качестве нашего особого гостя. И все мы ждём от тебя красивого боя.

- Не дождётесь! - Выпалила Героиня.

- О, не будь столь поспешна в своём решении. Тебе предстоит всего три поединка с твоими природными врагами. Будет очень досадно, если ты вылетишь на первом же противнике. Одолей всех троих, и мы не станем тебя более задерживать. Скажу больше - мы тебе заплатим, как и любому нашему бойцу. Это ведь практически то же самое, что ты делаешь каждый раз уходя в Зону, но бесплатно! Каждый из нас получит то, что причитается ему по праву! Мы - зрелище, ты - признание своих талантов и вознаграждение.

- Да, каждый получит, что причитается, - согласилась Ехидна. - Рано или поздно.

- Слышу угрозу в твоём голосе, но, право, ты слишком пессимистично оцениваешь ситуацию.

- Обстановка располагает.

- Это - лишь временные неудобства, - сказал гостеприимный хозяин, поднимаясь. - Продержись три боя, зажги зал и уйдёшь не только с миром, но и с прибылью. Отар Чиаурели отвечает за свои слова.

Ему хотелось верить, очень хотелось, но Дарья не сомневалась, что всё это - ложь. Им нужно было зрелище, и нет лучше способа его обеспечить, чем правильно замотивировать бойца. Несмотря на то, что Дикие Герои являлись социально незащищённым срезом общества, без зарплат, пенсий, страховок и прочего, предусмотренного трудовым законодательством, они всё же оставались полноправными гражданами, чьё похищение и насильственное удержание беспощадно каралось Уголовным Кодексом. И пусть для подачи заявления в милицию пришлось бы снять маску, это могла быть вполне оправданная цена за справедливость. А ведь она видела лица и узнала имя непосредственного заказчика её похищения.

Так что никаких иллюзий Дарья не испытывала. Так же, она опасалась, что её удачное выступление может настолько понравиться аудитории, что организаторы боёв вполне могут повторить подобный эксперимент но уже с другим Диким. Насколько далеко всё может зайти - и представить страшно! Не лучше ли сразу, пусть и ценой своей жизни, показать бесперспективность подобного, слившись на первом же противнике? Но не возбудит ли геройская кровушка зрительский интерес? Да и добровольно подставляться под извергские клыки и когти как-то не хочется.

Когда за ней явились вооружённые конвоиры, Ехидна так и не пришла к какому-нибудь определённому выводу. Пока её вели узкими тёмными коридорами, закованную в цепи, как опасную тварь, она решила действовать по обстановке. Ведь ещё неизвестно, с кем именно ей придётся столкнуться. Любого зелёного она положит с полтычка, тут ни о каком зрелище и речи быть не может. С желтыми же всё не так однозначно. Кто-то ориентированный на скорость заставит её выложиться, в то время как медленный, но защищённый противник будет довольно быстро повержен, всё же её способность позволяет игнорировать чужую защиту. В большинстве случаев. Осталось дождаться возвращения сил.

Её привели к широкому арочному входу, закрытому решёткой, за которой виднелась довольно просторная круглая площадка, окружённая высокими бетонными стенами и покрытая песком.

"Прям Колизей себе отгрохали, ублюдки!" - Пронеслось в голове Ехидны, когда её подвели прямо к решётке.

- Ай! - Воскликнула она, почувствовав укол в плечо.

- Это снимет эффект от Блокиратора, - невозмутимо донёсся сзади голос одного из конвоиров с ужасным акцентом. - Минут через пять способности вернуться, но давай без шуток.

Шутить с этими вооружёнными бандитами и впрямь не хотелось. Мало того, что у них было автоматическое оружие, так они, ради перестраховки, могли его и бронебойными зарядить. Ехидна не была уверена, что именно им известно про её способности, потому как саму её не спрашивали, но предпочитала предполагать худшее. Если у неё и появится шанс на побег, то только один. Дважды фактор неожиданности обычно не играет.

По истечении пяти минут, за которые её успели освободить от оков, она действительно ощутила, что вновь способна использовать свою силу. Раньше Дарье приходилось слышать про Блокиратор, специальный препарат, способный на какое-то время блокировать сверхспособности. Он был изобретён учёными Ассоциации и использовался для удержания взаперти сверхов-подпольщиков и Уродов, что так или иначе были полезны своими силами, либо их злодеяний не хватило на Высшую Меру. Но столкнуться с чем-то подобным в подполье... определённо, влияние Чёрного Рынка слишком возросло за последнее время.

- Дамы и господа! - Услышала Ехидна речь комментатора. - Сегодня у нас особый гость! Мы долго этого ждали и вот, наконец, одна из Героев согласилась показать пред столь искушённой публикой своё мастерство в уничтожении монстров! Поприветствуем её! Еееехиииднааа!!!

- Твой выход, - один из сопровождающих выразительно качнул стволом оружия в сторону Арены, когда решётка поползла вверх.

Героиня неохотно вышла к публике. Стены, окружающие Арену, были метров трёх в высоту, а продолжала их самая настоящая решётка, за которой разместились уходящие вверх трибуны, судя по овациям, полные зрителей. Сами же стены оказались будто бы испещрены разнообразными отметинами, трещинами, сколами и выбоинами, а на песке, если присмотреться, можно было различить капли чего-то тёмного. Впрочем, нетрудно догадаться чего именно. Кроме того выхода, откуда она появилась, имелся ещё один, с противоположной стороны.

Бурные овации на миг заставили Дарью поверить, что ей тут искренне рады. Впрочем, в каком-то смысле так оно и было. Другое дело, что Извергу, пожирающему её прямо на глазах публики, собравшиеся здесь наверняка будут рады не меньше. Особенно те, кто поставил на Изверга. Наверняка таких большинство, потому как выглядела Героиня мягко говоря не представительно - в испачканном тёмно-красном костюме с порванной коротенькой чёрной накидкой за плечами.

- Для настоящего Героя мы приготовили стоящих противников! - Голос комментатора разносился будто бы со всех сторон одновременно. - Не будем обижать нашу сегодняшнюю гостью пренебрежением к её навыкам! Сегодня к её услугам Изверги жёлтого уровня опасности, из глубин Зоны, и не только! Но не стоит забегать вперёд, пусть кое-что останется для вас сюрпризом! Итак, наш первый монстр зовётся Рыскарь!

Далее комментатор кратко рассказал об особенностях Изверга, после чего вторая решётка поползла вверх. Рыскари считались как раз нелюбимым Ехидной скоростным типом. Пусть и небольшие, но очень юркие и быстрые. Голова на длинной шее с пастью полной острейших зубов, длинный хвост с гребнями и когтистые лапы позволяли Извергу атаковать практически со всех сторон. А вот попасть по нему было той ещё задачей. Если бы Ехидна с Финтом наткнулись на него в Зоне, то, скорее всего, просто попытались бы скрыться, пока он их не заметил. Увидев медленно выходящего из тьмы ящероподобного монстра, что в холке был ей примерно по пояс, Ехидна поняла, что если и победит, то лишь чудом. А шанс отделаться без травм и вовсе мизерный. Похоже, на её победу в этом марафоне в самом деле мало кто рассчитывал, и ставки были отнюдь не в её пользу.

Рыскарь зашипел и, прижав голову к полу начал медленно приближаться, смещаясь вправо. Ехидна знала, что вскоре за этим последует стремительный бросок и начала генерировать вокруг себя поле колебаний. Песок вокруг неё тут же пошёл волнами, а воздух наполнился рябью, что вызвало среди зрителей некоторое оживление. Подобная защита была очень сложной в поддержании, и Ехидна сомневалась, что её надолго хватит. Тем не менее, ничего, кроме как пытаться выжить ей не оставалось. Она умела не только создавать колебания, но и различать их, причём на достаточно большом расстоянии. Нечто, напоминающее стрельбу откуда-то сверху, начавшуюся практически одновременно с её поединком, вселило в неё немного надежды.

- Нужно продержаться! - Пробормотала она себе под нос.

Если это какие-то бандитские разборки, что было весьма вероятно, учитывая инсайды Браузера, уверяющего, что в последнее время в Подполье очень неспокойно, ей может представиться шанс на побег. Но чтобы его не прошляпить, нужно именно продержаться до момента, пока суматоха доберётся непосредственно до Арены.

***

До места мы добирались на автобусе. Не в смысле, на общественном транспорте, а на обычном ПАЗике, пригнанном откуда-то Семёнычем. Сразу видно, что Постановщик серьёзно подготовился, даже транспорт для толпы Диких организовал. Ну, хорошо хоть не грузовик с открытым кузовом, а то картина "Герои, едущие на миссию", смотрелась бы и вовсе комично. А так хоть с относительным комфортом прокатимся. Да, не джетвинг, но и Общество - далеко не МАС.

Во время поездки Постановщик, встав в проходе рядом с водительским местом, принялся раздавать указания.

- Арена находится в ночном клубе "Гоморра", - начал он. - Вернее, под ним. Что создаёт дополнительные неудобства, потому как там будет множество гражданских, которые понятия не имеют, кому принадлежит это место и что оно скрывает. Первым делом их нужно будет как-то оттуда убрать, чтобы случайно не попали под раздачу, так что первыми зайдут Егерь и Бригадир, наведут шороху и разгонят толпу. Мы входим только после того, как выбегут посетители. Далее придётся пробиваться вниз, Токсик, Разрядник, тут я рассчитываю на ваши умения.

- Зажжём танцпол! - Тут же среагировал Разрядник.

- Главное - не перестарайтесь, попытаемся обойтись по возможности без трупов, а то нас самих к подпольщикам приравняют, чего, полагаю, никому тут не нужно. Против нас будут в основном обычные, пусть и вооружённые люди. Сверхов в рядах Горцев мало, да и то, в основном, наёмники, но вряд ли они окажутся среди охраны. Нам могут попасться бойцы Арены, но сомневаюсь, что они против нас полезут. В любом случае, не вырывайтесь вперёд и действуйте исключительно из-под прикрытия тех, кому не страшно огнестрельное оружие. Надеюсь на ваше благоразумие, всё же Док у нас один и на всех его может не хватить.

- Возможно, охрана будет усилена, - заговорил сидящий у выхода Егерь. - Главарь Траперов ушёл, мог их предупредить.

- В таком случае, стоит быть готовым к неожиданностям, - кивнул Постановщик. - Я не знаю, что у них там, на Арене, так что действуйте по обстоятельствам. Но если вашей жизни, либо жизни товарищей будет что-то угрожать... - он на миг запнулся, - не мешкайте и не сомневайтесь. Да, люди - не Изверги, но они могут быть намного опаснее. Не мы это начали, но мы обязаны это пресечь. Жёстко и решительно. В общем, вы и сами понимаете. В любом случае, мы должны постараться закончить как можно скорее, пока к ним не прибыло подкрепление. Наверняка, они сразу же его вызовут, стоит нам начать штурм.

Дальнейший путь мы провели в обсуждениях наиболее подходящих против людей тактик. Так моей командой было решено не соваться в самое пекло. Всё же, мой Барьер, пусть уже не столь тонок как раньше, но далеко не бесконечен и мне может хватить всего одного попадания, чтобы отправиться на очередное перерождение.

На этот раз Семёныч подкатил практически вплотную к интересующему нас зданию. Внушительное заведения, освещённое неоновыми огнями. Фейс-контроль, очередь на входе. Толпа Диких не могла не привлечь внимания как гостей, так и следящих за ними вышибал. Впрочем, ни один вышибала не справится с Бригадиром, обошедшим толпу сбоку и просто снёсшим со своего пути пару серьёзных ребят в чёрных костюмах, что попытались преградить ему дорогу. Следом прошёл металлический Егерь, до этого приложившийся к борту нашего автобуса и принявший новый облик. Должен отметить, что в таком виде он передвигался куда шустрее, чем когда был в форме голема или энта, как я обозвал его каменную и деревянную ипостаси соответственно.

- Внимание, проводится спасательная операция! - Обратился к ничего не понимающей, но настороженно косящейся на нас толпе Постановщик. - Сегодня клуб работать не будет, расходитесь!

В подтверждении его слов внутри зазвучали выстрелы, а затем взвыла пожарная тревога, слышная даже отсюда, с улицы. А через несколько секунд из распахнувшихся дверей повалил народ. Вскоре пространство перед клубом опустело, нам оставалось лишь не стоять на пути убегающих людей. Не говоря ни слова, Постановщик прошёл внутрь, мы потянулись следом.

На первый взгляд "Гоморра" совершенно ничем не отличалась от других посещённых мной ещё в первой жизни ночных клубов. Тот же танцпол, место диджея, барная стойка, столики вдоль стен и ВИП-зона на широком балконе сверху. Полутьма и раскрашивающие её в самые разные цвета огни прожекторов и лазеров, установленных под высоким потолком. Всё очень модно и молодёжно. Очень похоже на место, где можно снять на ночь женщину, либо затариться дурью. Очень сомневаюсь, что здесь не было подобных услуг, учитывая, кто именно владеет клубом.

Персонал сего заведения видимо разбежался вместе с посетителями, потому как мы встретили лишь охранников валяющихся в живописных позах тут и там. Лязгая сочленениями той металлоконструкции, которой он оброс, к нам подошёл Егерь.

- Браузер, идём, - окликнул он нашего штатного кулхацкера, так же бывшего с нами. Ради такого дела он даже скрыл лицо ухмыляющейся усатой маской Гая Фокса, к моему удивлению популярной и в этом мире. - Мы нашли комнату охраны.

Держащий подмышкой свой верный ноутбук, Браузер кивнул и пошёл вслед за Егерем делать свою работу - обеспечивать нам проход к Арене, воровать данные Горцев, наводнять их сеть вирусами, или что он там ещё придумает. В любом случае, очень сомневаюсь, что он ограничится чем-то одним. Не прошло и пары минут, как мы узнали, что вниз ведёт неплохо замаскированный лифт, уже, впрочем, обесточенный хозяевами, а так же служебная лестница. На которой, если верить камерам слежения, нас уже поджидали значительные силы Горцев, ощетинившиеся серьёзными стволами.

- Разрядник, Токсик - ваш выход! - Торжественно произнёс Постановщик.

- Я сам справлюсь, - сказал Разрядник, достав из-за спины свои тонфы, между которыми тут же проскочило несколько красных разрядов.

- Да, пожалуйста, - хмыкнул Токсик, приглашающее махнув ему рукой.

В данной ситуации место для работы Разряднику попалось идеальное - широкая лестница с металлическими поручнями вдоль обеих сторон. Под прикрытием Бригадира, вполне неплохо держащего выстрелы, они зашли в неприметный закуток, где и располагалась дверь, ведущая вниз. Они не стали закрывать её за собой, благодаря чему мы стали свидетелями того, как Разрядник, крадучись, подобрался к началу лестницы и, даже не выглядывая за прикрывающий его угол, протянул руку с одной из тонф, коснувшись кончиком оружия выпирающей части периллы. Ну а затем началось самое настоящее светопреставление, нечета тому, что творилось на местном танцполе. И всё это в сопровождении диких криков и выстрелов. Наверное, кого-то скрутило так, что он нажал на спусковой крючок.

Долго это не продлилось, нескольких секунд под высоким напряжением вполне хватило радушным хозяевам, чтобы растерять весь боевой настрой. Дождавшись подтверждения этому от Браузера, мы неостановимой волной хлынули вниз по лестнице, стараясь не споткнуться о продолжающие биться в конвульсиях тела охранников.

Оказавшись внизу, мы, кое-как построившись за спинами Бригадира, Егеря, Пластилина и Ганеи, двинулись вперёд. Не встречая более организованного сопротивления, мы буквально проломились через подсобные помещения и оказались в довольно богато обставленном подобии банкетного зала, где нас уже поджидали. Оставшиеся охранники во главе с местным заправилой в ослепительно белом костюме и около дюжины человек, одетых кто во что горазд. Надо думать, это и есть те самые наёмники-сверхи, либо же бойцы, которых припахали к защите сего заведения, наверняка посулив за это не маленькую награду.

- Очень мило, что вы решили заглянуть к нам на огонёк, но, право слово, не стоило столь варварски вламываться в приличное заведение, - заговорил кавказец в белом. - У нас всегда рады любым гостям, но мы не можем позволить одним гостям мешать досугу других. Так что давайте не будем накалять обстановку и попытаемся решить дело к общему удовлетворению. Сядем, успокоимся, и...

- Позволим тебе потянуть время до прибытия подкрепления? - Перебил его Постановщик. - Мы пришли сюда за своим товарищем, верните ее, и мы тотчас покинем этот цирк.

- Боюсь, это невозможно, - развёл руками, по всей видимости, распорядитель. - Она, в данный момент, немного занята, мы не можем подвести своих зрителей и лишить их долгожданного зрелища, это подорвёт наш прести...

И он вновь оказался перебит главным, который на этот раз не счёл нужным продолжать этот бессмысленный трёп, а использовал на Горце свою силу. Иначе интерпретировать то, что тот замер на полуслове с выражающим полнейшую панику взглядом я не могу. В Магическом Зрении я видел, как его оплетают тончайшие нити сверхспособности, идущие прямо от покрывшейся характерными узорами ладони Постановщика. Неестественно, прерывистыми движениями, будто бы стараясь сопротивляться, он достал из спрятанной под пиджаком наплечной кобуры небольшой хромированный пистолет и приставил его себе к виску. Его рот разевался в беззвучном крике, но Горец не смог выдавить из себя ни звука.

- Расступитесь, или он умрёт, - холодно произнёс главный, управляющий телом врага, словно марионеткой.

В ответ на это заявление стоящий справа от своего босса Горец, видимо бывший его правой рукой, ощерился комплектом золотых зубов.

- Отар приказал не допустить вас на Арену любой ценой, - он развернулся к сверлящему его возмущённым взглядом начальству, - даже если этой ценой станет твоя жизнь, мы исполним твой приказ. Убейте их!

И понеслась! Оставшиеся охранники открыли по нам ураганный огонь, но мы были к этому готовы. Зал оказался достаточно просторен, чтобы здесь можно было свободно маневрировать, а потому, те, кто половчее, просто метнулись в разные стороны, остальные скрылись за нашими танками, либо за столешницами, опрокинув ближайшие столики. Я принял на Барьер несколько попаданий, пока прикрывал выходящего из под огня Токсика. Акума к этому моменту уже был под потолком и примерялся своим новым молотом для ответной атаки.

События развивались очень стремительно. Первыми под удар с нашей стороны предсказуемо попали обычные люди, часть которых поразила ветвистая алая молния, притянутая к их автоматам от брошенной в их сторону тонфы Разрядника, а остальных разметало ударной волной от Демонической Бомбы Акумы, пусть и в ослабленном варианте из-за недостаточной высоты. Кавказец, что отдал приказ к атаке, куда-то под шумок смылся, а распорядителю прилетело в висок рукояткой собственного пистолета - тут уже Постановщик постарался.

Так получилось, что теперь против нас остались лишь сверхи. Сверхи, которые зарабатывали тем, что сражались против других сверхов, так что у них перед нами было определённое преимущество. Это я умею видеть вражеские атаки, но у остальных-то Магического Зрения нет, а исход поединка вполне может решить один единственный пропущенный удар. Так что они могли стать для нас определённой проблемой. Так бы и случилось, если бы не наше численное превосходство и умение большинства из нас сражаться в команде, прикрывая друг друга.

На меня налетел высокий, практически как я, парень лет двадцати в драных джинсах, белой майке и цветастой бандане из-под которой свисали длинные блондинистые патлы. Он обрушил на меня град заряженных некоей энергией ударов, от которых я даже при Усилении не мог увернуться. Да и не собирался я уворачиваться, с Токсиком-то за спиной, из которого боец-рукопашник ещё тот.

Этот сверх оказался очень силён. Его способность не превалировала над всем остальным, но дополняла освоенное им боевое искусство. Каким именно "кунг-фу" он владел, я, как не специалист, сказать не мог, но мне вполне хватало, чтобы шаг за шагом отступать, пропуская его удары, медленно но верно просаживающие мой Барьер.

Он не давал мне возможности контратаковать и познакомить его поближе со своим Астральным Клинком. Однако же, кое о чём он забыл. А когда вспомнил, было уже слишком поздно - вылетевшая из за моего плеча струйка прозрачной жидкости попала ему аккурат в лицо. Токсик всё-таки выгадал подходящий момент и довольно удачно им воспользовался. Парень взвыл и резко отпрянул в сторону, налетев на стоящий на его пути столик и перевернувшись вместе с ним.

- Жить хоть будет? - Бросил через плечо я, наблюдая, как сверх, запутавшись в скатерти, извивается на полу.

- С концентрированным мятным раствором в глазах? - Хмыкнул Токсик. - Даже не ослепнет. Наверное.

Что за день? Один за другим, знакомые мне сверхи раскрываются с крайне необычных сторон. В плане их возможностей, разумеется. Что произойдёт дальше? Акума создаст невесомость? Надеюсь - нет, до перехода не следующий ранг мне лучше всего сражаться исключительно на своих двоих.

Осмотревшись, я быстро сообразил, что всех противников уже разобрали. Акума на пару с Ганеей сейчас был занят одним из бойцов, похожим на рестлера, чьи руки до локтей покрывала чёрная чешуя. Не став мешать напарнику выбивать из него дерьмо, мы двинулись к Арене.

Огромный подземный зал с уходящими непосредственно к самой Арене в его центре рядами для зрителей, встретил нас азартными выкриками множества людей, что увлечённо пялились на творящееся за решёткой непотребство. Израненная Ехидна видно уже из последних сил уклонялась от атак аж трёх желтоуровневых Извергов - Рыскаря, Жмурга и - внезапно! - Загонщика! Точно такая же тварь, что увязалась тогда за нашей машиной! В Зоне такие вроде не водятся, откуда они его достали?!

- Ехидна! - Воскликнул так же добравшийся до Арены Финт и кинулся к решётке.

Вставших на его пути охранников он будто бы и не заметил, раскидав их в стороны, прямо на зрителей. Мы, и подоспевший Постановщик поспешили за ним. Ничем кроме намеренного слива бойца происходящее сейчас назвать было нельзя. Ехидну спасало только то, что твари были заняты больше друг другом, чем ей. Ну и её защитная техника, конечно, без которой её давно бы уже разорвали.

Финт буквально грудью кинулся на прутья решётки, попытался даже протиснуться между ними в чём, впрочем, не преуспел. Я оттянул его подальше, схватив за предплечье, пока он там не застрял.

- Пусти! - Вырываясь, выкрикнул он.

- Погоди немного, - сказал я ему, после чего обернулся к напарнику. - Токсик?

- Щас всё будет! - Заверил меня он, после чего обдал прутья чем-то ядовито-зелёным и настолько ядрёным, что довольно толстые железные прутья растаяли прямо у нас на глазах.

Путь был свободен, и мы беспрепятственно спрыгнули на песок. Постановщик и подоспевший к нам Механист остались наверху, ибо к созданной нами прорехе уже стягивались оставшиеся на Арене охранники. Зрители уже начали подозревать, что что-то не так, но разбегаться с воплями пока никто не спешил, видать приняли происходящее за часть шоу.

Что ни говори, а появились мы как раз вовремя - Ехидна держалась из последних сил. Тут же бросившийся к ней Финт чуть ли не в последний момент уберёг её от удара хвоста Рыскаря. Пусть топора сегодня со мной не было, но зато был новенький пояс с полезностями. Вынутый из подсумка и тут же зажжённый фальшфейер оказался сунут прямо в буркало Жмурга - эдакого огромного глаза на паучьих ножках с пастью, способной заглотить человека целиком. Тварь завизжала и проворно утопала в противоположный конец Арены, вжавшись в стену.

Финт тем временем взвалил себе на спину обессиленную напарницу и пытался добраться до выхода, одновременно уворачиваясь от атак раззадоренного Рыскаря, Токсик своими кислотными атаками старался сдержать угрожающе рычащего Загонщика. Три жёлтых одновременно были серьёзным испытанием и для нас. К счастью, подкрепление подоспело вовремя - на Арену спустились Акума, Пуля, Разрядник и Кассиопея, благодаря чему с Извергами было оперативно покончено. Только этого уже никто не увидел - пока мы возились, зрители успели разбежаться, когда охрана зала не придумала ничего лучше, чем стрелять по нашим прямо над их головами. Лишь благодаря Постановщику и его силе никого, вроде бы, не зацепило.

- Так, пора уходить! - Сказал он, когда все выбрались с Арены.

- Вы можете уйти, - к нам шатающейся походкой спустился распорядитель, которого предавший подручный назвал Отаром. - Но вам не скрыться. Волк придёт за всеми вами, за каждым из вас. Он не прощает подобных оскорблений!

- Будь он умнее, то не прощал бы подобной самодеятельности со стороны своих прихвостней, - ответил ему Постановщик, на что Горец лишь рассмеялся.

- Вы думаете, это была моя инициатива? - Издевательски произнёс он. - Да я плевать на всех вас хотел! Приказ пришёл мне с самого верха, от людей, приближённых к самому Волку! Так что для вас, Дикие, это не конец, нет - это станет началом вашей травли! Все эти монстры, на которых вы охотитесь, покажутся вам безобидными зверушками по сравнению с Волком! Вы сами, и ваши семьи... кха...

В своих угрозах Отар зашёл слишком далеко, а к нам, наоборот, успел подойти слишком близко. Настолько близко, что Ехидна, ранее поддерживаемая под руку напарником, с удивительной для её состояния прытью кинулась к Горцу и нанесла ему удар кулаком в живот. Не жалея при этом сверхсил. Отар упал на колени, и его вывернуло кровью, затем он завалился на бок, уставившись на свою бывшую пленницу тускнеющим взглядом.

- Я же говорила, что каждый получит, что ему причитается, - произнесла она, после чего покачнулась, но была подхвачена стоящим рядом Постановщиком.

- Метко сказано, - пробормотал он, взглянув на затихшего навсегда распорядителя Арены. - Ладно, пора уже покинуть сие скорбное место, если мы не хотим встретиться с этим Волком раньше времени.

Кто-то пребывал в шоке от случившегося, кто-то в смятении. Всё же, если кто из подпольщиков сегодня и погиб, то скорее по собственной вине, либо глупости, чем из-за недобрых намерений с нашей стороны, мы всё-таки старались сдерживаться. Некоторые остались равнодушны и к угрозам Горца и к его преждевременной, пусть и предсказуемой кончине. Вот что ему смирно в сторонке не лежалось? Нет, нужно было обязательно подойти и подёргать за усы тигра, испытывающего к нему личную обиду. Тем не менее, со словами главного согласны были все - не стоило здесь задерживаться дольше необходимого.


Глава 20


Свежий горный воздух, яркое солнышко, покрытые пушистым снегом ветви сосен и елей, накатанная лыжная трасса, идущая до самого подножья горы. Что может быть лучше? Лично для меня - всё что угодно, вплоть до набитой Извергами Закрытой Зоны! Горнолыжные курорты... моя Немезида, мой криптонит. Ну, наряду с самоубийственными ритуалами и предательскими ударами кинжалом. Меньше всего я хотел проводить зимние каникулы в подобном месте. Уж лучше бы мы с семьёй в тёплые края выбрались, раз уж им захотелось поощрить меня за блестящее окончание полугодия подобным образом.

К своей гордости скажу, что мне и впрямь пришлось сильно постараться, чтобы моя геройская деятельность не отразилась на моей успеваемости. Скажу больше, по оценкам я стал одним из лучших в классе, чем неустанно, исключительно в педагогических целях, подкалывал близнецов, которые, наоборот, слегка просели в этом плане. Всё же, выпускной класс, все дела. Даже Игнат Баталов, мой извечный "соперник", не долго продержался в баскетбольном кружке, последовав моему примеру и сконцентрировавшись непосредственно на учёбе.

Близнецы же... не спорю, их вполне можно оправдать занятостью в Ассоциации, ведь, судя по их скупым на подробности рассказам, расслабляться им там не дают, гоняя до седьмого пота. Однако же, это не повод забивать на остальное, чем я их, время от времени и донимал. Вполне успешно, как мне кажется, ибо трояков в четверти удалось избежать обоим.

Тем не менее, не только моя усердная учёба стала причиной того, что сейчас я поднимался на фуникулёре к вершине горы. Не всё так просто, тут сошлись несколько факторов, важнейшим из которых стали развивающиеся между мной и Анькой отношения. Развивающиеся не столь стремительно, как мне бы того хотелось, но более-менее ровно, что было вполне неплохо, учитывая нашу внешкольную деятельность.

Всё началось со свидания. Того самого, на которое Анька согласилась пойти со мной после затеянного ей серьёзного разговора. Не скажу, что это был новый для меня опыт, но всё, что случилось в иных мирах - остаётся в иных мирах, так что, для нынешнего меня, свидание с Анькой всё же являлось первым. И я не ударил в грязь лицом! Анька хотела в кино? Я подобрал отличную романтическую комедию, что шла вечером в кинотеатре "Меркурий", расположенном в центре города. Диванчик на двоих в последнем ряду, ведёрко попкорна, напитки. Устроил всё по высшему разряду! Жаль, что фильм оказался слишком завлекательным, чтобы использовать место для поцелуев непосредственно для поцелуев.

Так же Анька изъявляла желание испробовать пиццы, а потому, сразу после сеанса я препроводил её в находящийся неподалёку уютный итальянский ресторанчик. И пусть это было скорее семейное заведение, нежели место, специально предназначенное для романтических встреч, его спокойствие и уют нам пришлись по душе. Ну а потом была прогулка по освящённым огнями и вывесками центральным улицам Мрачногорска, болтовня о всяких пустяках и возвращение в родной район, где я проводил девушку прямо до дверей её квартиры и, получив жаркий поцелуй... в щёку, ещё полчаса кругами бродил по улочкам вокруг своего дома. Проветривался. Как оказалось, несмотря на предыдущий опыт, свежесть впечатлений присутствовала. Первое свидание показалось мне именно первым, а не очередным. Что не могло не радовать, а то так и зачерстветь до камнеподобного состояния можно, на каком-нибудь энном перерождении.

На следующий после нашего свидания день Анька, собрав вокруг себя на переменке школьных подружек, что-то им, не повышая голоса, рассказывала. Они то и дело кидали на меня быстрые взгляды и хихикали. Тёмка же меня ни о чём не спрашивал. Сказал, что сестра ему и без того все уши прожужжать успела.

- Э-м-м... а тебе вообще норм? - Спросил я его тогда.

- Что ты мутишь с Анькой? - Догадался он, после чего кивнул. - Норм.

- Просто норм? Или норм, но с оговорками? - Уточнил я.

- Норм со всех сторон, Сев, - усмехнулся Артём. - Честно говоря, на что-то подобное я и рассчитывал. Мы ведь с сестрой - это как обычно прозвучит двусмысленно, поэтому сразу уточняю, что не имею ввиду ничего пошлого - так вот, мы с ней всё же достаточно близки. Практически всегда вместе. Куличики в песочнице вместе лепили, вместе в детском саду, теперь вот вместе в школе. Но я довольно давно понял, что так будет не всегда. Рано или поздно, но жизнь нас разделит. Мы найдём себе разные работы, кому, что больше по душе, создадим собственные семьи. Не смотри на меня так, я ни на что не намекаю. Но... был бы не против. Всё же я могу утверждать, что хорошо тебя знаю, и знаю, что уж ты-то Аньку никогда не обидишь. И другим в обиду не дашь. Так что поверь, уж мне-то точно всё норм, не нужно присматриваться к кому-то со стороны, вести с ним профилактические беседы на правах старшего брата. Ну, ты понял!

- Аж две вещи, - важно покивал я. - Во-первых, ты - лентяй! А во-вторых - неграмотный лентяй. Анька постоянно хвастает, что именно она из вас двоих - старшая!

- Всего на две минуты! - Скривился Тёмка. - Это не в счёт! К тому же я старше её ментально!

- Вообще-то, - протянул я, - считается, что девушки взрослеют быстрее парней.

Мы переждали очередной приступ хихиканья от собравшихся вокруг Анькиной парты девчонок.

- Но это не точно, - на всякий случай добавил я.

В общем, после первого свидания наши с Анькой отношения оформились... ну, в отношения. Причём, мы этого совершенно не скрывали. Нет, не целовались на каждом углу, но во время прогулок от школы до дома и наоборот, Анька придерживала меня за локоть, ну а я таскал её ранец. Кто-то из моего мира мог бы фыркнуть: что за детский сад? Но тут подобное было в порядке вещей. На людях состоявшиеся парочки вели себя более чем скромно, но, меж тем, вполне конкретно давали понять, что они именно парочки. Так что и мимо наших родителей сей факт так же не прошёл.

Так как мои родители подозревали нечто подобное и раньше, то восприняли данную новость как нечто само собой разумеющееся. Дескать, мы и так всё знали, а ты ещё отнекивался! Отец даже начал давать мне советы по ухаживанию за девушками. Разумеется, когда мы оставались наедине, и мамы абсолютно точно не было в пределах слышимости.

- Теперь, когда у тебя появилась девушка, Сев, следует закрепить её внимание на себе, - однажды сказал мне он. - Докапывайся до любого, кто на неё не так посмотрит! Поверь, девушкам подобное нравится, они начинают чувствовать себя нужными и защищёнными. Ну а синяки, выбитые зубы или свёрнутый нос - малая цена крепких отношений. Хотя... в стенах школы лучше не усердствовать, некрасиво получится, если тебя исключат за хулиганство за полгода до выпуска.

Честно говоря, до сих пор не понимаю, сколько было в том совете шутки, а сколько - жизненного опыта. Мама же... ну, она спелась с Натальей Петровной Агариной. Они и раньше поддерживали между собой связь, а теперь и вовсе сдружились. Хочется верить, не только из-за перспектив иметь общих внуков. Результатом именно этого союза и стала наша совместная, в составе двух семей, поездка на горнолыжный курорт в Байкальске. Её по своим связям организовал Константин Сергеевич, забронировав для нашей компании аж четыре номера в маленькой, но чрезвычайно уютной гостинице на берегу Байкала. По одному номеру на каждую семейную чету, один на двоих мне с Тёмкой и отдельный для Аньки.

От такого "подарка", видя воодушевлённую перспективами крутого отдыха в подобном составе Аньку, я просто не мог отказаться, несмотря на всё моё предубеждение к подобному времяпрепровождению. Ну и, конечно, не последнюю роль во всём этом сыграла необходимость на какое-то время залечь на дно в качестве Героя.

Всё же пошумели мы во время налёта на одну из важных для Горцев точек знатно. После нас остались и раненные и довольно серьёзно покалеченные. Как позже более точно выяснилось, не обошлось и без трупов и это не считая того урода, которому устроила фатальную для него встряску внутренних органов Ехидна. Не знаю, да и не хочу знать, чего в этом всём было больше, случайности, или же злонамеренности некоторых моих коллег. Пусть погибших было немного, и большинство из них пали от дружественного огня во время шоковой терапии Разрядника на лестнице, но несколько зашибленных непосредственно сверхспособностями всё же имелось.

Я ни в чём не упрекаю никого из соратников-Диких. Скажу больше - в мирах, где мне довелось пожить до этого - за исключением самого первого, конечно - нам бы и слова никто не сказал, вырежи мы там всех поголовно, включая зрителей того непотребства, которое мы пресекли на Арене. Мы были абсолютно в своём праве. Однако же, здесь вам не тут! Цивилизованность общества накладывает некоторые ограничения даже в отношении откровенной мрази. Мы, в конце концов, Герои, а не правоохранительные органы. У нас нет полномочий для физического уничтожения перешедших нам дорогу людей. Обезвреживать и сдавать милиции - пожалуйста. Пусть на это и смотрят косо, но всё же не пресекают. А если начнёшь валить подпольщиков направо-налево - могут и в Линчеватели записать.

Да, есть в этом мире и подобная категория сверхов. Эдакие Антигерои, находящиеся вне закона и преследуемые наравне с подпольщиками. Почему так? Да потому, что своими действиями и подчёркнутым игнорированием законов, они сами поставили себя на одну ступень с собственными врагами. Скажу больше, нередко Линчеватели эволюционируют в откровенных Уродов, находящих себе новых врагов в правительственных, военных и полицейских структурах. Кругом коррупция, власть всех ущемляет, доколе можно терпеть, и всё в таком роде. И теракты, от которых может пострадать и абсолютно мирное население, их не особенно смущают. Лично мне таким вот Антигероем или Линчевателем считаться не хочется. Впрочем, как и остальным в Обществе.

Постановщик уверил нас, что с милицией он самостоятельно всё разрулит. Я ему поверил, в подобном вопросе он не стал бы лгать, либо как-то по иному выкручиваться. Разрулит - и разрулит. Так что меня скорее обеспокоили реальные возможности этого человека, способного замять нечто подобное. Обычно я не лезу в чужие дела и не стараюсь вызнать, кто именно скрывается под маской. Да что там - я даже лиц и настоящих имён Токсика и Акумы до сих пор не знаю, как и они - моего. Но, в случае с Постановщиком, интерес относительно его личности стал теперь далеко не праздным, скорее уж наоборот - актуальным.

Если со стороны правоохранительных органов нам, по заверениям главного, ничего не угрожало, то вот Горцы и этот их Волк, вождь горбоносых, вполне могли представлять для нас немалую опасность. И если реальные личности всех участников налёта ещё поди вычисли, то вот напустить на Зону всяческие мелкие шайки типа тех же Ягеров и Трапперов, наводнить её наёмниками и просто своими бойцами они вполне могли. А там мы толпами не ходим, подловить одиночку или небольшую команду - проще простого.

С другой стороны, мы знаем Зону намного лучше пришлых подпольщиков, и именно это знание может стать нашим важнейшим союзником, главное только ушами не хлопать. Ну а дальше... как говориться, в Зоне, заполненной исчадиями из других миров, никто не услышит твой крик. И это относится к обеим сторонам конфликта. Нехорошо, конечно, подкармливать Извергов, но если кто-то нарвётся, лично я более сдерживаться не намерен. Думаю, после произошедшего на Арене, напарники будут в данном вопросе со мной солидарны.

Тем не менее, на этот раз Постановщик не рекомендовал и даже не советовал, он натурально призывал всех членов Общества залечь на дно. Неделя, две, месяц... он не называл точные сроки, но говорил, что попробует вызнать обстановку через свои связи в Подполье и попытаться разрешить возможный конфликт, либо хотя бы сгладить углы.

В общем, всё свелось к тому, что без его отмашки о том, что по Зоне можно передвигаться, не опасаясь быть убитым или схваченным подпольщиками, туда лучше пока не соваться. Тем более, что популяция Извергов так ещё до конца не восстановилась после Прорыва и последующих чисток.

Ради такого дела мы даже согласились предоставить ему свои контакты для связи. Нет, это была не деанонимизация, а, на самом деле, давно напрашивающаяся идея - наладить связь не только в Зоне через общую частоту, либо через посиделки в театре. Я ведь в то воскресенье реально мог никуда не поехать, оставшись лентяйничать дома, и всё бы пропустил. Пусть мой вклад на общем фоне был не особо велик, но и его отсутствие могло стоить жизни кому-то из наших. Так что я прикупил специальную ударостойкую мобилу с простейшим набором функций, да сим-карту с тарифом, не требующим предъявления паспорта, номерок которой и предоставил Браузеру.

И пусть данная мера была вынужденной, оправданной и со всех сторон полезной, меня не покидало ощущение, что это лишь начало... начало чего-то. Мне сложно более-менее точно описать собственные опасения по этому поводу, но тут вполне хватало того факта, что у меня они в принципе появились.

- Вот такие дела у нас творятся, - вздохнул я, когда следующим днём после рейда на Горцев закончил свой пересказ произошедших событий близнецам.

- Жесть, - выдохнул Тёмка.

- Бедная Ехидна, - покачала головой Анька, - такое перенести...

- Вы же с ней постоянно цапались, - припомнил Тёмка. - Однажды, даже чуть не подрались, она тебя за хвосты тягала, а ты ей за щёки ухватилась.

- Да, было дело, - у меня сложилось впечатление, что Анька вспоминает ту безобразную сцену с некоей теплотой. - Сильно ей досталось?

- Ранения не опасные, ушибы да ссадины, но вот вымоталась она прилично. Когда возвращались, она прямо в автобусе и заснула, завалившись на Финта.

- А он-то небось и рад, - нахмурилась Анька.

- Ну, он, определённо, был рад, - согласился я, - но сомневаюсь, что лишь из-за этого.

- Надеюсь, её не посадят, - сменила тему заметно смутившаяся Анька.

- Постановщик обещал лично об этом позаботиться, - пожал плечами я, после чего решил поделиться с друзьями своими сомнениями. - Честно говоря, меня несколько беспокоит волосатость его лапы. Не знаете, что про него в Ассоциации говорят?

- Да вроде, ничего особенного, - чуть подумав, ответил Тёмка. - Считают вполне адекватным мужиком, который хоть как-то сплачивает Диких и не позволяет им с лёту разбиться о Зону. Впрочем, я тебе уже говорил, что масовцы в принципе довольно пренебрежительно относятся к Обществу. Ну, может, за исключением тех, кто когда-то в нём состоял, но их по пальцам пересчитать можно. Если надо, могу поинтересоваться поподробней.

- Будет не лишним, - кивнул тогда я.

***

- Может, всё же следовало подняться повыше? - Задумчиво вопросил Тёмка, когда мы оказались на одном из склонов, с которого начиналась довольно длинная и пологая трасса без крутых поворотов. - Тут же спуск для новичков!

- Сказал лыжник-профи с горстью золотых медалей под курткой, - проворчал я, нервно переминаясь с одной лыжи на другую и то и дело поглядывая на спуск.

- Ну, я может и не профи, но ведь это склон для детишек! Смотри! - Он развёл руками, будто бы охватывая окружающих нас ребят лет от двенадцати, и нескольких тренеров, которые объясняли им простейшие правила.

- Сказал взрослый дядька с щетиной на пол лица, - продолжил брюзжать я.

Артём лишь фыркнул, машинально потерев рукой в перчатке свой подбородок, ни разу ещё не встречавшийся с бритвой.

- Что на тебя сегодня нашло, Сев? - Спросил он. - До сих пор не проснулся?

- Вроде того, - буркнул я.

Несмотря на погожий денёк и весьма приподнятое настроение окружающих, моё собственное настроение, в связи с нахлынувшими воспоминаниями о том самом, роковом для меня дне, оказалось ниже плинтуса. И это несмотря на отлично проведённый Новый Год, встреченный в обеденном зале нашей гостиницы вместе с немногочисленными постояльцами, добродушными хозяевами, огромной пушистой ёлкой до самого потолка и весело потрескивающим камином у дальней стены. К безудержному пьянству обстановка не располагала, да и народ подобрался сплошь семейный и культурный, так что прошло всё довольно спокойно и вполне весело. Даже потанцевал немного с Анькой на радость нашим родительницам, то и дело кидающим на нас многообещающие взгляды, от которых постоянно хотелось поёжиться.

Ну а сегодня, первого января две тысячи четырнадцатого года - этот мир чуток отставал в летоисчислении от моего первого - проспав до обеда, мы решили, что пора бы опробовать непосредственно сам курорт. В смысле, близнецы решили, а я, будучи ещё слишком сонным, в полной мере осознал происходящее, только уже поднимаясь на фуникулёре и наблюдая медленно подо мной проплывающие верхушки деревьев. Хорошо хоть успел предупредить, что сходим на первой же высоте. Ну а теперь я даже не старался скрыть своего раздражения - ещё вчера всё было круто, а теперь мне предстоит вновь встретиться со своими фобиями лицом к лицу.

- Ладно, - нарочито бодрым голосом произнёс Тёмка, хлопнув меня по плечу, - первый спуск должен тебя взбодрить! А там - можно и более крутые склоны покорять!

- А давайте тогда наперегонки? - Предложила Анька. - Выигравший выбирает следующую трассу!

- Я - за! - Тут же откликнулся Тёмка. Ну да, кто бы сомневался.

Я взглянул на весело, с воплями и визгами скатывающуюся со склона ребятню, и вынужден был признать, что для нас это и впрямь не серьёзно. И это не учитывая наши силы и геройскую деятельность. Близнецы вполне уверенно держались на лыжах, явно не первый год отдыхая подобным образом. Да и сам я в этом деле не совсем новичок, пусть у меня и были... некоторые неудачи.

- Как хотите, - выдохнул я.

Выстроились в линию в нескольких метрах друг от друга, Анька дала отчёт, после чего мы, оттолкнувшись палками от снега, понеслись вниз. Нет, ну что может произойти? Я уже не тот слабый всего лишь человек, каким был раньше. У меня есть Барьер и Усиление. Да и Магическое Зрение помогает лучше координировать движения. Так что надо сильно постараться, чтобы хоть что-то себе сломать. Всё будет хорошо! Обязательно будет!

Мы мчались по склону почти вровень. Спуск достаточно широкий, чтобы загодя объезжать так же спускающуюся малышню. На пути никаких поворотов и трамплинов, высящиеся по бокам сосны и ели огорожены специальными пружинящими пластиковыми оградками. Пусть в этой жизни мои навыки совершенно не наработаны, но я отлично помню, что и как делать, а потому, если и отстаю от близнецов, то совсем незначительно.

Спуск занял две-три минуты, хотя по ощущениям прошло, наверное, не меньше десятка. Буквально под самый конец в значительный отрыв ушла Анька и, лихо затормозив, подняв при этом волну снега, с ликующей улыбкой на лице, развернулась к уже замедляющимся нам. Я предсказуемо пришёл последним. Впрочем, мой отрыв от Артёма оказался не столь велик, как можно было ожидать.

- Черепашка-кун и Улитка-кун соизволили, наконец, доползти до финиша? - подражая нашему общему знакомому, веселилась Анька. - Теперь попробуем что-нибудь повыше и поизвилистее. Готовы?

- Всегда готов! - С энтузиазмом откликнулся Тёмка.

- Эх, чего уж там? - Вздохнул я. - Погнали.

Должен признаться, этот удачный спуск вселил мне уверенности. Не то, чтобы я всерьёз полагал, что упаду и покалечусь, но... фобии такие фобии! Это ведь как с тем Загонщиком, который меня чуть не убил. Пока я собственноручно, без чьей-либо помощи не завалил желтого Изверга, то точно так же чувствовал в себе некую нерешительность и неготовность встречаться лицом к лицу с более сильными противниками. Так же и тут - преодоление собственных страхов, пусть они и несколько надуманны.

День прошёл просто великолепно! Мы успели по несколько раз спуститься с трасс посложнее, подкрепились горячим чаем с пирожками и бутербродами, которые предлагались чуть ли не на каждом углу, и даже поучаствовали в стихийно разразившейся снежной битве, случившейся, когда концентрация людей примерно нашего возраста и ниже на одном из участков оказалась слишком велика.

- Ну что, последний раз? - Спросил Тёмка, когда мы собрались у щита с картой горы и схемами спусков. Уже вечерело, но солнце пока ещё не скрылось, хоть и начало окрашивать белоснежные склоны багрянцем. - Вот этот мы ещё не пробовали, - он указал на тянущуюся чуть ли не от самой вершины горы извилистую красную линию. - Спуск "Рисковый", звучит многообещающе!

- Да уж, - с сомнением в голосе протянул я. - Да и смотрится внушительно, хоть международные соревнования проводи. Может, всё же не стоит?

Пусть за этот день я накатался достаточно, чтобы кажущиеся мне теперь такими нелепыми страхи окончательно выветрились из моей головы, благоразумие покинуть меня пока ещё не успело, ибо этот маршрут, судя по схеме, соответствовал своему названию на все сто.

Воровато оглянувшись, Артём отвёл нас подальше от щита с картой, у которого толпился народ, и, понизив голос, разъяснил свою позицию:

- Ты сам видел, какая у Аньки координация, она нас сегодня на всех трассах делает, так что и эта не станет для неё проблемой, так ведь? - Он вопросительно взглянул на сестру.

- После тренировок, которые мне Альдис устраивала, я даже по их "Экстремальному" с закрытыми глазами спущусь! - Уверенно заявила она.

- Вот! А у нас с тобой есть защита! Я полдня в своей броне катаюсь, научился делать её чуть тоньше, чтобы под одеждой не так заметно было, но на прочности это практически не сказывается. Даже если в дерево врежусь, жалеть скорее нужно будет дерево! Ну а про себя ты и сам знаешь.

- Ну, так-то, да, - согласился с его доводами я. - Ладно, давайте напоследок, но только никаких трамплинов!

Судя по отметкам, на "Рисковом" имелись и они.

Минут двадцать спустя мы уже стояли у начала выбранного нами спуска. К нам тут же подошёл один из сотрудников в ярко-оранжевой куртке со светоотражающими полосами.

- Уверены, ребята? - оглядев нас, спросил он. - Этот спуск не для новичков, здесь есть несколько непростых мест.

- Мы уже не новички, - ответила за всех Анька. - И не собираемся сильно разгоняться.

- Рад слышать, - кивнул мужик. - Идёмте, расскажу вам про проблемные участки, выдам шлемы и ракетницы.

- Ракетницы? - Удивился Артём.

- Если вдруг что, не дай Бог, случится, и вы не сможете спуститься самостоятельно, пускаете ракету, главное убедитесь, чтобы не в ветви, и вскоре за вами прибудут наши спасатели. Убедительная просьба не использовать сигнал вхолостую и не срывать людей, у нас за это штрафуют и после не допускают на верхние трассы.

Выслушав инструктаж, мы прониклись к предстоящему спуску всей серьёзностью и о том, чтобы устроить гонку даже не помышляли. Тут вообще по очереди идти следует, чтобы друг другу не мешать. Первой, издав восторженное "Уииии!", пошла Анька, довольно быстро превратившись в удаляющуюся точку, отменно вписывающуюся в довольно крутые повороты. Следом за ней, напоследок поправив шлем, под которым он наверняка нарастил дополнительную кристальную защиту, резко оттолкнувшись палками, стартовал Тёмка.

Я же в некоей нерешительности замер на самом краю спуска. Вроде бы уже и перерос за этот день свою неоправданную боязнь, но я и не боялся. Скорее, волновался. Немного, самую чуточку, да! За близнецов. Ну не за себя же мне волноваться с моей-то многослойной защитой? Только не после самого первого оранжевого, чьё официальное название я до сих пор не удосужился узнать, Дьявола и недавнего налёта на Арену. Так что - исключительно за них!

- Если сомневаешься, лучше отложи до следующего раза, каникулы-то поди только начались, - посоветовал заметивший мои колебания инструктор.

- Нет, - помотал головой я, - нет, всё нормально.

Сжав покрепче лыжные палки, я легонько оттолкнулся и медленно покатился по склону. Впрочем, это "медленно" долго не продлилось, скорость начала стремительно возрастать. На полусогнутых ногах, наклонив корпус вперёд и сжав палки подмышками, я нёсся вниз, чутко реагируя на все изгибы трассы, что, с моими способностями, оказалось не сложно. Теперь уже даже лёгкой паники как не бывало, её заменила эйфория. Хотелось захохотать, издать торжествующий вопль, но я подавил в себе подобные порывы - не хватало ещё утратить концентрацию.

Чем ниже я спускался, тем сильнее начал ощущать зарождающееся прямо в моей груди нечто. И это было отнюдь не какое-то эфемерное чувство, а вполне определённое тепло, которое довольно быстро распространялось по телу. Я знал, что произойдёт дальше - вскоре это тепло превратиться в самый настоящий пожар, даря незабываемые ощущения, словно сгораешь изнутри. Контроль над моими способностями моментально испарился, Барьер тут же развеялся, будто и не существовало почти четырёх десятков слоёв, что я успел к этому времени наработать. Даже Магическое Зрение покинуло меня, мигом лишив яркости красок оплетающих гору энергий. Перед глазами остался лишь алый в лучах закатного солнца снег, проносящийся мимо меня с огромной скоростью.

Долгожданная эволюция моего Астрального тела, тот самый качественный скачок, что разделяет магов на ступени... чёрт, это началось в самый неподходящий момент из всех возможных! Обычно процесс перехода вполне можно предугадать как раз по нарастающему жару в груди, что может длиться от нескольких часов, до нескольких дней до того, как мага полноценно скрутит и начнётся непосредственно перестройка. Но то, что творилось со мной сейчас, происходило аномально быстро. Впрочем, а что ещё я мог ждать, если и весь мой прогресс в этом мире был столь же стремителен? Подумать только, от начавшего заниматься магией новичка-Адепта до Практика всего за каких-то полгода!

В прошлый раз я перешёл на вторую ступень лишь незадолго до выпуска из Академии. Поэтому, неудивительно, что и сам процесс перехода столь же молниеносен! Не удивлюсь, если и ощущения при этом окажутся куда более... острыми. Чтож, у всего есть своя цена, и я был вполне готов к подобному. Вернее, был бы готов, начнись это в любой другой момент, а не сейчас, когда я рискую, не вписавшись в поворот, разбиться в лепёшку об любое неудачно попавшееся на пути дерево!

Пытаясь сохранить концентрацию, я не отрывал внимания от дороги. Сейчас главное - благополучно доехать до конца, не убившись и не переломав себе костей. В чём постепенно усиливающееся жжение мне ни капли не помогало. Стиснув зубы, я ввёл себя в лёгкий транс, обостряющий инстинкты, благо недоступная мне сейчас магия для этого не нужна. Регулярные тренировки сделали моё тело довольно сильным и выносливым, так что я был в отличной форме даже без Усиления.

Я не оброс мышцами подобно качкам, мне этого изначально не требовалось, но и на щеголяющего своими кристальными кубиками пресса Тёмку, я посматривал теперь с неким превосходством, имея в наличии собственные, вполне реальные. На данный момент объём моей мышечной массы был оптимален для большинства выпадающих на мою долю нагрузок. И сейчас я ничуть не выходил за пределы того, на что был способен. С обострившейся интуицией тело намного быстрее разума реагировало на малейшие изгибы трассы, позволяя мне плавно и точно входить в повороты, выбирая наиболее удачное положение и даже маршрут.

Я настолько "отпустил поводья" что и сам не заметил, как взмыл в воздух, наехав прямо на трамплин. Повезло, что трасса уже близилась к своему завершению, и наклон горы, как и трамплин были уже не настолько крутыми, как в самом начале. Без каких либо дальнейших позерств я, сгруппировавшись, вновь приземлился на снег и доехал до уже поджидающих меня у самого окончания спуска близнецов. Проехав мимо них, я резко затормозил, повалившись спиной на снег, тяжело дыша и раскинув руки в стороны.

- А сам говорил - без трамплинов! - Смеясь, плюхнулсь рядом Анька.

- Ань, - прохрипел я. - Кажется, я сейчас отключусь.

- Что?! - Тут же переполошилась она. - Что с тобой?! Ты упал по пути? Или заболел?

- Моя сила, - я увидел, как надо мной с крайне обеспокоенным выражением лица склонился и Тёмка, - кажется, она эволюционирует. Я вижу, что энергии оплетают меня, будто кокон...

Без Магического Зрения я ничего, конечно, не видел, но знал, что именно это сейчас и происходит. Анька стянула с руки перчатку и кончиками пальцев коснулась моей раскрасневшейся щеки.

- Ты весь горишь! - Воскликнула она.

- Так и должно быть, - попытался успокоить близнецов я, - инстинкты сверха говорят мне, что это нормально.

Как хорошо, что у сверхов есть некие механизмы, отвечающие за интуитивное понимание своих сил, на которые вполне можно сослаться, чтобы избежать ненужного недопонимания.

- Всё будет нормально, я только... немножко... полежу... - Заверил их я, прежде чем погрузиться в медитацию настолько глубокую, на какую только был способен, окончательно отрешившись от происходящего.

Именно так большинство магов обычно и переносит переходы на новую ступень. Это немного спасает от боли и убирает внешние проявления наших мучений типа истошных воплей и конвульсивных припадков. Надеюсь, этого хватит, чтобы нормально, насколько это вообще возможно, перенести свой первый в этом мире скачок и не перепугать окружающих, которые уже начали к нам подтягиваться. Это были мои последние более-менее связные мысли, потому что внутренний жар возрос достаточно, чтобы я уже не мог обращать внимание на что-то кроме него.


Глава 21


Смерть меняет. Когда это происходит в первый раз, ты не знаешь ничего, перед тобой лишь неизвестность. Как перед самым обычным человеком. Не важно сколь мал миг перед наступлением неизбежного, ты в полной мере осмысливаешь и осознаешь это. Смиряешься и принимаешь. И именно это тебя меняет, ибо невозможно остаться прежним, пройдя через подобное. Ты лишаешься всего и погружаешься в ничто, чтобы спустя миг - или же целую вечность? - осознать себя другим человеком. Сохранившим память и привычки, стремления и принципы, но другим.

Полагаю, если бы этого не случилось и со мной, прижиться в магическом мире оказалось бы намного труднее, про средневековый я вообще молчу. Тогда, в самый первый раз, осознав сам факт своего "попадания" я принял это, как нечто само собой разумеющееся. У меня были вопросы, но не было паники. Я никоим образом не показал людям, близким новому мне, что хоть как-то изменился. Потому как измениться я успел ещё до рождения в том мире, за мгновение до того, как погиб в предыдущем.

Тогда я очень спокойно воспринял факт собственной смерти, уверяя себя, что мне повезло ничего не почувствовать и не понять. Но это было не так, ведь я лишь забыл об этом. До сего момента. Память человека - штука, способная время от времени преподносить сюрпризы. И память мироходца ей в этом плане ничуть не уступает, если не превосходит. Уж не знаю, что послужило причиной: повторение ли истории, либо столь экстремальный переход на новую ступень, но, когда я, наконец, был в состоянии более-менее соображать, после того как волна внутреннего жара отступила, мне почему-то вспомнился тот роковой для меня день. От начала и до конца. Да, до самого конца.

Раньше я помнил лишь мельтешение перед глазами и темноту. Теперь же... ну, я мог бы назвать это неким духовным путешествием с весьма предсказуемым финалом. Ну, либо очищением, чтобы перейти в следующую жизнь не отягощённым грузом прошлого. Трудно подобрать слова. Но... дало ли мне это хоть что-нибудь? Разве что лишь слабое понимание процесса всего этого круговорота жизней. Часть ли это моей мироходческой натуры, либо же прошедшее ритуал Астральное тело дало мне некие "недокументированные" возможности - пока не понятно. Но уже сейчас - очень интригующе. Ведь если я смогу в полной мере осознать механизм своих перерождений, что мне мешает научиться им управлять? Так, подобные мысли преждевременны, об этом стоит начать задумываться лишь после того, как основная цель будет достигнута. Ну а пока... пора бы уже и выйти из медитации.

Раскрыв глаза, я, в лучших традициях жанра, без особого удивления уставился на незнакомый деревянный потолок. Потом оглядел деревянные же стены, ширмочку, что огораживала жестковатую узкую койку, на которой я лежал, и пришёл к выводу, что нахожусь в некоем подобии медпункта. Сняли с меня лишь верхнюю одежду, да ботинки, так что, скорее всего, провалялся в беспамятстве я не так уж и долго.

Прежде чем уведомлять кого-либо о своём пробуждении, проверил собственное Астральное тело, благо Магическое Зрение вновь оказалось мне доступно. На первый взгляд всё было в норме и вполне соответствовало тому, что и должно быть на второй ступени, без всяческих вполне возможных аномалий, что не могло не радовать. Разумеется, следует провести более тщательную проверку, но уже позже, всё-таки дело это не быстрое, а сейчас не стоит заставлять волноваться близнецов, чьи ауры я успел заметить совсем рядом, ещё дольше.

Спустив ноги в тёплых шерстяных носках на пол, я откинул ширму в сторону. Всё же, что ни говори, а курорт тут крутой, даже обычный медпункт оформлен в соответствующем стиле. Добротная деревянная мебель под старину, вместо стандартного письменного стола у медработника тут целый секретер с кучей ящичков, да и ветвистые оленьи рога, висящие над ним.

- Сев! - Тут же подскочили ко мне Агарины, до этого смирно сидевшие на небольшом диванчике в противоположном краю помещения.

Не успел я ответить, как их тут же отогнал от меня доктор, что ранее увлечённо писал что-то за своим секретером.

- Ну, молодой человек, как вы себя чувствуете? - Присев рядом на круглую табуретку, спросил этот не молодой уже мужчина в очках с толстой оправой и заметной сединой в волосах.

- Нормально, - немного хрипло ответил я, пить хотелось дико.

- Позвольте? - доктор взял меня за запястье и замерил пульс. После чего посветил фонариком в глаза, осмотрел горло и, попросив задрать свитер, послушал сердцебиение. Затем проверил координацию.

- Ещё на что-нибудь жалуетесь? - Поинтересовался он после этого небольшого осмотра. - Головные боли за последнее время у вас были? Возможно, головокружение?

- Вроде, нет, - пожал плечами я.

- В таком случае, я больше вас не задерживаю, - доктор встал и вернулся за своё место. - Но рекомендую больше не пытаться покорять столь крутые склоны. Ваши друзья рассказали, что вы в последнее время сильно выкладываетесь на учёбе. Очень похвально, молодой человек, однако же, нервы стоит поберечь, они всё-таки не железные. Так что, при малейшем недомогании - обращайтесь. Приятного отдыха.

- Спасибо, - хором поблагодарили его мы, после чего, попрощавшись, вышли в прихожую, где на крючках были развешены наши куртки, а у двери стояли ботинки.

На улице уже было темно, однако мощные фонари, освещавшие предгорье, рассеивали мрак.

- Долго я валялся? - Первым делом спросил я.

- Почти два часа, - ответил Тёмка. - Так что лучше нам поторопиться, а то на ужин опоздаем.

Я лишь кивнул и двинулся, было, следом за другом, но меня придержала за локоть Анька.

- Сев, с тобой точно всё в порядке? - Не отрывая серьёзного взгляда от моих глаз, спросила она.

Подавшись вперёд, я приобнял её за талию.

- Сильно напугал? - Спросил я. - Прости. Не думал, что это произойдёт так рано.

- Ты рассказывал нам о своём Прорыве летом, когда чуть не утонул. Было очень похоже.

- Ну, со стороны виднее, - чуть улыбнувшись, уклончиво ответил я.

Пока мы возвращались в гостиницу, я узнал, что это и впрямь походило на обычный обморок. Даже жар практически спал, стоило мне погрузиться в своё подсознание настолько глубоко, насколько я вообще был способен. Вот и славно, хоть не переполошил всех полноценным припадком. Некоторые даже в мире магии - по глупости своей, не иначе - старательно игнорируют духовные практики, считая их бесполезной тратой времени. А кому-то просто усидчивости не хватает. У меня поначалу тоже были с этим проблемы, но потом приноровился. Я бы даже сказал, вошёл во вкус. О чем мне ещё ни разу не пришлось пожалеть, настолько часто меня выручали и выручают до сих пор разнообразные медитации, даже если не брать в расчёт тот факт, что для мага-энергета это основной инструмент взаимодействия с собственным Астральным телом.

Вообще, кто такие, в принципе, маги второй ступени, так называемые Практики? Это уже полноценные и куда более универсальные маги, независимо от того, какую именно школу они практикуют. Практики Астральной маги, при должном уровне "прокачки" своих заклинаний - отменные бойцы и практически неуловимые диверсанты, способные в стэлс. Если большая часть заклинаний первой ступени у нас ориентирована на ближний бой, то на второй ступени во главу угла ставиться передвижение. Да-да, банальное передвижение. Но лишь на первый взгляд.

Астральный Полог позволяет нам, укутавшись энергиями, исчезать из видимого спектра и передвигаться скрытно, будучи невидимыми, неслышимыми и даже не унюхиваемыми! Впрочем, неосязаемости он, к сожалению, не даёт. При высоком уровне его развития увеличивается время поддержания заклинания, а так же, скрывшийся под Пологом маг может быть не заметен даже при использовании Магического Зрения. Что, впрочем, в этом мире не настолько актуально. Но, в любом случае, это намного круче оптической маскировки того же Мимика, хотя бы потому, что Полог не вызывает никаких заметных глазу искажений.

Следующее заклинание - Скачок, представляет собой одномоментное передвижение на незначительное расстояние. Эдакая короткая телепортация в пределах видимости, первый шаг к полноценной нематериальности. При частом использовании, радиус, в пределах которого может перемещаться маг, постоянно увеличивается, но обычно редко когда достигает хотя бы километра. Всё же при Скачке необходимо видеть, куда ты переносишься.

Поступь - безграничное передвижение, при котором энергет непосредственно взаимодействует с окутывающими мир энергетическими линиями и потоками, может ступать на них и отталкиваться от них. Подобное даёт нам небывалую манёвренность - пробежаться по стене, пройтись по воде, взбежать прямо в воздух, словно под ногами невидимая лестница. О всяческих пируэтах и кульбитах во время схваток я вообще молчу.

Последнее же заклинание второй ступени совершенно никак не связано с передвижением. Астральная Стрела, либо, как её ещё называют - Пульсар. Чрезвычайно универсальная дистанционная атака, поначалу наносящая вред, аналогичный вреду от Астрального Меча, игнорирующая не слишком значительные материальные препятствия. При должном уровне развития этого заклинания, можно научиться придавать ему стихийную направленность, из-за чего исчезает невидимость и беспрепятственность, зато появляется возможность наносить непосредственный физический урон.

И всё это вполне комбинируется как друг с другом, так и с заклинаниями первой ступени, намного расширяя возможности и увеличивая боевой потенциал Астрального мага. В магическом мире меня чуть ли не сразу после окончания Академии забрали в армию, где, не особо интересуясь моим мнением, готовили меня именно как диверсанта, специализирующегося на... обезвреживании магов противника. Так что мои навыки передвижения, как скрытного, так и скоростного, причём по абсолютно любой местности, к моменту отправки непосредственно на фронт, были высоки достаточно, чтобы соответствовать общевойсковому стандарту. Ну и за всё время боевых действий я обучился у коллег-энергетов целой куче комбинированных приёмчиков, способных сильно облегчить жизнь.

Одно только Скрадывание чего стоит! Применяющиеся чуть ли не одновременно Полог, Скачок, Клинок и Видение. Был часовой, стал язык. И это лишь простейший пример. Да, в виду нашей не слишком понятной ситуации с подпольщиками, подобные навыки лишними уж точно не окажутся. Осталось их приобрести и наработать. Всего лишь...

Чем я, собственно и решил заняться, не откладывая до возвращения в Мрачногорск. Благо, тот же Полог совершенно не требовал каких-либо особых условий для тренировки за исключением, разве что, отсутствия свидетелей, которые могли бы запалить то и дело исчезающего, полностью, либо кхм... частично, человека. Наш с Артёмом номер вполне для этого подходил, без стука к нам не вламываются ни родители, ни местный персонал. Разве что Анька... но тут остаётся надеяться, что она не застанет меня без руки, или, скажем, головы. Надо будет заранее предупредить, а то потом визгу не оберёшься.

***

Всего нескольких дней не слишком интенсивных тренировок - лишь по утрам и вечерам, в не самое подходящее для активного отдыха время - мне вполне хватило, чтобы заново научиться скрывать себя под Пологом полностью, пусть пока и не слишком долго. Но и это мне весьма пригодилось, когда я влип в очередные неприятности. Нет, ну а как же без этого? Я же Герой! А Герои просто обязаны находить себе приключения на одно место, где бы они ни находились! Порой мне начинает казаться, что закон подлости в этом конкретном мире приравнен к основополагающему закону мироздания! И, в свете этого, все рассуждения более опытных коллег о Геройской Доле приобретают совершенно иной, в какой-то мере даже зловещий подтекст.

Вечером предпоследнего дня нашего здесь пребывания, мы с близнецами разделились. Анька, притомившись за день, убежала в гостиницу. Тёмка остался в местном клубе, эдаком культурном центре, где в эти дни проводился турнир по какому-то настольному варгейму, с армиями разнообразных фигурок, которые игроки, вооружившиеся игральными кубиками и рулетками с линейками, двигали по широкому столу, превращённому в эдакое "поле боя". Сами эти игрушечные армии выглядели довольно колоритно, но наблюдение за игровым процессом мне быстро наскучило, в отличии от Тёмки, который натурально залип.

Именно поэтому очередной красочный закат я встречал в одиночестве, забравшись на одну из смотровых площадок, что буквально усеивали подножие горы, вооружившись приобретённым тут же стаканчиком горячего кофе. Присев на свободную скамейку, я откинулся на спинку, вытянул ноги и расслабился. Настроение у меня в тот момент было созерцательное, и я полностью отдался непосредственно процессу созерцания. Благо виды способствовали - внизу раскинулся небольшой заснеженный городок, стоящий на берегу огромного скованного льдом озера. Эдакая ожившая зимняя сказка. Нужно будет всяких разных сувениров набрать, типа открыток и магнитиков на холодильник, чтобы потом вспоминать об этих беззаботных деньках суровыми геройскими буднями.

Начало смеркаться и городок внизу осветился тысячами разноцветных огней, ну а я, выбросив давно опустевший стаканчик в стоящую неподалёку урну, решил вернуться в гостиницу. И именно тогда, с наступлением темноты, зимняя сказка очень быстро превратилась в страшную. Ясное весь день небо заволокли низкие плотные тучи, скрывшие начавшие проявляться звёзды. Задул щиплющий щёки ветер. Повалил снег. Звучит не слишком угрожающе, если не учитывать тот факт, что снегопад быстро усилился, и вскоре превратился в натуральную метель, напрочь скрывшую от собравшихся на смотровой площадке вид на город. Да что там - за пределами освещённого мощными фонарями пространства ничего кроме метущего снега было не разглядеть. Да и в Магическом Зрении творилась какая-то вакханалия. Многочисленные потоки энергий, окутывающие гору, ранее спокойные и неторопливые, будто бы взбесились, сплетаясь в замысловатые узоры.

Ничего подобного мне ещё видеть не приходилось ни разу за все мои жизни. Ну и вишенкой на этом торте стал замогильный вой, буквально пробирающий до костей. Характерные ауры начали возникать на границе моего восприятия. Изверги? Здесь? Как?! Происходящее светопреставление приманило их... возможно что прямо из их собственных миров. Это что же, так и выглядит процесс проявления Извергов в нашей реальности? Но в Зоне я ничего подобного не наблюдал. С другой стороны, я и в самое её сердце ещё не забирался.

Народу на площадке собралось не мало, наверное, человек двадцать. Ранее подобно мне расслабленные и умиротворённые, они, ничего не понимая и опасливо озираясь, столпившись на самом хорошо освещённом мощными фонарями пятачке. Присутствовавший здесь в обязательном порядке дежурный в синей утеплённой униформе Спасателя попытался успокоить уже начинающих нервничать людей.

- Без паники! - Прокричал он. - Не расходитесь, если не хотите потеряться! Я вызвал спецтранспорт, скоро мы доставим вас вниз!

Это заявление в впрямь могло успокоить народ, если бы не вновь раздавшийся вой, прозвучавший уже заметно ближе. К вечеру сами трассы пустели, и основная активность велась лишь у подножья горы, на площадках типа этой, с которых к вершинам шли фуникулёры. Сейчас они уже не работали, толсто намекая лыжникам, что на сегодня езда закончена. И именно поэтому ауры Извергов начали стягиваться со всей горы вниз. Только в нашу сторону направлялось не меньше дюжины светящихся в Магическом Зрении точек.

- Что это?! - С отчётливо слышимой паникой в голосе спросил кто-то. - Волки?!

- Это Изверги! - прозвучал неожиданный ответ.

От основной массы людей отделилась девушка в белоснежном лыжном костюме. Её личность скрывали лыжные же очки и бледно-желтый шарфик с котятами, обмотанный вокруг лица. Не скрытая под шапкой копна вьющихся рыжих волос билась на ветру.

- Я Светозара из Ассоциации, - представилась она, - сохраняйте спокойствие и не...

- Она сказала - Изверги! - Перебил её чей-то крик.

- Нужно спасаться! - Среди присутствующих начала распространяться паника.

Взгляд, который бросил на одну из известнейших московских Героинь Спасатель, надо было видеть!

- Нельзя расходиться! - Пытаясь перекричать поднявшийся гвалт, проорал он. - Не видно ж нихрена, вы и без Извергов в этой буре сгинете! Нужно дождаться транспорта, места в нём всем хватит!

- У вас нет причин для беспокойства! - Поддержала его Светозара. - Извергов я возьму на себя!

Насколько я помню, эта неплохо распиаренная Героиня была способна стрелять лазерами из рук. Или тепловыми лучами... в общем, непонятно, чем именно она там стреляла, ясно лишь, что какой-то весьма разрушительной энергией, способной прожигать толстенные стальные листы - по ящику показывали, как она подобное проделывала. Впечатляющая сила, вполне способная противостоять грозящей нам опасности. Если, конечно, она сумеет по ним попасть, ибо приближающиеся к нам твари, судя по их дёрганным, но довольно быстрым перемещениям, строить из себя мишени в тире точно не станут.

Чуть отступив из освещённого пространства, я накинул на себя Полог. В условиях продолжающейся метели даруемая им невидимость моментально себя исчерпала - падающий снег быстро очертил мою фигуру, однако же, анонимность заклинание мне обеспечило.

- Они уже рядом, - произнёс я, выходя на освещённое пространство рядом с Героиней. И мне тут же пришлось уклоняться от ярко-оранжевого луча, прочертившего за мной в снегу борозду, оголившую каменистую почву... ну и расплавившую её заодно. - Эй, я не Изверг, я тоже Герой!

Приспустив Полог, я помахал собравшимся открывшейся рукой в вязаной перчатке.

- Имя, отделение? - Недоверчиво, вытянув в мою сторону руку с раскрытой ладонью, спросила Светозара.

- Моё имя вам ничего не скажет и я не проходил регистрацию, - ответил я.

- Дикий, - констатировала очевидное Героиня. Не слишком приятным тоном, должен заметить. - Если невидимость - единственное, что ты умеешь, лучше не путайся под ногами. А вы, - она развернулась к остальным, - пройдите к ограде, я смогу защитить вас лишь с одной стороны.

- Стреляй на четыре часа! - Рявкнул я, заметив, что одна из тварей подобралась к нам вплотную.

Луч незамедлительно прочертил темноту. Как рассказывали близнецы, в Ассоциации их неплохо натаскивают, так что я понадеялся на свой командный голос и рефлексы Героини, и не прогадал. Изверг оказался и впрямь довольно юрким, и если бы не привычка Светозары очерчивать лучом дугу, таким образом увеличивая область поражения, он вполне мог бы и вывернуться. А так - о попадании возвестил очередной, но уже болезненный, вой.

- Видишь их, - не то спросила, не то констатировала Героиня. - Координируй.

Несмотря на пренебрежительное отношение, мне понравился её деловой настрой. Всё же, сейчас на кону стоит не просто чья-то профессиональная гордость, но жизни собравшихся за нашими спинами людей. Большего мне сейчас и не требовалось. Хотя...

- Извините, - обратился я к Спасателю, который достал из под куртки табельный пистолет и теперь пытался разглядеть хоть что-то, сквозь окружившие нас тьму и снег. - Не одолжите свой ледоруб?

Я требовательно протянул ему свою до сих пор видимую до локтя руку.

- Держи, - сняв с пояса требуемый инструмент, он без колебаний передал его мне.

- Не отвлекайся на ерунду, твоё дело - направлять меня, - тут же среагировала Героиня. Мда, наше вынужденное взаимодействие явно не слишком её радует.

- На шесть! - В дополнение к моим словам, будто висящая в воздухе рука с ледорубом указала направление очередного приближающегося монстра. Кроме сверкнувшего луча так же прозвучал выстрел Спасателя, что не стал прятаться за нашими спинами. Очередной истошный вой дал понять, что кто-то точно попал в цель. Тем не менее, пусть уже парочка тварей и была ранена, но они ещё могли передвигаться, хоть и не так прытко, как другие.

Они прибывали. Наворачивали круги вокруг освещённого пространства, словно окружившие добычу волки, выжидая удобный момент, чтобы напасть. Нам всем довольно повезло с силами моей невольной напарницы. Её лучи били метров на тридцать и наносили Извергам хоть какой-то урон. За пару минут их мельтешения, Светозара, следуя моим подсказкам, смогла подстрелить шестерых Извергов, и ауры двоих из них окончательно погасли. Кем бы ни были эти монстры, даже у них имелся предел прочности.

- Они нас окружили, видимо собираются напасть всем скопом, - проинформировал её я, разглядев, что твари рассредоточились на границе эффективного поражения лазерами.

- Всем лечь! - Скомандовала Героиня. - Ну, чего ждёте?!

- Они атакуют! - Предупредил я уже из положения лёжа. Остальные так же не стали испытывать судьбу и попадали в снег.

Светозара расставила руки в стороны и начала кружиться на месте, испуская из ладоней потоки энергии. Это и в обычном зрении смотрелось феерично, а уж в Магическом мне открылось настоящее буйство энергий. Смертоносная карусель, на которую и налетели оставшиеся твари, строением туловища походившие на лысых тощих обезьян с молочно белой кожей и, как это обычно бывает у Извергов, мерзкой зубастой мордой с ярко-голубыми, чуть светящимися глазами.

Большинство этих образин полегло, сходу напоровшись на лазерный заслон, буквально их нашинковавший. Штук пять этих тварей осталось лежать на снегу, подранки, лишившиеся конечностей, тут же скрылись в буре, но две уцелевшие особи смогли преодолеть уже изрядно сбавившие в скорости вращения испепеляющие лучи, прорвавшись к нам.

Первого встретил я, кинувшись на него прямо из положения лёжа, подмяв под собой и вогнав ледоруб прямо в открывшуюся грудину промеж выпирающих рёбер. Изверг завыл, беспорядочно колотя своими когтистыми лапами перед собой, то и дело задевая мой Барьер. Свободной рукой я сформировал Астральный Клинок и вогнал его в энергетический узел примерно в том месте, где у человека находится левая ключица. После этого от нового визга твари зазвенело в ушах. Сбросив меня, она с воем подскочила на месте, чтобы секундой спустя рухнуть, разделённой на две части - Светозара пусть и сбавила обороты, но продолжала кружиться, раздавая всем желающим свои лучи добра.

Второй Изверг практически подполз к ней вплотную, но его затормозил открывший огонь Спасатель. Это стало сигналом для Героини, которая, наконец, решила обратить внимание на то, что творилось непосредственно у неё под носом. Но лучше бы она этого не делала. Было отлично заметно, что это отработанный приём, но насколько бы не был хорош вестибулярный аппарат Светозары, в момент справиться с головокружением, оставшись при этом на ногах, навестись на противника и обезвредить его оказалось ей не по силам. Собственно, она даже с первым пунктом не справилась, тут же плюхнувшись на попу. Да ещё и её рыжие кудряшки упали ей на лицо, частично закрывая обзор.

Не слишком пострадавшая от обстрела тварь уже изготовилась к прыжку, когда я налетел на неё сзади, тут же проламывая ей