Book: Все буде добре



Все буде добре

Анастасія Нікуліна, Олег Бакулін

Все буде добре

Все буде добре


© Нікуліна А., Бакулін О., 2017

© DepositPhotos.com / S-E-R-G-O, обкладинка, 2018

© Книжковий Клуб «Клуб Сімейного Дозвілля», видання українською мовою, 2018

© Книжковий Клуб «Клуб Сімейного Дозвілля», художнє оформлення, 2018

* * *

Пролог

2018 рік

– А трясця твоїй матері! Ти що тово робиш, бузувіре, грум би тя побив? – скажений вереск розрізав літню спеку, зігнавши з гілляччя сонне птаство.

– А шляк би тя трафив, псяча кров! – скоцюрблена бабця в червоній хустині продовжувала лаятися, розмахуючи ціпком.

Хлопча скочило на ноги, випустивши з рук гострий камінець. Карі оченята перелякано шукали шляхи для відступу, але ноги наче відняло. Так ставалося щоразу: варто було лише вскочити в халепу! Тим часом жінка, яку старість змусила зігнутися до самої землі, стрімко подолала відстань між ними та зупинилась, наче вкопана, за крок до паркану.

Колись це була звичайна рабіца[1], що оточувала сільський цвинтар. Але люди завжди шукали коротший шлях, тому сьогодні загорода рясніла провалами, крізь які можна протиснутися самому, з родиною та ще й тачку з труною провезти. Місцями сітки не було взагалі – лише два стовпи й направляючий дріт, привалений до землі. Біля такої межі й зупинилася дев’яностолітня Параскевія, хапаючи роззявленим ротом холодне повітря. Її загнутий ніс активно ворушив широкими ніздрями, наче принюхуючись до хлопця. Вицвілі блакитні очі загрозливо блищали, загострене підборіддя презирливо здригнулось: чужинець!

Вона вже підняла ціпок, щоб уперіщити бісового сина по спині («абись знав, як збитки робити»), коли побачила могилу, біля якої стояв малий. По кутах – кілочки, на горбі – лампадка та маленький кам’яний стовпчик замість хреста. Видно, що робили нашвидкуруч і абияк, бо з ім’я-прізвища померлого залишились лише три літери «А Н А» та рік смерті – 2008. Зате епітафію погода й час чомусь пошкодували. Стара напружила підсліпуваті очі, вдивляючись у напис: «Спи, синку, доки сонце заходить за обрій: зустрінемось знову, коли все буде добре». Саме в цьому місці й намагався щось вишкрябати той хуліган.

Старечий запал кудись зник. Баба Параня опустила ціпок і покрутила головою, переконуючись, що могила дійсно знаходиться за ледь помітною межею кладовища. Тоді тричі перехрестилася: «Свят-свят-свят», – сплюнула через ліве плече та пошкандибала геть.

Хлопець видихнув із полегшенням: ноги вже його слухались. Однак наступної миті він знову стрепенувся, адже з-за сусіднього надгробка вийшла молода жінка.

– Юрчику, що сталося? – вона провела поглядом Параскевію, яка ціпком зігнала зграю круків з високого білого хреста, й обернулась до сина.

– Бабці не сподобалося, що я зробив.

– І тому вона на тебе накричала?

Хлопець кивнув.

– А що ти такого зробив?

Юрчик показав на похилену могилу, де слова «все буде добре» вкрилися шрамами від гострого камінця. Наче якийсь школяр наполегливо намагався закреслити зайві літери.

– Синку, – жінка здивовано підняла брови. – Нащо ти це зробив?

Хлопчик похнюпився.

– Я чув, як ти казала, що ці слова роблять усім боляче. Я хотів, щоб їх більше не було.

– Сонечко, я не це мала на увазі…

Зловісне каркання збило її з думки. Жінка з острахом обернулася на звук. Важкий чорний крук каркнув ще раз, перебираючи лапками на потрісканому монументі з напівстертими польськими цифрами. Жінка глянула праворуч, потім ліворуч. Звісно, старий саморобний хрест не міг зберігатися стільки часу. Це, можливо, навіть не той самий монумент і навіть не той самий цвинтар. Але щось усередині підказувало: це те місце. Саме тут вони, четверо друзів, убили та закопали Гектора.

Розділ I. Зазнати світу

1985 рік

1

– А-а-а-а! А-а-а-а! А-а-а-а!

Руки відвалювалися: здавалось, малий важить цілу тонну та зараз просто вислизне на землю. Катруся помахала головою, відганяючи від себе лихі думки. Коли ж він замовкне? Від пронизливого дитячого вереску в неї сіпалось око. Було відчуття, що її голова наповнена тим виском по самі вуха: ще кілька звуків – і вона просто вибухне.

– А-а-а-а! А-а-а-а!

Дівчинка переклала малого у візочок та видихнула. З онуком цьотки Люби, піврічним Марком, вона сиділа не вперше. І, враховуючи те, що більше ніхто з малим крикуном залишатись не бажав, точно не востаннє. Його рідна мама – пухка, як булочка, білявка Свєтка – поїхала до Львова в університет, а замість диплома привезла рожевий згорток у пелюшках. Цьотка хапалась за серце та від перших півнів і до смерку кляла гулящу дочку, тому вдома Свєтка не затрималась: залишила записку, що їде довчитися, а малого лишає бабусі. Ох, і наслухалися тоді сусіди… Катруся саме проходила поряд – несла від мами з магазину гречку додому, заглянула до візочка, побачила величезні блакитні очі та не втрималась від захопленого:

– Який гарнюня!

Марко чомусь затих і навіть посміхнувся дівчинці. А цьотка Люба з того дня всіма правдами, неправдами й цукерками вмовляла Катрусю посидіти з малим, бо, бачте, тільки біля неї він сміється.

– А-а-а-а!

Блакитні очі швидко наповнювалися сльозами, а замість посмішки маленькі губенята кривились у плачі. Дівчинка зітхнула: і чого їй так не щастило?

Поруч прогуркотіла хижа чорна машина, здіймаючи густу куряву. Біля хатини баби Гані вона зупинилась і вимогливо просигналила. Катруся, продовжуючи гойдати візочок, підійшла ближче й побачила, як із заднього сидіння високий чорнявий чоловік витягає як дві краплі води схожого на нього хлопця її віку. Останній опирався як міг: молотив ногами в повітрі, здається, навіть намагався ревіти, але чоловік був сильніший. Віддерши малого від машини, він голосно гримнув дверцятами та поліз до багажника. Хлопець же всівся просто на землю й бив по ній кулаками:

– Я нікуди не піду!

Катруся скривилася: голос – ну точно як у Марка.

До хлопця підійшла втомлена чорнява жінка, мабуть, мама, та почала його вмовляти піднятися, але той пручався ще більше, щось буркочучи собі під ніс. Дівчинка гмикнула та повернулась до візочка. Цьому городському нюні в Бистриці буде важко.

Із сусідніх хат визирали цікаві хазяї, розглядаючи новоприбулих. У вікнах то тут то там з’являлися обличчя дітлахів, яких одразу змінювали старші, але не менш допитливі.

Тим часом до малого підійшов батько, рвучким рухом поставив його на ноги, повісив рюкзак на спину, ще й добряче струсонув. Катруся захихотіла, затуляючи рот долонькою. Хлопець зник за дверима, баба Ганя обійнялась із чоловіком та жінкою, про щось стиха пошепотілась і зачинила хвіртку. Пара зникла в машині, і чорний звір загарчав, від’їжджаючи від хатини.

Дівчинка повернулась до візочка та ледь стримала щасливий крик: Марко солодко спав. Катруся усміхнулась, усідаючись на лавочці біля дому. У блакитному небі над головою поважно пливли білі острівці хмар, цьотка пообіцяла принести цілу шоколадку, у портфелі чекала свого часу новесенька розмальовка. Дівчинка підставила обличчя теплим сонячним променям: може, сьогодні їй таки щастить?

2

Набурмосений хлопець на ім’я Сашко ще не знав, що його приїзд приверне увагу доброї половини села. Він витримав бабусині обійми й почалапав до будинку. Зайшов у першу ж кімнату, опустився на вицвілий тапчан і просидів там, поки за ним не прийшли.

– Ну, і чого тут сам сидиш? – бабуся скуйовдила хлопцю волосся. – Батьки поїхали, не хотів з ними прощатися?

Сашко заперечно похитав головою.

– Що ж у вас там, у місті, сталося? – зітхнула бабця. – Добре, ходімо, годувати тебе буду, а то геть змарнів у своєму гóроді. Негоже гостям у сінах[2] сидіти.

Кухня виявилася досить просторою, хоч і дивною для міського хлопця. Замість звичної газової плити – цегляна мурованка[3] на дрова, замість холодильника – дверцята в підлозі, звідки віяло прохолодою. Невеликий дерев’яний стіл межував з ліжком, накритим рядном. Ганна Богданівна («називай мене баба Ганя», – наказала вона) розповіла онуку, що взимку в кухні тепліше спати. А потім поставила на стіл сковорідку з варениками зі шкварками. І Сашко одразу забув про всі свої проблеми, у дві руки наминаючи смакоту. Після салатів, каш та іншого здорового харчування, якими годувала його мама, звичайні вареники виявилися неймовірним делікатесом.

Дочекавшись, поки онук розправиться з варениками (а потім сирником та узваром), баба Ганя відвела його до просторої кімнати.

– У цій світлиці ти будеш жити. Розбирай речі, а я сходжу за чистим рядном.

– Бабо, – зупинив її Сашко. – А що таке «світлиця»?

– Ой леле! – сплеснула в долоні старенька. – Ну так покій же оцей.

– А-а… Ясно, – кивнув Сашко, хоча ні слова не зрозумів.

«Мабуть, бабуся вже старенька. От слова в неї і плутаються», – подумав хлопець і вирішив більше не розпитувати. Минулого року він два місяці хворів на краснуху та перечитав не тільки свої книжки, але й деякі батькові. Найбільше йому запам’ятались якісь хвороби, пов’язані з планетою Венерою, про хвіст у дітей та дисоціативні розлади[4]. Напевно, на це останнє і хворіла баба Ганя.

Бабуся принесла рядно – ним виявилось біле простирадло, – застелила ліжко й, трішки накульгуючи, пішла поратися на присадибній ділянці.

Сашко залишився знайомитись із кімнатою. Проста, але простора, завішана вишитими рушниками – бабусина робота, – з маленьким вікном із білим тюлем кудись у зелень, мальованим портретом сумної жінки над ліжком та дивним запахом молока в повітрі. Хлопець пересів на ліжко з брунатними бильцями. Матрац одразу приємно прогнувся, на відміну від його власного – твердого, проте, як казала мама, корисного для хребта. Біля ліжка стояла тумбочка та невеличке крісло, застелене бордовим килимком. Протилежну стіну підпирала широка лакована шафа: зі скляних дверцят визирали біло-голубі тарілки й кришталеві чарки. Навпроти вікна стояв лакований стіл, застелений білою скатертиною та цератою[5] зверху.

Хлопець задоволено потягнувся. У селі виявилося не так погано. Можна буде спати досхочу, не чистити зуби та читати. А як доведеться щось допомогти – що ж, допоможе. Хлопець потягнув блискавку на ранці й витягнув «Пригоди Тома Сойєра і Гекльберрі Фінна». От зараз почитає трохи – ще краще стане. За прочиненим вікном щебетали птахи, глухо валували сусідські пси, шумів кам’янистий потічок. Природна колискова змусила хлопця вмоститись зручніше й заплющити очі. Лише на хвильку.

3

Сашко прокинувся від голосного пронизливого звуку. Надворі панувала густа темрява, голова гуділа, на правій щоці відбився червоний слід подушки. Хлопець підхопився: серце важко гупало в грудях. За кілька хвилин пам’ять наздогнала події вчорашнього дня – він заспокоївся та присів на край ліжка. Для того щоб знову підскочити від невідомого звуку десь на вулиці.

– Що це? – пробурмотів, мимоволі мнучи краєчок ковдри в руках.

Сашко ніколи не був боягузом. Він сам частенько розповідав страшні історії в колі друзів, підсміюючись, коли слухачі тіпались від будь-якого стороннього шуму. Однак зараз йому було не до сміху.

Звук пролунав знову, але цього разу Сашко був до нього готовий. Наче скрик, не пронизливий – швидше огидний. І десь там, далеко, за кілька будинків. Цікаво, воно може добратися сюди? А наступної миті рипнула підлога в сусідній кімнаті. Хлопця наче вітром здуло під ковдру. Міцно стискаючи в руках книгу, як зброю, Сашко вистромив носа з-під ковдри й утупився в темряву. Ось рипнула підлога десь за стінкою, слідом дзенькнуло щось металеве, а далі бліде світло, миготливе та неприродне, почало пробиватися крізь шпарину під дверима. Усе ближче й ближче.

У голові одразу промайнула історія, що колись розповідав рудий Ілля із сусіднього двору. Про Писарчуків – родину, з якою дружив батько. Одного дня мама, тато і двоє дітей просто зникли, залишивши розчахнуті двері й розкидані речі. Ілля казав, що їх викрали інопланетяни, про яких він читав у журналі. Начебто сусіди чули шум і бачили миготливе світло, а зранку Писарчуків уже не було. Сашко тоді підняв хлопця на сміх: Ілля був іще тим фантазером. Однак коли сам спробував розпитати батька, той раптом посерйознішав і наказав більше ніколи не зачіпати цієї теми.

Спогад стрілою увірвався в запалений мозок: хлопець уявив, як триногі істоти забирають його у свій корабель, що нагадував тарілку з-під борщу, і вони летять на планету, де всі мають щупальці – принаймні так писали в журналі. Далі в голові виник образ батька, серйозного й відстороненого, а ще – засмученої мами, яка більше ніколи не годуватиме його вівсянкою по суботах. Зрадлива сльоза побігла щокою. Сашко міцніше вхопився за книгу. Він так просто не здасться! Він нікуди не полетить!

Підлога рипнула гучніше, і двері з протяжним стогоном прочинились. Увесь Сашків запал кудись щез, і хлопець перелякано замружився.

– От же ж лиха година! – почулося з порогу, і малий підняв голову.

– Сашку? А ти чого не спиш? – здивовано запитала бабуся. І сама собі відповіла: – Це я тебе розбудила? Пробач старій. Геть забула, що залишила в цій кімнаті гроші. Треба сусідці за молоко віддати, – баба Ганя усміхнулась.

У світлі гасової лампи, яку тримала жінка, її обличчя мало неприродно блідий вигляд. Наступної миті в коридорі загуркотіло щось металеве, і Сашко знову здригнувся.

– Бровко, ану лишися того відра! От ти зараз у мене отримаєш! – розсердилася бабуся і вийшла з кімнати.

«Пригоди Тома Сойєра і Гекльберрі Фінна» впали на підлогу, а хлопець закутався в ковдру й не стулив очей до самого ранку.

4

За ніч Сашко встиг добре обдумати ситуацію та пройти всі стадії прийняття невідворотного. Батьки вирішили його позбутися? То й нехай! Вони ще пошкодують про свій дурний учинок, будуть сумувати й плакати за ним. А він лише сміятиметься їм у відповідь. У Бистриці буде ще краще, аніж удома. Бабця йому дуже рада, тож зробить усе заради внука. Хоч це й село, але тут точно знайдуться нові друзі, а ще – нові пригоди й незвідані місця. Адже, якщо відкинути упередження, Бистриця знаходилась за багато кілометрів від його домівки. Це наче нова країна – ні, навіть планета, яку можна вивчати й підкорювати. А значить, нудно точно не буде.

– Тобі, Сашку, доручається надважлива місія – дослідити нову територію! – урочисто прошепотів собі малий.

І сказане йому шалено сподобалося. Зрештою, у Львові в нього було багато друзів, він хлопець веселий і комунікабельний (так говорила про нього класна керівничка), тож тут проблем із новими знайомствами точно не буде! Допоможе бабусі – заслужить її повагу. А потім – батьки самі проситимуть його повернутися, і він ще добре подумає, чи потрібні йому ті зрадники! Хлопець до ранку крутився на перині, уявляючи, як мама з татом наввипередки вмовляють його повернутись додому, а він відмовляє їм із високо піднятою головою.

5

У Бистриці сонце вставало раніше, ніж у рідному Львові, та завзято будило місцевих до роботи. Сашко вийшов із хати й солодко потягнувся. На подвір’ї брунатні кури заклопотано порпалися в землі під чуйним керівництвом червоночубого білого півня. Просто біля хати розкошував крислатий горіх, майже торкаючись землі нижніми гілками. Праворуч, за парканом, височіли яскраво-зелені стовбури кукурудзи, яка тільки-но пустила волохаті кінчики, рівні рядочки буряків, пахучого кропу, петрушки та мереживні хвостики моркви. Грядки з картоплею захопив липучий будяк, і тепер важко було розібрати, де корисний овоч, а де – шкідник. Попід парканом, зацікавлено визираючи до сусідів, розсипалися колючі кущі малини. Сашко не втримався від спокуси та зірвав кілька ягід, попікши собі руку: під малиною, хитро маскуючись, височіла здоровенна кропива. Хлопець розсердився й витоптав кусючу розбишаку, звільнивши смакоту від загарбника.

Знайшовши олію, Сашко змастив рипучі двері до своєї кімнати. Виніс із кімнати килими й витріпав їх, уявляючи, як розправляється з невідомим суперником. Трясь-трясь – аж луна йшла. Повернув килими й протер шибки вологою ганчіркою. Пройшовся туди-сюди – і залишився задоволеним результатом своєї роботи.

– Ой леле! Оце онучок, оце молодець! – не могла натішитись баба Ганя. – Від того скрипу спокою нема. Бровко пробіжить, а мені вже – наче ціла хата людей.

Почувши своє ім’я, Бровко, великий сірий пес невідомої породи, чкурнув на вулицю.

На хвилі робочого ентузіазму Сашко відремонтував лійку, вориння[6] для курей та допоміг пересадити кущі смородини. До обіду хлопець відважно боровся з колорадськими жуками й познайомився з дерев’яною конструкцією з обшарпаною зеленою фарбою – туалетом, де ледь не провалився у смердюче відро. Зрештою сів за стіл: на подяку бабуся спекла пишні пироги з капустою та картоплею.



– Притомився, мабуть? – поцікавилась баба Ганя, коли Сашко ліниво відсунув від себе пусту тарілку. – Тут неподалік є ставок. Не те що наш зворик[7]. Може, хочеш піти скупатися?

Хлопець глянув за вікно: сонце висіло в зеніті, змушуючи Бровка дивитись на світ з-поміж лопухів із висолопленим язиком, – та погодився. Отримав від бабусі чіткі вказівки довго у воді не сидіти й не заблукати, узяв рушника й вийшов на перше знайомство зі своїм новим тимчасовим домом.

Бистриця зустріла Сашка заболоченою дорогою й зацікавленими поглядами. Хлопець упевнено крокував зеленою вулицею, роздивляючись місцеві хатини. Усі – наче з одного тіста ліплені й такі різні водночас. Оточені парканами з гілок чи старих дошок – більше для краси, ніж для захисту, – білолиці, під чорнявими стріхами, з дерева чи з білої цегли. У кого – повні рожі в тіні розлогих груш, яблунь, вишень та черешень, у кого – зелень по коліно. Коло деяких хатин стояли дерев’яні гойдалки. У дворах на ланцюгах дрімали кудлаті пси, відганяючи хвостами великих чорних мух. І з кожного подвір’я пара-дві очей проводжали хлопця. Молодші здивовано вивчали Сашка, а старші відкладали справи й дивились услід, про щось неголосно перемовляючись. На перших двох вулицях, які минув хлопець, це викликало посмішку, однак потім від надмірної уваги почала свербіти спина.

Чого вони витріщаються? У нього що, сіно на голові? Сашко ковзнув долонею по волоссю. Та ні, наче чисто. А, здавалось, могло потрапити, коли біля курей порався. Де вже той дурний ставок?

– Ой! – пролунало поруч, і Сашко різко зупинився. Перед ним на відстані двох долонь стояло дівча в блакитній сукенці.

– Я тебе не помітила. Вибач, – тихо промовила, відступивши на два кроки.

– Та ти той… Нормально все, – Сашко роззирнувся. Вони ледь не зіткнулись чолом до чола. – Я до баби Гані на літо приїхав, от ставок шукаю. А у вас тут навіть вказівників немає.

– Вказів… що? – дівчинка здивувалася.

– Ну, писало б «Ставок» і вказувало б, де він, – хлопець скуйовдив волосся, згадавши, як мама вчила бути ввічливим із незнайомцями. – Я Сашко. А тебе як звати?

Дівчина усміхнулась.

– Катруся. Так ти загубився?

– У нас я б точно не загубився!

– А у нас – це де? – поцікавилась дівчина й сама собі відповіла: – А-а-а, – і, наче цього було мало, повторила ще раз: – А-а-а…

– Це ще що значить? – Сашко спохмурнів. – І чому всі на мене так дивляться?

– Просто ти – інший. Одразу видно.

– Який ще інший? – здивувався Сашко.

– Ти городський.

– Ніякий я не городський, а нормальний! – наїжачився хлопець. – А будеш обзиватися, то розвернусь і піду!

– Ні, чекай, – пирснула в кулачок Катруся. Який же ж цей хлопець чудний. – Городський – це значить нетутешній.

Сашко уважно подивився на співрозмовницю: звичайна дівчина, можливо, навіть молодша за нього. Русяве волосся зібране хвостиком у дві чорні резинки: одна біля голови, інша – ближче до кінчиків. Сукенка надималася від вітру, руки міцно стискали старий шкільний портфель. Густа гривка ховала зацікавлений погляд. І світло-зелені очі.

– Вгадала. Зі Львова я.

– Ого. Далеченько. А я тут живу, – Катруся спідлоба роздивлялася хлопця.

Чорнявий, блідий, синьоокий. Файний. Він міг би їй сподобатись, якби не… Дівчина опустила голову й шарпнула себе за хвостик.

– А це… Гм… Це що? – хлопець показав пальцем на будівлю поруч.

На старому фасаді висіла новесенька вивіска «Народний дім комсомолу села Бистриця».

– Клуб. Вечорами тут усі збираються і танцюють.

– Класно! – вигукнув Сашко й обернувся до дівчини. – І ти теж?

Катруся відвела погляд.

– Я? Ти що! Мені тільки одинадцять. Та і не вмію… Та й там лише дорослі танцюють, – і додала тихцем: – І ті, у кого є пара.

– А я от танцюю! Ну як танцюю – ще вчусь… Але вже скоро рік, так що щось та й умію.

– Ого! А що?

– Бальні танці.

– Бальні танці, – мрійливо повторила Катруся.

Одразу уявилась велика зала, наповнена людьми, лунає музика, і вона серед усіх, така чепурна, кружляє, і кружляє, і кружляє… В обіймах… Не можна! Не можна! Дівчина знову шарпнула себе за хвостик та опустила погляд.

– Ну, а ще що у вас є? – поцікавився Сашко, згадуючи про свою нову роль дослідника.

Катруся вкотре перехопила погляд синіх очей, знітилась і несподівано для себе випалила:

– Хочеш, покажу?

Сашко глянув на Катрусю й усміхнувся.

– Хочу.

Вони легко знайшли спільну мову. Катруся виявилась тихою та скромною дівчиною, і на її фоні веселий і впевнений у собі Сашко здавався лицарем, що прийшов рятувати принцесу від дракона. Правда, з драконів були лише корови, та й принцеса тільки-но перейшла в сьомий клас…

От тільки Катруся чомусь не наважилася розповісти про те, що бачила Сашка ще вчора, під час приїзду, і він здався їй не таким веселим і добрим, як при цій зустрічі. Щоб викинути з голови дурні думки, нова подруга завзято показувала хлопцеві Бистрицю у всій красі.

– Біля твоєї баби вуйко Микола живе. Він добрий – якщо коней пасеш, дозволяє на них кататись, але після того все болить. Цьотка Оксана корів має. Мама в неї молоко бере. Я люблю молоко!

– І я!

– Тут будинок учительки, але її зараз нема. Вона на літо в місто їде. Хлопці розказували: якось залізли до неї – так там нічого цікавого нема, тільки купа книг.

– Я люблю книги. Особливо пригоди!

– Так, зараз мовчи, – дівчинка притулила палець до губ. Сашко кивнув. За кілька кроків Катруся всміхнулась. – Ну все, тепер можна. То була хата баби Стефи. Мама каже, біля неї тихо треба ходити, бо почує й до себе забере або який прокльон нашле. Вона – бісиця!

– Хто-хто?

– Відьма. До неї з міста постійно приїздять – вона всім помагає. А ще в неї чорт у помічниках – худобу глядить і город.

– Жартуєш! – здивувався Сашко.

– Ні! Он там у кінці вулиці я живу. З мамою. Вона в магазині працює – тут недалеко.

– Класно. А тато ким?

Катруся на мить замовкла й відвернулась. А потім махнула рукою вбік і перебільшено весело додала:

– А он там – хлопці в козаків-розбійників гуляють. Можеш піти до них.

– Ще встигну, – Сашко копнув камінчик. Уміє ж він пхатися не у свою справу. – Ух, який сад великий! Чий він?

– Цьотки Гальки, тут морелі[8] файні: грубі, чорнющі, якраз скоро достигнуть. Там збоку діра є – можна пролізти. Цьотка кричить і лається, що пса спустить – то вона так лякає. Та й пес здох ще минулого року. Вона сама стара вже, збирає з нижніх гілок і то не собі, а на продаж.

– А тут ніхто не живе? – хлопець показав рукою на напіврозвалену хату.

Вікна загрозливо шкірилися розбитим склом.

– Туди краще не ходити. Там вуйко[9] повісився.

– Ого! А чого?

– То мама краще знає. Я так добре не згадаю.

За розмовою діти дійшли до води, і Сашко з задоволенням вдихнув прохолодне повітря.

– От тобі і став. Не дуже великий, але тут глибоко. Запливати далеко не можна, бо батьки сваряться. Хлопці тут рибу вудять. Отакенних карасів! Мама таку смачну юшку варить! Ти вмієш ловити рибу?

– Та ні. У нас нíде було.

– Хлопці тебе навчать, як схочеш. А що у вас цікавого є – у Львові? – запитала нарешті Катруся, коли діти, нагулявшись, присіли на лавочку навпроти магазину.

– Ну, багато чого. Там мої друзі, ми часто м’яча ганяємо або в хокей.

– О, в нас теж у хокей гуляють. Якщо зима холодна і ставок промерзає повністю. Останні зими теплі, того…

– А в нас можна кататися цілий рік! І парки в нас гарні – такі великі, як ліс. А ще старі трамваї їздять. Їм десь сто років. Але вони спеціально старі. У Львові взагалі все старе, але від цього тільки краще.

– У нас, якщо щось старе, то його викидають. Бо воно ламається, і від цього може бути зле. От Оксанин тато не послухав мою маму й поліз на горище по старій драбині. Вона зламалася – і тепер вуйко Василь лежить у лікарні.

– У мене теж є горище. Там багато старих речей. Тато не любить, коли я туди залажу. Каже, що там небезпечно. Але я небезпеки не боюся! Дивися, що там знайшов!

Сашко витягнув із кишені тьмяний металевий значок. Потер об штани – і емблема у вигляді меча на щиті зблиснула на сонці, пустивши сонячного зайчика прямо Катрусі в очі.

– Ого! Файний, – дівчинка затулила очі долонькою. – А твій тато де працює?

– У консульстві. Їздить в інші країни, знає багато важливих людей.

– Ого! – Катруся підняла брови.

– Дядя Жора каже, що тато кого хочеш переконає.

– Мою маму не зміг би – усі кажуть, що вона дуже вперта. А твоя мама яка?

– Нормальна, – Сашко спохмурнів.

Півроку тому він не пішов з Іллею гуляти та повернувся додому раніше. Якраз щоб почути скандал. Тоді він чекав, що тато переконає маму, вони разом весело сміятимуться з тієї дурної сварки, і все буде добре.

Час минув – і ось він у Бистриці, найкращому місці на планеті.

– Мені треба йти, – хлопець заховав значок у кишеню. – Бабуся просила, щоб я довго не гуляв. Мені сюди? – показав на вулицю праворуч.

Розгублена Катруся кивнула. Щойно вони так добре розмовляли, а тут раптом Сашко йде. Що вона не так зробила?

– Давай я тебе проведу, – запропонувала.

– Давай, – хлопець байдуже стенув плечима.

У зворотний бік вони йшли мовчки. Сашко крокував попереду, а Катруся дихала йому в спину, шарпаючи себе за хвостик. Чому цей веселий хлопець раптом спохмурнів та замовк? Дівчина настільки занурилась у власні роздуми, перебираючи ймовірні та неймовірні варіанти, що проґавила момент, коли Сашко різко зупинився.

– Ой, – дівчина зойкнула, зіштовхнувшись із хлопцем. – Ой, – додала тихо, визирнувши з-за його спини.

Великий червоно-чорний півень із настовбурченим чубом ходив по вулиці, раз у раз зиркаючи на високий дерев’яний паркан, до якого тулився худий світловолосий хлопець. Періодично жертва намагалася пройтись уздовж паркану до хвіртки, але півень одразу кидався на бідолашного, відганяючи на попереднє місце. Катруся пирснула зі сміху.

– Знову Гектор хлопців ганяє.

– Гектор? – здивувався Сашко.

– Півень. Гордість Іванюків, гроза села. Не кожен дорослий може до нього підійти.

Наче почувши своє ім’я, півень відкрив дзьоба. Та замість звичного «кукуріку» в нього вийшло бридке гучне клекотання. Щось схоже на звук, який так перелякав хлопця вночі.

– То це через тебе я півночі не спав? – Сашко розлютився. Підібрав край дороги довгу палицю й рушив на півня. – Ану йди сюди, Гекторе. Поговоримо, як хлопець із півнем!

Помітивши, що до нього хтось наближається, Гектор знову заклекотав, однак проігнорував загрозу. І даремно. Удар палицею прийшовся якраз по розгодованому тулубу. Півень відскочив убік та здивовано витріщився на чужинця. Хто насмілився кинути виклик королю вулиць?

– Ану пішов звідси! – крикнув Сашко.

Гектор розправив крила й кинувся на хлопця. Однак Сашко був готовий. Як тільки півень налетів на нього, він зробив широкий пас палицею, але червоночубий забіяка легко ухилився, підскочив ближче та боляче дзьобнув нападника в ногу. Бридке клекотання пролунало майже під вухом, і Гектор почав скакати навколо хлопця, червоними крилами затуляючи все навколо. Сашко махнув раз, другий, але марно.

– Геть! Геть від мене! А-а-а-а! Відчепись! – він спробував утекти, та де там. Півень був усюди. Стрімко налітав зі всіх сторін і боляче дзьобав по незахищених місцях.

Сльози бризнули з очей, хлопець перечепився за камінь і впав на курну дорогу. Гектор одразу опинився поруч, приміряючись гострим дзьобом прямо в обличчя.

– Ану марш! – пролунало поруч, і півень відлетів на кілька метрів, наче м’яч. Ображено глянув на кривдницю, обтрусився й почалапав вулицею, ніби нічого й не сталося.

– Ти як? Нормально? Не забився? – Катруся турботливо схилилась над Сашком.

– Не забився, – відказав той, пошукав поглядом півня й повільно підвівся.

– У тебе щось на лиці…

– Усе добре! Я ж сказав: не забився! – крикнув Сашко, відштовхуючи Катрусю. Витер сльози з обличчя, обтрусив одяг. – Просто пилюка в око, і я зашпортався… У вас тут що дороги, що ями…

Він глибоко вдихнув, угамовуючи емоції. Треба ж отак перед незнайомими людьми, у чужому селі, у перший же день… Здалася йому та Бистриця? Що він собі навигадував? Дослідник, ага! Коли він уже повернеться додому?!

– А ти сміливий, отак на Гектора, – до них підійшов світловолосий хлопець. – Ця бестія навіть старших ганяє. Я вже думав через паркан перелазити, знов штани дерти. Даремно, Катрусю, тебе хлопці на футбол не брали. Удари в тебе – як у форварда.

– Та я й сама не знаю, що на мене найшло… – зашарілася дівчина.

Сашко уважно глянув на світловолосого. На півголови вищий, з усмішкою на губах, той мав вигляд звичайного сільського хлопця, типового Гекльберрі Фінна, який і по деревах лазить, і курей ганяє, і накапостити може, але разом з тим було в ньому щось магнетичне, що відганяло всі покарання за нароблені збитки. Сашко різко захотів із ним подружитися, стати таким же шибайголовою.

– Хвацько палицею махав, – похвалив його незнайомець.

– Я вдома тенісом займаюсь. З палицею ще легше. У нас багато ворон і голубів – є де потренуватись.

– Тенісом? Удома? – здивувався хлопчина, і раптом його погляд прояснішав. – А-а…

– Що «а-а…»?

– Я в Бистриці всіх однолітків знаю, а тебе вперше бачу. Ти з отих.

– Яких «отих»?

– Городських.

Сашко розізлився:

– Що у вас з тими городськими? Іду вулицею – усі дивляться. А як що скажу, так зразу – городський.

У відповідь світловолосий розсміявся:

– Не ображайся. До нас рідко хтось приїжджає, тому кожне нове обличчя – це окрема подія, – хлопець простягнув долоню. – Я Антон.

Сашко глянув на світловолосого, потім на його руку, потім знову на усміхнене обличчя. Знущається? Та ніби ні… Ну й дивні вони всі тут!

– Сашко, – потис руку.

– Ти звідки? – поцікавився Антон, оглядаючи Сашка.

– Я зі Львова, до бабусі на канікули приїхав.

– Ого! Неблизька дорога. Уже з кимось подружився?

Сашко глянув на дівчину, що стояла осторонь, опустивши погляд.

– Та от, тільки з Катрусею…

– А ще мене зустрів. А значить, пів-Бистриці ти вже знаєш, – розсміявся Антон. – А ще як познайомлю тебе з Марічкою… Ой! – хлопець стрепенувся. – Зовсім забув, що вона мене чекає! Давай завтра зустрінемось, о дванадцятій, біля ставка!

– Домовились! – відповів Сашко. – Мені теж треба додому.

– До завтра! – Антон махнув рукою й помчав вулицею.

– Сюдою можна вийти до мого дому? – Сашко повернувся до Катрусі, яка заворожено дивилась услід даленіючій постаті Антона. – Чуєш?

– Що? А, так, можна. Ходімо! – дівчинка швидко пішла вперед, ховаючи розпашіле обличчя.

– Що це з нею? – пробурмотів Сашко й пішов слідом.

6

Антон швидко біг вулицею, стискаючи руки в кулаки. Чи дочекалась його Марічка? Ніколи не вгадаєш, що на думці в примхливої дівчинки: могла образитись і піти. Хлопець проминув одну вулицю, другу та вибіг на вигін. Де ж Марічка, вони ніби тут домовлялись зустрітися? Побачивши подругу на гілці грубезної старої аличі, хлопець із полегшенням зітхнув, заліз на дерево та вмостився поруч.

– Знаєш, із ким я сьогодні познайомився? – обережно звернувся до мовчазної дівчинки.

– Ну?

– З новим хлопцем. Він із міста! Сашком звуть! Приїхав недавно!

– З міста… – недовірливо протягнула Марічка й одразу змінилась на обличчі. – А це цікаво!

– А знаєш, як ми познайомились?

– Кажи вже, – усміхнулась.

– Знаєш Катрусю Синицю? Ну, вона в кінці села живе…

– Це та, що її мама – продавчиня в нашому магазині?

– Ага! На неї собака напав, я почав його відганяти, а тут хлопець якийсь із-за рогу вийшов і… мені трохи допоміг.

– Ого, який же ти хоробрий!

– Та що там той собака, я й не таке можу, – гордо відказав хлопець, розхитуючись на гілці.

– Ой, Антончику, дивись: сонечко! – раптом зойкнула Марічка.

І справді, по краєчку її мереживного комірця повзло маленьке створіння.

– Марічко, йому два рочки, він сам мені про це сказав! – захоплено відповів хлопчисько, жартівливо нахиляючи порожевіле вухо до комашки.

– А що ще він каже? – Марічка кокетливо показала пальцем на комашку.

Хлопець знову нахилився до комірця й пошепки промовив:

– Каже, що ти гарна…

Антон підсунувся ще ближче й потягнувся до щічки дівчинки. Вона дочекалася моменту, коли от-от мав відбутися цей перший невинний поцілунок, та зі сміхом зіпхнула недолугого залицяльника з гілки. Легко зістрибнувши за ним, відбігла на кілька кроків зі словами:

– Не доженеш, не доженеш! – і стрімголов помчала в ліс.

Розгубленому хлопцеві нічого не залишалось, як підвестись і побігти за дівчинкою. Марічка бігала набагато швидше, але завжди піддавалась Антону. Хлопець наздогнав її біля великого яру, де на самому краєчку всілась його обраниця, і захекано вмостився поруч. Утікачка крутила в руках щойно зірвану ромашку.



– Чого квітку мучиш? – спитав обережно.

– Люблю я ромашки…

– А хочеш я тобі цілий букет назбираю? Хочеш, хочеш?

Хлопець схопився на ноги й уже готовий був бігти не тільки за ромашками, а й за трояндами з садочка тітки Галі, і за бузком бабці Оксани, і навіть на базар, куди з’їжджались молодиці з двох сусідніх сіл та продавали все, чим городи багаті.

Але цього разу дівчинка заперечливо похитала головою, загадково усміхаючись.

– Мені однієї ромашки вистачить, – дівчинка стала повільно, одна за одною, обривати білі пелюстки, бурмочучи собі під ніс: – Любить – не любить, любить – не любить…

Заведений хлопець вирвав із її рук обскубану ромашку і видер решту пелюсток одночасно, крикнувши:

– Любить!

Марічка дзвінко розсміялась:

– Чим доведеш?

– Хочеш, тобі грушок принесу, з городу тітки Ксені?

– А як вона на тебе свого Рекса спустить? – почала дражнитись Марічка. – Це тобі не якийсь дворняга, скажуть йому «фас» – одразу без штанів лишишся! Відкусить тобі носа, щоб знав, як за чужими грушками лазити!

– А от і ні! – Антон густо зашарівся, згадавши про кусючого Рекса. – Я не боюся собак!

– Ага, так як тоді, коли з дашка літньої кухні стрибнути намагався. Та так намагався, що й з місця не зрушив.

Антон ображено відвернувся.

– Ну гаразд. Принеси мені…

– Що? Я на все готовий!

Марічка нахилилась до вуха хлопця й ніжно прошепотіла:

– Перо з хвоста Гектора.

– Гектора?

У пам’яті одразу виринули події півгодинної давності. Коли півень притиснув хлопця до паркану, і тільки поява Сашка врятувала Антона від принизливого крику про допомогу. Зрештою, не так самого Сашка, як несподівана хоробрість Катрусі – що було ще образливіше, розкажи він комусь. Але показати свою слабкість перед Марічкою? Та нізащо! Тому хлопець витер носа об рукав сорочки і рвучко піднявся з трави.

– Ти точно цього хочеш?

Марічка вляглась горілиць і роздивлялась хмарки, що пролітали над головою.

– Точно-точно, іди вже.

І хлопець побіг шукати півня. Точніше, шукати, як можна взяти пір’я, оминувши власне зустрічі з його власником.

Марічці й діла не було до пера нещасного півня, але щоразу, як вона виголошувала свою забаганку Антонові, в очах хлопця спалахував шалений вогник. І він завжди приносив їй те, що б вона не побажала. На рік старший за дівчинку, білявий хлопець кохав її отим щирим дитячим коханням, яке дорослішало щороку.

Марічка заплющила очі й усміхнулась. Добре, коли тебе люблять.

7

Наступного дня, пополудні, Антон гордо представив свою подружку новим знайомим:

– Знайомтесь, це моя Марічка!

– Така вже й твоя! Я мамина й татова! – усміхаючись, відповіла дівчинка. Мружачись від яскравого сонця, вона розглядала незнайомого чорнявого хлопчика. І наче ціла Бистриця таких, але все ж він – інший, городський. Це як поїхати до родичів у сусіднє село. Ніби ті самі будинки, такі ж люди, але все ж різні звичаї, різне ставлення. З городськими завжди так було. Дивишся на них – і не знаєш, що вони бачать, про що думають, як будуть поводитись. А загадки були Марічці до смаку.

Дівчина скосила погляд на Катрусю, що стояла поруч. Проста як двері – усе на обличчі написано. Як і в Антона. Зате такі ніколи не обдурять, не зрадять, не покинуть…

– Привіт, – дівчину вивів із роздумів приємний голос. – Мене Сашком звуть. Я зі Львова.

– Марічка з Бистриці, – усміхнулась дівчина. – О, Катрусю, і ти тут. Антон казав, що разом із Сашком тебе від собаки врятував. Пес тебе не покусав?

– Та ні, – знітилась дівчина.

Антон опустив очі, очікуючи ганебного викриття. Але Сашко був надто захоплений знайомством з Марічкою, а Катруся – надто сором’язливою, щоб розповісти правду.

– Ходімо зі мною на поле, тато, напевно, уже мене докричатись не може, – запропонував Антон.

– Ходімо, – відповіла Марічка. – Сашку, ви з нами?

– Ага, – Сашко усміхнувся. – Куди ви, туди й ми.

– От і чудово!

Сашко трохи відстав від решти, слухаючи, як Марічка про щось весело щебече з Антоном. Малим він випадково випив чарку горілки на татових іменинах, переплутавши склянки. Тоді йому пекло в грудях й паморочилось у голові. Зараз хлопець відчував те саме, адже перед ним була справжня красуня: довге лискуче чорне волосся, маленький носик, яскраво-блакитні очі, пухкі малинові губи. За такою, напевно, навіть старші хлопці захоплено прицмокували вслід.

Нова дівчина була геть не схожа на Катрусю – витончена, тендітна, наче дзвіночок. Але Марічка вже подобалась Антону. Сашко добре пам’ятав, що коли батьки сварились, мама кричала про зраду, про зруйноване щастя. Він точно не буде чуже зачіпати! Добре, що є Катруся. Вона теж мила, завжди привітна, а ще – посмішка в неї гарна. Поки вона близько – все буде добре.

Хлопець наздогнав дівчинку та взяв її за руку. Катруся тихо зойкнула й подивилась услід Антону з Марічкою, які також трималися за руки:

– Смішні вони.

– Чого? Це нормально. Їм добре разом.

– А тобі це нащо? – Катруся кивнула на їхні переплетені пальці.

– Ти мені подобаєшся, що тут не ясно?

– Правда?

– Правда.

Дівчина хвильку подумала – і міцніше стиснула долоню.

У Катрусі була лише мама. Робота в магазині відбирала багато часу й енергії, тому, виговорившись за день, утомлена жінка не знаходила слів для доньки. Катруся прибирала хату, готувала їсти, поралась на городі, а мама за це приносила їй смаколики з магазину.

До приїзду Сашка дівчинка багато часу проводила на самоті. У присутності інших їй було важко – вона соромилась, шарілась, замовкала й забивалась у куток. Знайти друзів у селі було непросто. Бо куди б ти не прийшов – там про тебе вже знали: добрий ти чи поганий, пустиш сльозу чи вдариш у відповідь. Але зараз її ніхто не проганяв і не сміявся. Діти швидко звикли одне до одного й майже щодня зустрічалися вчотирьох.

8

Літній день важко зачинав вечір. Задуха не поспішала пірнати за обрій услід за пекучим світилом. Волохаті сутінки теж були гарячі на дотик.

Антон зібрав усіх під гіллястою грушкою, з якої раз у раз за комір сипалися суха кора й дрібні гілочки.

– Антончику, розкажи страшну історію! А як не знаєш, то вигадай, – Марічка сиділа біля Антона та гризла насіння.

Її блакитні очі весело примружились, мовляв, спробуй налякай.

– Ну слухайте! Тільки вигадник із мене поганий, тому казатиму правду, – хлопець стишив голос, і друзі нашорошили вуха: гучний голос лише зіпсував би оповідку. – Коли наш клуб ще був закритим, на танці ходили в сусіднє село. Туди дві дороги було – коротка, але через старе кладовище, і довга – через міст. Але через міст ходити боялись, бо вночі там з’являвся Перейдень.

– Хто-хто? – перебила хлопця Марічка.

– Перейдень, – терпляче повторив Антон. – Він служив бісиці, яка до баби Стефи жила. Коли вона була молодою – до клубу ходила. Їй там сподобався хлопець, Максим, що на гармоніці грав. Але в нього вже була наречена. Відьма про це знала, та все одно почала залицятися. За це її після танців підстерегли подруги нареченої та побили. І так сильно, що ледве доповзла додому. І щоб помститись, викликала Перейдня. Кому він переходив дорогу – той мусив померти.

– Та ну, – пхикнула Марічка.

– А пам’ятаєш, де знайшли сина цьотки Василини?

– Ну, на мосту, здається. Перепився та голову собі розбив, – невпевнено засміялась Марічка.

– Ні, то йому Перейдень дорогу перейшов!

– А як його впізнати? – запитала Катруся, мимоволі стискаючи руку Сашка.

– Він на вигляд як звичайна людина. Виникає нізвідки й намагається йти спочатку з тобою в ногу, потім навперейми – і переходить шлях. Щоб упізнати його, треба поздоровкатись. Якщо відповість – то звичайна людина, а як ні – треба тікати.

– Ти так розповідаєш, ніби сам бачив, – Сашко примружив очі.

– Ні. Сестра двоюрідна розказувала. Вони якось із танців вертались. Вирішили через кладовище не йти, бо ніч страшна була: повний місяць і жодної зірочки на небі. Але сестра тоді посварилась із хлопцем та пішла іншою дорогою, а компанія – через міст. Сестра додому нормально дійшла, а от решта…

– Що з ними? – шарпнула Марічка хлопця за рукав.

Катруся підсунулася ближче до Сашка. Кволу тишу порушували самотні цвіркуни. Густа ніч облизувала ноги приємною прохолодою. Блискучі зорі здавалися такими далекими й холодними, що хотілось набрати їх повні жмені й обкластися з усіх боків.

– Ішли собі, сміялись і раптом побачили старезну бабцю. Вона йшла просто за ними. Здивувалися спочатку – то вже друга ночі була, – але не злякались. Іде, ну то хай іде собі. А стара пришвидшила крок і вже йшла зовсім поряд. Вони затихли, зиркають на бабцю. А вона все швидше і швидше йде. Перегнала їх на кроків десять і почала дорогу переходити. Дівчата закричали: «Перейдень», – і побігли вперед, сподіваючись обігнати стару. Один хлопець не розгубився і крикнув: «Дай Бо’ щастя!» А бабця розвернулася до них і каже…

З тими словам Антон нахилився до дівчат і як прореве:

– Доброго здоров’я!

Катруся запищала від несподіванки, Марічка легенько вдарила хлопця по плечу, і Антон весело розсміявся. Сашко посміювався на пару з другом. Похмурий Львів раптом зробився далеким-далеким. Надворі розкошувало літо: наливались тягучим соком яблука й груші, з лісу тягнулися солодкі пахощі малини, шелестіла м’яка трава під ногами, чисто вмите чорничне небо щедро всипали зорі, ліси довкола схвально кивали чубатими головами. Поряд були нові друзі. Що ще потрібно для щастя?

Розділ II. Ухопив місяця зубами

2007 рік

1

У заспаного міста сьогодні не було ані настрою, ані бажання прикидатися сердечним господарем. Небо гарячково куталось у сіре дрантя, скидаючись на жебрака – мокрого, жалюгідного та геть не привабливого.

Вітер сипнув в обличчя дрібної мжички й ледь не видер із рук чорний дипломат, одночасно зануривши в запах чогось зіпсованого. Однак люди продовжували йти, сприймаючи колючі краплі й неприємний запах як належне, тож Олександр скривився, зробив ще один крок і нарешті опинився на землі. От він і вдома.

На цій частині планети весна вже вступила у свої права, однак зимова куртка була як ніколи доречною. Олександр примружив очі й посміхнувся: мама завжди змушувала одягатись тепліше. Цікаво, де вона зараз?…

Застібнувши ґудзики, чоловік озирнувся на літак із синьо-жовтим прапором на крилі та неквапом рушив у напрямку приземленої споруди.

– Your passport, please[10].

– Here you are[11], – відповів Олександр, подаючи документ.

– Do you have anything unregistered?[12] – запитала працівниця аеропорту, переглядаючи паспорт.

– Only old memories[13], – чоловік знизав плечима.

Юна дівчина з блакитною хусточкою на шиї та бейджиком «Віра» здивовано підвела погляд. Долоні саме пригладжували ідеально випрасувану спідницю та зупинились на півдорозі. Помітивши посмішку в очах дивного пасажира, Віра й собі усміхнулась – професійно-сліпуче, по-європейськи.

Пройшовши митний контроль і рухаючись приміщенням аеровокзалу, Олександр здивовано крутив головою. Високі стелі, прозорі стіни, стерильно чиста підлога, поштиві посмішки на обличчях персоналу – усе так, як і має бути. Але щоби в Україні… Чоловік усміхнувся. А він боявся, що страшні історії про Східну Європу виявляться правдивими.

Однак «Європа» закінчилась одразу за прозорими дверима. Десь на горизонті височіли типові «хрущовки», на автобусній зупинці літні жінки з великими торбами про щось голосно сперечались між собою, а повз промчав давно забутий ВАЗ-2108, розвівши в повітрі сморід густим димом. Країна контрастів. Країна мрій. Невже сюди він так довго хотів потрапити? Олександр глянув ліворуч. Потім праворуч. Потім озвався телефон.

– Yes?[14] Тобто слухаю.

– Пане Олександре, це ваш водій. Гляньте на паркінг.

Чоловік покрутився на місці та серед міського пейзажу виділив високого хлопця в чорному костюмі, що махав рукою, висунувшись із вікна лімузина. Білого лімузина. Олександр усміхнувся про себе: так от що мала на увазі фірма під фразою «за вищим розрядом». Кивнув у відповідь і попрямував до автомобіля.

– Здрастуйте, пане Олександре. Як долетіли? – хлопець вискочив назустріч.

– Добре, – потиснув руку чоловік. – Півпланети облетів, відчуваю себе виснаженим. А ти…?

– Ой точно, вибачте, – хлопець ляснув себе по лобі й обеззброююче усміхнувся. – Віталік. Можете мене звати просто Віталік. Я ваш водій на час… – він на секунду насупився. – Ну, поки не скажуть «відбій». Давайте ваші речі.

– Зрозуміло, – відповів Олександр, слідкуючи, як Віталік пакує чемодани у величезне нутро лімузина. Вищий розряд, ага.

– Тож куди ми зараз? – запитав Віталік, коли вони опинились усередині авто. – Одразу в готель?

– Давай у готель. Знаєш куди?

– Ображаєте. Мені тут цілу схему склали на всі випадки життя, – Віталік помахав пухкою папкою.

Олександр усміхнувся.

– Тоді рули.

Лімузин м’яко стартував, а чоловік нарешті дозволив собі послабити краватку. Налити шампанського. Відкинутись на спинку диванчика. Заплющити очі. Пальцями знайти тверду палітурку блокнота під плащем. Глибоко вдихнути й уже вкотре повторити про себе, що це саме те, чого він хотів. Прислухатись до шуму дороги за вікном. І згадати, як усього кілька днів тому принтер ніяк не хотів видавати папір.

2

– Та ну твій страховий фонд! – стиснув зуби Олександр Шипалко, якого всі знали під іменем Алекс Шипал, та швидким ривком витягнув пожовану декларацію про доходи.

– Great! Just great![15]

Листок полетів у кошик, а принтер отримав заслуженого копняка. Півдня роботи коту під хвіст. Він зробив правки в документі до чи після того, як пустив на друк? Там же були уточнення з юридичного відділу… Треба терміново роздрукувати цю бісову декларацію, поки начальство не…

– Алексе, можна тебе на хвилину? – його гукнули, і чоловік обернувся.

Джим, голова служби забезпечення. От лайно. Вони в цих великих корпораціях що, думки читають?

– Так, звичайно, – кивнув Алекс та ще раз копнув принтер. – Зараза!

Крокуючи слідом за Джимом, чию декларацію нещадно зажувала фірмова техніка від Xerox, чоловік поглядав на світ за величезним панорамним вікном. Сезон дощів добігав кінця, а значить, ще два дні – і можна відпочити. Покинути стерильне лоно офісу й вирушити на природу, під сонце. Маленький гольф-клуб – не бозна-які плани, але Моріс розповідав, що це найкраще тихе місце в радіусі двохсот миль від Нью-Йорка. Люб’язний персонал, зелені газони й незаймана природа. Екологія в чистому її прояві.

– Заходь. Бос чекає, – Джим відчинив двері кабінету голови правління банку.

«Що сталося? Невже це через декларацію? Але ж…»

Поки голова напружено працювала, великі двері вже зачинились, залишивши Алекса наодинці з Чарльзом Еґартом, виконавчим директором фінансового холдингу «Альвеа».

– Алексе, проходьте, сідайте, – люб’язно запропонував Чарльз, указуючи на крісло перед собою.

Чоловік нервово глитнув та повільно підійшов до м’якого крісла. Він працював у «Альвеа» понад десять років, однак за весь цей час був лише кілька разів у кабінеті виконавчого директора. І кожен із цих візитів відправляв життя Алекса Шипала в крутий віраж.

– Сідай, сідай, я не кусаюсь, – усміхнуся Чарльз Еґарт. – Чаю, кави, віскі?

– Чаю, будь ласка.

Алекс сів у крісло та дозволив собі розслабитись. Якщо йому пропонують чай – розмова точно не піде про його звільнення. Чашка з паруючим напоєм опинилась на столі, а сам директор сів навпроти свого знервованого підлеглого.

– Алексе, нагадайте, звідки ви родом?

– Україна, сер. Це така країна між Польщею та Росією.

– Так-так, знаю, – сплів руки в замок Чарльз. – Батьківщина Івана Франка, якщо не помиляюсь?

– Не помиляєтесь, – здивовано погодився Алекс.

Таке знання рідної культури трохи шокувало його. Він би ще зрозумів Володимира Кличка чи Андрія Шевченка – Чарльз Еґарт дуже цікавився спортом. Але Франко? Звідки?

– Як давно ви були на батьківщині, Алексе?

– Не знаю… – Алекс напружив пам’ять. – Років двадцять тому, може, більше. Я переїхав до Америки ще підлітком, тому про Україну маю дуже приблизні уявлення.

– Однак мову пам’ятаєте.

– Звісно, пам’ятаю. Українська діаспора в Нью-Йорку досить сильно розвинута.

– А чому за весь цей час так і не відвідали власний дім? – виконавчий директор холдингу «Альвеа» пив чай із великої домашньої чашки.

– Та якось… не виходило.

Відповідь прозвучала мляво, однак і Чарльз, і Алекс знали справжню причину. Гордій помер, але його угода продовжувала зв’язувати руки синові.

– Тоді як щодо того, щоб узяти цього конверта й сказати мені свою думку? – Чарльз кивнув на паперовий пакет на столі. Не запечатаний.

Алекс відклав чашку, узяв у руки конверт. У долоню лягли квитки до Львова з пересадкою в Стокгольмі. Із завтрашньою датою. Алекс підвів здивований погляд на свого начальника.

– І як це розуміти?

– Як премію від організації за гарну роботу. Ми відкриваємо філію банку в Західній Україні. Ваша кандидатура на роль регіонального директора цілком задовольнила Керівну Раду, – Чарльз Еґарт відставив порожню чашку й білозубо усміхнувся. – Мої вітання.

Поїздка в затишний гольф-клуб відкладалась на невизначений термін. Життя Алекса Шипала заходило в крутий віраж.

3

Готель «Євро Плаза» мріяв мати європейський вигляд. Тут тобі і вишколений персонал, і мужні сек’юриті на входах, і килими, буквально просякнуті освіжувачем, і навіть англомовна Біблія в шухлядці – і все це за цілком європейську оплату. Номер з аскетичним виглядом, однак з усім необхідним для комфортного проживання: велике ліжко з ортопедичним матрацом, міні-холодильник з алкогольними напоями, великий телевізор на стіні. Та, відкрутивши кран у ванній і замість гарячої води почувши приглушене гарчання, Олександр зітхнув. Влада змінюється – труби залишаються.

– Що? – запитали в слухавці, коли він набрав рецепцію.

– У мене немає води в номері, – повідомив Олександр.

– І що? – пролунало у відповідь.

На мить чоловік розгубився. Українська діаспора не передавала разом з мовою українську ментальність.

– Викличте майстра, будьте ласкаві.

– Номер? – ліниво запитала слухавка.

– Сорок сьомий.

Кілька секунд було тихо.

– Зараз до вас прийде майстер, – озвалися слідом. – Бажаєте чаю чи, може, кави?

Олександр відмовився та поклав слухавку. Послабив краватку, замінив один діловий костюм на інший. За цей час принесли каву, яку він не замовляв, прийшов майстер і діловито заліз під умивальник, чомусь прийшла прибиральниця, покрутилась, витерла підвіконня та вийшла.

Залишивши свій багаж на огляд Батьківщини (нічого важливішого за улюблені труси там і так не було), Олександр вийшов з номеру, спустився на перший поверх і сів у люб’язно прочинені двері лімузина. Мотор тихенько загарчав, і авто перелаштувалось у другий ряд. Віталік не питав, куди їхати. У нього були чіткі інструкції щодо того, як поводитись з іноземним клієнтом. А Олександр зауважив, що клітка вищого розряду має на диво золоті прута.

4

Вулички Львова пролітали за вікном. Олександр Шипалко дивився їм услід – не пригадував. Десь тут був його дім, у якихось парках він гуляв із друзями, на невідомих гойдалках проводив час після уроків. Однак це було колись. Життя в Америці спростило всі спогади, забравши злети та падіння, залишивши по собі лише приємне відчуття, що «раніше було яскравіше».

Лімузин зупинився біля помпезної будівлі з яскравою вивіскою «Інстер Банкін Груп» і нижче – «Ми турбуємося про ваші вклади». Олександр вийшов з автомобіля та відчув себе дріб’язковим поруч із такою величчю. Якщо бути точним, то величчю й несмаком. Масивні колони, важкі оксамитові портьєри та довгі килими навіювали сум.

Його зустрічав широкоплечий представник банку, якого в Нью-Йорку взяли б на роль клубного викидайла без додаткового кастингу. Олександр пройшов за ним кілька коридорів та, відчинивши двері з масивними позолоченими ручками у вигляді драконових голів, увійшов до зали переговорів.

– Пане Ігорю.

– Пане Олександре, – назустріч підвівся директор «Інстер Банкін Груп».

Високий, із помітним черевцем, Ігор Жатек ледве поміщався в дорогий темно-синій костюм. Коротко стрижене світле волосся, насичений запах одеколону, постійно примружені очі, наче їхньому власнику було наперед відомо, що ти скажеш. Стилісти явно створювали цей образ, щоб підкреслити велич свого боса, але Олександр бачив перед собою лише кримінального піжона. Так і кортіло зняти з нього піджак і перевірити, чи набиті «куполи» на спині. Чоловіки потисли руки та повернулись назад у свої м’які крісла.

Директор «Інстер Банкін Груп» розстебнув піджак і закинув до рота виноградинку. Це була його територія, він почував себе господарем становища. Олександр окинув поглядом кімнату для переговорів. Неохайна ліпнина, позолота на канделябрах, великий стіл, стилізований під вісімнадцяте століття. Складалося враження, що Ігор Жатек пограбував музей, аби облаштувати собі офіс. Однак… Олександр глянув на папку з документами, які тримав у руках. «Інстер Банкін Груп» – банкрут. Ціна на їхні активи за останній квартал упала майже втричі. Саме тому «Альвеа» вирішила укласти цю угоду. Однак чому Чарльз Еґарт вибрав на такі переговори звичайного клерка? Олександр Шипалко знову згадав свого батька. Бомба, заведена десяток років тому, нарешті почала працювати.

Двері відчинилися знову, і до кімнати зайшов чорнявий підтягнутий чоловік – лондонський юрист Ендрю Андерсон. За срібними тонкими окулярами ховалися гострі темні очі. Усмішка – коротка, наче на неї не вистачало часу. Краватка ідеально підібрана в тон до темно-сірого костюма. Короткий кивок замість привітання спершу одному, потім другому гостю. Підкотив манжети й сів у глибоке крісло.

– Не будемо гаяти часу. Як ви вже знаєте, панове, американська корпорація «Альвеа» планує відкрити мережу банків в Україні. Почати вони вирішили із західної її частини, – юрист опустив долоні на стіл і глянув на гостей. Сьогодні він виступав у ролі модератора. – Є ідеї?

Олександр поправив краватку. Своє слово він мав сказати першим.

– Корпорація «Альвеа» працює на світовому фінансовому ринку вже довгий період часу. Щорічний оборот компанії – десятки мільярдів доларів. Наші представництва є в кожній країні Західної Європи, також корпорація активно працює над розвитком східноєвропейського сегменту. – З теки, люб’язно наданої Віталіком, чоловік дістав документи та поклав їх на стіл. – За найближчі півроку корпорація планує відкрити чотири філії у Львові, ще шістнадцять – у районних та обласних центрах України. Паралельно планується масштабна рекламна кампанія зі спеціально розробленим слоганом «Альвеа. Все буде добре». – З теки на столі перекочувáли фотографії та графіки. – До кінця наступного року корпорація планує відкрити дві філії в Донецьку та шість – у Києві. Центральна штаб-квартира залишиться у Львові.

Олександр зробив паузу й відпив мінералки з високої прозорої склянки. Андерсон гортав документи, вивчаючи ескізи рекламної кампанії. Пан Ігор крутив у руках чорний Parker Duofold, не зводячи з нього погляду. Олександр знову поправив тугу краватку й продовжив говорити лише для цих ледь примружених сірих очей.

– Корпорація готова вкласти чотирнадцять мільйонів доларів у розвиток українського сегмента – і це лише за найближчі півроку. Будучи одним із гігантів бізнес-індустрії, ми не просто орієнтуємось у фінансових потоках. Ми їх створюємо. Україна є перспективним полем для нашого подальшого розвитку, а тому корпорація «Альвеа» зацікавлена в засіві цього поля. І щедро винагородить тих, хто допоможе їй у цій непростій справі.

Ручка зупинила свій рух, а потім продовжила його у зворотному напрямку.

– Пан Олександр веде до того, – додав Андерсон, не відриваючись від документів, – що «Інстер Банкін Груп» володіє хорошим потенціалом, таким як ключові архітектурні розміщення філій та вагомий вплив на місцеве медіа. Тоді як за поточний рік ви втратили третину своїх активів, – документи повернулися до теки. – Співпрацюючи, ви обидва могли б досягти набагато більшого, аніж поодинці.

Лондонський юрист ще раз обвів поглядом присутніх:

– Є ідеї?

На середині довготривалих перемовин чоловіки вирішили взяти паузу. Олександр вийшов у туалет і відкрутив кран на повну потужність. Струмінь води виявився крижаним, однак це було that right thing[16]. Голова хоч і не гуділа, але після перельоту в нього завжди залишався тупий біль у потилиці. Наче колись давно хтось приклався там чимось важким. Олександр набрав повні долоні криги, глибоко вдихнув та плюснув собі в обличчя. Це були ще ті переговори. Генеральний директор «Інстер Банкін Груп» виявився відбірним шматком лайна.

Олександр плюснув собі водою в обличчя ще раз. Заручитися підтримкою «Інстер Банкін Груп» було стратегічно важливим кроком. Ця мережа банкових установ з’явилася на ринку України близько п’яти років тому. Користуючись зарубіжним капіталом, вони швидко витіснили конкурентів із тих місць, які підказали їм соціологи, налагодили контакти із засобами масової інформації та почали працювати, як за підручником.

Однак за невідомих причин населення не перейнялось бажанням нести свої гроші в новостворену структуру, і за перші кілька років повільно, а за наступні – стрімко українська філія «Інстер Банкін Груп» опинилась не в найкращому становищі. Хоча нащо ті згладжені кути? По суті, мережа знаходилася за крок до прірви. Урятувати її могло лише дивовижне зовнішнє грошове вливання. Ігор Жатек ногами й руками до останнього опирався цьому диву.

Про вовка промовка: двері прочинились, і до туалету зайшов сам пан генеральний директор. Олександр покосився на нього крізь призму дзеркала й утретє сполоснув обличчя крижаною водою.

– Навіть боги ходять до туалету, га, пане Олександре? – сказав Ігор, розстібаючи штани та підлаштовуючись під рівень пісуара.

Олександр не відповів. Натомість насухо витер обличчя й руки паперовим рушником, провів рукою по ідеальній борідці й нахилився до дзеркала. Над губою вискочив прищик?

За той час Ігор завершив свою справу та став поруч. У повітрі завис присмак сигаретного диму. Олександр скривився.

– Даремно ви приїхали, пане Олександре.

Крізь злегка запотіле дзеркало можна було побачити, як директор поважної банківської мережі сплюнув у раковину та виставив на показ свої вибілені зуби.

– Розумієте, там у вас, у Канзасі, усе по-іншому. Тут же правила гри трохи відрізняються.

Ігор поклав руку на плече свого співрозмовника та переконався, щоб ця рука підкреслила вагу слів, що лунали серед туалетного кахлю. Олександр подумки зітхнув. Чарльз Еґарт наказав організувати співпрацю за будь-яку ціну.

– Нам не потрібна допомога янкі, – процідив Ігор Олександрові на вухо. – Наші проблеми ми якось розрулимо самі. Тож вирушайте назад і переконайте своє керівництво, що Україна – не краще місце для американських інвестицій. Інакше… Нам доведеться застосувати менш традиційні засоби впливу.

«Пірнути під руку, завдати удару, відскочити назад, заблокувати зустрічний випад. Зробити крок назад, зашпортатись та опинитися на землі. Знову.

– Ти не зможеш перемогти, якщо будеш поводитись так, як від тебе цього очікують, – батько терпляче чекав, поки син підведеться на ноги. – Пам’ятай: лише переможці вирішують, що правильно, а що ні.»

Спогад зник так само швидко, як і з’явився, залишивши по собі присмак поту від постійних тренувань. Рука росіянина міцніше стиснула плече. А секундою пізніше вона злетіла в повітря. Ігор Жатек був масивнішим, явно зі спортивним минулим. Однак на боці американця був ефект несподіванки та самовпевненість суперника. Батько добре навчив, як потрібно поводитись із такими. Мить – і краватка Олександра перетворилась на петлю, а директор «Інстер Банкін Груп» завис обличчям над раковиною. Просто над власним плювком.

– Не хотілось би розчаровувати вас, пане Ігорю, але корпорація «Альвеа» вже затвердила план роботи на цей рік. І в цьому плані першим пунктом стоїть інтеграція у внутрішній ринок України.

Ігор захрипів, вириваючись, та Олександр натиснув коліном на ногу чоловіка, і той знову завис над раковиною.

– Та я ж тебе, сука, – зашипів Жатек, але краватка перетисла горло, обмежуючи словниковий запас.

– Питання нашої співпраці є пріоритетним у корпорації «Альвеа». Припускаю, що «Інстер Банкін Груп» також є зацікавленою стороною. Давайте вирішимо це питання цивілізованим способом? – Олександр нахилився до вуха, кривлячись від сильного сигаретного духу, і додав: – Однак, якщо бажаєте, янкі можуть зіграти й за вашими правилами.

Кілька секунд тишу переривало лише важке здавлене дихання Ігоря та шум води в унітазі. Потім Олександр розтиснув руки, і директор «Інстер Банкін Груп» упав униз, дивом уникнувши зіткнення з раковиною. Важко хапаючи повітря ротом, він зараз нагадував велику рибу, яку хвиля викинула на кахель туалету сьомого поверху бізнес-центру. Велику розлючену піжонську рибу в затісному для неї дорогому костюмі.

Олександр заховав просякнуту потом краватку до кишені, поправив сорочку і глянув на Ігоря у відображенні:

– Сподіваюсь на подальшу співпрацю, – кивнув чоловік і зачинив двері туалету за собою.

Решта зустрічі пройшла спокійно. Представники фінансових структур розмовляли ні про що, вивчали діяльність один одного та підписували пустопорожні домовленості, залишаючи за собою право завжди відступити на безпечну територію. Коли годинник показав за п’ятнадцять третю, Ендрю Андерсон підвівся.

– Ну що ж, зустріч пройшла краще, ніж я передбачав. Сподіваюсь, деталі подальшої співпраці ви обговорите самостійно. А зараз пробачте, поспішаю на літак.

Чоловіки потисли руки спершу Андерсону, потім між собою. Рука Ігоря була крижаною, а сам він не виказував жодних зайвих емоцій. Здавалось, що «пацанська» сутичка в туалеті – це просто результат роботи мозку, переповненого кліше. А це означало, що директор «Інстер Банкін Груп» – професіонал у своїй справі. І створювало зайві проблеми.

Лише вийшовши з приміщення бізнес-центру, Олександр відчув, наскільки втомився. Тіло вимагало як морального, так і фізичного відпочинку. Мабуть, це читалося на обличчі, бо водій заперечливо похитав головою:

– Маємо ще одну зустріч. Потягнете? Чи одразу додому?

– Якщо стоїть у розкладі, значить, вона буде. Але спершу мені треба зробити одну річ, – Олександр помітив яскраву вивіску «Продукти» та перейшов на інший бік вулиці.

У супермаркеті активно гудів кондиціонер. Олександр вибрав пляшку з холодною мінеральною водою і, секунду провагавшись, кинув до кошика батончик «Snickers». Підійшов до каси, потягнувся до останньої пачки «Orbit» і зіткнувся пальцями з тендітнішою рукою.

– Давай ти поступишся дамі місцем, – запропонувала незнайомка з довгим чорним волоссям, обертаючись до Олександра. – У мене був сьогодні дуже паскудний день.

Сприйнявши мовчання як згоду, жінка забрала «Orbit» із завмерлих долонь і рушила до каси. А шокований Олександр дивився вслід коханню двадцятирічної давнини й здивовано відчував, як щось піднімається з забутих глибин.

Марія розрахувалась за відвойовану жуйку та зітхнула. Гірше сьогоднішнього ранку вже точно не буде.

5

Голова гуділа. Шкіра неприємно спітніла й прилипла до чорного шовкового простирадла. У роті було сухо та бридко. Сплутане волосся відгонило важким духом сигарет. Повітря до самої стелі було просякнуте перегаром і ще чимось: терпким і липким. Запахом сексу. Щільно затулені вікна не давали свіжому повітрю жодного шансу проникнути в кімнату. Жінка знову заплющила очі, але реальність не зникла. Марія скривилась і підвелась.

Шия болісно нила. На лікті виявилось кілька подряпин. Серед гармидеру важко вгадувались обриси власної кімнати. Наче схожі бузкові стіни, у кутку такий самий телевізор, подібну лампу (тільки без ядуче-червоної мереживної білизни) хтось із друзів дарував на минулий Новий рік. Але в її гардеробі ніколи не було брутальних шкіряних корсетів, вона не купувала «Hennessy» ящиками, і взагалі: хто це поруч лежить на ліжку? Марія підняла тапочок і потицяла ним у бік незнайомця. Огрядний лисий чоловік щось нерозбірливо пробурмотів і перевернувся на інший бік.

Хоч живий, ким би ти не був. Жінка скинула білизну з лампи та вийшла в коридор. Розгардіяш не обмежувався однією кімнатою. Розкидані куртки на підлозі, пусті пляшки, чиїсь черевики, біля дверей в іншу кімнату лежала розірвана спідниця. Марія обережно потягнула клямку, але двері виявились зачиненими.

Менше знаєш – менше потім доведеться пити. Жінка зайшла до ванної та стала під гарячий душ. Струнке тіло спрагло тягнулось до життєдайної вологи. Затамувала подих, повернула кран та опинилася під крижаним струменем – час прокидатися. Коли Марія нарешті підійшла до дзеркала, те слухняно відобразило обличчя трошки запухлої молодої дівчини з помітними мішками під блакитними очима та пухкими, наче намальованими, малиновими губами. У морозилці мав залишитись лід, і ще є час почистити зуби.

За п’ять хвилин коньяку стало на дві чарки менше. Ще за півгодини на посвіжілому личку з’явився новий макіяж. І за тридцять п’ять хвилин із під’їзду пересічної новобудови вийшла молода жінка у вузьких джинсах і короткому піджаку, із забраним у велику гульку волоссям та офісною папкою в руках. Кожен другий перехожий витріщався на її округлі сідниці, а кожен перший заглядав у декольте. Тому ніхто не міг зауважити червоних очей за скельцями темних окулярів.

До роботи було два квартали, а до її спізнень охоронець уже звик. Марія збігла нагору сходами й увійшла до свого кабінету. На столі лежали два бланки, які терміново потрібно було заповнити. Із сусіднього кабінету долинуло глухе протяжне гудіння сканера, потім удар, одразу за ним сухуватий, скрипучий звук – і все замовкло. Огидний скрегіт впивався в запалений мозок отруйним жалом і не відпускав, допоки машину не вимикали. У таких умовах можна було лише голосно лаятись. Напевно, тому жінка вже четвертий день «терміново заповнювала» дві нещасні сторінки.

Самооцінка Марії падала не по днях, а по секундах, але факт залишався фактом: вона ніяк не могла поставити сорок одну галочку протягом одного робочого дня. Ксерокс не затикався. Дівчина вкотре відклала олівець і глянула у вікно. Сонце щедро поливало сіру бруківку своїм теплом, переконуючи всіх покласти металеві будматеріали на непотрібну зайнятість і просто отримувати задоволення від літа. І лише двійко густо-лілових хмар далеко на горизонті натякали на те, що вечір може перейти в мінорну тональність. Як життєво.

Неначе ловлячи її думки, завібрував мобільний. Марія глянула на екран і тихо вилаялась. Тебе ще не вистачало! Запхала телефон до шухляди та знову взяла до рук олівця. Так, почнемо спочатку. Отже, тут варіант Б, тут А, тут…

Ксерокс верескнув особливо голосно, і Марія від несподіванки зламала олівець. Та ви що, знущаєтесь?! Вона підвелася, щоб побачити крізь прозору стіну кабінету, як до триклятого апарата підбігли два хлопці, силуючись утихомирити механічного звіра, що з пронизливим скреготом випльовував один листок за іншим. Просто божевільня якась. Один із хлопців обернувся – і Марія швидко опустилась на своє місце, занурившись у роботу з бланком. І поламаним олівцем? От лайно! Варто було їй потягнутися за стругачкою, як поруч з’явилася висока фігура. Дівчина підвела погляд. Двічі лайно!

– Тебе Мирон Васильович викликає. До себе. Негайно, – білявий Остап скривився у хтивій посмішці.

– Люб’язно дякую, – процідила Марія.

Остап знизав плечима та рушив назад до принтера. От гомік. Звісно, бувало, що чоловіки ненавиділи її, але щоб уже й голубі вважали за конкурентку? Дожилися. Дівчина почухала ніс. Показник якості, як-не-як.

– Маріє, сонечко, ну чому ти продовжуєш мене розчаровувати? Ти ж здібна дівчинка. Хіба ж це так важко? – Мирон Васильович розвів руками, наче в пропозиції обійняти весь світ. Його товсті губи розпливлись у співчутливій посмішці. Так посміхаються люди, які мають владу. Коли змушують тих, хто стоїть на щабель нижче, підкорятись. Тих, кого можна принижувати, залишати в післяробочий час, щоб пестити вологими від поту й бажання долонями гладеньке коліно й вище і важко дихати часниковим духом просто у вухо.

– Маленька, ну чого ж ти не хочеш допомогти мені допомогти тобі? – вів далі Мирон Васильович, а його очі облизували, їли, ні – ковтали Марію повністю. – Місце в нас вакантне, постійне, не потребує зайвих вимог. Але я не можу тебе тримати на роботі просто так. Людям потрібні докази, що ти працюєш. Інакше вони будуть обурюватись.

Кутики масних губ поповзли догори: Мирон Васильович у носі мав те людське обурення. Важіль впливу. Ось що йому було потрібно. Адже зниження самооцінки та почуття провини в юної підлеглої цілком достатньо, щоб залишити її після роботи, у вечірній час, коли нікого не буде в порожніх офісних приміщеннях…

– …допрацювати. Доведеться тобі сьогодні залишитися трохи довше й допрацювати. І якщо все пройде добре, думаю, ми зможемо навіть подумати про твоє підвищення.

Марія з готовністю всміхнулась і ледь не випорожнила шлунок у відро для сміття. Що там у ньому – «Hennessy» і все?

– Звісно, Мироне Васильовичу. Щось той документ мені йде особливо важко. Я з радістю прийму вашу кваліфіковану допомогу.

«Але спершу прийму літрів зо два чогось тонізуючого», – додала про себе.

– Називай мене Мирон, – начальник важко відкинувся на м’якому кріслі. – А зараз іди працюй. Мені треба закінчити одну справу.

Тримаючи сяючу усмішку на обличчі, як щит, Марія вийшла, зачинивши за собою двері. Передсмертний вереск ксерокса зустрів її як рідну, тож жінка проминула своє робоче місце та вийшла одразу на сходову клітку, у «курилку».

Хмарка сивого диму клубилась десь під стелею й ніяк не хотіла вилітати крізь прочинену кватирку. Марія та Сергій, сисадмін із третього поверху, флегматично спостерігали за цим дійством. Вони по черзі видихали, і хмарка жадібно ковтала нову порцію гіркого диму.

І що б вона робила, якби послухала себе років десять тому й кинула палити? Здорові легені проти зіпсованих нервів? Ні, дякую, нерівноцінний обмін.

– Сервак злетів, – нарешті видав Сергій, звертаючись не до дівчини, а кудись у порожнечу.

Йому у відповідь просигналили автомобілі: якийсь козел загородив дорогу й вимахував руками, тихо лаючись.

Марія обернулася до вікна. От якби в неї була машина. «Пежо». Таке маленьке, червоне. І щоб тільки її. Власне. Без обов’язку з кимось спати чи виплачувати кредити. Особистий шматочок щастя. Механічний друг, який би завжди чекав її там, де потрібно, і за першої необхідності міг би забрати далеко-далеко, подалі від…

У кишені завібрував мобільний. Хіба вона не клала телефон у шухляду? На екрані світилась лише одна літера – «А». Пальці засвербіли натиснути клавішу відбою, а потім шпурнути апарат за вікно, кудись у потік галасливих машин. Але ні, не докине. Господи, чому ж так важко просто втікати?

Марія зітхнула й натиснула «Прийом», виходячи з «курилки». Сергій випустив ще один струмінь диму в стелю.

– Хіба складно взяти трубку, коли я телефоную? – озвались по той бік слухавки.

– Якщо не піднімала, то, можливо, зайнята?

«Або не хочу тебе чути», – додала подумки.

– Цікаво, чим?

– Роботою, Антоне, роботою.

– Де ти зараз?

– Блін, зараз середина робочого дня. Де я, по-твоєму, можу бути? – визвірилась Марія.

– У ліжку з якимось багатеньким татусем, наприклад?

– Ти…

На мить забракло повітря, і Марія ледь стрималася, щоб не шпурнути слухавку в найближчий твердий предмет. В Остапа, наприклад. Натомість вона просто натиснула відбій. Встигла зробити два глибоких вдихи, коли мобільний озвався знову.

– Так? – відповіла максимально спокійно.

– Вибач, трохи перебрав, – промовила слухавка й одразу змінила інтонацію: – Однак якщо я вгадав, то…

Подальші погрози зникли легким рухом маленького пальчика. Ще одним рухом Марія вимкнула звук повністю та відправила телефон у кишеню піджака. Робочий день наближався до позначки «Обід», однак лише Марія звертала увагу на час.

Що вона робить серед цих людей? Відсутність відповіді теж було хорошою відповіддю. До біса!

Підійшовши до свого стола, жінка з насолодою розірвала важливі бланки – ніколи ще цей шелест не був таким приємним для вух. Переклала в сумочку косметику з шухлядки, притиснула до себе вазон із напівзасохлим кактусом – у нього ще є шанс вижити. Тільки не тут. Скинула зі столу товсті папки вперемішку з ручками-олівцями й розчахнула вікно – свіже повітря лихоманило сильніше за алкоголь. Зупинилась перед дверима й обернулась.

– Прошу хвилинку вашої уваги, – її голос лунав дзвінко й урочисто, відволікаючи сіру масу від її сірої роботи. Софіти здивованих поглядів схрестилися на дівчині. – Користуючись нагодою, хотіла б попрощатись із вами всіма. Я підготувала багато теплих слів для кожного, але щоб не забирати ваш дорогоцінний час, буду лаконічною, – Марія підняла догори середній палець, осяйно всміхнулась і вийшла.

Прощавай, ще одна робота, прощавай, вічно глючний Windows Vista[17], прощавайте, мудаки з восьмигодинним безглуздим робочим днем. Привіт, воле! Привіт, автобусе.

Дівчина вийшла на випадковій зупинці й істерично розреготалась. Господи, як же це все її задовбало! Нові «робо`ти» зі стерильним марнуванням часу, нові люди зі старими примітивними бажаннями – усе таке однакове у своїй різноманітності. Суцільна огида до всього.

– Заспокойся! – Марія дала собі ляпас і глибоко вдихнула.

Вивіска продуктового супермаркету була як на диво доречною. Руки трусилися, а дівчина ще навіть не напилася. Що ж, це легко виправити.

У супермаркеті активно гудів кондиціонер. Рівномірний шум заспокоював. Темне чи світле? Нащо себе мучити, як можна взяти обидва? У кошик полетіла ще одна пачка цигарок і чомусь сьомга.

Зараз вона сяде в найближчому скверику, відкоркує пляшку й ковтне життя з горла. Потім до неї причепиться поліція, та все завершиться завтрашнім днем. Не ідеальний план, але все ж краще, ніж повернутись до квартири й розбиратися з усім на тверезу голову.

На касі хтось пробивав чотири пачки яєць, тож іще існувала можливість зробити все правильно. Марія скористалась цим і вихопила останню пачку жуйок з руки якогось чоловіка.

– Давай ти поступишся дамі місцем, – кинула вона збентеженому незнайомцеві. – У мене був дуже паскудний день. – І, користуючись паузою, пробила свої покупки.

Свинцеві хмари висіли на горизонті, обіцяючи дощовий вечір, однак сонце все ще висіло в зеніті, даючи примарну надію. Мружачись і на ходу відкорковуючи пляшку, дівчина рушила звичним маршрутом, коли хтось її покликав.

– Мері! Тобто, Маріє!

«Маріє»! Це слово прозвучало настільки вишукано й грамотно, що дівчина здивовано обернулась. Тримаючи пляшку пива біля рота, із напівживим кактусом, що розгублено визирав із сумки, вона раптом відчула себе мешканкою села, яка відкрила для себе світ неймовірних можливостей. А придбала в ньому світле нефільтроване й насіння.

– Маріє, чекай! – до неї звертався чоловік в елегантному пальті.

Той самий, у якого вона відвоювала «Orbit». Він нагадував кіноактора, який от-от кинеться в обійми розкішної красуні, а вона виявиться його троюрідною сестрою по батьковій лінії. Елегантна борідка, випрасувані брюки, ретельно вкладене волосся, глибокі сині очі, шарф через плече. Що, зараз скандал влаштує? І звідки він знає її ім’я?

Їх розділяло лише двадцять метрів, однак чоловік біг, ледь накульгуючи, що то підносило його в повітря, то різко опускало на землю. Нічого особливого, от тільки в цей момент щось перемкнулось у голові, і Марія на мить опинилась у селі Бистриця, серед смарагдових гір, на розбитій дорозі, а до неї біг синьоокий кирпатий хлопчик, і звали його…

– Сашко?

Чоловік сліпуче усміхнувся, а жінці раптом стало страшно.

6

Вони сиділи в піцерії, і дорослий Сашко водив пальцем по меню, читаючи назви страв. Він змінився. Але не як дитина, якій додали віку та зросту. Він змінився якісно. Інакші риси обличчя, дивна манера розмови, усе таке незнайоме для Марії, яка вже давно вивчила всіх чоловіків. Їй так здавалось.

– Я не розумію, як можна в одну піцу запхати перець, салямі, гриби, кукурудзу, курку та рибу? – почухав лоба Сашко й відсунув меню. – Покладусь на твій смак.

– Одну неаполітанську піцу та колу, – замовила Марія.

Офіціант кивнув і зник із поля зору.

– Тут роблять неаполітанську піцу? – здивувався Сашко.

– Я думаю, це мало чим відрізнятиметься від випадкового набору інгредієнтів, запечених у тісті.

– І це нормально?

– Уважай це неаполітанською піцою за особливим українським рецептом.

Сашко застиг, намагаючись усвідомити сказане, а потім розсміявся:

– Українська діаспора мене до такого не готувала.

Принесли колу. Зашипіла рідина, стікаючи на денце склянки. Марія затримала блукаючу усмішку, вивчаючи Сашка. Кажуть, минуле пізнається лише в порівнянні. Ми можемо жити з однією людиною довгий період часу, і лише старі фотографії покажуть, наскільки сильно вона постаріла.

Марія відчувала себе старою. Поруч зі спогадами про Сашка, про їхнє минуле, виринули й спогади про всі ті роки, які відділяли сільську Марічку від міської Марії. Наче минуло всього два десятки років, а враження, що саме життя зробило кілька обертів.

Вона закінчила школу разом з Антоном. У родині не раз заходила мова про весілля, але дівчина не поспішала. Життя готувало її до великих звершень, Марія відчувала це. Вона планувала вступити до хорошого вишу, вирватись із обіймів старого села, здобути собі кращої долі.

Іноді, повертаючись додому, вона бачила свою матір, що, згорбившись, працювала на городі, а потім удома довго вдивлялася в дзеркало й крутила стрілку годинника вперед. І відчувала, як реальність навколо затягує її в цю петлю безвиході. Від землі народилась, у землю й піде. Сироти блискавично вкривали шкіру від самої цієї думки. Тому на кілька місяців дівчина випала із сільського життя, самотужки студіюючи всю літературу, якою могла похвалитися місцева бібліотека.

До Львова Марічка приїхала за два дні до іспиту. Зняла квартиру неподалік університету, блукала незнайомими вулицями, тонула в старовинній архітектурі, насолоджувалася загазованим міським запахом, у якому не було жодного домішку перегною. Гуркотіли трамваї, кудись поспішали люди, і ніхто не звертав увагу на ще одну дівчинку з села, що приїхала в перлину Української РСР за кращою долею. І це було прекрасно. Не потрібно нікому нічого доводити, ні перед ким виправдовуватись чи щось показувати. Можна бути такою, як хотілося. Львів дихав свободою. Марічка несподівано зрозуміла, що світ не обмежується Бистрицею. Потрібні лише крила, щоб злетіти, і вона собі їх здобуде!

Сонце вигравало в старому фонтані парку перед її майбутнім університетом. Сивочолий дядько в помаранчевому комбінезоні зчищав зеленкуваті водорості з надщербленої статуї, а дівчина сиділа в затінку розбуялих дерев. Час стишив ходу, і Марія насолоджувалася містом. Містом, яке вже скоро стане її новим домом, витіснивши собою спогади про цвілу картоплю, землю під нігтями, подряпини від осоту й каламутне озеро. Дівчина усміхалась цій думці, і, здавалося, світ усміхається їй у відповідь.

Як виявилося згодом, посмішка була фальшивою. Марічка не добрала лише два бали й не потрапила до списку бюджетників. Вона стояла, ковтаючи сльози, перед заступником ректора, а той розповідав про унікальні знання, які надає цей навчальний заклад, і про те, які визначні люди виходять із цих стін. Згодом від подруги Марія дізналась, що майбутні визначні люди майже поголовно приходили до заступника ректора, щоб висловити йому свою визначну вдячність.

Про платне відділення й мова не йшла, тож Марічка була змушена повернутись у село. Сонце ліниво облизувало дахи такого вже недосяжного міста, осудливо проводжаючи її потяг. «Як же так? – шепотіло рожевіюче проміння. – Чому ти не змогла?».

Антон, який зустрічав її на пероні з величезним букетом гвоздик, здавався абсолютно чужим. Як і рідне село. Як і рідня. Як і все в цій Богом забутій Бистриці, з якої їй уже ніколи не вибратись.

За місяць вона влаштувалася продавцем у місцевий гастроном, що виріс на місці маленького магазину. Мама саме застудила легені, і зарплатні вистачало, щоб тримати на собі дім, але не досить, щоб вирватись із сільського полону. Зрештою, Марічка змирилась. Могло бути й гірше.

Природа обділила дівчину таланом, але з пригорщею сипонула вроди. У шістнадцять її вже проводжали поглядом місцеві роботяги й одружені чоловіки. Навіть секретар райкому – і той часто заїжджав до неї в гості погомоніти про погоду й попити чаю. Цим фактом дуже пишався Антон, розповідаючи всім, яка в нього чудова дівчина.

Вони досі зустрічалися. Дитячі забавки переросли в юнацькі переконання, а потім – у впевненість: якщо кохання буває лише раз у житті, то це воно. Принаймні так казав Антон.

Марічка кивала та ще більше замикалась у собі. Як можна так жити, коли поруч є інше життя? От же ж воно, вона його бачила. Варто лише приїхати у велике місто – і воно вже ніколи не відпустить твою душу. Саме ці фантомні відчуття не давали дівчині спокою. І щоразу, ведучи пустопорожні бесіди з секретарем райкому про майбутній рух партії, смакуючи імпортну «Pepsi» й потопаючи в розповідях про нічні вогні Львова, Марічка думала: а чи має вона право на те, інше, краще життя? Чи варто за нього боротись, якщо є така змога? Думки приходили й зникали, а життя по-своєму, однак стабілізувалося.

Допоки, два роки потому, у селі не з’явився Марк. Його справжнім ім’ям було Маркіян, але він просив усіх називати його Марком. З протяжним голосним «а», на закордонний манер. Він сам мав вигляд іноземця: високий, смаглявий, із м’язами, котрі не мали нічого спільного з важкою фізичною працею, та білосніжною усмішкою, з якою з’являлись лише актори на західних каналах, коли антена випадково ловила хвилю з далекого закордону. Його мама працювала у Львові, батько виїхав в Італію, а в селі проживала бабуся – самотня весела жіночка, яка ніколи не розповідала, що в неї є такий красень-онук.

Підкупивши пенсіонерку осяйною усмішкою й душевними розмовами, Марічка дізналась усе й навіть більше. Ось він, її шанс на волю, геть із цієї клітки!

Союз уже тріщав по швах, радіо передавало про заворушення то в одному, то в іншому місті Української Республіки. Це був час заходу сонця, коли ти вже не знав, чи залишиться на місці завтра все, що було сьогодні. Навіть секретар райкому налягав на чарчину, відчуваючи розкол у політичному настрої партії. Тому коли Марк підійшов до прилавку й промовив своє білозубе «Хай», Марічка не менш сліпуче усміхнулась у відповідь. Цього разу вона зробить усе правильно.

У моменти, коли ставало особливо паскудно, коли алкоголь викликав не дрімоту, а блювоту, а поруч не було нікого зайвого чи потрібного, Марія влаштовувала собі допит. Чи правильно вона все зробила? Чи не помилилась? І хто винен у всьому, що трапилось? Першим у списку причин спливало обличчя синьоокого хлопця – джерела всіх бід.

Нащо він узагалі явився? І чого поїхав, чому не залишився? Адже якби він не поїхав, то… У цьому місці дівчина допивала залишки алкоголю й відкладала пляшку. Це Сашко дав можливість порівнювати, це він розтяв її затишний світ на свій, міський, та їхній, сільський.

Усе було добре. А тут він – такий галантний і правильний. І Антон – такий… Який є. Неотесаний, обмежений, надокучливий і безперспективний, але разом із тим відданий, чесний, завжди усміхнений, наполегливий. Поруч із ним Марічка здавалася собі кращою.

У дитинстві це було перевагою, адже Антона знали й поважали. Та доросле життя принесло нові пріоритети. Марічка змінилася. А він – ні. Не захотів. Не зміг. Його провина. Так, це він винен. Зрештою, вона – дівчина, у неї є певні потреби, які Антон не може задовольнити. Вона хоче побачити світ, відчути смак дорогих страв, вдихати запах найкрасивіших квітів і носити дорогий одяг. Вона хоче того, що ніколи не зможе отримати тут, у цьому Богом забутому місці. Тому вибач, але…

Вона розвернулась і пішла, залишивши його з опущеними руками, розгубленим поглядом і черговим букетом гвоздик, що самотньо лежав біля його ніг. Не було жодного докору совісті. Вона заслуговувала на краще життя, чи не так?

Коли Марк привів її в його, ні – уже їхню квартиру, у Марічки перехопило подих. Це було, наче маленький музей, щось неймовірне, і прекрасне, і… З того часу дівчина змінила багато місць та інтер’єрів, але саме квартира Марка чітко врізалась у пам’ять. Високі стелі, широкі вікна, ліпнина на стіні, метрова гіпсова скульптура жінки з амфорою, велике м’яке ліжко і власний балкончик із видом на парк. Це зараз інтер’єр здався б дешевим, без смаку, з претензійністю на пафос, з основною метою – справити враження багатого й впливового. Але тоді це спрацювало – о, ще й як спрацювало!

Минуло більше року, доки Марія навчилася розбиратись у таких речах, доки змогла перевести подих, але тоді вони жили, як останній день.

Зрештою, це і був останній день. Імперія падала, зриваючи завісу, а такі, як Марк, витанцьовували в останньому акті. Марія бачила, як гроші вирішували будь-яку ситуацію, а влада брала й брала все, що забажала. «Це звичайне виживання», – казав Марк. Ми можемо – значить, мусимо це робити. Інакше який сенс? «Є набагато важливіші речі, ніж бути правильними», – переконував він і знову втинав якусь дурницю.

Дівчина лише кивала. Краса, помножена на стильний одяг, і її внутрішнє вміння орієнтуватись у ситуації робили свою справу: Марію швидко зауважували в оточенні собі подібних, вона завжди була в центрі уваги, саме її пригощали дорогими коктейлями, саме її запрошували на вечірки. Що вона відчувала? Задоволення! Уперше в житті вона опинилась у тому місці й у тій ролі, у якій почувалася комфортно. Тому: іди до біса, Антоне, село, колишнє життя. Теперішня Марія нагадувала Марічку лише візуально, зрештою, між цими двома завжди існувала величезна прірва.

Коли ти в центрі уваги натовпу, що вибрав тебе, в один момент розумієш, що натовп більше не має влади на тобою. Це ти господар тут, ти – лідер. А лідер може й мусить бути аморальним. Тому, коли одного разу на вечірці біля неї присів Левчик, син директора столичного заводу, вона вже знала, що потрібно робити.

«Є набагато важливіші речі, ніж бути правильними», – кинула вона Маркіяну наостанок і переїхала до Левка. Зрештою, у неї є мрії та потреби, які необхідно задовольняти. Зрештою, усі вони так приємно прогинаються під її бажання, що просто неможливо зупинись. Зрештою, вона заслужила на краще майбутнє, і якщо життя не планує їй цього давати, що ж, Марія візьме все сама.

Вони пробули разом майже два роки. Директорський синок затримався в її житті довше від усіх інших – далі термін придатності оточуючих різко скорочувався. Хіба її провина, що за неї боролись, а вона вручала себе переможцям, як приз?

Годинник цокав, і ось Марія, тридцятирічна доглянута дівчина (бо жінкою вона не дозволяла себе називати нікому – це клеймо!), упевнено крокує вулицями свого міста, і всі оглядаються їй услід. Так, вона – ефектна. Так, вона – єдина. Так, вона – найкраща. І вона не соромиться цього, хай усі знають: і «пацани» в дорогих іномарках, і старі бабки на базарах, і…

– Марічко, ти? – озвалось минуле у вигляді незнайомої жіночки, і Марія сахнулася.

– Христя?

– Так-так, це я! – усмішка підстаркуватої продавчині картоплі стала ширшою.

Але чому підстаркуватої? Христя ж ровесниця, вчилася в паралельному класі, після школи вийшла заміж за Степана, найкращого друга Антона. Видна була красуня, хоч і пліткарка, але щоб продавати картоплю на базарі й уже мати вигляд пенсіонерки?

Марія кивала головою, розгублено усміхалась та навіть щось відповідала, але вся її увага була сконцентрована на Христининому обличчі. Красивому, але вже вицвілому, замурзаному. Очі ще яскраво горіли карпатською зеленню, але ці зморшки під ними, ці обвислі щоки, ці обсмалено-коричневі груди…

Удома дівчина годину просиділа у ванні, відмиваючи себе всіма можливими шампунями та скрабами так фанатично, наче старість була хворобою, заразою, яку міг підхопити кожен.

Вірне дзеркальце заспокоювало: ти молода й прекрасна, повна сил, немає причин хвилюватися. Кола під очима – від утоми, зморшки – від надміру думок, опущені кутики губ – від поганого самопочуття. Ти приваблива й спокуслива, ти – вічна. Однак від того часу годинник почав цокати голосніше.

Якщо ти часто змінюєш компанії, якщо тебе цікавить щось простіше за індивідуальність, настає момент, коли ти перестаєш розрізняти обличчя, коли світ ділиться навпіл за гендерною ознакою, і ти – це ти, а вони – це Він. Марія вже не пам’ятала, який конкретно Він змусив її життя похитнутися, вибив опору з-під ніг. Це була якась буденна сварка: Він кричав, вона кричала у відповідь і жбурляла тарілки, і врешті Він викрикнув: «Думаєш, я буду терпіти твої вибрики? Є кралі, які розставляють ноги краще за тебе. Не така ти вже й цяця, щоб із тобою панькатись. Тому забирайся звідси, провінціалка!»

Те, що вчора було б легким ляпасом, виявилось ударом під дих. Марія отямилась уже на вулиці. Ноги несли кудись уперед, очі вихоплювали з натовпу молодих дівчат, які не могли відрізнити несмак від витонченості, а поруч із ними – привабливих чоловіків, що більше не обертались услід королеві!

Руки тремтіли й притискали до себе сумку. Мозок із готовністю транслював страшні картини: постаріла Христя, згорблена мама, кімната, просочена запахом квашеної капусти, великий мішок з буряками, за яким сидить вона, перев’язана бабиною хусткою, а її доглянуті руки на очах укриваються загрубілими мозолями, пальці скоцюрблюються, шкіра пливе бридкими чорними плямами.

Ні-ні-ні, цього не може бути! Це просто збіг, просто панічний емоційний стан. Психолог казав: нічого серйозного. А він не бреше. За такі гроші він просто не може брехати! Потрібно просто змінити оточення – це завжди спрацьовувало.

Гучна ритмічна музика долинала із закладу з промовистою назвою «Вегас». Те, що треба. Розбавлені напої, завищені ціни, паскудна музика – однак Марія була в цьому закладі вперше, а отже, імовірність зустріти когось знайомого зводилась до нуля. Дівчина сіла за барну стійку біля вульгарної малолітки в рожевих панчохах у сітку. У полі зору одразу виник перший претендент. Тренованим оком Марія швидко вихопила основні деталі: годинник «Patek Philippe», взуття «Bruno Magli». Бритоголовий, самопевний погляд, сорочку напинає чимале черевце. Не Аполлон, але й не таких брали. Марія (яка Марія? Марі!) виклично закидає ногу на ногу, звабно примружується і… захлинається заготовленою фразою, коли бритоголовий по-хазяйськи обіймає сопливе дівча в рожевому й прямує на танцпол. Марія схопила стопку текіли, а потім ще одну, і ще, і ще. На ватяних ногах вона підвелася. До виходу було ще два кроки, коли її шлях перегородив молодий чоловік. Ти запізнився, друже. То тепер вона приваблива? Коли п’яна й доступна кожному лоху, що…

Вони не бачилися понад десять років. Антон майже не змінився – той самий жорсткий їжачок світлого волосся, світло-зелені очі, широкі плечі й по-дитячому захоплений погляд. Розлука пішла йому на користь. Те, що було потім, згадувати не хотілося.

Шкода, що не можна зупинити життя на правильному моменті. Завершити історію й поставити крапку після слів: «І жили вони довго й щасливо». Адже в її історії вони жили довго, однак зовсім не щасливо.

Марії вистачило трьох тижнів, щоб вивчити правила. Антон тижнями перебував у роз’їздах, не терпів довгих розмов по телефону, а повертаючись із рейсу, вів її в дешеву забігайлівку, яку чомусь називав рестораном. Її, для якої найдорожчі готелі з радістю розчиняли свої двері.

Антон не намагався змінити ситуацію – натомість зрозумів по-своєму натяки дівчини про краще життя. «Тобі потрібна хороша робота», – сказав він якось, і Марія сприйняла це за гарний жарт. Але наступного дня чоловік привів її на співбесіду в одну консалтингову фірму. Дівчину взяли, хоч вона й не відповідала профільним вимогам, і Марія подумала: «А чом би й ні? Може бути цікаво». Однак працювати виявилося не так захоплююче, як можна було подумати. Доводилося стирчати в душному приміщенні з десятої до п’ятої, складати нікому не потрібні звіти та витримувати емоції інших людей.

На адаптацію пішов тиждень. Її ненавиділи поголовно всі секретарки, зате чоловіки не зводили очей. Це повертало забуте відчуття влади, і Марія знову розквітла. Вона отримувала шалене задоволення від недолугих компліментів і перешіптувань за спиною, розбивала серця однією усмішкою та відкривала будь-які кабінети одним лише поглядом. Так, вона не підходила фірмі за профільними вимогами, але хіба це могло завадити жінці рухатися чоловічою кар’єрною драбиною?

Біда прийшла, звідки й не чекали. Одного разу Антон побачив, як вона поцілувала директора фірми та сіла в його авто. І хоча в той вечір далі пестощів справа не зайшла, але чоловічий мозок уже понавигадував собі всіляких дурниць. Увечері на Марію чекав «розбір польотів». Він наводив аргументи, переконував, вимагав.

Марія ледь стримувала посмішку. Який же він дріб’язковий. Ще один із тих членоносців, хто не може забезпечити жінку розкішним життям і не дає іншим зробити це. Та хто він узагалі такий, щоб від неї щось вимагати? Просто опинився в потрібному місці в потрібний час, і якщо він думає…

Посмішка обірвалась, коли в один бік полетів кришталевий келих, а в інший – важкий стіл. Антон підскочив до неї та стиснув так міцно, що всі емоції в одну мить кинулися навтьоки від шаленого жаху, що піднімався з глибини душі. Він продовжував стискати її, і в розширених зіницях Марія бачила себе, свій страх. Цього разу за свою слабкість їй доведеться платити.

Тремтячими руками дівчина якомога спокійніше обійняла Антона і притислась до нього всім тілом. Ще кілька хвилин – і сталевий захвáт ослаб, а дещо інше сталеве почало рости.

Усі чоловіки однакові – про це вона думала вже пізньої ночі, коли виснажений Антон урешті заснув. Про це і про те, що, зрештою, якщо правильно розіграти карти, то в’язниця може стати комфортною домівкою, куди завжди можна повернутись у разі небезпеки. Головне, аби тюремник не дізнався про її самоволку.

Життя з Антоном не надто відрізнялося від попередніх стосунків. Лише тепер вона мала бути обережнішою, адже й наслідки були серйознішими. За весь цей час Марія тричі ловилася на зраді. Одного разу Антон навіть застав її в ліжку з вусатим чоловіком, з яким вона навіть не пам’ятала, як познайомилась. Алкоголь – такий алкоголь. Антон ледве не вбив її коханця, кілька стусанів перепало й Марії. Але, незважаючи на її істеричне бажання, Антон нікуди не зник із її життя. Він пробачив та попросив більше так не робити. І це було найгірше. У клітці не було дверцят.

І от зараз, коли все зі скрипом стабілізувалося, знову з’являється цей франт – хлопчик із її минулого. Знову встає поруч, показуючи: от він – я, і от воно – краще життя. А оце – ти, і твій Антон, і те, що ви називаєте стабільністю. Господи, та скільки можна ділити цей світ? Дайте мені нарешті змарнувати своє життя, і я собі піду далі. Кудись, де все можна було б зробити правильніше.

Марія поправила пасмо, що спадало на очі, та скосила погляд на сумочку, з якої виглядав напівживий кактус на ім’я Кєша. Подарунок із тієї ж ери, звідкіля ті її спогади. Єдиний, хто разом із нею пережив усе це лайно, яке вона гордо іменувала власним Життям. Їй тридцять один, вона має вигляд на двадцять п’ять, почуває себе на п’ятдесят і хоче, щоб їй знову було дванадцять. Хоче назад, туди, де все було так просто. Коли людям можна було вірити, коли жити було так цікаво, коли слова мали магічну властивість збуватися. І непохитною була віра в те, що…

– Ну, і як ти тепер? – повторив запитання Сашко.

– Усе добре, – відповіла Марія.

– Десь так, як ми хотіли в дитинстві?

Вона усміхнулася.

– Десь так.

7

Коли вони вийшли з ресторану, на вулиці стояв лімузин. Симпатичний хлопець відчинив задні дверцята, обійшов авто й сів за кермо. Сашко обернувся до Марії:

– Було приємно тебе зустріти. Я тут лише перший день, тому вибач за мій áкцент, – він зробив наголос на «а» в слові «акцент», і дівчина стримала посмішку. – Але до наступного разу я обов’язково підготуюся краще. Ти зараз додому? Може, тебе підвезти?

Марія заперечливо похитала головою.

– Не треба, мені тут недалеко.

– Зрозуміло, – Сашко дістав із піджака візитівку та простягнув її. «Алекс Шипал. Корпорація «Альвеа». Регіональний директор». – Зателефонуй мені, як матимеш бажання. Я давно не був у цьому місті – мені знадобляться послуги гіда.

– Я тобі хіба про кнайпи розповім, – пожартувала дівчина.

– Кнайпи? Це що?

– Ну… – Марія затнулася. Не те перше враження, яке потрібно справляти. – Якось покажу. Мені час.

– Мені теж, – Сашко кинув погляд на годинник. – От shit[18]. Я вже запізнююсь на зустріч.

Несподіваним рухом Сашко обійняв Марію та притиснув до себе. По-дружньому, однак ніжно. На мить дівчина відчула щось схоже на затишок, і цей ледь чутний запах приємних чоловічих парфумів… Мить завершилася занадто швидко, щоб нею насолодитись, і от Сашко сідає в авто, іще щось каже наостанок, дверцята зачиняються, і лімузин рушає, щоб більше ніколи не з’явитись у її житті.

Кілька хвилин дівчина просто стояла, дивлячись услід автомобілю, а потім пішла в протилежну сторону. Світ навколо повільно повертався до звичного ритму життя, і от уже не скажеш, а чи існувала взагалі ця зустріч? Чи існувало взагалі це минуле, у якому дівчинка з чорним серцем дружила з хлопчиком з міським акцентом? Грім розкотився десь під хмарами, і краплі дощу опустились на її волосся.

Зрештою, яка різниця, чого ми прагнемо, чого бажаємо? У життя все вже записано. Усі гріхи, які ми скоїли, усі помилки, які зробили. Ми накопичуємо цей негативний досвід, примножуємо його з кожним витком життєвої спіралі, допоки він не перетворюється на зашморг і зручно лягає на шию. І немає іншого виходу, жодного порятунку, окрім як покірно прийняти свою грішну долю та продовжувати жити в тому пеклі, яке самі для себе створили. Марія глянула в чорнильне небо. Ти нікого не пробачаєш, так, Господи? Скільки б ми не просили, скільки б не благали – нащо нам другий шанс, якщо ми не вміємо ним скористатись? Вона сумно всміхнулася цій думці, і важко було сказати, чиї сльози стікали по щоці: її чи львівського неба.

Поруч пригальмував автомобіль. Що ж, вечір саме починався. Вона крадькома витерла вологу щоку й обернулась.

– Я подумав, що раз я вже й так спізнився, то немає сенсу поспішати. І тому можна спробувати врятувати чарівну леді від примх місцевої погоди. Якщо, звісно, леді не проти.

Марія закусила губу міцно-міцно, щоб переконатися, що це не сон. І кивнула:

– Ні, не проти.

Сонце на мить вигулькнуло з-за хмар, і Сашко усміхнувся.

8

– От ми й удома, – констатував водій, зупиняючи лімузин на одній із бічних вуличок у центрі.

– Я ще поки не маю тут нормального житла, от доводиться брати, що є, – Сашко винувато знизав плечима.

Виділивши прибулих серед туристів, консьєрж завчасно відчинив перед ними двері.

– Люб’язніше, ніж першого разу, правда? – змовницьки прошепотів водій, піднімаючи валізу.

– Мені здається, що зранку взагалі була інша людина, – так само пошепки відповів Сашко. – Чи це просто був інший готель? І що це за валіза?

– Це – ваші необхідні речі, – сказав Віталік і додав: – Від компанії.

Сашко розуміюче кивнув:

– Ну, компанії видніше.

Марія вже бувала в цьому готелі. Одного разу, коли мала… стосунки з російським олігархом. Він не любив приводити до себе гостей, вони завжди знімали щонайдешевший номер у готелі. Але того разу в нього були проблеми, і охоронець привіз Марію сюди. Поки жінка чекала в коридорі, то могла цілком оцінити особливість інтер’єру. Типовий пафос, до якого вона звикла в закладах такого класу, був доречно розбавлений живими квітами, свіжими картинами, розмальованими квітами й здавався лаконічно простими, до чого легко було звикнути. Персонал викликав довіру, а все навколо – затишок. Єдине, що було чужим цьому місцю, – це VIP-клієнти, обвішані хутром, золотом і крихітними цуциками в сумочках через плече.

Несподіване усвідомлення виринуло в її голові. Цей готель вважався елітним навіть серед кращих закладів Львова. Скільки ж грошей є в Сашка, якщо він може собі дозволити проживати тут? Жінка глянула на свого супутника. Кирпатий синьоокий хлопчак уперто не хотів дорослішати у свідомості Марії.

Консьєрж відчинив двері та впустив їх усередину двокімнатного номеру класу люкс.

– Це місце мені подобається вже більше, – ліг на ліжко Сашко. Порухав руками й ногами, роблячи «ангелика», оцінив м’якість матраца. – Так, однозначно подобається. Віталіку, перевір кран.

– Так точно, шеф.

Водій поставив речі під стіну й зник в окремій кімнатці, що виявилася входом у ванну. За мить повернувся назад.

– Вода на місці. Як і душова кабінка, джакузі та біде.

– Magnificent[19], – усміхнувся Сашко та скочив на ноги. – Але май на увазі, що я можу звикнути до такої розкоші.

Віталік усміхнувся й витягнув із куртки маленький записничок.

– Це від керівництва. Тут список зустрічей на цей місяць. Пане Олександре, я в курсі того, як пройшла сьогоднішня зустріч, а це значить, що доведеться трішки підкоригувати плани. Ознайомтеся з матеріалами в ноутбуці, щоб бути в курсі всіх термінів. Я заїду за вами о дев’ятій. Сподіваюсь, вам вистачить часу, щоб адаптуватися до зміни часових поясів.

Сашко взяв записник та автоматично його погортав. Марія підійшла до вікна, усім виглядом демонструючи, що не хоче лізти в їхні справи. Але розгубленість залишилась. Вона ще не бачила, щоб водій наказував своєму начальнику, що потрібно робити. І якщо насправді Сашко в підпорядкуванні Віталіка, то нащо останній ніс їхні речі? Невже це така форма трудових стосунків в Америці?

Двері зачинились, і вони залишились удвох.

– Якщо тобі нікуди піти, ти можеш залишитись тут, – сказав Сашко, кидаючи піджак на ліжко.

– З чого ти взяв, що мені немає куди піти? – запитала Марічка, роздивляючись вечірній Львів із вікна третього поверху. У місті гостювала шелестка злива.

– Жінки, яким є куди піти, не плачуть в унісон із дощем.

За дверима чулася приглушена розмова. Здається, хтось заселявся в номер навпроти. Марія не хотіла зустрічатись із цими людьми. Зрештою, вона взагалі не хотіла нікого бачити.

– А можна залишитися тут сьогодні?

У віконному віддзеркаленні дівчина побачила, як Сашко закусив губу, і усміхнулась. Завжди робив так, коли думав. Ми виросли – звички не змінились. Ми не змінились…

– Залишайся, скільки треба. Це не проблема, – чоловік скинув краватку й зник у ванній. Долинув шум води.

Це не проблема… Не проблема. Слова луною відбивались у її свідомості, затихаючи десь у глибині.

Примари продовжували переслідувати її. Обличчя Антона, там, на пероні, коли вона поверталася, спустошена великим містом. Мами, яка згорбилась над мішком картоплі. Христини, котра продавала цю картоплю серед таких же молодих старців. Власне обличчя, коли Марк представляє її своїм друзям, і вона вихоплює з розмови: «…а має вигляд повноцінної жінки». Зараз це вже не здавалося компліментом.

Слова стихають, спогади калейдоскопом рвуться назовні. Вечірки, розбита машина. Найдовше затримується спогад про лікарню. Про довгий білий коридор, у якому лікар пояснює причини смерті її матері, а вона не може їх почути, бо голова розколюється від гучної музики, від кількості випитого алкоголю. Вона лише киває головою – і життя продовжується.

Поки вона одного разу не прокинеться від жахливого кошмару, не зателефонує додому просто посеред ночі. І, слухаючи довгі гудки, раптом згадає, що підняти слухавку нікому.

Спогад про її застигле обличчя в безкінечно великому готельному номері, де стіни видовжуються й перетворюються в дороги, а картини мовчки кліпають очима, спостерігаючи за нею, – цей спогад затримається на кілька секунд довше. А потім замість стін-доріг з’являться крижані струмки дощу, і у вікні залишиться тільки її власне відображення.

– Якщо я скажу тобі, що все буде добре, ти мені повіриш? – тихо запитав Сашко, обіймаючи її.

Його тіло було все ще вологим від води.

– Хіба якщо ти не обдуриш, – прошепотіла жінка у відповідь.

– Я не почув, повтори, – чоловік нахилився до її вуха, і Марічка обернулась, щоб зустріти його теплі губи.

Перший поцілунок був ніжним, жінка навіть на мить відчула себе шістнадцятирічною дівчиною, яка вперше цілується зі своїм хлопцем у під’їзді. Та за мить усе змінилося: чоловік міцно притис її до себе, і Марія потонула в цьому океані з іменем Сашко-Олександр, і найменше, що їй зараз було потрібно, – це порятунок.

Упіймати кілька краплин, що стікають по його щоці, прикусити пульсуючу жилку на шиї та почути загрозливе гарчання. Відкинутися назад, захлинутись від доторків теплих? пекучих! губ. Дозволити йому опуститися нижче, просто до западинки між грудьми, і солодко видихнути, коли його пальці прослизнуть під шовк. Допомогти йому звільнити себе від такого непотрібного одягу та запустити руку йому під рушник, намацавши тканину білизни. Дивно: він не голий? Чоловік ухилився й заперечливо похитав головою. Що? Він не хоче? Але чому тоді…? Думки потонули в наступному поцілунку.

Чоловік сантиметр за сантиметром вивчав її шкіру на дотик та смак. Ще жоден із її коханців не був уважним саме до неї. Марія відчула, що вона палає і зараз просто згорить у цьому полум’ї, якщо він не зупиниться. Але Сашко й не думав зупинятися. Він підняв жінку й посадив її на підвіконня, подарував іще один поцілунок й опустився на коліна. Марія охнула. Виявляється, пальці на ногах теж можуть бути ерогенною зоною. Жінка кусала губи, а Сашко впевнено прокладав собі доріжку з поцілунків усе вище й вище. Марія застогнала та схопила чоловіка за волосся. Боже, як добре! Хіба хтось може робити тобі неймовірно добре просто так? Жінка заплющила очі, розчиняючись у насолоді. Тієї ночі снів не було. І це було прекрасно.

9

Коли Марія прокинулася, годинник показував пів на дванадцяту. Їй знадобилося кілька секунд, щоб усвідомити, що вона не вдома, і кілька хвилин, щоб зрозуміти, що вона ще не прокидалась у цьому ліжку. Спогади про вчорашній день повільно накочувались, і початкова напруга спала. Їй не потрібно швидко збирати речі й тікати, не потрібно нікого виганяти та змивати із себе чужий запах. Марія понюхала шкіру на згині ліктя. Терпкий аромат затишку все ще вкривав її. Тож жінка дозволила собі розслабитись.

Коли вона спустилась у вестибюль, там її зустрів учорашній водій, Віталік, у типовій формі водія лімузина, явно йому завеликій. Він відклав газету й підвівся.

– Пані Маріє, маєте просто чудовий вигляд. Як спали?

– Важко відповісти, адже це все дуже нагадує сон, – жінка усміхнулась. – Я не лише прокинулась у шикарному готельному номері – ще й на сніданок були тости з моїм улюбленим вишневим джемом. Крем-гель у душі виявився просто неймовірним, і мій одяг кудись подівся – замість нього я тепер маю носити оце. – Марія покрутилась, демонструючи легесеньку блакитну сукню. – Якщо ти зараз виставиш рахунок за все це, я зможу розплатитися хіба душею. І то – не впевнена, що мені вистачить.

Віталік обеззброююче усміхнувся, і Марія нарешті зрозуміла, що їй здавалося знайомим у цьому водієві. Вона знала таких людей. Колишні спортсмени, вони пішли в бізнес на роль викидайл чи «представників довірених осіб». Початківці весь час були напруженими, зібраними, досвідчені ж навпаки: розслаблені, усміхнені, однак знають, коли потрібно реагувати та наскільки сильно необхідно вдарити. Марія спробувала оцінити вік Віталіка – не змогла. Розум підказував, що йому близько сорока, очі ж – що ледве двадцять п’ять.

– Ну, я не диявол – тільки вчуся. Але в мене є для вас передача від істинного Мефістофеля.

Він витягнув маленький конвертик і вручив його здивованій жінці.

– Я б запитала, що там, але стриманість ніколи не була моєю сильною стороною, – Марія розірвала конверт.

Усередині лежала срібна картка VISA та кольорове фото записки, зробленої на серветці. У кутику серветки стояв логотип відомого японського ресторану, на самій записці фломастером написано: «Як щодо нових вражень?». Серветку тримала рука в лижній рукавиці. На задньому фоні було видно сніг, гори й фунікулер. Марічка підняла очі на усміхненого Віталіка, перевела погляд на дорожню сумку, поверх якої лежали лижні окуляри, потім знову на записку й знову на обличчя Віталіка. Нарешті видихнула.

– О’кей, до душі можу додати улюблений шарфик із кашеміру. Але ви мене так за вітром пустите!

10

Марія мала справу з багатими людьми, навіть з епатажними, але зі спонтанними – ніколи. На вулиці замість білого лімузина стояв високий червоний джип. Відчуваючи себе страшенно незручно, жінка вмостилась на передньому сидінні, і вони рушили. Усю дорогу Марія намагалася зрозуміти, що, власне, відбувається. Приємний сон із присмаком давно забутого минулого несподівано перетворювався на фонтан подій, розвиток яких вона не могла передбачити.

За кілька годин вид по той бік вікна кардинально змінився, і на зміну урбаністичному Львову прийшли вкриті лісами гори, а теплий подих весни змінився сніжною зимою. Марія скористалася вмістом дорожньої сумки та змінила блакитну сукенку на лижний костюм.

Джип привіз їх до туристичної бази, де на фоні витягів та лижних спусків уже стояв розпашілий Сашко з двома порожніми келихами.

– Я не був до кінця впевнений у цій витівці, але виявилось, що в Україні таки є класні лижні курорти.

– Людей, які дружать із головою, у нас теж достатньо. Тобі варто в них повчитись, – Марія штурхонула Сашка в плече, відчуваючи, як стукотять від холоду її зуби. – А ці келихи тобі нащо?

– Ну, ще двадцять хвилин тому тут було шампанське. Хотів, знаєш, додати романтики в цю зустріч.

– І…?

– Ви довго їхали, довелось усю романтику вилити в себе.

Марія спробувала стусонути Сашка ще раз, однак той легко ухилився, перехопив її та поцілував. Від несподіванки перехопило дух. Коли ж мить завершилась, жінка відчула, як у неї паморочиться в голові. Невже після такого життєвого досвіду звичайний поцілунок усе ще може мати над нею таку силу?

Сашко віддав келихи Віталіку та взяв Марію під руку:

– Думаю, ми ще встигнемо кілька разів спуститись. Ти колись каталася на лижах?

– Ні, ніколи.

– Прекрасно. Я теж. Але я про все потурбувався. Травмпункт буде готовий прийняти нас поза чергою.

– Що?!

Марія важко пам’ятала, як минули кілька останніх днів. У її «звичному» житті злети й падіння траплялись не лише в ліжку, однак ніколи не приносили таких живих емоцій. Сашко навчив її кататися на лижах, і вже наступного дня вона змогла з’їхати найпростішою синьою трасою, жодного разу не впавши. Страх поступився місцем азарту, і доросла Марічка з непідробним захопленням кидалася сніжками, ліпила снігову бабу та дозволяла валити себе в кучугури, щоб потонути в палких поцілунках.

Сашко осипáв її неймовірною кількістю уваги, будучи ніжним і терплячим удень та сильним і владним уночі. Під магічне миготіння вогню в каміні Марія знову й знову віддавалася пристрасті, усвідомлюючи, що цей чоловік зумів пролізти в її голову та виконати всі потаємні бажання. Окрім очевидного.

Сашко був справжнім Мефістофелем, який дарував насолоду, однак жодного разу не зайнявся з нею повноцінним сексом. Щоразу, як Марія намагалась подарувати йому задоволення, Сашко зупиняв її та зносив дах легким порухом майстерних пальців і гарячого язика. А коли, нарешті, «канікули» завершились і вони повернулися до Львова, важко було сказати, що саме більше нагадувало сон: час, проведений із Сашком, чи все її попереднє життя.

11

Стояв один із тих днів, коли весна була в доброму гуморі й щедро наповнювала Львів живильним теплом. Люди неквапом гуляли незвично яскравим містом, підставляючи обличчя сонцю, відвідуючи кнайпи та насолоджуючись життям. А десь менеджери середньої ланки досі просиджували штани за глючними Windows Vista, марнуючи своє життя за мізерну зарплатню.

Марія всміхалася своєму відображенню в дзеркалі першого-ліпшого бутика. Їй в очі дивилося веселе щасливе дівчисько, юне й невинне, на кінчику носа якого сонячним зайчиком причаїлося щастя. Вона спробувала схопити його долоньками, але зайчик виявився спритнішим. Стриб – і він уже поверх її рук. Вона спробувала ще раз – і знову невдача.

Жінка дзвінко розреготалася, чим привернула увагу всього магазину. Байдуже! Зараз вона відчувала неймовірне піднесення й не збиралася його марнувати. Тому схопила під руки дві коробки зі взуттям (високі чобітки й літні відкриті босоніжки), оплатила їх на касі карткою та вийшла на вулицю.

Сонце ховалося десь між високими будинками. Марії подобались такі хованки. Маневруючи між балакучими туристами, жінка дивилася на таке звичне місто їхніми очима. Вузькі вулички, наче створені для прогулянок лише удвох, старовинна архітектура, вигадлива ліпнина на фасадах, ковані дверні ручки, кам’яні леви просто під підвіконнями, кавово-шоколадні спогади. Хотілося зупинитись і просто всотувати все навколо, наповнювати себе цим світлим і чистим, і щоб ніколи-ніколи цей момент не закінчувався, щоб завжди…

Телефонний дзвінок перебив її думки. Марія взяла в руки апарат, подарований Сашком (цікаво, а куди вона діла свій?), та усміхнулась, коли побачила на екрані «Олександр». Метаморфоза, до якої ще потрібно звикнути.

– Слухаю, – радісно промовила.

– Привіт, – долинуло з іншого боку. – Не зайнята?

Марія повернула голову спершу праворуч, потім ліворуч. Цікаво, чи можна вважати щастя зайнятістю? Мабуть, ні.

– Ні, не дуже.

– Прекрасно. Я відкриваю соціальний центр для дітей-сиріт. Не хочеш скласти мені компанію?

– Залюбки! – Чом би не поділитися шматочком радості з тими, хто цього потребує? – А коли?

– За двадцять хвилин.

– За скільки?!

– Ну… – голос зам’явся. – Віталік божився, що ви встигнете.

Марічка інстинктивно повернула голову. Віталік стояв біля лімузина на іншому боці вулиці та махав їй рукою. Жінка глибоко видихнула.

– Хлопці, ви мене інколи просто шокуєте. Але мені потрібно переодягнутись…

Двері лімузина відчинилися, і Сашко в синіх шортах і яскраво-жовтій футболці став біля свого водія.

– Не переймайся, ти проходиш по дрес-коду.

12

Їх обговорювали, за їхніми спинами шепотілися й показували пальцями. Чоловік у шортах і футболці та дівчина в яскравому топі й короткій спідниці поміж гостей у костюмах та вечірніх сукнях. Дивина. Несмак. Непотрібний епатаж. Марічка заплющила очі й відчула азарт. Їй це подобалось, ой як подобалось. Вона завжди любила виділятись, обирала викличний одяг, доводила до ідеалу свій образ, знищувала тих, хто намагався змагатись із нею на її території.

Та зараз раптом виявилося, що виділятися можна по-різному. І отримувати абсолютно інше, чистіше задоволення, приходячи на пафосні, награні прес-конференції та походжаючи серед розмальованих жінок, з облич яких стікала косметика навіть під посиленим наглядом кондиціонерів, поміж набундючених чоловіків, що змагалися між собою в оригінальності шаблонних чорних костюмів, серед манірних офіціантів, яких, здавалося, розмножували клонуванням. Усі ненавидять тебе, усі перешіптуються про твої манери, але тобі байдуже. Зрештою, твоя подія – твої правила. Це був зовсім інший тип влади, влади над самою структурою. І то було щось неймовірне.

– Доброго дня, шановні гості, журналісти, а також усі, хто вирішив узяти участь у добрій ініціативі корпорації «Альвеа» – допомогти дітям-сиротам відчути себе живими, – пролунало з динаміків.

Марічка піднялася навшпиньки, але на сцені Сашка не було. Тоді вона разом з іменитими гостями покрутила головою, але безуспішно. Голос був, а сам Сашко – ні.

– Проблема дітей-сиріт актуальна не тільки в Україні, а й у цілому світі. Щороку на неї виділяють мільярди доларів, але запитайте себе: на що, власне, вони йдуть?

Марія подивилась на поважного вусаня, що стояв поруч, і всміхнулась. Пан запитував себе про багато речей, але діти-сироти відверто програвали перед легкими закусками.

– Мешканці сиротинців потребують батьків, опіки, вони хочуть вирости в повноцінній сім’ї, де їх любитимуть. А отже, їм за замовчуванням не потрібні кращі ліжка, кращі умови проживання, кращі стіни клітки, у якій вони замкнені. Вони просто хочуть на волю, у світ, повний можливостей, де не потрібно боротися за право подивитись телевізор, чи сходити в туалет, чи просто почитати книгу. Прагнучи в цей вигаданий ідеальний світ і після вісімнадцятирічного ув’язнення потрапивши на волю, вони шоковані. Адже наша планета – це просто великий інтернат, величезне поле бою, де якщо не ти, то тебе, де потрібно так само працювати ліктями, щоб отримати те, чого заслуговуєш. Наслідки – очевидні.

Світло згасло, і на стіні з’явилося зображення маленької дитини. Воно розбилось на шматки та зафарбовувалось у різні кольори відповідно до того, про що говорив Сашко.

– За результатами спілкування, вісімдесят відсотків дітей, які мешкають у дитбудинках та школах-інтернатах, уважають себе нещасливими. Інтернат ніколи не стане альтернативою сім’ї, його можна розглядати лише як місце тимчасового перебування. На формування особистості дитини, яка виховується там, негативно впливають такі чинники, як відсутність родинних зв’язків та спілкування з батьками, нестача любові, ласки й уваги, замкнутість кола спілкування, закомплексованість, підвищене почуття тривоги, відсутність свободи вибору, відсутність матеріальної та моральної підтримки після того, як вони залишають заклад. У дітей відсутні соціальні навички власного життя, тобто з’являються проблеми, коли вони навіть не можуть заварити чай чи користуватися побутовими приладами.

Небо конференц-зали змінилося картою України.

– Ми всі кажемо, що такими проблемами має займатися держава. Для дитини, позбавленої сім’ї, держава – це батько й мати. Показником розвинутого суспільства є ставлення до підростаючого покоління, розуміння того, що чужих дітей не буває. Сьогодні Україна, як і більшість країн Європи, фінансує дитячі будинки та школи-інтернати. Державою начебто узаконено систему пільг для дітей-сиріт: на утримання житла, допомога при працевлаштуванні, пільги при вступі до навчальних закладів, матеріальна допомога на навчання, державні стипендії та інше. Але насправді після виходу з інтернату діти залишаються сам на сам зі своїми проблемами. Як можна повірити в любов, коли тебе люблять лише за службовими обов’язками, а після роботи завжди поспішають до власної родини, до рідних дітей?

Марія здригнулася. На секунду вона пройнялась тим, про що говорить Сашко, повірила його голосу. І хоча сама ніколи не думала про проблеми дітей, особливо дітей-сиріт, зараз їй здалося це надзвичайно важливим, першочерговим. Розмірений голос Сашка до чогось підводив, і жінка з нетерпінням чекала розв’язки. Си`роти на руках не брехали – щось мало трапитись. Щось дуже важливе.

– Коли ти живеш в інтернаті, єдине, про що мрієш, – це щоб тебе хтось усиновив чи вдочерив. Щоб одного разу двері відчинились, і вихователь покликав саме тебе. І тоді для тебе все закінчиться, ти станеш одним із небагатьох обранців долі, яких будуть ненавидіти інші діти. Тобі буде байдуже, адже ти втік, покинув це місце, але твої друзі залишаються. Вони пам’ятатимуть, і щоразу, коли нові батьки забиратимуть ще одного з них, у їхню душу все глибше й глибше вкорінюватиметься відчуття величезної несправедливості, власної невідповідності. Але коли вони таки вийдуть за поріг, то переконаються: світ насправді такий несправедливий, як вони собі й думали. Враховуючи, що кожного року всиновлюють усього п’ять-сім відсотків від загальної кількості сиріт, то до повноліття ми отримуємо майже шістдесят тисяч дітей, які вміють лише ненавидіти й не здатні на любов та розуміння.

Інфографіка на стіні змінилась на фотографії дітей різного віку, що крадуть, жебракують, займаються грабежами, насиллям. Знімки були зроблені професіоналом своєї справи, що не соромився брати крупні кадри там, де інші обійшлись би загальними. І це справляло потрібний ефект.

– Звідти постійна кількість жебраків, стабільний потік грабіжників та дрібних крадіїв, саме ці люди – постійний контингент у буцегарнях та на демонстраціях. Бо в них немає альтернативи, бо ніхто не захотів навчити їх чомусь доброму й прекрасному. До сьогодні.

Загорілося світло, і Марія побачила Сашка. Він сидів на стільчику, посеред сцени, одягнутий у біле з чорним – офіційний і такий типовий костюм офіціанта. І тільки закинута нога на ногу видавала в ньому не прислужника, а господаря.

– Щороку світова громада виділяє мільярди доларів на вирішення проблем дітей-сиріт. Однак я ще досі нічого не чув про жодних клонованих батьків. Краще життя починається з наших дій, проблема дітей-сиріт вирішиться лише тоді, коли до неї долучиться кожен. І кожен із вас також. Тому сьогодні я презентую вашій увазі соціальну кампанію «Альвеа. Все буде добре», – Сашко подав сигнал, і в конференц-залу почали заходити офіціанти. Кожен із них вів за руку маленьку дитину від чотирьох до шести років.

Жінка поруч почала аплодувати, хтось підтримав.

– Корпорація «Альвеа» оголошує, що до кінця цього календарного року всі діти-сироти в Україні – а це понад сто двадцять тисяч осіб – будуть усиновленими. З вашою допомогою.

Оплески обірвались. У залі запанувала тиша. Вусатий пан застиг з оливкою на півшляху до рота.

– На виході кожен із вас отримає конверт із п’ятдесятьма тисячами доларів, необхідними для утримання дитини, – вів далі Сашко, а офіціанти підходили до шокованої публіки й залишали біля них маленьких дітей, хлопчиків та дівчаток із вологими очима, що знизу вгору з надією дивились на своїх майбутніх батьків. – З вами буде укладено річний контракт, згідно з яким ви перші півроку щомісячно отримуватимете по двадцять тисяч доларів, а друге півріччя – по десять тисяч. Після завершення контракту ви зможете…

Сашко говорив далі, але Марія вже не слухала. На її очах відбувалося щось неймовірне, щось абсолютно неможливе. Вона намагалася подумати про суму, яку отримає кожен учасник на виході (сто тисяч гривень на шість – це шістсот і ще п’ятдесят на шість – триста, дев’ятсот тисяч гривень за рік при середній зарплаті… Скільки? Дві тисячі? Просто нереально!), про витрати, яких зазнає корпорація. Жінка пробувала увімкнути раціоналізм, але це просто не піддавалось усвідомленню.

Проблему, яку не міг (не хотів?) вирішити ніхто, одним махом розв’язав Сашко. Її Сашко. Це… Від цього захоплювало дух. Потім з’явиться сарказм, потім Сашка обов’язково тягатимуть газети та суди, потім кожен другий виступить експертом і критиком, але зараз, тут і зараз відбувалося диво. Маленькі ніжки робили великий крок назустріч сонцю та щастю.

Офіціант непомітно підійшов і зник, залишивши маленьку дівчинку чотирьох років із гарненькими синіми очима, двома заплетеними косичками та плюшевим ведмедиком, міцно притиснутим до грудей. Маленький янгол у плоті. Марія усміхнулась, і це створіння ніжними пальчиками взяло її за мізинець та міцно стиснуло. Усмішка розширилась – потім застигла.

Жінка раптом усвідомила, що це стосується і її теж. Що Сашко не просто так запросив її сюди. Що тепер це її дитина, і Марія отримає за неї цілу купу грошей, але головне не це. Тепер це її дитина. Її маля. Її власний янгол у плоті.

Марія зробила крок назад, і мізинець вислизнув з маленької долоньки. Ні-ні-ні! Дівчинка дивилась на неї розгублено, з дивною надією й допитливістю, а жінку з головою накривав страх. Величезною хвилею він зносив це огидне місто, цих шаблонних людей, Сашка з його безглуздими планами, усіх цих дітей, що, здавалося, дивились тільки на неї, Марію, і благали: «Не кидай нас тут. Будь ласка, не кидай нас тут». Замовкніть! Щезніть! Ні-ні-ні!!!

Марія вибігла з конференц-зали, ледь не висадивши двері. Промчала довгим коридором, навмання заскочила на кухню і, розштовхуючи кухарів та офіціантів, кинулась кудись уперед. Навздогін їй летіли крики, обурення, гамір, а найголовніше – дитячі голоси, що кликали, благали, заповнювали собою все. Величезна хвиля страху – панічного страху – накривала її з головою, і, вибігши на вулицю, Марія заскочила в перший же магазин, купила пляшку віскі та заковтнула одразу половину темної рідини. Важкий удар алкоголю відкинув паніку кудись під ребра, але цього було недостатньо.

Похитуючись, жінка вийшла на вулицю, підійшла до дороги та виставила руку з піднятим догори великим пальцем. Це був майже центр міста, середина дня, вона виглядала дешево й вульгарно, пляшка алкоголю швидше відштовхувала, аніж допомагала, але всесвіт таки мав совість. За десять секунд поруч пригальмувала тонована «Лада Пріора». Не чекаючи особливого запрошення й відкидаючи дурні стереотипи, Марія сіла на переднє сидіння та повернулась до водія.

– З тебе випивка. Інакше я знайду когось іншого.

Чоловік років тридцяти кілька секунд зважував свої плани на день, життєві поради та досвід, протиставляючи це бажанням і вигляду незнайомої жінки й підбираючи правильні слова. Зрештою, він просто завів двигун і рушив. Марії було байдуже куди. Вона хильнула ще віскі. У дзеркалі заднього огляду можна було побачити, як панічна хвиля на відстані, але впевнено, рушила за «Пріорою».

13

Марія не пам’ятала, як опинилась у клубі. Зате тут не було паніки – лише музика. Одноманітна, гучна, вона глушила всі емоції. Шум, що спочатку заспокоїв, за кілька хвилин почав тиснути на голову. Жінка вийшла в туалет, але навіть тут було гамірно. У сусідній кабінці хтось безсоромно займався сексом, але зараз її більше турбувало те, що вона не могла намалювати собі губи. Руки тремтіли, наче після жахливого перепою, і це було не дивно: Марія не пам’ятала, скільки вже випила.

Її тіло переходило з одного алкогольного закладу в інший, від однієї музики в іншу, з одних рук в інші. І жінка була щаслива, що не пам’ятала всіх деталей. Щаслива, що навколо досягали оргазму незнайомці. Щаслива, що її оточували такі ностальгічно-звичні запахи поту й алкоголю, сексу й хіті, справжнього людського щастя. Щаслива, що сльози капали на колись білий умивальник закладу, імені й місця розташування якого вона не знала й ніколи не дізнається. Щаслива, що, зрештою, вона отримує саме те, на що заслужила. Те, до чого готувало її життя. Те, чим усе й мало закінчитись.

Марія підняла погляд і втупилась у розширені зіниці жінки, яка колись була дуже привабливою, а зараз просто розпливалася на очах.

– Що, щастя захотіла, хвойдо? – процідила Марія, і відображення вишкірилось у відповідь. – Думаєш, можна просто так розкаятись, і тобі на небі все пробачать? Думаєш, курво, усі твої гріхи можна перекреслити звичайним «прости»? Хрін тобі, а не прощення, – Марія зігнула руку в лікті, демонструючи свою зневагу до великого замацаного дзеркала, і жінка у відображенні похитнулась, але не впала.

Марія вхопилася за раковину та змусила себе стати рівно. Кілька секунд вивчала дно умивальника, пропускаючи крізь себе тваринні стогони парочки в одній із туалетних кабінок.

– Чому я не можу просто здохнути? – промовила тихо до невідомого адресата. – Чому я не можу просто здохнути й покінчити з цим?

Діджей змінив сет, і з колонок полинуло щось розслаблююче. Марія зітхнула, відкрутила кран і вмила обличчя. Глянула на себе. Не така вже вона й стара. Так, макіяж явно не пройшов тест-драйв, але на барі сидять і бридкіші особи. Мокрими пальцями розмазала залишки сліз, серветкою підтерла олівець під очима. Цього вистачить, щоб дійти до барної стійки. Парочка з сусідньої кабінки досягла логічного завершення, і тепер важко дихала, перетравлюючи емоції. В усіх їхніх проявах.

Марія вкинула помаду в сумочку й застібнула блискавку, коли верескливий голос перебив діджейський скречінг:

– Тобто як у тебе порвався гандон?

У пам’яті одразу спливло обличчя маленької дівчинки з двома косичками, і Марія буквально вибігла з туалету. На барі сидів самотній грузин і дві сорокарічні жіночки, які й у свої двадцять не вражали красою, не кажучи вже про нині. Це був той випадок, коли ситуації не міг зарадити ні грамотний макіяж, ні алкоголь у необмежених дозах. Але жіночки не втрачали ентузіазму, пускаючи грузину бісики густо нафарбованими очима. Та всі стріли Амура поки влучали в «молоко».

– Щось тонізуюче, – замовила Марія, сідаючи на вільне місце. – І щоб градусів там було більше, ніж калорій.

Бармен кивнув, і, поки жінка повернула голову в пошуках когось симпатичного на танцполі, біля неї вже стояв коктейль. У комплекті чомусь додавався грузин.

– Слюшай, дєвушк, пачіму грусний такой?

– Життя – лайно, але ми з лопатою. Ну, і з коктейлем, – Марія відсалютувала чоловікові та зробила великий ковток.

Шипучий напій, наче торнадо, пронісся її горлом, залишаючи по собі легкий м’ятний присмак. На секунду запекло – і стало добре. Слава тим аборигенам, яким не ліньки було змішувати вогняну воду зі всім підряд.

– Слюшай, а может, я тібя развєсєлю? Давай, паєхалі са мной. Будєт харашо, абіщаю. Паєхалі?

Перш ніж Марія встигла озвучити своє рішення, у розмову вклинився хтось третій.

– Вона нікуди не поїде, – сказав Сашко, дивним чином опинившись поруч.

Його присутність чомусь не здивувала Марію. Дійсно, нащо дивуватись витівкам фатуму, якщо тобі немає що протиставити? Раптом їй дуже захотілося, щоб грузин натовк Сашкові пику.

– Ну, чому? Це дуже хороший чоловік. Відчуваю, що його компанія могла б мене цілком задовольнити, – сказала Марія, ховаючи знущальну посмішку в шипучому коктейлі.

– Вот відіш, дєвушка нє протів. Паетаму давай, прахаді дальше, а нам нужна єхать.

– Я сказав: вона нікуди не поїде, – холодно промовив Сашко та одним ривком відірвав Марію від барної стійки. – Ми йдемо.

– Слюшай, дарагой… – піднявся грузин, але з темряви виникла висока фігура, яка заламала горця та притиснула його обличчям до поверхні стійки. Здивована Марія впізнала в незнайомцеві Віталіка.

– О, Віталька! Привіт! Як справи? – радісно вигукнула вона, але чоловік навіть не обернувся.

Натомість Сашко взяв її в оберемок і потягнув на вулицю. Так само швидко запхав жінку на заднє сидіння й зачинив дверцята. У вікні кудись стрімко втікали вулиці й будинки, а Марію раптом почало нудити.

– Випусти! Випусти мене негайно! Чуєш! Зупини машину! Уже!

Авто різко загальмувало десь за містом, і жінка вискочила назовні.

– Ти, козел, думаєш, що тобі це все так зійде з рук? Думаєш, ти можеш отак просто поводитися зі мною? О, ні-ні-ні, містере, зі мною таке не пройде! Марі покаже тобі, де раки зимують, ой покаже! – жінка пройшла кілька кроків прямо, потім ліворуч, потім назад, але каблуки вгрузали у свіжу землю, виривали грудки, змушували боротися не тільки зі звичною ходьбою, а й із гравітацією. За цей час Сашко вийшов з лімузина та мовчки спостерігав за хаотичним бажанням Марії втекти. Віталік щось шукав у багажнику.

Нарешті жінка зрозуміла, що знаходиться посеред поля, десь далеко від кордону з останньою цивілізацією, і ненависть нарешті знайшла свою жертву.

– Куди ти мене завіз, падло? Кинути хочеш посеред поля, га? Ну так давай, їдь. Марі не пропаде. Марі й не через таке проходила. Давай, сука, їдь. Чуєш? А, ти ще й знущаєшся? Ах ти паскуда…

Марія рушила на Сашка з твердим бажанням роздряпати його американську пику, але той був готовим. Він узяв шланг, поданий Віталіком, та навів його на розлючену жінку. Водій почав ногою качати маленький насос, і вода крижаним струменем ринула на Марію, збиваючи її з ніг, перш ніж та встигла сказати «Ой». Віталік качав і качав, а Сашко підійшов ближче, направляючи струмінь на всі відкриті точки легкої сукні, вимиваючи злість, депресію, алкоголь – усі емоції, які не терпіли конкуренції. Жінка звивалася, кричала, борсалась, як одержима. По нічній автостраді, наче зорі з неба, пролітали самотні авто, але чоловіки не зробили жодної зупинки, жодної паузи. Нарешті струмінь води ослаб, а миттю пізніше зник зовсім.

Марія лежала на холодній землі, у каламутній калюжі, наче русалка, яку викинуло на берег далекої планети, хапала ротом повітря, та не могла вимовити й слова. Ембріон власного его. Тіло боролося за існування, ігноруючи думку свідомості, наїжачуючись проти цілого холодного світу. Тому коли Сашко підняв Марічку на ноги й накрив м’якою теплою ковдрою, усередині спустошеної жінки зародилася перша емоція. Вдячність.

Тіло тримало свідомість на межі. Знаючи, що власниця може наробити ще тих дурниць, воно дозволяло лише сприймати – не керувати. Тож Марія могла тільки спостерігати, як змінюються обриси світу за вікном автомобіля, однак зорі завжди залишалися на своїх місцях. Могла тільки відчувати тепло, яке огортало її з усіх боків, добуваючи ті первинні емоції, які неможливо ні викорінити, ні забути. Могла тільки слухати, як б’ється Сашкове серце, коли він тримав її у своїх обіймах, не відпускаючи ні на мить. Могла просто заплющити очі й насолоджуватися тим давно забутим відчуттям спокою та затишку. Але натомість продовжувала дивитись. Усю дорогу до готелю й усю ніч.

Марія дивилася на його обличчя і зранку, коли він одягався. Вона не пам’ятала, що казала йому, чоловік не повертався до брудних спогадів, які розтанули з першими сонячними променями. Він затягнув краватку, повернувся до неї, і усмішка ковзнула його обличчям. Обличчям Олександра, яке вже ніколи не стане обличчям Сашка. Обличчям хлопчика, який виріс. Вона розтулила губи:

– Я не краща людина на світі…

– Однак ти можеш нею стати.

– Я не знаю, чи хочу цього…

Чоловік сів поруч:

– Тоді розслабся й падай. Довірся мені, я впіймаю.

Марія усміхнулась.

– На твоєму місці я б не ризикнула себе рятувати.

Він усміхнувся у відповідь.

– Я завжди казав, що в тебе поганий смак.

14

Марія заснула в його обіймах. Олександр лежав поруч, слухаючи її спокійне дихання й бездумно вивчаючи стелю. Лише пересвідчившись, що жінка міцно спить, обережно підвівся з ліжка та підійшов до дзеркала. Кілька секунд дивився на відображення, шукаючи себе в незнайомому чоловікові навпроти. І останньої миті стримався, щоб не зацідили прямо в пихату пику. Рятувальник, блін! Месія! Якого біса коїться в цій клятій країні?

Ще тиждень тому Олександр був звичайним клерком із єдиною проблемою – зарезервувати місце в гольф-клубі на вихідні. Сьогодні ж його дефініція слова «проблема» еволюціонувала в кілька разів. Він мав просто виконувати кроки, надані особисто Чарльзом Еґартом, але його потенційний спільник із невідомих причин увімкнув режим «рускіє нє здаются», й Олександр відчував запах смаленого.

Йому треба було дотримуватися легенди звичайного «american boy[20]», та натомість чоловік ледь не задушив «ділового партнера» і влаштував бійку в невідомому барі. Зрештою, він мав насолоджуватися бажаним поверненням на Батьківщину, але за ці кілька днів уже ненавидів цю частину світу. І навіть ностальгічний привіт із далекої Бистриці обернувся провалом. Він не очікував зустріти когось із давно забутого минулого, хоча й поставив собі за мету знайти матір. Але Марія… Ця жінка луною витягнула щось із його зашкарублого єства, і це були не лише спогади. Колись давно маленький Сашко також мав якісь почуття до темноволосої дівчинки. Тоді він утратив її. Зараз не хотів повторення старої історії. Нікому не віддати. Захистити. Урятувати!

Олександр стискав і розтискав долоні, відчуваючи, як емоції проходять крізь пальці. Цієї техніки навчив його батько, зрештою, як багатьох інших прийомів. Він ненавидів Гордія, хоч і перестав це повторювати. То було давнє відчуття, наче шрам, який раз-по-раз віддає фантомними болями. Уся вервечка подій, усе, що трапилось і як трапилося, – це все провина Гордія Шипалка, якого маленький Сашко колись називав батьком.

«А може, і твоя? – єхидно озвався внутрішній голос. – Можливо, ти теж долучився до такого розвитку подій?»

«Може», – погодився Олександр і повернувся до сплячої Марії. Її теж мучили внутрішні демони – він відчував це й вірив: якщо зможе врятувати її, то зможе врятувати й себе. Вона не повинна ставати заручницею обставин і не мусить повторити його помилок.

Олександр підійшов до свого пальта й витягнув із кишені темний записник. Погортав пожовклі сторінки. Він знав їх напам’ять. Провів пальцем по форзаці, згадуючи попереднього власника записника. Спогади, які не дають йому здатися. Олександр дістав ручку й прогорнув записник на останні сторінки. І в одній із колонок, під записами десятирічної давності, вивів: «Знайти спосіб урятувати Марію».

15

Жінка провела в номері Олександра кілька днів. Спостерігала, як він зранку їде у своїх справах, зустрічала, коли повертався назад. Їй не потрібно було готувати їсти: замовлення завжди робив Віталік. Їй не потрібно було прибирати, адже цим займалася обслуга. Не треба було навіть розмовляти. Цілими днями жінка дивилась у телевізор, або у вікно, або в стелю, або кудись у себе. Коли приходив Олександр та обіймав її, усе одразу ставало… нормальним. Теплим. Приємним на дотик.

Марія кілька разів намагалась «віддячити» за турботу про себе у звичній для себе манері. Але Олександр не підпускав далі невидимого порога. Як тоді, при першій зустрічі, як тоді, під час вікенду в горах, він цілував її, пестив, доводив до сказу, але не давав задовольнити себе. Це було помстою за її поводження тоді, у барі? Чи, може, якийсь фетиш? Невідомо. Вона відчувала свою провину й усе ніяк не могла вирішити: подобається їй це відчуття чи ні.

Одного дня в номер прийшов Віталік: привіз сукню, прикраси та запрошення в ресторан, написане на білосніжній листівці. На звороті квітнула червона троянда. Марія не хотіла залишати свій готельний кокон, але не знала, чи в цьому «дорослому» світі в неї колись був власний вибір.

Водій відвіз жінку до ресторану на околиці. Приглушене світло, свічки й зручні крісла – усе з претензією на вишуканий смак. Її кавалер чекав за столиком біля вікна. Відсунув їй крісло, поцілував у щоку. Сів навпроти. Такий красивий і доглянутий, у жилеті та сорочці, що так пасували йому, мимоволі крутив чайну ложечку в руці, задумливо дивлячись кудись повз супутницю. Усюдисущий офіціант наповнив келихи та зник так само безшумно, як і з’явився.

У ресторані було гамірно: жодного вільного столика, тож думки неможливо було підслухати. Марія поправила вечірнє плаття, яке ніби зшили особисто для неї, та взяла в руку високий келих. Єдину зброю, яка могла захистити її від невідворотного. Темне плесо сухого чилійського вина викликало відразу, але вона змусила себе зробити ковток. Завжди потрібно чимось жертвувати.

– Ти мене балуєш… – жінка порушила тишу й відставила келих.

Тепер можна не пити. Життя добре навчило відчуттю такту.

Олександр не зауважив підступу. Він повернув ложечку на стіл і нахилився ближче, прямо в тепле сяйво свічки.

– Ти заслуговуєш на те, щоб тебе балувати. Ти, тільки ти й більше ніхто.

У контексті нещодавніх подій це звучало ледь не насмішкою.

– Ну, звісно. Скажеш таке… – Марія спробувала відвести погляд, але Олександр несподівано взяв її за руку. Накрив пальці своїми гарячими долонями та легенько стиснув. Жінці раптом стало душно. Бретельки сукні, що зав’язувались на шиї, гостро впились у шкіру.

– Ти неповторна… Чарівна… Незабутня… З тобою я нарешті відчуваю смак життя. Ти як квітка, що росте на вершині скелі, і я готовий дертись догори, лише щоб відчути твій запах. Поруч із тобою я розумію, яким безсенсовим було моє існування, адже тепер бачу, як воно – жити повноцінно, жити заради когось.

Жінка спробувала вивільнитись, але чоловік тримав міцно. Нахилившись уперед, він шепотів страшні речі й робив це так щиро та фанатично, що Марія раптом відчула себе русалкою, яка сидить у болоті й тягне туди всіх, хто купується на її вродливе личко. Вона затягує й затягує на дно тих, хто підійде найближче, адже що буде, коли вони побачать, що русалка є людиною лише наполовину, а решта – неповноцінний монстр? Шалено занило десь під діафрагмою.

– Коли тебе немає поруч, коли я не можу бачити тебе, – вів далі Олександр, – я знову й знову пригадую твою усмішку, дивлюсь на твою фотокартку й розумію, що все буде добре, поки в мене є ти. Це додає мені наснаги жити.

Жінка висмикнула свою спітнілу руку та взялася за келих. Тепер темне алкогольне плесо не здавалось таким гидким. Тепер просто необхідно було напитися до безпам’ятства.

– Якщо ти таке кажеш кожній дівчині, то не дивно, що ти такий популярний, – Марія змусила себе усміхнутись і відпити вина.

Незважаючи на всі старання, їй здавалося, що в неї на обличчі написано «ЛИЦЕМІРКА». Раптом сукня стала липкою. Усе тіло стало липким.

Чоловік відкинувся на спинку крісла та весело розсміявся. Він сміється над нею? Чи з нею? Як відрізнити параною від реальності? Тримаючи усмішку, як щит, жінка продовжувала пити, прикусивши зубами скляний краєчок келиха. Хотілося божевільно реготати.

– Ні. Я кажу це не кожній дівчині, далеко не кожній, – Олександр не зводив з неї захопленого погляду, і вона продовжувала пити. Стискати зуби та пити. – Насправді, ти перша за багато років, хто викликає в мене такі почуття. Хто взагалі викликає в мене почуття.

Він не зупинявся, він просто не хотів, не міг зупинитись, відбираючи в Марії останній шанс піти, зникнути, зробити все правильно, урятувати його та, можливо, урятуватися самій.

– Я знаю, що ти боїшся, знаю, що борешся з тим, що обплело тебе, але воно сильніше. Ти втікаєш, але неможливо втекти від себе. Я знаю: я намагався. Тому не тікай ні від мене, ні від себе. Дозволь мені врятувати тебе, дозволь хоч раз у житті зробити щось самотужки. Я не знаю, чи в мене вийде, але намагатимусь! Намагатимуся з усіх сил. Ти не байдужа мені… Я люблю тебе, – Олександр замовк, наче не вірячи в те, що промовив, кивнув та повторив: – Здається, я справді люблю тебе.

Келих урешті спорожнів. Марія поставила його на стіл, затримавши руку на скляній ніжці. Хотілося кричати: «Життя, якого біса?». Але те ж саме життя добре навчило свою доньку: спершу візьми все, що можна, а потім роби все, що захочеш. От тільки кожного разу совість вимагала все більшої тари. Тому жінка вкусила себе за язик і, доки пекло, тихо відповіла:

– Я тебе теж.

Другу частину вечора жінка не пам’ятала. Олександр замовив вечерю, вони сміялися, танцювали, відбирали одне в одного їжу з тарілок, згадували Бистрицю й те коротке довге літо. Марія усміхалась та кивала головою, але перед очима стояв закоханий погляд маленького Сашка з такого далекого Львова. Вона поривалась відштовхнути його від себе, закричати, що це все фальш і брехня, хоч раз у житті зробити все правильно, урятувати чисте серце від свого бруду. Але одразу ж виринав спогад про Христину, що торгувала картоплею на базарі. Христю, яка також перебирала кавалерів і зрештою вибрала «па любві». Що зістарило її на десятки років, подарувало двох спиногризів і прив’язало до «рідного» села. Христю, що так хотіла втекти в місто й стати акторкою…

Марія заплющувала очі, міцно притискала до себе Олександра й ховала обличчя в його волоссі. Лише б не бачити його погляду, лише б не зірватись на крик.

16

Задоволений Олександр розчинився в місті разом з лімузином та Віталіком. Марію відвезли до готелю, але дівчині не хотілося сидіти в номері. Здавалось, якщо вона залишиться наодинці з собою, буде просто битися головою в стіни, поки не розкроїть собі черепа. Дівчина йшла вузенькими львівськими вуличками, оминаючи ями на тротуарах. Містом знову пройшовся весняний дощ, залишивши по собі приємний присмак озону.

Настрій маневрував між хвилями падіння й піднесення, і Марія не хотіла зупинятися та задумуватись над причинами та, особливо, наслідками. Бо інакше пам’ять послужливо підсуне все. Усе, що трапилося тоді, там, потім та в інших суміжних прислівниках. Хотілося скинути дорогий одяг, бігати босоніж по теплих калюжах і реготати на все горло. Без причин та, бажано, щоб і без наслідків.

«Рятувати, – Марія виплюнула це слово і скривилась. – Чому в чоловіків з’являється нав’язливе бажання когось рятувати? Для чого їм приносити додому замерзлих їжаків, які лише колотимуться у відповідь і крастимуть яблука зі столу? Нащо підбирати загублені жіночі душі, коли вони прокляті, усі як одна? Для чого це непотрібне приручення, це одомашнення, ми ж так само, як і ви, ненавидимо спокій! Нащо ти так зі мною, Сашку, нащо?! Я не можу віддати тобі душу, бо я давно продала її дияволу. Я не хочу віддавати тобі тіло, бо воно спаплюжене, вичавлене. Я не посмію віддати тобі нічого, бо це принесе тобі лише горе, поставить на тобі мітку, яку не змити. Тому не треба цього, не треба цих слів, цих учинків, цих почуттів. Не змушуй мене видавати себе за святу, за мученицю, бо я грішна до глибини свідомості. Це я, справжня я, яку не змінить нічого! Ні ти, ні твої спроби – лише смерть поставить крапку. Тому не тримай, відпусти, поки ще є можливість. Поки ще я дозволяю тобі це зробити. Бо горіти мені в пеклі за твою спаплюжену душу!»

Марія припідняла сукню та дістала з підв’язки цигарку. Звідти ж у руки перекочувала запальничка, звичний рух пальцями – і гірке тепло проникло всередину, заповнюючи собою все. Що ж, люба моя, ти протрималась аж шість днів, можна знов анулювати таймер. Але деякому задоволенню просто неможливо опиратись. Жінка зробила ще одну затяжку та глибоко видихнула.

Дим заповнив не тільки свідомість, а й реальність, а коли розвіявся, навпроти Марії стояв Антон. Вона не встигла вимовити й слова, як він ударив її. Ляпас вийшов сильним, однак не встигла жінка оговтатись, як слідом прийшов ще один, сильніший. Цигарка вилетіла з рук та чомусь дуже повільно полетіла на мокру бруківку. Ця картинка застигла в неї перед очима, тому Марія прослухала перше речення. З німого заціпеніння її вивели міцні чоловічі руки, що лещатами стиснули плечі.

– Де, я питаю?

– Що «де»? – не зрозуміла жінка.

– Де. Ти. Пропадала? – промовив Антон, чітко карбуючи кожне слово й тамуючи лють. – Ти зникла. Телефон вимкнений. З роботи звільнилась. Ніхто не знає, де ти. Я думав, що вже втратив тебе. Це диво, що зустрів тебе тут.

Диво? А може, прокляття? Але пустити шпильку зараз – означало підписати собі смертний вирок. Чоловік перебував на тій межі, за яку Марія ніколи не хотіла потикатись. За нею вона втрачала свою владу.

– Але ти знайшов мене, коханий, – дівчина ніжно провела зовнішньою частиною долоні по його жорсткій щетині. – І це найголовніше, хіба не так?

Увесь його запал випарувався в одну мить. Усі запитання застигли на рівні язика, увесь логічний ланцюг підозр і звинувачень розлетівся на друзки. Відьма посміхнулася Святій Інквізиції – і вогонь із багаття під її ногами згас. Чоловіки чують краще за жінок. І вони вміють виділяти саме ті деталі, які їм потрібні. А Марія знала, що потрібно Антону. І – найголовніше – уже знала, що потрібно їй.

Її охопив спокій. Визначеність. Невідворотність перестала бути чимось загрозливим, навпаки – вона могла стати кращим другом будь-якої жінки. Лише не було шляху назад.

– Ходімо додому, добре? – прошепотіла вона йому на вухо та вклала свою долоню в його руку. Відчула, як його пальці зімкнулись.

Клацнули кайдани, і вони рушили. Вона та її ручне пекло.

Розділ III. Серце – не камінь

1990 рік

1

Засмальцьовані руки відраховували купюри.

– А може ж, би ти сі женив? Га, Антоне? Дівка в тебе файна, розумниця, красавиця. Та й ти парень не в тім’я битий. Диви, який вимахав! Скільки можна парубкувати? Давай, хапай її за стан та й тягни до шлюбу. Хату маєте, господарки – що в тебе, що в неї, жити є де, діти ростити тожа є. Кільки можна чекати, га? – вусатий чоловік звично ввімкнув «сільську» говірку, перетворюючись із поважного Петра Олексійовича на простого дядька Петра.

– Та ви мене б тільки та й одружували. То з одною, то з іншою. Ото як одружуся, хто буде у вас працювати? Хто буде тракторувати з самого рання до пізнього вечора? Хто буде допомагати вам думу думати над кресленнями за чарчиною з хлібом? – відповів йому в тон світловолосий хлопець.

– Так, без тебе з кресленнями буде біда… – рука автоматично погладила пишні вуса. Секунду чоловік дивився кудись у майбутнє, а потому й грюкнув кулаком по столу. – Ні, так діло не буде. Нікуди ти одружуватись не підеш. От заберу в тебе зарплату – і не матимеш приданого. Розлюбить тебе твоя обраниця, і тоді залишишся ти в мене аж до пенсії!

Однак перш ніж важка п’ятірня накрила купюри, Антон вихопив їх та швидким рухом заховав у кишеню сорочки. Зіскочив із крісла й за мить опинився біля дверей.

– Добрий ви, дядьку Петре, але злий. Не буду я на вас стільки працювати. От дозбираю ще трохи та й махну в район на заробітки. А може, і в область. І будете читати про мене в газетах і витирати скупу сльозу.

– Ти диви, що меле! Я – і сльозу? Дулю з маком! – вишкірився дядько Петро й раптом посерйознішав до Петра Олексійовича. – Добре вже, потиснемо руки – та йди собі на всі чотири сторони. Тільки завтра на роботу не спізнись.

Антон глянув на протягнуту до нього важку долоню й заперечливо захитав головою.

– Е ні, другий раз я на таке не куплюсь. Минулого разу ви мене тримали, поки всі квіткові магазини не зачинились. Та й завтра маю вихідний, самі мене за заслуги нагородили, забули? Тому побачимось уже в понеділок. Он Тезка беріть замість мене. Йому точно знадобиться хороша вказівка, – на цих словах Антон вийшов із кімнати, пропустивши повз себе молодого колгоспника, також Антона, за яким закріпилось прізвисько Тезко: ну дуже вже він хотів бути в усьому подібним на свого старшого товариша.

– Так, Тезку, а тобі точно потрібна добряча прочуханка, – Петро Олексійович знову поступився місцем добродушному дядькові Петру. – Заходи, сідай і розказуй, нащо ти вчора Федьків трактор у ставку втопив, га? Ти не червоній, а сюди дивись, чуєш?

Червоніти Тезко вмів. Особливо, коли його вичитували. Сяде, утупиться в одну точку й червоніє як буряк. Хороший хлопець, але нетіпаха. За що не береться – те ламає. Що не понесе – те розсипле. Зате руки в нього золоті. Тільки на двигун гляне – уже знає, де і що поламано. А як зануриться у свої креслення, так за вуха не відтягнеш. Страх як любив майструвати. От лишень те його майстрування не завжди до добра доводило. Останнього разу, як він до комбайна приєднав підсилювач, машина майже без солярки два кілометри проїхала, поки не заглухла. Правда, і без водія: щось там начудив Тезко, що ні гальма, ні кермо не працювали. Ото слави було на все село! Але хлопець хороший, Петро Олексійович про це знає, тому покричить на малого та й відпустить. Що з нього, сироти, візьмеш?

Антон вийшов із майстерні та глибоко вдихнув. Дядько Петро – той іще жук. Як повернувся зі служби ще коли-коли, як почав розбудовувати колгосп, так за ці роки й став поважним чоловіком у селі. Усюди крутився, усюди світився. Інколи йдеш і бачиш: он біля дому його фура стоїть, а он хлопчаки клеять листівки з його обличчям (за щось він там агітує – не пригадаєш уже), а тут обговорюють ціни в його майстерні, а тут уже раз! – і він сам із тобою вітається. За роки Петро Олексійович заробив собі славу надійного та працьовитого чоловіка, хоча й розказували, що в нього в райкомі чи то брат, чи то сват, раз так гладко в нього йде. Але наговорювали заздрісники. Антон знав, що в дядька Петра немає ніяких родичів, що все майно заробив своїми ручищами. Усе це: і магазин, і господарка, і майстерня – дітища його важкої праці.

І от сьогодні знову, вийшовши з майстерні, як і кожного іншого разу, Антон глибоко вдихав просякнуте мастилом повітря та вкотре давав собі обіцянку. Він буде, як дядько Петро: досягне успіху своїми руками. І лівою обійматиме сина, а правою – свою Марію. І через десять років вдихатиме просякнуте мастилом повітря вже своєї майстерні. Хоча чого майстерні? Заводу! Так!

Антон усміхнувся цій думці. Адже він хлопець недурний, працювати любить, голову на плечах має, кохана дівчина – без п’яти хвилин дружина – теж під боком. Еге-гей, тримайся, майбутнє, я йду!

– А ти хіба нікуди не спішив? – окликнув його Тезко, виходячи з майстерні. – Сьогодні магазин хіба не раніше зачиняється?

Антон глянув на годинник (ого, яка година!), крикнув: «Бувай!», скочив на мопеда, надягнув шолом і чкурнув, лише покуріло за ним. Сьогодні магазин дійсно зачинявся раніше, а йому ще треба було по квіти заїхати.

В універмазі людей практично не було: робочий день тільки-но наблизився до завершення.

– Привіт, дівчата! – хлопець кивнув жінкам у відділі одягу та рушив до прилавка.

– Привіт, Антоне, які плани на вечір? – зустріла його Ірина, схилившись над прилавком так, щоб можна було побачити все, над чим так старанно попрацювала матінка-природа.

– Та от думав провести час у хорошій компанії… – відповів Антон, роззираючись. Ірина схопила його за голову і скерувала погляд спершу до своїх очей, а потім нижче.

– То, може, от вона, твоя хороша компанія? Ми б не відмовилися від гарного вечора.

Антон легко відсунувся від прилавка й усміхнувся.

– Ні, дівчата, сьогодні я зайнятий.

Ірина зітхнула й склала руки на грудях.

– Ох, Антоне-Антоне. Єдиний нормальний хлопець на селі, і то вже зайнятий. Красуню свою шукаєш? Поїхала вона додому ще зранку. Щось там срочне в неї було.

– Зрозуміло. Дякую, – він кивнув і попрямував до виходу.

Уже біля дверей Ірина його гукнула:

– Якщо в тебе вечір раптом звільниться, то ти приходь, не соромся. Ти – хлоп вірний, шкода, що твоя дівка не така.

– От вічно ти, Ірко, щось таке дурне ляпнеш… – засміявся Антон і вийшов.

За мить загуркотів його мопед – і все стихло. Ірина обперлась на прилавок та зітхнула.

– Ляпнеш… Якби ж, Антончику, якби ж…

2

Біля будинку Марічки стояла іномарка. Водій курив у салоні. Провів лінивим поглядом Антона, коли той ставив мопед біля паркану, та й продовжив випускати сірий дим крізь відкритий люк. Наче не авто, а чайник якийсь. Антон усміхнувся цій думці, швидко заскочив на ґанок, поправив розтріпані від вітру гвоздики та без стуку зайшов у дім.

Марічка жила в невеликому будиночку разом із матір’ю. Велике горище вони використовували як сушку – там завжди висів вологий одяг, через що дерев’яні балки були просякнуті накрохмаленою сирістю. Антону цей запах завжди нагадував солоне море. Він лише раз був в «Артеку», однак не в самому санаторії, а поруч – у старої жіночки, яка вивішувала свою мокру білизну на балкон, де він ночував. Вечорами хлопець лежав горілиць, дивився на відблиски вогнів санаторію в чужому вологому одязі, слухав веселі голоси незнайомих дітей за парканом і шум моря десь зовсім поруч і всміхався. Це був короткий період – уже за кілька днів вони повернулися додому, але з того часу запах мокрої білизни почав незмінно асоціюватись із морем.

Дім Марічки зустрів Антона прочиненим горищем і запахом накрохмаленої сирості. Слідом прийшли спогади про море, і хлопець раптом подумав, що він ніколи, після того одного разу, не їздив у Крим. Хоча в грошах останнім часом проблеми не було (Антон працював важко і сумлінно, а Петро Олексійович керувався принципом: «Хто більше працює, той більше отримує»), але куди він їздив за останні кілька років? Двічі в область, з десяток разів у район, раз навіть у Києві був, але й то все по роботі. А для себе? На озеро влітку та й до клубу по святах. Усе решта – у роботі та в роботі. Навіть із Марічкою бачиться двічі на тиждень, хоч і живуть в одному селі.

То чого б не кинути все та й не гайнути кудись? Вихідні є, зрештою, на більше можна відпросити Марічку, та й дядько Петро зрозуміє, якщо що. Може, до Львова, може, у Київ. А можна навіть і в Крим – чого б і ні? Правда, це вже осінь, трохи не сезон, але воно й на краще. Сидіти на пляжі, обіймати свою кохану, дивитися на безкраї хвилі, вдихати запах моря… Антона настільки захопила ця думка, що він ледь не задушив дівчину в обіймах, коли та вийшла з кімнати, тягнучи за собою чималу валізу.

– Привіт, – тамуючи емоції, промовив хлопець.

Лише вони двоє та безкрає море. Як він не додумався до цього раніше?

– О, привіт, – мимохідь кивнула Марічка, одягаючи пальто.

– Маєш гарний вигляд.

– Ага, дякую, – дівчина застібнула останні ґудзики та взялася за ручку валізи. – Там салат у холодильнику. Візьмеш, якщо голодний.

– Дякую. А куди ти їдеш?

– До Львова. Може, у Київ. Буде видно.

– А… надовго?

– Назавжди.

Усмішка сповзла з обличчя хлопця.

– Ясно… Ні, не ясно.

Марічка зупинилася біля дверей. Важко зітхнула, поклала валізу й обернулась. Секунду дивилася на нього, а потім підійшла ближче.

– Антоне, ми разом, скільки я себе пам’ятаю. Ще з самого дитинства нас сватали батьки, ми були парою серед друзів, нас навіть Лариса Іванівна не розсаджувала, «щоб не ламати сім’ю». Ніхто не хотів стояти на шляху нашого кохання. Однак це неправда, Антончику. У нас немає ніякого кохання, – вона поклала свою теплу долоньку на його щоку. Це було таким приємним і звичним відчуттям, що слова, які вилітали з уст дівчини, сприймались абсолютно чужорідно.

– Розумієш, я вже не дівчинка, якій достатньо букетика гвоздик раз на півроку. У мене є потреби, які ти не можеш задовольнити. Я хочу побачити світ, відчути смак закордонних страв, вдихати запах красивих квітів і носити дорогий одяг. Я чекала, поки це прийде від тебе, але бачу, що даремно. Ти так і залишився хлопчиком, який ніколи не стане чоловіком. Життя минає, а значить, мені самій час схопити його за хвіст. Тому вибач, але я так більше не можу… – Марічка поцілувала його в щоку, підняла валізу та вийшла з дому.

Ляснули автомобільні дверцята, загуркотів двигун іномарки, водій двічі просигналив, і авто разом із шумом зникло десь на околиці сприйняття.

Антон залишився сам. У чужому порожньому домі. З почуттям провини впереміш із свіжонарізаним холодним салатом. Гвоздиками, що радісно осипалися на старий хідничок. Запахом накрохмаленої сирості, якою віяло з далекого моря. Життя раптом завершилось, але хлопець цього ще не усвідомив.

Зате в їхньому селі знали, як вирішувати такі проблеми. На такі випадки кум Степан завжди діставав зі схрону за іконою Божої Матері півторачку самопального самогону, витягував зморщений огірок, глибоко втягував спиртовий запах і кректав від задоволення. З-за «Кобзаря» вигулькували маленькі чарчини, які кум бережно наповнював на три чверті – не більше. Далі обов’язково цокнутись (за відсутності товариша в біді або під час посту доводилося цокатись із ще одною повною чарчиною, а потім спустошувати обидві), перехреститись – і до дна. Потім кум спльовував через ліве плече й ховав усе на свої законні місця.

У кожному домі існували свої традиції ладнання з горем, і в кожному домі були свої межі, які не можна було переходити. Але, як у кожному домі, так і в кожному окремому випадку траплялися люди, які вважали свою проблему найстрашнішою, а значить, такою, яка не окреслюється жодними межами. Байки про таких ще довго були на слуху в цілого села…

3

Антон ніколи не був праведником. Сварився з батьками, часто бешкетував, а інколи міг і в пику дати чи в клубі розбити щось. Однак у більшості випадків це ставалося ситуативно, тому він майже завжди перепрошував, якось загладжував провину. Саме тому про нього ходила слава веселого, задиркуватого хлопця, працьовитого й авторитетного. Але в такому маленькому селі, як Бистриця, швидко поширюється не лише добра, а й погана слава. Про те, що «першого хлопця» кинула «снігова королева», дізнались уже ввечері того ж дня. Тому коли Антон, ледь тримаючись на ногах від до дна випитої заначки кума Степана, стояв перед вікнами будинку секретаря райкому та вигукував образливі слова, односельці юрбилися неподалік і голосно перешіптувались:

– Це ж треба, як ця дівка хлопця спаскудила. Таким був хорошим, а зараз дивіться, що виробляє. Сором та й годі!

– То коли Іван із голою дупою, прости Господи, бігав по базарі – ото був сором. А це – горе. Вони ж скільки разом були…

– Із самого дитинства…

– …от, із самого дитинства. Усі вже про весілля думали, а воно отак…

– Секретарю, к-курва! Виходи давай!

Гуп! – це Антон шпурнув цеглою в міцні двері.

– Виходи, я знаю, що це твоїх рук справа. Це ти мою Марічку забрав, падлюко ти така. Це через тебе її немає. Виходи, с-с-секретарю!

Ще один гуп.

– Та, дивіться, як розійшовся хлопець! Жах, що робиться!

– Сорому, а сорому тепер…

– Чекайте, а я не розумію. Секретар тут до чого?

– Тю, ото ти Маланка, яка з Перчиць приїхала!

– Так, я попрошу за порівняння. У мене сестра в Перчицях живе, село як село – не згірша за це.

– Та цить ви з вашою сестрою! Розкажіть, що сталося?

– Кажуть, що секретар забив Марічці голову обіцянками про гарне життя, зробив їй дитину, а потім вивіз кудись закордон. І Антон начебто про це знав, але коли ту дитину віддали іншим людям на виховання, то взагалі з котушок з’їхав. Бачите, що творить?

– Чекайте, а ви мені зараз не серіал якийсь ваш переказуєте?

– Та їй-Богу! Усе так і було. Ну або десь так…

– Секретар, йо’ твою наліво! Або ти до мене, або я до тебе. А я як зайду, то ти диви мені. Мені вже втрачати нічого. Ти Марічку забрав, то я тепер… Ух!

Утративши рівновагу, Антон схопився за хвіртку. Але шпінгалет секретар не ремонтував уже другий місяць, тож хвіртка прочинилась, і хлопець упав прямо обличчям на кам’яну доріжку.

– О Господи! Не забився?

– Тихо, ти куди?

– Так упав же ж…

– Смерті своєї хочеш? Він же ж п’яний як чіп. Пришибе тебе ні за цапову душу й навіть не зауважить. Пам’ятаєш, як Степан своїй жінці брову розсік, коли та полізла йому радити, як правильно теплицю ставити?

– Но, чекайте. Я знаю, як то було, там та теплиця мала на двір Михайлюків заходити, то Степан правильно казав, тра’ посунути, а вона…

– Ану розійдись!

Не чекаючи на реакцію, кремезний чоловік рішуче розсунув натовп та швидким кроком рушив до Антона. Той, уже піднявшись із землі, однією рукою обперся на загорожу, а іншу виставив уперед, наче захищаючись.

– Дядьку Петре, ви той… не лізьте. То є моя особиста справа, і я її зараз…

Перш ніж Антон встиг завершити речення, чоловік заламав йому руку за спину, різко розвернув і ривком притулив до себе.

– Ти що робиш, придурку? – зашипів Петро Олексійович. Куди й дівся його «сільский акцент», за яким чоловік прикидався дурником перед перевірками з області.

– Ця с-сук…. Забрав у мене Марію… Я знаю: це він винен…

Клацнув замок, двері прочинились, і на порозі дому з’явився секретар райкому. Розчервонілий, злий, зі скалкою в руках.

– Нарешті прийшов хтось із мізками в голові! Петре, що відбувається?

– Ти с-су… Нащо ти забрав у мене Марію? Що ти зробив із нею? Верни! Верни мені її! – Антон спробував вирватись, але Петро тримав міцно.

– Про що говорить цей дурнуватий? – нахмурився секретар.

– Антоне, що ти мелеш? – гаркнув Петро Олексійович.

– Я не… Я не мелю. Я все знаю. Це ви, ваших рук справа. Ви розказали Марічці про яскраве життя. Про заможне майбутнє. Що все можна мати – лише треба взяти. Я знаю, я чув, вона казала. Ви наговорили, а вона взяла та поїхала. Від мене.

– Тьху ти, йопересете, – сплюнув секретар. – То ти через це бісишся? Через якусь дівку? Хлопче, отямся. Вона має своє життя, робить свій вибір. А якщо ти алкоголік, то що вона буде робити біля тебе? Що ти можеш їй дати?

– Я не… алкоголік. Дядьку Петре, скажіть йому, що я не… аклотолік…

– Не алкоголік, не алкоголік, – запевнив Петро Олексійович. – А тепер ходімо. Проспишся, тоді й потолкуємо.

– Але с-с-секретар… Ця падлюка… – Антон спробував вирватися.

Та де там. У дядька Петра були надто міцні руки. Він мовчки потягнув хлопця за собою, подалі від юрби, подалі від ганьби. А люди стояли й осудливо дивились услід.

– Антоне! – окликнув секретар. – Я розумію, для тебе зараз світ рушиться, але знай: завтрашній день настане, хочеш ти цього чи ні. І ніж запивати своє горе, знайди краще в собі сили встати та з гордістю зустріти все те, що прийде зі сходом сонця.

Антон забув слова секретаря райкому, щойно його будинок зник за поворотом. Петро Олексійович провів хлопця на сусідню вулицю, де вже переминався з ноги на ногу Тезко.

– Відведи його додому. Нікуди не звертати, прямо додому, ясно? – наказав, а сам пішов назад до секретаря.

– Ну що, Антоне, ходімо… – почав Тезко.

– …в клуб! – перебив його Антон. Легко вивільнився з дружніх рук і твердим кроком рушив у темряву сільських вулиць. У Тезка не залишалось варіантів, як піти слідом.

4

Клуб культури. Адміністративна одиниця сільського значення. Такі були в кожному селі району. Дерев’яні коробки, де при світлі дня насаджували партійну ідеологію, а при світлі ліхтарів – основи культури. Адже ефективний трудовик – це задоволений трудовик. Тому вдень тут лунали гучні фрази про комсомол і партію, а після заходу сонця – не менш гучна музика. Секретар райкому не дотримувався принципів комуністичного дозвілля, тож на сцені альтанки за клубом ударники труда танцювали й під запальні українські пісні, і під заборонені «Beatles». А якщо дуже щастило, і з вокально-інструментальним ансамблем можна було домовитись (а це переважно були музи`ки з Чорткова, де чарчина давно слугувала одиницею обміну), то півсела витанцьовувало рок-н-рол. Тоді кращі парубки на селі хапали за стан своїх наречених (чи просто симпатичних кобіт) і крутили їх у шаленому танці. І крутили, і крутили, і крутили, і крутили…

Антон схопився за колону альтанки, міцно стиснувши зуби. Світ перед ним майорів і шумів, а заначка вуйка Степана просилась на волю. Не можна, ой, не можна. Серед хлопців їхнього села ходив спір: «Хто блює від алкоголю, той в засос цілує Олю». Дівчина змалечку не була красунею, однак більшу огиду викликав той факт, що її батько працював на гімновозі. Їздив на пошарпаному ЗІЛі, відкачував лайно з вигрібних ям, ставив авто біля свого дому. Однак йому завжди бракувало часу відремонтувати цистерну, тож зібране лайно часто протікало в нього на подвір’ї, створюючи специфічний ореол як навколо будинку Олі, так і самої дівчини. Згадавши, що його чекає, хлопець ледве встиг стримати блювотні рефлекси.

– Антоне, тобі зле? – підійшов Тезко, який усе ніяк не хотів відчепитись.

Антон лише відштовхнув хлопця та швидким кроком рушив від альтанки. Швидким, однак не дуже певним. Нога зачепилась за ногу, і парубок ледве втримав рівновагу, схопившись за м’яку гілку.

– Вай, вай, це можна вважати пропозицією? Чи ти з тих, хто лише збезчестити може? – усміхнено підморгнула Ірина, за чиї груди схопився хлопець.

Антон повільно підвівся, і усмішка зійшла з її обличчя.

– О-ла, Антончику, ти що, п’яний? – стурбовано запитала дівчина, підходячи ближче.

Наступної миті Антон впився в її губи міцним поцілунком. Ірина ледь вирвалась.

– Ти що робиш? – обурено вигукнула.

– Зна… Знаєш, Ірко, ти така статна баба… Хоч і курва послідня, – Антон зробив до неї крок, вона ж відступила назад. – Але сьогодні якраз такий вечір… Ху… Хороший… Сьогодні я б поговорив з тобою… по душах, – він опустив погляд нижче, і дівчина прикрила руками виріз сукні.

– Антоне, що з тобою?

– Зі мною? – хлопець усміхнувся. – Я вільний, Ірочко. Вільний, яко соловейко. Можу потьохкати з тобою – знаю, тобі весь час цього хотілось.

– Ти… Ти що таке кажеш?

– Ой, тепер можеш не прикидатись. Її вже немає. Згинула моя королева, розтала, як сніг, від мого тепла. Тепер я можу зігріти твої холодні груди. Давай їх сюди.

Хлопець зробив ще крок уперед, Іра злякано відсахнулась.

– Антоне, іди додому, ти п’яний.

– Та що ж ви завелися з тим «п’яний, п’яний»? – розізлився хлопець. – Я що, не людина, випити не можу, коли мені зле? А мені зле, болить, ой, як болить, Іро. Але ти можеш допомогти, я знаю. Хлопці розказували, що ти вмієш зняти напругу з тіла і біль із душі. Тож – ось я тут, ходи сюди.

Він знову зробив крок уперед, а Іра – два назад. Її губи стислись у вузьку нитку й трусились від напруги. Наче вона силувала втримати слова за цією запоною: не обізвати, не закричати. І це роздратувало Антона остаточно.

– Як же ви мене всі дістали! Куди не глянь – осуд, осуд, осуд. Так, наче ви знаєте краще, знаєте, як треба. А чому ви тоді тут, зі мною? Чому шкодуєте, що не там? От тільки ви не вмієте жаліти – тільки жалити. У спину, коли ніхто не бачить, а потім посміхаєтесь, наче нічого не було. Але знайте: каждий із вас колись буде на моєму місці. Каждий, – він обвів поглядом навколо. Публіки побільшало, однак неможливо було розібрати, хто є хто. – І знаєте що? Коли ваш світ згине, лусне, як… як мильна бульбашка, я сміятимусь. Я голосно сміятимусь і плакатиму водночас. Бо ви всі паскуди, але ви – моя рідня, – Антон розвернувся та пішов.

Він не бачив переляканого погляду Іри, ні співчутливого – Тезка, ні осудливого – мешканців села, ні вичікувального – цілого світу. Антон злився. І це було тепле відчуття.

5

Антон не пам’ятав, коли востаннє злився по-справжньому. Він міг бути філософсько-байдужим і дивитись на проблеми звисока. І розумів, що п’яного не переспориш, а знервованому нічого не доведеш. Але зараз, коли його власний світ розлетівся на друзки, хлопець усвідомлював, що він нікому нічого не винен. Може, але не зобов’язаний слухати, може, але не змушений підкорятись, може, але не хоче принижуватись. Особливо, коли якісь чужинці сміялися з його горя.

– Тут із мене штани й спадають…

– А що під ними?

– Каструля!

– Га-га-га-га…

Їх було двоє, не з його села. Вони стояли біля клубу, смалили цигарки, когось чекали, сміялись і дивились на нього. Сміялися з нього! Антон змінив курс і рушив до них.

– Якого біса ржете? – хотів запитати, але замість того з усієї сили зацідив найближчому в ніс.

Навіть крізь шум музики було чути, як щось хруснуло і бризнула кров. Другий схопився за ніж, але Антонові кулаки були швидшими. Ударив у грудну клітку, вихопив ніж та запхав його незнайомцю в щоку. Ніж перетворився на цигарку й зашипів, випалюючи плоть. Хлопець закричав від болю.

– То ти ще й погрожуєш? – розлютився Антон.

Викрутив руку, заломив, підважив – і перекинув незнайомця через себе. Усе як учив тренер із самбо, що викладав у школі фізкультуру. Далі мав іти технічний прийом на задушення, але Антон перевів погляд на першого противника. Він уже не сміявся, а, здається, плакав, плазував по вологій землі із заюшеними кров’ю очима. Як м’яч. Хлопець прицілився та копнув його прямо в дев’яточку. Однак м’яч чомусь нікуди не полетів. Тоді він копнув ще раз. І ще раз. І ще. І ще. І ще. І…

– А добра б тобі не було, ти, нечиста сило! Дурний тебе піп хрестив! А щоб ти сказився!.. Ти що ж робиш, іроде? – пролунало поруч, і хтось шарпонув його.

Антон обернувся, замахнувся – і заціпенів.

– Давай, бий і мене, раз тобі засліпило, – баба Параня зробила крок назад і поставила руки в боки. – А бодай тебе чорти вхопили… Давай, чого стоїш?

Антон завмер. Стара Параскевія жила через два будинки від нього. Він знав її змалечку, вона завжди пригощала смачними медівниками з молоком. Зараз ця маленька й така рідна жіночка дивилася на нього з ненавистю. Але чому? Антон обернувся. Поруч стогнав незнайомий хлопець. Він повільно кудись повз, а його неприродно вигнута рука волочилася слідом. Інший незнайомець непорушно лежав в Антонових ногах і, здається, не дихав. Хлопець обернувся назад. Хто це зробив? Це він зробив? Нищівний погляд баби Парані казав: так, він. Гнів кудись зник, і залишилась лише нестяма, яка зрівнює у виборі як дорослих, так і дітей. Антон розвернувся та побіг.

6

Він не чув, чи кричали йому щось услід, чи гнались, чи вимагали пояснень. Серце гупало в такт переляканим ногам, а протверезілий мозок уже все розставив на свої місця. Його покинула Марічка, він напився й до смерті побив незнайомих хлопців. Пам’ять ще підсовувала якісь події з секретарем райкому та продавчинею універсаму Ірою, але Антона зараз цікавило лише одне: убив він того хлопця чи ні? Він не пам’ятав, як сильно бив, не пам’ятав нічого (хоч це трапилось кілька хвилин тому), лише нерухоме тіло біля своїх ніг і нищівний погляд баби Параскевії. Гнів зник, і на його місці тепер клубочився страх.

– Антоне, це ти? – запитав хтось, і хлопець із переляку аж підскочив.

Він очікував побачити бабу Параню з дільничним, розлючених друзів побитого (убитого?) незнайомця або ж дядька Петра, у гіршому випадку. А побачив Катрусю.

– Катю, блін. Чого ж ти так лякаєш? – сплюнув, маскуючи цим тремтячий голос, та роззирнувся.

– Це я – тебе? – запитала дівчина, і собі дивлячись навсібіч.

Перелякані ноги винесли його на центральну вулицю. Тьмяні ліхтарі вихоплювали мовчазні кістяки сільських будинків, і в тіні кожного міг зачаїтися спраглий до помсти незнайомець. Антон побачив, що його руки тремтять. Це що – страх? Йому, першому хлопцю на селі, страшно? Через якусь бійку? Тю! Та навіть кури засміють, як дізнаються! Як дізнаються…

– Тобі холодно? – запитала Катруся, вловивши його погляд. – Оно, як тебе трусить! – вираз її обличчя вмить змінився. – Чекай, може, ти хворий? Дай-но лоба помацаю.

Хлопець відсахнувся.

– Та що ж ти як дикий! – усміхнулась Катерина. – Я ж не кусаюсь.

«Зате я можу», – подумав Антон, але дозволив холодній долоньці торкнутись його лоба.

– Розпашілий ти… Тут градусника треба, – задумалась Катруся та забрала руку.

Антон відчував, як легка прохолода очищує його думки від спогадів, від страхів, від обов’язків. Завтра все буде добре, потрібно лише…

Голосно забрехали собаки. Катруся глянула Антонові за спину, і хлопець на мить замилувався контуром її обличчя, вигідно освітленим вуличним ліхтарем. А потім обернувся сам – і всі думки поспіхом вилетіли з голови.

З-під тину будинку Гребенюків на центральну вулицю села вийшов вовк. Великий, сірий, із чорним фартушком навколо шиї та надзвичайно бурими очима. Невідомо куди вишкіряючись, вовк повільно переходив дорогу, і вуличні ліхтарі вихоплювали його то з одного, то з іншого боку. І кожен із них був однаково небезпечним.

Антон мовчки взяв Катрусю за руку та зробив крок назад, тягнучи її за собою. Потім ще один. І ще. Дівчина не опиралась, лише вільною долонькою міцно затулила рота. Катя вже раз чи два бачила вовків, ті водилися в навколишніх лісах. Але ще жоден не заходив у село, до людей. І жоден не був таким, як цей. Таким, наче… Вовк глянув на дівчину й посміхнувся. Ряд сніжно-білих гострих зубів блиснув у жовтому світлі, і раптом ліхтар поруч згас. Катруся зойкнула, і Антон різко потягнув дівчину за собою.

Навколо голосно брехали собаки, ліхтарі згасали один за одним, а підлітки бігли спершу головною вулицею, потім через город повз Сердюків, далі на Житню, поки не заскочили в стайню біля церкви. Перш ніж Антон зачинив за ними старі ворота та ще й припер балкою для надійності, Катрусі здалося, що з церковного дворика за нею хтось спостерігає. А потім стало тихо.

Антон зупинився коло дверей і зробив глибокий вдих. У стайні було душно й пахло молоком. З-під корови, теплим, яким частувала його Марічка, коли він заходив пообідати. А ще – хлібом, свіжим, щойно спеченим. Відломиш півбуханки за раз, вип’єш півлітра молока в три ковтки, так що лише на вусах залишиться, відкинешся на старій табуретці – та дивись донесхочу на те, як порається на кухні Марічка. Добре ж то як було…

Однак запах вивітрювався, як і вивітрювалися спогади. І замість тоді й там чекало тут і зараз.

– Як думаєш, чого він зайшов аж у село? Голодний? Чи скажений? – пошепки запитала Катруся, що два слова ковтаючи ротом повітря. Зади`халась чи перелякалась.

Що їй відповісти? Якщо голодний, то не піде, поки не придушить якусь курку, або хтось псів не спустить. А якщо скажений, то не тільки на курку, а й на людину кинутись може. Обидва варіанти видавались однаково небезпечними для підлітків, які опиняться неподалік.

– Усе буде добре, – сказав натомість. І, повагавшись, додав: – Треба почекати – і все буде добре.

Сіно парило, легко поколюючи спину, і запевняло: так, усе буде добре. Антон лежав горілиць і дивився на небо крізь розвалений дах. «Треба було б залатати», – подумалось мимоволі. У дядька Петра можна взяти дошки та смолу. «Але ж тоді не можна буде отак лежати й вивчати темні хмари», – зауважив подумки. «А хіба ти коли так робив?», – відповів сам собі. Ні! І скільки моментів втратив. Сумно усміхнувся. І скільки ще втратить. Він повернув голову.

Катруся сиділа поруч, обійнявши коліна й дивлячись кудись у себе. Тихо й непомітно, як мишка. Антон задумався. Вона ж усе життя поводилась, як мишка. Знає її наче змалечку, але жодного разу не звертав на неї уваги. Ну так, де там щось зауважити біля Марічки? Але якщо придивитись… Катруся не була страшненькою чи відразливою, як, наприклад, Оля. Навпаки, маленький кирпатий носик, сірі очі, ледь помітні ямочки на щоках, ластовиння, що вже почало сходити, покусані губи, що нагадували стиглу вишеньку.

В одну мить хлопець зловив себе на думці, що не відмовився б від вишневого соку. Цікаво, який він у цю пору року? Антон піднявся й торкнувся Катиного плеча. Дівчина здригнулась, однак не змінила свого положення. Він продовжив рух. По плечу, по спині, до іншого плеча, потім назад, до хребта, до шиї – і догори, прямо в заплутане волосся. Тіло дівчини трусило від холоду, тож Антон нахилив її до себе, в обійми. Катруся підняла голову.

– Я… – почала, але думку свою так і не закінчила. Хлопець жадібно впився в її вуста, витягуючи думки й слова, сповна насолоджуючись вишневим нектаром.

7

Антон не вірив у Бога. Його тітка була віруючою, любила розказувати про невидимого й усеосяжного, хто покарає грішників по діяннях їхніх. І поряд із цим після кожного її візиту недораховувались порцеляни. Бог, якщо й був, то явно вийшов на перекур. І цигарок у нього була не одна пачка. Адже тітка жила та добре ся мала. Її сусід, який щовечора бив свою дружину, теж не хворів, та й Марічці не гикалось, коли вона втоптувала його, Антонове, серце в багно. Де є той Бог, який має рятувати пропащих і підтримувати знедолених? Пускає кільця смердючої «Прими» десь на балконі з виглядом на захід сонця. Там, де все добре.

Поза тим міфічний Бог був і тут, тиснув своєю невидимою присутністю, вивчав його крізь проламаний дах старого сараю та чекав на виправдання. Навіщо сплюндрував цнотливе дитя? Пощо занапастив невинну душу? Хто дав тобі право своїм горем ламати чужі життя? Давай, отроче, говори. Скажи щось на своє жалюгідне виправдання!

Хлопець дивився на зоряне небо й не бачив там справедливого Бога. Адже у світі немає нічого справедливого, немає любові та вірності, нікому немає до тебе діла, як і ти нікому нічого не винен.

Ти можеш бути добрим, уважним, чуйним, але це все – лише твоє бажання, твоя примха. І якщо комусь це підійде – добре, житимете довго та щасливо. А якщо ні – що ж, це проблеми лише тих, хто вірить у казку. Потрібно жити тільки для себе, зрештою, ти нікому нічого не винен. Можливо, саме в цьому справжня філософія життя?

Антон глянув на Катю. Дівчину, яку він знав усе своє життя, яка була йому як сестра. Зараз ця знайома, рідна людина лежала поруч, тремтячи від доторків жорсткого сіна. Вона глянула на хлопця – ні, давно вже чоловіка – та усміхнулась.

«Усе добре. Я твоя навіки, – казав її погляд. – За це відчуття я готова віддати тобі навіть душу».

Хлопець знову глянув на небо. Бідна дівчинко, ти ще не знаєш, що у світі дорослих такі відчуття не дарують за гарну поведінку. Їх купують у ресторанах до червоного вина. Або ж забирають під горілку після танців. І не вартують вони твоєї душі. Ніхто не вартує.

Катя підсунулася ближче й обійняла його руку. Доторк був теплим і домашнім. Наче майбутнє торкнулось його. Або кайдани. Зрештою, хіба колись це не було синонімами?

8

Зоряне небо продовжувало стояти перед очима, але воно було лишень недоглядом майстрів. Після паскудної побілки штукатурка облущилась, більше нагадуючи розсип зірок, а не євроремонт. Катерина любила жартувати, що далеким світилам подобається спостерігати за життям людей, тож інколи вони нахабнішають та абсолютно ігнорують конституційне право на приватність. Антон добре пам’ятав той момент.

Вона запевняла, що не потрібно нічого робити зі стелею, адже саме такі речі додають індивідуальності стерильно-однаковим предметам. Він сперечався: краще однаково-спокійно спати, ніж одного ранку індивідуально прокинутися зі смальтою на обличчі. Катерина розсміялась, і її губи торкнулися його вуст. Насичено-вишневі. Антон назавжди запам’ятав цей смак, адже вже за кілька годин його життя знову пішло коту під хвіст.

Розділ IV. Кому яке щастя

2005 рік

1

Віктор Євгенович любив відповідальних людей, хоча сам ніколи не був таким. Тому Антон завжди приходив на півгодини раніше, а його шеф – рівно за сорок чотири хвилини після призначеного часу. Теж свого роду пунктуальність. Той день не був винятком. Зустріч мала початись о восьмій годині у фешенебельному ресторані «Вегас», який нещодавно перейшов із дешевого нічого клубу до вищої ліги. Профспілка перевізників організовувала фуршет із нагоди річниці, і це була вже третя річниця за цей рік. Трудяги-водії рідко потрапляли на такі банкети, адже їм не обов’язково було знати, про які вантажі домовляється їхнє начальство. А керівники транспортних компаній, починаючи від важковаговиків-далекобійників і завершуючи власниками приміських маршруток, зустрічались із політиками, бізнесменами та просто зацікавленими в їхніх послугах.

Цього разу причина «погуторити» була більш ніж вагома: після Помаранчевої революції та обрання президентом Ющенка політичні настрої в країні різко змінились: дружня Росія розпочала «газову війну», натомість Євросоюз ніби хотів прийняти Україну у свої ряди. Хотів, але не поспішав. Для внутрішнього й зовнішнього транспортного ринку було надзвичайно важливо виробити єдиний вектор руху, щоб мінімізувати збитки від політичних забаганок.

Владні пузані, попри власну заможність, набирали собі по три-чотири келихи найдорожчої випивки, накладали цілу тацю закусок з ікрою та розсідались на шкіряні дивани. Щоразу вони запрошували Антона як представника Віктора Євгеновича та «Української транспортної компанії» долучитися до розмови та обговорити «вигідні інвестиції в майбутній розвиток», і щоразу чоловік вигадував якусь дурну причину, щоб уникнути «ділових пропозицій».

Цього разу йому довелося висидіти майже весь діалог про те, що потрібно організувати страйк перед Львівською міською радою та домогтися підвищення ціни на проїзд, перш ніж «зателефонував проблемний, однак стратегічно важливий клієнт».

– О Господи, знову він… Перепрошую, панове, але я змушений підняти слухавку. Віктор Євгенович уже місяць веде переговори з цим муд… перепрошую, чоловіком. Я скоро повернусь, однак продовжуйте без мене, – під розуміючі погляди Антон вибіг на вулицю.

Дві хвилини імітував телефонну розмову перед швейцаром (робоча параноя), потім стрільнув у хлопця цигарку, вони поговорили на загальні теми, і Антон повернувся до ресторану. Віктора Євгеновича ще не було, а телефон знаходився поза зоною. Ну звісно, восьма тридцять три. Ще одинадцять хвилин до чудесної появи його начальства. Значить, можна випити.

Антон сів так, щоб його не зауважила «ділова компанія», узяв келих шампанського та спробував розслабитись. В одну мить шум навколо почав спадати і власні думки повилазили на волю. Згадався ранковий сон, уже розмитий у пам’яті, але все одно живий. Наче події п’ятнадцятирічної давнини трапились учора. Такі сильні емоції, такий сильний біль втрати і… і сором за зробленим.

Але чому ж сором? Усе ж склалося добре. Він не спаплюжив, не кинув Катерину напризволяще. Навпаки, зв’язав із нею своє життя. Зрештою, вона – не гірша кандидатура на місце дружини. Так, шалених почуттів до неї немає, але за роки це згладилось, та й Катя старається, як може: і прибере, і нагодує, і приголубить. Ідеальна жінка. Однак усередині валувала провина: а якщо ця ідеальна жінка мала належати комусь іншому, а він забрав її заради власної примхи?

Келих спорожнів непомітно, і коли Антон потягнувся за наступним, то побачив, що його шеф уже тут. Із геть не задоволеним виразом обличчя Віктор Євгенович щось відповідав міцно збитому чоловікові в дорогому костюмі, який зсутулився та запхав руки у свої не менш дорогі штани, чим нагадував типового бандюгана з прекрасних дев’яностих. «Гроші є? А як найду?» Антон поставив келих на сусідній столик і підвівся. Невже в них дійсно з’явився «проблемний, але стратегічно важливий клієнт»?

– Ви не розумієте, від чого відмовляєтесь…

– Це ви не розумієте, що пропонуєте. Я не планую перевозити такого типу вантажі.

– І вас не приваблюють прибутки? Лише одне перевезення могло б серйозно покращити ваше матеріальне становище, – вишкірився «бандюган».

Так, фірма зазнала збитків за останні три рейси завдяки прикордонній службі, однак усе ж не настільки серйозно? Чи не так?

– Зрештою, часи змінюються, і нам потрібно гнучко змінюватися разом з ними.

– Пане Ігорю, зі своїм матеріальним становищем я дам раду, – холодно відповів Віктор Євгенович. – Ви про себе потурбуйтесь. Скільки вже можна позичати гроші на бензин? При вашому-то статусі.

Вищир «бандюгана» Ігоря повільно сповз, і Антон переконався: у цього товариша точно бандитське минуле. Мабуть, таким же поглядом він дивився, коли ламали пальці його суперникам.

– Не варто розкидатись такими словами, Вікторе Євгеновичу. Адже слово не горобець, вилетить – можна й пожалкувати, – сухо промовив той, кого назвали Ігорем, та покосився на Антона, який став біля свого начальника.

– О, Антоне. А я тебе шукаю, – вигукнув Віктор Євгенович, плескаючи свого працівника по спині. – Добре, що ти знайшовся. Ходімо щось вип’ємо, – він глянув на співрозмовника. – Тут я вже завершив.

Віддаляючись, Антон фізично відчував холодний погляд на своїй спині.

– У нас неприємності? – запитав у Віктора Євгеновича, тільки-но вони сіли на диванчик. Антон узяв зі столика келих із шампанським, який не встиг забрати офіціант, та простягнув шефові. Той одним хилом осушив бокал і скривився:

– Це що, шампанське?

– Ну так.

– Але ти ж знаєш, що я не п’ю цієї газованої водички.

– Знаю. Але подумав, що паскудна випивка зможе розбавити серйозніші проблеми. Принаймні так переконує бомж Лаврентій, який живе навпроти мого дому, – виголосив Антон із надзвичайно серйозним виразом обличчя.

Віктор Євгенович глянув на свого підлеглого та розреготався:

– Я завжди знав, що ти не дурний хлопець, Антоне, але ти щоразу відкриваєшся переді мною по-новому. Радий, що не помилився в тобі, – він міцно стиснув своєю долонею його плече.

Але це була хвилинна слабкість, і наступної миті чоловік зручно відкинувся на диванчику, попустивши тісну краватку.

– Його звати Ігор Жатек. «Інстер Банкін Груп», українське відділення. Жертва обставин. Його структура повільно колапсує, от він і намагається вижити будь-якою ціною. Небезпечна людина, яка не вміє шукати альтернатив. Хоча в дев’яності інакших не кували.

– У нас неприємності? – повторив своє запитання Антон.

– Неприємності? Не думаю. Але зробити боляче, напевно, спробує. Однак ми давно стали товстошкірими, тому нам не пасує боятися скажених собак, – усміхнувся Віктор Євгенович. – А тепер досить про траурне. Іди та знайди мені нормального пійла, – шеф витягнув із кишені телефон і почав набирати номер, зробивши вигляд, що розмову завершено.

Антон підвівся, забрав порожній келих і вирушив на пошуки офіціанта.

Вечірка була в самому розпалі. Звідкись намалювався ведучий з музикантами, і доки він розпинався про спонсорів зустрічі, дві гітари, барабан та саксофон готувались до виступу. Що ж, очевидно, цього разу буде щось цікавіше за народні пісні. Бізнесмен, що підбивав перевізників на страйк для підвищення ціни за проїзд, тепер про щось спілкувався з директором «Інстер Банкін Груп», а останній провів Антона байдужим поглядом. Усюди стояв приглушений шум, присутні збивались у купки, а офіціанти наче випарувались, тож довелося торувати свій шлях у бік кухні. На півдорозі до мети Антон і зіштовхнувся з нею.

– Перепрошую, – кинув він.

– Нічого, усе гаразд, – пролунало у відповідь.

Антон застиг.

– Марічко, ти?

Жінка підняла погляд і завмерла. Світ навколо теж завмер.

Ті ж блакитні очі, тільки трошки темніші. Той самий погляд, лише брови вищипані по-іншому. Розширені від здивування зіниці й напіврозтулені губи. На останніх Антон застиг довше, ніж вартувало б.

– Антоне? Ти що тут робиш? – запитала Марічка, і її здивування було щирим. Уперше за багато років.

– Працюю. А ти? – у тон відповів він.

Так, наче промовив якесь страшне закляття. Казка обірвалася. І світ різко продовжив свій рух.

– Мені треба йти, – сухо кинула Марія, розвернулась і буквально вибігла з кімнати.

– Че… чекай… – лише встиг промовити Антон, але шум вечірки проковтнув його слова.

– Ви щось хотіли? – підійшов офіціант із тацею шампанського.

– Так. Тобто ні. Тобто так. Секунду.

Антон міцно стиснув пальцями очі. Час стікав, проходив повз із кожною секундою, і треба було щось вирішувати. Поява Марії, уперше після п’ятнадцяти років розлуки, щось означала. Не могло бути такої випадковості. Це мало щось означати. Але що? Що? Антон розплющив очі й побачив офіціанта, який терпляче чекав, поки дивний клієнт зробить своє дивне замовлення.

– Там, на дивані, сидить чоловік, Віктор Євгенович. Принесіть йому пляшку хорошого віскі, а якщо такого немає в асортименті – придумайте щось, будьте ласкаві, – Антон ковзнув до гаманця та витягнув із нього п’ять сотень гривень однією купюрою. Секунду повагався, але поклав гроші на тацю. – Решта вам за особливі послуги.

Офіціант кивнув, Григорій Сковорода зник у кишені, а чоловік вибіг із зали.

Ця випадкова зустріч – вона має щось означати. Мусить! Інакше до чого тут цей сон-спогад про минуле? До чого цей біль від утрати, який прокинувся саме сьогодні? І ці очі, її очі, яким було так приємно побачити його? Антон збіг сходами вниз навперейми власним думкам.

– Я перепрошую, ви не бачили, щойно звідси не виходила жінка? Буквально дві хвилини назад. Чорне волосся, темно-синя вечірня сукня.

Швейцар заперечливо похитав головою та відчинив двері перед літньою парою. Антон закусив губу. Так близько… Вечірнє повітря тверезило, і на секунду чоловік засумнівався у власній адекватності. А була взагалі та Марія? Хтось її ще бачив, крім нього? Куди могла зникнути ця жінка? Вона збіга`ла вниз, а вихід один – через швейцара. Шалена думка змусила Антона застигнути. Це якщо в неї немає автомобіля. Адже тут є підземний паркінг. Не даючи підозрам захопити себе в полон, чоловік побіг туди.

Що далі він заходив углиб темних нетрів, то гнітючішим ставало передчуття. Нащо він узагалі кинувся вслід примарі? Адже Марія не захотіла з ним говорити. Сама пішла – що тоді, що зараз. А значить, нічого не змінилось. То нащо ця гонитва за минулим?

– Відпустіть! Відпустіть мене негайно!

– Не рипайся, і ніхто не постраждає.

А це ще що таке? Антон рушив на звук і в кінці стоянки побачив трьох незнайомців, які обступили… Марію?

– Ви троє! Ану відійшли від дівчини! – гукнув він, підходячи.

Незнайомці обернулись до нього, і Антон здивовано впізнав одного з них. Вони щойно бачилися на вечірці. Він сидів серед групи «бізнесменів», що обговорювали страйк біля Львівської міської ради. Незнайомець теж упізнав Антона та посміхнувся.

– Я ж казав, що він таки прийде, – кинув своїм товаришам. – Його дівка.

– Руки забрав! – вигукнула Марія.

– Відпустіть її! – наказав Антон.

– Звісно, відпустимо, – запевнив незнайомець. – Що ми, маніяки якісь? От тільки… – У світлі ламп блиснув ніж. – Маємо маленьке повідомлення від «Інстер Банкін Груп», – незнайомець обернувся до Марії. – Ти не подумай, нічого особистого. Просто робота. Розумієш, твій хлопець…

У цю мить навколишній світ перестав існувати для Антона. Ніж наблизився до Марії – і тут спрацювали рефлекси. Незнайомець відлетів на капот сусіднього авто від сильного удару у вухо. Його товариш отримав удар ногою в груди й упав на того, хто тримав Марію. Цього виявилося достатньо, щоб жінка зникла з траєкторії прямого удару в щелепу свого нападника.

Марія вирвалась і побігла геть із підземного паркінгу. Однак за кілька кроків зупинилась. Бо Антон продовжував бити тих, хто її схопив. Навіть не бити, а добивати. Удар за ударом, удар за ударом. По обличчю, по нирках, по всіх незахищених частинах тіла. Але коли Антон узяв ножа, всадивши його незнайомцю в ногу, і крик болю рознісся між темними автомобілями, жінка прийшла до тями.

– Антоне, перестань. Чуєш? Зупинись! – вона підбігла до чоловіка та спробувала його відтягнути, але де там. Наче запустивши якусь внутрішню програму, чоловік продовжував механічно й методично бити незнайомців, – Антоне, перестань! Стій! Чуєш мене? Зупинись! Антоне! АНТОНЕ!

Переляканий крик пробився крізь каламутну свідомість, і чоловік нарешті повернув голову.

– Маріє?

– Так, це я, – тепло усміхнулась. – Ти мене врятував. Молодець. А тепер ходімо звідси! Швидко! – жінка потягнула розгубленого Антона за собою.

2

Вони сиділи на лавочці в парку навпроти ресторану та мовчали. Вона не знала, що йому сказати, та і що міг сказати він? Вранішній сон із минулого життя стояв перед очима. Наче весь біль сконцентрувався в одному дні. Антон глянув на Марію. Вона дивилася на нього. Зі страхом. З осудом. Із чортзна-чим іще. А він бачив лише її очі. Її губи. Її дурнувату зачіску, яка не змінилась із роками. Він дивився на своє колишнє кохання й розумів, тепер розумів причину цієї випадкової зустрічі. Причину всього. Ім’я цій причині – Антон.

Марія мала рацію. Він надто довго залишався хлопчиком тоді, коли треба було стати чоловіком. Надто добре йому жилося без змін та напруги, тож у нього не було потреби змінюватися. Це зробило його слабким. Це зробило його негідним. Саме тому Марія пішла. Бо він був занадто слабким, щоб утримати її. А значить, прийшов час відпустити її остаточно. Як би боляче від цього не було, життя вже зробило вибір.

– Слухай, я…

Антон не договорив. Марічка обійняла його та поцілувала. Так гаряче йому ще не було ніколи.

3

Марія щойно звільнилася з модельного агентства. Принаймні так вона сказала. Її квартира була заставлена різним косметичним приладдям, а речі лежали всюди, де тільки можна. Наче хтось пограбував магазин одягу. Навіть кілька.

– А в тебе тут своя атмосфера, – усміхнувся Антон, переступаючи через дивного вигляду сандалі.

– По-перше, це – «Bettye Muller»[21]! Не смій наганяти на них. По-друге, це не бардак, а творча атмосфера. А по-третє… – Марія показала язика.

– Добре, добре, я зрозумів, – примирливо відповів чоловік та спробував обійняти жінку.

Та вивернулась, однак зашпорталась і впала на ліжко. Засміялась, поправила пасмо й підморгнула Антону.

– Тобі що, особливого запрошення треба? – поманила пальцем.

Антон зігнувся і стрибнув на жінку, як хижак («як мішок з лайном» – сказав би дядько Петро). Ліжко не витримало важкої долі, скрипнуло та провалилось на підлогу.

– Я потім відремонтую, – запевнив Антон після секундної паузи.

Марія зареготала та поцілувала його. Тендітні руки обплели шию, і він відчув її розпашіле тіло. Провів рукою між лопатками – і Марія вигнулася дугою. Прикусив рожеву мочку вуха – і жінка застогнала від задоволення. Так, наче й не було цих років розлуки. Ось вона, його любов, тут і зараз. І ніщо не забере її цього разу. Ніщо.

– Ти вібруєш, – усміхнулась Марія.

– Тобі не подобається? – підморгнув Антон.

– Мене дивує, коли чоловіки починають вібрувати.

– На що тільки не підеш, щоб тебе здивувати, – і Антон запустив руку під бюстгальтер.

– Перестань. Може, це щось важливе, – відштовхнула його Марія, однак поступилася, коли він повторив спробу.

Її тіло було таким юним і таким дорослим водночас. Воно прогиналося під кожним доторком, звивалось під кожним подихом і аж вібрувало від задоволення. Хоча ні, вібрував телефон. Знову і знову.

– Бачу, мені прийдеться розібратись із незапланованими вібраціями, – Антон жартівливо покивав пальцем розпашілій Марії. – Нікуди не тікай.

Жінка підморгнула у відповідь. Антон знайшов серед мотлоху телефон і завмер, втупившись в екран. Відчуття невідворотності холодком пробігло по спині. Телефонувала Катерина.

– Привіт, – сказав він, закриваючи за собою двері в туалет.

– О, нарешті, – почулось у відповідь. – А я вже думала, помер де.

– Та яке. Лихе не згине, – ніяково усміхнувся Антон, хоча Катя не могла цього бачити. Вона багато чого не могла бачити.

– То що, тебе чекати додому?

Звичне питання, яке він чув тричі на тиждень, з десяток разів на місяць, із кілька сотень за життя, чи не вперше отримало новий сенс.

– Я не повернуся до тебе… – промовив Антон пересохлими губами й оперся на раковину.

Його життя терміново потребувало опори.

– Що?

– Я кажу, що не повернусь до тебе… поки не завершу роботу. Вікторові Євгеновичу необхідний посередник у переговорах. У нас з’явився проблемний клієнт, якого й відшити не виходить, і працювати з яким – собі дорожче.

Брехати було просто. Перемішуючи факти з вигадкою, Антон затягував Катю в набір непотрібної інформації, маскуючи те, що потрібно було сказати. Треба лише тягнути час, усміхатися (хоч вона й не бачить), перепитувати та перекладати провину. А потім попрощатись і покласти слухавку. І все закінчиться. Чи лише почнеться?

Вона мовчала. Антон відчував, як Катерина зважує слова, як намагається зрозуміти, що він бреше їй. Що трапилося з тим чесним Антоном, якого вона любила? Невже… невже вона знає про Марію? І тому телефонує, бо хоче переконатися, чи здалось їй раптом, а він… Та ні, не може такого бути! Минуло лише кілька годин. Катя розумна, але вона не могла б…

Телефон завібрував. Знову телефонувала Катерина.

– Слухаю?

– Знову привіт. Щось роз’єднало. Не зв’язок, а одне паскудство. Так коли ти будеш удома?

– Я… Буду на тижні. З’явилася додаткова робота, Віктор Євгенович не відпускає.

– Ну ти тоді попередь завчасно, а не як завжди. Щоб я встигла і коханця спровадити, і вечерю приготувати.

Вона засміялась із власного жарту, а йому перехопило подих. Звісно, якби в Катерини дійсно був коханець, було б простіше. Для всіх простіше. Але Антон знав: Катя любить лише його й патологічно не вміє брехати. Вони часто жартували на цю тему, так підтверджуючи власну вірність один одному, однак зараз… що робити зараз?

– Добре, наберу, як тільки зможу, – вичавив із себе Антон.

– Гаразд, тоді не відволікатиму. Люблю тебе.

– І я… – він закусив губу й натиснув клавішу відбою.

Стомлено сперся на ванну. У напівтемряві погляд виділив напис на футболці, що висіла поруч. God hates us all[22]. Ага.

4

Два дні потому вони сиділи в забігайлівці в центрі міста. Марія щось замовляла біля каси, а чоловік задумливо крутив у руках телефон. На екрані світилося «Катерина», але він усе ніяк не міг натиснути клавішу виклику. Ще вчора, ні, ще тоді, у туалеті Марії, важко дихаючи після виснажливої розмови, Антон вирішив для себе, що не буде брехати. Його дитяче кохання повернулось і розгорілося з новою силою, і з цим нічого не вдієш. Він любить Марію, Марія любить його, і Катя має це зрозуміти. Інакше не може й бути.

Його батько мав коханку в селі, і всі про це знали. Навіть мама про це знала, однак нічого не казала. Лише ночами, коли батько «затримувався в колгоспі», плакала в подушку. А на ранок знов усміхалась і готувала сніданки. Антон ненавидів батька за ці нічні сльози й одного разу таки наважився й сказав йому все, що думав. У відповідь батько вліпив йому важкий ляпас і стомлено сказав:

– Та що ти знаєш, шмаркачу?

Дійсно, що він тоді знав? Та й що він знає тепер? Він лише бачив материні сльози та пообіцяв собі, що його дружина ніколи не плакатиме через зраду. І от, маєш. Антон гірко усміхнувся. Правильно кажуть: «Життя – це те, що стається, поки ти будуєш свої плани». Але другий шанс рідко підвертається. Цю науку Антон добре вивчив. Значить, доведеться робити вибір, яким би важким він не був.

Він знову взявся за телефон і знову його відклав. Біля Марії на касі стояв якийсь пацан і щось їй розповідав. Вона мило усміхалась у відповідь. Антон заховав телефон і рушив до них.

– Обережно, – буркнув він, штовхнувши хлопця.

– Тобто? – обернувся той.

– Я кажу: обережнішим треба бути. Це все ж таки публічне місце.

– Не поняв. Це ж ти мене штовхнув, – здивувався пацан.

– По-перше, не ти, а ви. А по-друге, давай вийдемо, і я тобі поясню все, що ти «не поняв», – процідив чоловік, стискаючи кулаки.

– Так, спокійно, – втрутилась Марія. – Я думаю, нам потрібно відійти.

Вона відтягнула Антона вбік і стурбовано глянула на нього: чоловіка трусило чи то від холоду, чи то від люті.

– Що вже сталося?

– Це твій знайомий? – якомога спокійніше витиснув із себе Антон.

– Ні. Просто підійшов, попросив прикурити…

– А потрахатися він тобі не пропонував?

– Що?

– Що чула! – Антон міцно стиснув плечі Марії, перш ніж та встигла зробити крок назад. – Я не хочу тебе втратити ще раз! Чуєш мене? Більше я тебе не втрачу! Ніколи! – чоловік міцно притиснув застиглу жінку до себе.

5

У невеликій двокімнатній квартирі пахло рибою. Великий окунь рівномірно вкривався золотою скоринкою в духовці, а на його тріумфальне повернення чекали печена картопля та трохи недоречний о такій пізній годині борщ. Тендітні руки вправно кришили овочі на салат, а погляд усе повертався до маленького годинника біля плити. Сьогодні Антон обіцяв бути раніше, і Катерина хотіла встигнути до його приїзду. Помідори перемістились із холодильника на розподільну дошку, жінка вловила своє відображення в дзеркальній поверхні дверцят і всміхнулась. Розпатлане волосся, яскравий фартушок, руки по лікоть у спеціях. Типова господиня! От тільки сяючі очі видавали, що не з примусу, а за власним бажанням.

Катя не розуміла цих сучасних тенденцій. Зрештою, хіба це погано – бути домогосподаркою? Намагатись догодити своєму коханому, забрати з його життя зайві думки й натомість заповнити любов’ю? У її селі, куди революційні настрої помираючого Радянського Союзу докочувались із солідним запізненням, теж уважалось хорошим тоном, коли дружина працювала в колгоспі, а чоловік перебивався бутербродами та зайвою чарчиною. І коли всі рвались у місто на грошові посади чи просто задля власного розвитку (що б кожен не вкладав у ці слова), Катя була не проти залишитись у селі. Було б заради кого.

Аналізуючи себе колишню й теперішню, Катя розуміла: їй ніколи не бракувало ні краси, ні розуму. Але коли доходило до справ любовних, дівчина завжди пасла задніх. Їй завжди не ставало впевненості (чи наглості, як казала баба Параня). Тому дівчина проводила години вдома, укотре перечитуючи маленьку батькову бібліотеку, або сиділа біля сусідки Олі та вдихала запахи гною, коли в альтанці під звуки забороненої закордонної музики кружляли закохані пари. Навіть зараз, багато років потому, вона пам’ятала, як її кулачки міцно стискали сукню, а очі вихоплювали з напівтемряви розпашілі обличчя дівчат і розтягнуті в усмішці губи хлопців.

Скільки разів вона потай цілувала яблука та мучилась у здогадках: схоже це на справжні цілунки чи ні? І коли губи закоханих пар торкались у запальному танці, Катерина нервово совалась на лавці: чи, бува, ніхто не дивиться на неї, чи нікого не здивує те, з яким поглядом вона стежить за чужими любощами? Але вся пересторога зникала, коли на майданчик виходив Антон.

Лише на рік старший за неї, добрий та щирий хлопець із сусіднього будинку завжди вітався при зустрічі й жартував за нагоди, а вона губилась і вичавлювала з себе слова. Звісно, він же ж – перший хлопець на селі. Хуліган, задирака, душа компанії. І допоможе, і розвеселить, і нашкодить – хлопчисько. Та й пара в нього є під стать – Марічка, «снігова королева». Вродлива, розумна, трохи чванько, але завжди знає, що і як зробити, щоб отримати з того вигоду. І вона, Катруся: звичайна сіра мишка із сором’язливим характером, посередньою вродою та русявою косою. І залишалось їй лише шкодувати про те, що життя – не любовний роман, і в реальності не все завжди буде добре, та доля мала щодо неї особливі плани. Одного разу на їхню вулицю приїхав Сашко.

Катруся не любила городських. До однокласниці Іринки часто приїжджала сестра разом зі своїми подругами, і вони всі як одна були хвальками, що насміхались над доярками, гордовито дефілювали вулицями в яскравих сукенках і спілкувались виключно ламаною російською, хоча в селі навіть секретар райкому розмовляв українською. Але Сашко виявився не таким. Тихий, простий, він знав, коли треба пожартувати, а коли варто промовчати й підтримати.

Десь тоді й склалася їхня компанія: Антон, який не міг відчепитись від городського гостя, Марічка, що трималася свого хлопця, та Сашко, який чомусь ніяк не міг зрозуміти Катрусиної відлюдькуватості й усе хотів стати її парою. Це було чудове літо – із тих, які ніколи не мали б закінчуватись. Катя раптом зрозуміла, що за межами села існує життя, і що є хороші кандидати, окрім Антона… І хоч дівчина ніяк не могла розпалити в собі романтичні почуття до Сашка, вдячність до гостя все ж була безмежною. Адже нарешті вона відчула себе потрібною.

А потім раптом усе завершилось. Сашко поїхав, компанія, яку вони створили, розвалилась, і Катя, лише отримавши шанс на дружбу, одразу втратила його. Якби ж вона тоді зізналась йому в почуттях, якби знайшла в собі сили перебороти сором’язливість. Усе могло б бути по-іншому. Вона б не провела наступні кілька років в абсолютній самотності, невидимою мишкою, до якої всім байдуже.

Та небеса вдруге почули її плач. Марічка покинула Антона, той випадково опинився біля Каті і… Їй дали ще один шанс – вона це зрозуміла. Те щасливе літо навчило її простої істини: хороші речі мають властивість зникати, якщо їх не тримати. А значить, за своє потрібно боротись до кінця.

6

Залишки окуня спочивали на дні помийного відра. Тепло картоплі берегла сковорідка, а борщ, на який уже не залишилось сил, відправився в холодильник. Антон мився у ванній, а Катя ретельно віддраювала масні тарілки. Думками жінка була далеко за межами квартири, тому біль застав її зненацька. Вона опустила погляд і здивовано подивилась на свій палець, по якому рясно стікала кров. Червоні патьоки змішувались із водою й омивали велике лезо кухонного ножа, об який Катя й порізалась. Рана вийшла глибока, але жінка не бігла за пластирем. Їй боліло, але, поза тим, було добре. Адже лише крізь страждання можна дійти до очищення. Так трапилось і з її коханням, так трапилося з усім її життям.

Жінка підняла очі й глянула на своє відображення в холодильнику. Потім перевела погляд на дверцята, де була приліплена спільна з Антоном світлина. На ній вони здавалися щасливими, їм дійсно було добре. Катя усміхнулась і міцно стиснула поріз. Біль мине, усе мине, але Антон залишиться. Вона докладе всіх зусиль, щоб їм було добре й надалі. І нікому, нікому не дозволить стати на шляху їхнього щастя.

Розділ V. З Івана на пана

2007 рік

1

Останнім часом життя Ігоря Жатека нагадувало американські гірки. Воно опускало бізнесмена на дно, змушуючи повільно дертися нагору, щоб потім знову різко шпурнути вниз. І так раз за разом, не скидаючи швидкості на жодному довбаному повороті. Останнім його падінням стала відмова керівництва банку від українського відділення. Причому вони зробили це геть по-дурному: просто змінили номер телефону та скидали всі дзвінки. Рахунки залишились незайманими, не було жодної постанови про розформування «Інстер Банкін Груп» чи про припинення співпраці з Україною. Просто в один момент Ігор Жатек опинився сам на сам із великим бізнесом. Це вже потім він дізнався, що російську частку викупив італійський консалтинг «Етерно», якому не був потрібен український ринок, а офіційно закривати банк було дуже коштозатратно та юридично марудно. Тож деякі філії просто кинули напризволяще: мовляв, робіть, що хочете.

Більшість керівників діяли прогнозовано: знімали гроші з рахунків і тікали до Америки. Дехто продавав свою мережу іншим банкам чи просто змінював вид діяльності. Це вже потім, роздумуючи наодинці з пляшкою горілки, Ігор шкодував, що не зробив, як усі. А тоді столичний бізнес швидко розкумекав, куди вітер дме, і захотів поласувати активами вже не існуючої «Інстер Банкін Груп». От тільки Жатека ніхто не попередив, що його ж боси його кинули. Він вступив у нерівну боротьбу, яка тривала півтора року та поставила на вуха всю українську економіку, але не здався. Зрештою супротивники відступили, вичікуючи, а Ігор раптом зрозумів, що тепер шляху назад немає.

У свій час відділ піару зробив «Інстер Банкін Груп» привабливим для населення, а неймовірна впертість директора банку змусила акул бізнесу взяти до уваги такий стан речей. Так, на рахунках організації швидко танули кошти, а країною ширилися чутки про дефолт, але Жатек уже відчув смак перемоги. Він відчув себе на своєму місці й почав своє сходження нагору. Крізь набір нових акціонерів, крізь укріплення обласних філій, крізь продажних політиків і корупційні схеми. Він не тямив у піарі, не мав економічної освіти й управлінського досвіду. Але буремні дев’яності навчили його простій істині: міцно стисни зуби й ніколи не здавайся. І справи налагоджувались. Повільно, але налагоджувались.

А потім з’явився Олександр Шипалко та корпорація «Альвеа». І американські гірки підозріло похилилися.

2

Зустріч було призначено на старому пустирі за містом, о другій годині. Це не було його ініціативою, так захотів «контакт» – високий, коротко стрижений хлопець років двадцяти шести, в окулярах та з борідкою. Переминаючись із ноги на ногу, він кутався в осінній плащ, який не захищав від пронизливого вітру.

– Іван? – поцікавився Ігор Жатек, підходячи ближче. Той кивнув. – Я Ігор, директор «Інстер Банкін Груп».

– Дуже приємно, – вони потисли руки.

– Ви бухгалтер, я правильно повідомлений? – Кивок у відповідь. – І у вас є дещо для мене, так? – Ще один кивок. – То нащо було їхати так далеко? Могли б зустрітись у якійсь із кав’ярень. Чи бухгалтери не ходять обідати?

– Це було б проблематично, – відповів Іван, оглядаючись. – Я думаю, що за мною стежать. Довелося виїхати з міста, щоб пересвідчитись. Та й зараз у мене не так багато часу. Тому готовий обговорити ціну.

– Мені здається, що ви вже запропонували дещо моєму помічнику. Щось змінилося?

– Ні. Однак я так і не почув, чи вона вам підходить.

П’ятдесят тисяч гривень. Саме таку суму захотів оцей Іван, бухгалтер із тернопільської філії «Альвеа» за інформацію, яка зможе дискредитувати нову мережу банків і назавжди покінчити з таким явищем, як Олександр Шипалко. П’ятдесят тисяч гривень. Невелика ціна. За таку навіть авто нормальне не купиш. Однак це Тернопіль – що з нього візьмеш?

Жатек оглядівся. На всьому пустирі – лише Іван із жигулями та його чотири амбали-дибіли на двох джипах. Можна було б зекономити й просто забрати в цього ботана його папку, за яку він так учепився… Директор відомої мережі банків «Інстер Банкін Груп» усміхнувся своїм думкам. Це ж треба, стільки часу минуло, наче уже й нове століття за вікном, а руки так і сверблять «зекономити» по-старому. Але не ці тепер часи. Зараз потрібно бути готовим віддавати, щоб отримувати ще більше. Цього навчило життя та кілька бізнес-книг.

– Ціна прийнятна. Якщо матеріал відповідний. Можна глянути?

Іван секунду повагався, однак поклав тугу теку до рук свого співрозмовника. Той повільно розшнурував картонну обгортку та витягнув стосик паперів. Пробігся поглядом – так, це бухгалтерія. Грошові перекази, виписки, якісь фотографії та фрагменти переписок. Треба буде розібратись у цінності документів та з’ясувати, за що можна прикрутити цього Шипалка, але навіть…

Жатек завмер. Щось здалось йому дивним у цих паперах. Номер рахунку, який він уже десь бачив. І цей телефонний номер, теж знайомий. Він придивився уважніше та в одну мить відчув, як світ раптом похитнувся. Ця бухгалтерія… Це була його бухгалтерія! Його власні рахунки, з яких він переводив кошти для підкупу одного депутата. А тут – фрагмент його переписки зі знайомим у СБУ, якого він просив розслідувати діяльність компанії «Альвеа» і «знайти» докази фінансування західних радикалів-екстремістів. І ще, і ще, і ще…

– Це… це що таке? – прошипів Ігор Жатек, на мить утративши голос.

– Це – докази вашої надто прискіпливої уваги до компанії «Альвеа». І в основному – протизаконної.

– Що? – він підняв погляд на шмаркача, який…

Однак щось змінилося. Ні, бухгалтер Іван продовжував кутатись у свій осінній плащ, однак уже не мав вигляду переляканого офісного планктону. Він, звичайна сіра миша, дивився на нього, директора мережі банків «Інстер Банкін Груп», зверхньо! І його очі випромінювали впевненість.

– Ви виявили особливу увагу до нашої фірми, ми вчинили так само.

– Ти взагалі хто такий?

– Мене звати Іван, я бухгалтер, і наразі – офіційний представник компанії «Альвеа» в переговорах з «Інстер Банкін Груп», – поправив окуляри чоловік. – Я тут для того, щоб передати вам: ми можемо надати розголос вашій незаконній діяльності, але плануємо не лізти у ваші справи, доки ви не лізете в наші.

– Ви не уявляєте, з ким зв’язались, – процідив крізь зуби Жатек.

– Прекрасно уявляємо, пане Ігорю, – сухо відповів бухгалтер. – Однак корпорація «Альвеа» приїхала в Україну робити бізнес, а не мірятись яйцями. Проте на кожен удар ми відповімо ударом. Майте це на увазі.

Пальці міцно стиснули папку. Давно, ой давно він не відчував такої ненависті. До цієї огидної країни, у якій його кинули здихати, до розумників, які не знають свого місця, а головне – до цього янкі, Шипалка, який вважає, що може переграти будь-кого на чужому полі. Жатек спиною відчував, як напружилися його люди, помітивши, що щось пішло не так. О, як би він хотів зараз застрелити цього самовпевненого бухгалтера, подивитись, як його мізки розлітаються по цьому клятому пустирю, довести собі та своїм людям, що він не дозволить витирати об себе ноги. Але не можна. Чуття ніколи не зраджувало Жатека. І зараз воно підказувало: недаремно цей кнур вибрав таке місце для зустрічі. А тому не можна робити різких рухів. Потрібно зайти з іншого боку.

– Бачу, «Альвеа» набирає хороших спеціалістів, – якомога приязніше усміхнувся Жатек. – Я теж потребую таких. Назвіть вашу ціну – і ми сторгуємось.

– Щедра пропозиція, але я відмовлюсь, – бухгалтер заперечно похитав головою. – І, як хороший спеціаліст, дам вам пораду: співпрацюйте з «Альвеа». Корабель «Інстер Банкін Груп» уже потонув. Однак вам не потрібно йти на дно разом із ним.

Жатек витримав паузу, розвернувся та пішов. Його охоронці, які вже давно тримали руки на зброї, здивовано переглянулись, але сіли в авто разом з начальником. Отримавши сигнал, водій завів машину, і вони покинули зону пустиря.

– І що, це все? – не витримав Сєрий, коли вони виїхали на трасу.

– Та ні, це ще не все, – задумливо промовив Ігор Жатек, проігнорувавши нахабність підлеглого. – Це далеко не все.

Глянув на папку з компрометуючими документами й розірвав її. «Альвеа» хоче грати жорстко? Добре, будемо грати жорстко. Ігор Жатек витягнув з піджака мобільний і відкрив останнє отримане повідомлення з непідписаним телефонним номером у тексті. Що ж, час перейти до плану Б.

3

Світло пробивалося крізь щільно запнуті вікна. Грайливі сонячні промінці ковзали підлогою та зупинялись прямо на обличчі молодої жінки, що спала, загубившись серед подушок і ковдр. За вікном гамірне місто вирувало життям, голосно повідомляючи про себе сигналами автомобілів і балачками перехожих, однак із цього боку було тихо й сонно. Допоки різко не задзвонив телефон, видерши Марію з обіймів Морфея. Сонна та напівсвідома, вона спробувала знайти клятий апарат, що грав нав’язливу мелодію, колись улюблену, а тепер ненависну. Але телефон настільки глибоко заховався серед перин, розкиданих подушок та одягу, що коли жінка нарешті намацала його, дзвінок обірвався. Хто там хоче її в таку рань? Невідомий номер? А трясця його матері! Мобільний полетів кудись за спину, а Марія безсило впала на подушку й заплющила очі. Але сон уже зник. От і маєш!

Жінка покрутила головою. Готельний номер зараз нагадував її квартиру – такий же безлад, який вона гордо іменувала творчим хаосом. Як-то кажуть, усе своє ми завжди беремо із собою. Саме тому не можна втекти від минулого, допоки міцно тримаємо його в руці. Марія скоса глянула на маленьку «Збірку східних мудрощів». Це підтвердило, звідки в неї що не думка – то перлина. Але не пояснило, що вона робить у якомусь номері…

Проводка. У її квартирі згоріла проводка. І після другої пляшки, поки майстри щось там крутили, Марія раптом вирішила, що це знак, і що зі своїм життям потрібно нарешті щось робити. Вона зібрала речі (усе, що помістилось у дамську сумочку, – а помістилось там до біса багато), залишила майстрам недопиту пляшку мускату й рушила – не важливо, куди, а важливо, від кого. Від усього довбаного світу! І от, оглядаючи кімнату, підсумувала: утекла. Ще б знати, куди.

Телефон знову задзвонив. Цього разу Марія свідомо кинула його під подушку, а себе змусила збирати залишки одягу. Бо одне вона пам’ятала точно: у свій алкотріп[23] новим життям вона вирушала із сорока гривнями в гаманці. І цього явно замало на такий номер. Якщо не вона, значить, їй! Твереза Марія не хотіла знати, хто і навіщо зняв їй номер, і що п’яна вона за це зробила. А значить, час забиратися. Вона накинула на себе одяг, позапихала речі в сумочку (дивно: не всі речі, які вона брала, цього разу помістилися назад) і вийшла в коридор. Причинила за собою двері й рушила до ліфта. Її заспаний мозок уже майже вибудував ідеальний план утечі. Непомітно покинути готель, приїхати в центр, випити пива – а там видно буде. Але, як каже «Збірка східних мудрощів», від долі не втечеш. Від долі – і від Антона.

– Дивіться, хто прокинувся, – усміхнувся чоловік, виходячи з ліфта з двома пакетами в руках.

– Не прокинувся, а швидше повстав із мертвих, – буркнула Марія.

– Отже, усе погане вже трапилось. Решта дня буде однозначно кращою! – Антон обійняв жінку та плавно повів її подалі від ліфта. Подалі від супротиву.

– Ти вже щось обідала? – запитав, коли вони опинились у номері.

– Обід? Я ще й до сніданку не готова.

– Я десь так і думав, тому заскочив у «Челентано» та захопив щось на перекус, – Антон підморгнув і почав викладати з целофанових пакетів дві піци, сік, контейнер із салатом та два стаканчики морозива.

– Отже, – мовив він, коли їжа перейшла на стіл, – сьогодні на пізній сніданок у нас дві піци: одна з анчоусами, інша з грибами, – салат олів’є класичний, сік яблучний майже натуральний і морозиво пломбір у шоколаді, як ти любиш.

– Серйозно? – Марія схопила смаколик і почала розглядати упаковку. – Ти досі пам’ятаєш, яке я люблю морозиво?

– Ой, та в дитинстві ти могла його ящиками їсти, а потім кашляти все літо. Таке не забувається, – усміхнувся Антон. – Та й зрештою, хіба це так давно було? Якихось років десять назад. Ну, може, двадцять. Майже що вчора.

Марія засміялась.

– Ну так, час летить швидко.

– Але не настільки швидко, як я з’їм свою піцу й понадкушую твою.

– Це ми ще подивимось!

Вони зі сміхом накинулись на їжу. Марія спершу маніпулювала пластиковим ножем і виделкою, однак швидко відкинула їх і почала їсти руками, як це робив Антон. Із піцою було покінчено за лічені хвилини, салат зник слідом, а на морозиві Марія взяла реванш, і поки чоловік прикидав, з якої сторони підійти до свого стаканчика, вона буквально проковтнула крижану насолоду.

Це було приємно – отак згадати старі часи. Коли можна було просто насолоджуватись життям, усім тим, що відбувалося навколо, без зайвих думок, без обов’язків, без тягучого розуміння невідворотності часу. Просто дуркувати, не боячись осуду чи звинувачень. Чи повернуться колись старі часи? Чи повернуться колись старі люди? Напевно, що ні. Але так хотілося б.

– Гаразд, а тепер займемось розподілом праці, – піднявся Антон, покінчивши зі своїм морозивом. – Я йду в душ, а ти миєш посуд.

– Я щось не дуже зрозуміла суті цього розподілу…

– Там усе чітко. А головне – чесно. Скоро буду, – і Антон зник у ванній.

Марія усміхнулась. Він умів бути нелогічним, її Антон. Колись це просто виводило її з себе. Ляпнути якусь дурню, зобов’язати до чогось – і зникнути, залишивши в роздумах. Це було в його стилі. Було. Колись. Марія зібрала все сміття, скинула в один пакет і виставила його в коридор. Здається, так роблять у готелях, ні? Зрештою, який посуд, так і помила.

Жінка повернулась у кімнату, оглянула безлад навколо й сіла біля дзеркала. На прибирання в будь-якому разі не було ні часу, ні бажання, а ранково-обідній мейкап вона ще не встигла зробити. А це непорядок! Тому в руці з’явилась косметичка, і Марія почала ретельно підмальовувати очі. Від цієї справи її й відірвав телефон. Та що ж їм так свербить? Цього разу Марія швидше знайшла джерело настирливого звуку, але це був не її мобільний. Дзвонили Антону. На дисплеї висвітлило: «Катерина». Марія знизала плечима й підняла трубку.

– Слухаю.

У трубці панувала тиша.

– Слухаю, – трохи невдоволено повторила Марія.

– А… Антона можна? – одізвався непевний жіночий голос.

– Антон зараз не може підійти до телефону. Він у ванній. Йому щось передати? – удавано-офіційно відповіла Марія й усміхнулась: їй треба було працювати секретаркою.

– Ні, тоді нічого. Не передавайте нічого, – відповів голос і поклав слухавку.

Марія ще раз знизала плечима й поставила телефон на місце. Повернулась до дзеркала, підвела губи й завмерла. Дивна підозра зашкреблась усередині. Жінка взяла в руки мобільний і відкрила контакти. Останній дзвінок. «Катерина». Жодного опису. Жодної фотографії на дзвінку. Журнал дзвінків. Попередній виклик – два місяці тому. Добре, а якщо іншим шляхом?

Останнє повідомлення стосувалось перевезення. Ще два про погашення кредитної заборгованості. Ще одне про перевезення. Одне «Дякую» від Сергія. О, а от і Катерина. «Коли будеш удома?» – три дні тому. Ще одне: «На 14.00 завтра біля складу» від Сергія О. Далі «Завтра» від Катерини. «Ні, не потрібно» від неї ж. І «Люблю тебе»…

Ого! Марія присіла. Це вже цікавіше. Це вже… неприємно? Ревність із домішкою злості завирували всередині. Вона прогортала далі. Повідомлення Катерини почастішали: ось три підряд, ось іще парочка, а тут – ціла любовна переписка. У надісланих було порожньо (не стояло автозбереження або Антон видаляв надіслане цілеспрямовано), зате все можна було зрозуміти з отриманих.

В Антона була ще одна жінка. Хоча ні. Цією «ще однією» була вона сама. Марія нервово усміхнулась. Сама того не знаючи, вона влізла в коханки до чоловіка, від якого хоче втекти. Який каже, що кохає її, але одночасно любить іще когось. Який намагається задушити своєю любов’ю, але в самого вірності ні на грам. Це так… не схоже на того простого Антона, якого вона знала. Цей став… складнішим чи що.

Два рухи – і вхідний виклик видалено. Телефон знову опинився на місці, а Марія повернулась до дзеркала та зловила відображення свого розгубленого погляду. Вона вже не раз була коханкою, інколи їй відводили роль коханої, але тут… Хтось посмів покласти око на її обранця? Губи вигнулись у багатообіцяючій посмішці. Що ж, глянемо, яка жінка буде гідною цього чоловіка.

4

Сонце сховалося за дахами будинків. Вони стояли на вулиці і все ніяк не могли випустити одне одного з обіймів.

– Як-то кажуть, з вами добре, але робота дістала, – кивнув Антон, ніжно проводячи рукою по щоці Марії.

Жінка міцно притиснулась до нього й поцілувала.

– Ого, жінко, що з тобою? – здивувався Антон, коли знову зміг дихати.

– Я казала, що люблю тебе? – запитала Марія, глибше кутаючись у теплі обійми.

– Не пам’ятаю, може, і було таке…

– Значить, не заслужив, дурню! – жінка жартівливо вдарила його в плече, але з обіймів не втекла.

– Що дурень, то дурень, – усміхнувся чоловік і глянув на годинник. – Але безробітним дурнем я бути точно не хочу. Мушу бігти.

Він міцно поцілував Марію та заскочив в автобус, що саме проїжджав повз. Жінка провела його задумливим поглядом. Кажуть, якщо кожного дня усміхатися своєму відображенню в дзеркалі, то з часом дійсно почнеш відчувати себе щасливим. От тільки чи буде це справжнім щастям? З роздумів жінку вивів телефонний дзвінок. Марія роздратовано глянула на екран і здивувалась. Телефонував «Олександр».

– Алло.

– Привіт. Як ти?

– Дякую, добре.

– Як день?

– Достатньо продуктивно, – Марія зіщулились. Холоднішало, і в одній кофтинці їй було не зовсім комфортно. – Зустрілась із двома друзями, вони запропонували мені роботу. Тож, можливо, скоро стану самостійною жінкою та перестану сидіти на твоїй шиї, – засміялась.

Сашко засміявся у відповідь.

– Ти достатньо тендітна для моєї шиї, тому не переймайся. Але я радий, що все гаразд. Тебе сьогодні чекати?

– М-м-м… так. Я зараз завершу свої справи та приїду.

– Добре. Сподіваюся, ти голодна. Я замовив столик у ресторані.

– О Боже, я дуже сподіваюсь, що це ти такої високої думки про «МакДональдс». Бо я не витримаю ще одного виходу в богемний світ. Я би зараз з’їла якоїсь звичайної паскудної їжі, а не цих вишуканих низькокалорійних страв.

Він засміявся.

– Добре, добре, щось придумаємо. Я знаю одну хорошу бургерну. Тебе забрати?

– Ні-ні, я недалеко. Скоро буду. Давай, па, – вона поклала слухавку.

Швидко скочити в душ, змити запах Антона, одягнути щось із тих речей, які він їй подарував, підібрати прикраси, а ще… Мозок Марії перейшов у робочий режим, і жінка зникла в готелі, не звернувши увагу на автомобіль, припаркований на іншому боці вулиці.

– Ви самі все бачили.

Сашко відклав телефон і задумливо постукав пальцем по склу.

– І як довго тривають ці… стосунки?

– Місяць точно. Можливо, довше, – відповів Віталік.

– Вони разом?

– Офіційно – ні. Цього чоловіка, – Віталік підглянув у теку на колінах, – звуть Антон Шуацу. Він проживає в громадянському шлюбі. З Марією в нього… вільні стосунки.

– Зрозуміло, – Олександр пошкріб автомобільне скло.

І раптом так захотілося, щоб містом пройшовся дощ, щоб краплі стукотіли по даху автомобіля, заглушаючи думки, та стікали склом униз, змиваючи сумніви. Але синоптики невчасно передавали потепління й жодних опадів.

– Будуть якісь вказівки? – порушив мовчанку Віталік. Чоловік заперечливо похитав головою.

– Усе залишається, як було. Нічого не змінилось. За Марію відповідаєш головою. Особливо коли мене немає. І сьогодні нічого не трапилось, ясно?

Віталік кивнув.

– Ясно.

– Прекрасно. А тепер заводь, поїхали. Нам треба ще знайти якусь нормальну забігайлівку. Я страшенно голодний!

5

– Я вдома! – крикнув Антон, зачиняючи за собою двері.

Однак на голос ніхто не обізвався. На кухні грало радіо, тож чоловік роззувся, скинув одяг і пішов на звук. Катя стояла біля плити, помішуючи щось у каструлі.

– Я вдома! – повторив чоловік, обіймаючи жінку.

Та обернулась і силувано усміхнулась.

– Я рада…

– Ого, жінко, що в тебе з обличчям?

Катерина усміхнулась, і її запухлі очі перетворились на щілинки.

– Здається, у мене алергія на кумин.

– Кумин? Боже, я навіть не знаю, що це таке, – усміхнувся Антон.

Було так приємно бачити його усміхненим, і так боляче знати, що… Катя відсторонилась.

– То така спеція. Їсти на столі. Мені треба вмитись, – вона вийшла в туалет.

Увімкнула світло, відкрила воду й утупилась у власне відображення. Волосся, зібране в пучок, якесь домашнє лахміття, запухлі очі від кількагодинного плачу. Тут будь-який чоловік при своєму розумі почне шукати коханку. Коханку…

Від одного цього слова в грудях защемило, і сльози самі навернулись на очі. Катя різко дала собі ляпас. Ану зібратись! Ще нічого не відомо. Це звичайні здогадки вкупі з самонавіюванням. Антон міг бути в бані, а трубку підняла секретарка. Він міг приймати душ після роботи. Це міг бути такий жіночо-чоловічий голос. Вона могла помилитися номером, урешті-решт. Вона ж не передзвонювала, не уточнювала. Усілякі казуси трапляються. Потім ще можна буде посміятися над цим непорозумінням. Катя усміхнулась, але вийшло трохи натягнуто. Антон її любить. На цій думці жінка хляпнула собі холодною водою в обличчя.

Коли вона вийшла, Антон саме завершив мити тарілку.

– Ну як ти почуваєшся? Краще? – запитав він, підійшовши.

Катя глянула йому в очі. Ну ось же він. Її коханий Антон. У них усе добре, а вона собі надумала чортзна-що. Жінка усміхнулась:

– Краще. Тільки кумину в цьому домі більше ніколи не буде. Як твій день?

– Не питай, – зітхнув чоловік. – Одне розчарування. Спершу Євгенович ганяв як дурного. Раптом виявляється, строки поставок горять. Хлопці з логістики щось намудрили, тепер прийдеться завтра виїжджати, щоби встигнути. Перти аж на Мінськ, тому задоволення буде ще те. А потім на СТО застряг, бо машина навідріз відмовилася заводитись. Мусив їхати маршруткою, – Антон скривився. – Як давно я не користувався громадським транспортом! Я вже й відвик від того «контингенту». Тому єдине, чого я зараз хочу, – це в душ і спати. Завтра рано вставати, може, хоч трохи відпочину… А ти як? – він нахилився до Катерини, але жінка відступила назад.

– Усе добре. Просто голова трохи крутиться… Ти йди в душ, а я зараз тут приберусь, мене попустить і приєднаюся до тебе.

– От же ж, клятий кумин, – Антон насупив брови. – Як побачу – весь повириваю, – він засміявся, поцілував Катю в щоку та пішов у кімнату.

Увімкнув музику, зібрав речі й зник у ванній. Жінка залишилася стояти на місці. Несмілива усмішка, яка трималась на її обличчі, нарешті зникла.

Він брехав їй. Антон брехав їй. Віктор Євгенович телефонував сьогодні Катерині, бо не міг знайти свого кращого працівника. Обіцяв голову відкрутити, якщо той не заведе окремий телефон для начальства, щоб завжди бути на зв’язку. Казав, що поїздка в Мінськ знову відкладається, бо замовник не виконав свою частину зобов’язань. А за дві години перетелефонував і вибачився за те, що накричав на Катю. Казав, що знайшов Антона, і той уже отримав по вухах.

Жінка скривилася, наче від зубного болю. Отже, він збрехав їй… Про все збрехав. Але нащо? І де тоді був, якщо не на роботі? І головне – з ким? Страшні картинки, одна гірша за другу, почали захоплювати свідомість, і жінка похитала головою, відганяючи їх. У поле зору потрапила їхня спільна фотографія на холодильнику, і Катя завмерла.

Це було кілька років назад, коли вони нарешті поїхали на море в Чорногорію. Катя, як зараз, пам’ятала: вони стояли на скелі, дивилися на безкрає море десь під ногами, вдихали запах надзвичайно свіжого повітря. Вона все боялась оступитись, вишукувала міцніше каміння під ногами, а Антон підійшов майже до самого краю й виглядав щось на горизонті. А потім обернувся, і його обличчя… Такого виразу Катя ніколи більше не бачила. Замріяне, упевнене, піднесене. Наче там, за горизонтом, побачив щось таке, чого шукав усе своє життя.

– Знаєш, – запропонував раптово, – зробімо фотографію тут?

І перш ніж вона встигла заперечити, узяв її міцно в обійми й націлився об’єктивом фотоапарата.

– Як думаєш, у нас усе буде добре? – запитав тихо на вухо.

– Гм… Так, думаю, що так, – розгублено відповіла Катя. – А чому питаєш?

У відповідь Антон поцілував її в шию, глянув на фотоапарат і натиснув клавішу спуску. Так вони й залишились у пам’яті: розгублена Катерина, усміхнений Антон і розкішна блакить Адріатичного моря на задньому плані. Кожного разу дивлячись на цю світлину, Катя розуміла, що ось вона, справжня любов, яка триватиме вічно. От тільки її персональна вічність виявилась дуже короткою. Сльози самі потекли по щоці, і жінка безсило сповзла на холодний кахель, обхопивши головою руками. Її світ от-от планував розлетітися на шматки.

6

Улюблений шампунь так і не привезли.

– От же ж дідько, – Марія вилаялась і взяла іншу баночку.

Від нього волосся одразу ставало настільки шовковим, що електризувалося до всього підряд. Але принаймні на нього не було алергії.

Наступними в списку були яблука. Тут супермаркет потішив: до вибору пропонувалися фрукти всіх сортів. Марія вибрала два найбільших. Що там далі за імпровізованим списком? Точно, кілька в томаті. Тут було без варіантів.

З дитинства Марія не могла забути цей гидкий смак. Хоча в селі часто ловили рибу (добре, що річка під рукою), але коли в універсам завозили кільку в томаті, усі бігли її купувати. Потім збирались усією родиною та ледь не урочисто відкривали банку. Переважно воно смакувало, як помиї – не зрівняти із щойно виловленим і добре засмаженим карасем, але ці консерви були атрибутом великого міста, тож смакові якості часто зневажалися. Це вже потім, коли жінка втекла за межі села, вона була здивована тим, що кілька в томаті всюди вважалася синонімом дешевої й доступної їжі.

Час минав, Марія росла, змінювались і її фінансові можливості, але раз на півроку її організм влаштовував бойкот і вимагав повернутися до родинних традицій. Тоді доводилось штурмувати супермаркети, щоб знову «засмакувати» кулінарний символ Радянського Союзу. Марія зітхнула й кинула бляшанку на дно свого кошика. Після десятихвилинного марафону туди ж упали зубна щітка, кокосова стружка та кетчуп. Певно, ця комбінація виглядала дуже дивно, оскільки продавчиня навіть уточнила:

– Це все ваше? – отримавши схвальний кивок, продовжила свою механічну роботу.

Напевно, їх навіть на співбесіді відбирають за критерієм «Не дивуватись дурості клієнтів».

Марія спакувала свої речі в пакет і рушила до виходу, коли її зупинив окрик:

– Вибачте, ви забули!

Обернувшись, побачила молоду жінку, яка несла їй кільку в томаті, забуту на касі. Марія усміхнулась, зробивши вигляд, що вона це паскудство дійсно забула випадково.

– О, дійсно! Дякую, що повернули! – вона вдячно кивнула, поклала кільку в пакет і здивовано зауважила, що незнайомка уважно її вивчає. – Щось іще?

– Ми знайомі? – поцікавилась жінка, і Марія раптом зрозуміла, що вже десь чула цей голос. Та й це обличчя видавалося знайомим.

– Не думаю. У мене хороша пам’ять на людей. – І раптом Марію осінило. Досі русяве волосся, такі ж великі очі й цей кирпатий ніс, через який із неї завжди сміялися. Не може бути! – Катя?

Очі жінки округлились.

– Марічка?

Не до кінця усвідомлюючи, що робить, Марія рвучко обійняла спантеличену Катерину. Наче світлі промені минулого вигулькнули з-за хмар. І, на щастя, кілька в томаті мала чисто номінальний стосунок до цієї ностальгії.

– І давно ти у Львові? – запитала Катя, коли вони нарешті присіли за столик у найближчому кафе.

– Я? Навіть не пам’ятаю вже, – Марія напружилась, але дійсно не змогла згадати. – Кілька років точно. Перед тим жила в Києві, ще раніше – у Москві, до того… Господи, уже навіть і не пригадаю, де.

– Добряче ж тебе життя розкинуло.

Марія усміхнулась:

– Є таке. А ти як? Давно із Бистриці поїхала?

– Скоро вже сьомий рік буде, – Катя задумливо відпила кави. – Ми назбирали грошей та й приїхали сюди. Купили квартиру неподалік і от якось так і живемо.

– Ми? – здивувалася Марія.

– А, так, – Катерина зробила великий ковток. – У мене є чоловік. Ну, тобто ми ще не одружені, але вже давно живемо разом.

– Ого, як цікаво! Я його знаю? Він із нашого села? – активізувалась Марія.

Думка про те, що Катруся може мати хлопця, ба більше – навіть жити з ним ось уже стільки років – це було дійсно цікаво. Мимохідь Марія спробувала згадати, а чому, власне, Катя ні з ким не зустрічалася, коли вони були малими, але так і не змогла.

– Ні, ні, ти його не знаєш, – швидко захитала головою Катя. – Він львівський. Ми з ним познайомилися випадково. Можна сказати, нас звела доля. І от якось так… А в тебе що? Є хтось? Хоча, чого я питаю? Ти ж завжди була в центрі уваги, ти вже, напевно, заміжня. Класно тобі… А я от усе не наважусь. Це ж така відповідальність. Стільки всього треба зробити, стільки передбачити. Та ще й гості, а святкування. Воно ж влетить у копієчку….

Марія відкрила – і закрила рот. Катя говорила швидко, перебиваючи сама себе, і чорнявка була вдячна їй за це. Адже що вона протиставить «звичайному жіночому щастю»? Як їй пояснити, цій звичайній милій русявці домашнього типу, те, що шлюб – це не завжди щастя? Що це кайдани, у які ти сам добровільно себе заганяєш, і те, що отримаєш натомість, ніколи не зрівняється зі свободою, яку втрачаєш?

– А ти як думаєш?

– Вибач, що? Я трохи задумалась, – вийшла із заціпеніння Марія.

– Я кажу: як вважаєш, чи дійсно потрібно запрошувати всю родину на весілля? Там же ж чоловік зо двісті буде з однієї лише сторони…

– Я вважаю, що це дуже ситуативно. Адже хіба багато радості тобі буде від того, що родина, яку ти бачиш уперше, буде об’їдати тебе на твоєму весіллі, а у відповідь подарує «Щєстя, здоровля і многая літа»? – вловивши заминку, Марія перевела розмову в безпечне русло. – А загалом, як там село? Буваєш там інколи? Щось змінилося?

– Та багато чого змінилося, – задумливо закрутила локон Катя. – Сердюки от померли. Від якоїсь інфекції. Думали, що то якийсь серйозний вірус, а виявилось – ускладнення після грипу. А ще… – Катерина усміхнулась. – Пам’ятаєш Олю, ну, ту, з гноївкою? Вона заміж вийшла.

– Серйозно? – округлила очі Марія.

Вона пам’ятала всю ту ситуацію навколо Олі. Там хлопці навіть якийсь спір мали на цю тему.

– Та, серйозно! За когось із сусіднього села. Уже має двійню. А її чоловік працює на птахофабриці, також із гноєм. То, напевно що, карма така.

– Напевно, – засміялась Марія.

Усе-таки добре було зустріти когось зі свого минулого. Нехай колись у них і не складалися стосунки, але тут і зараз Марія потребувала Катерини. Потребувала ось цих спогадів, цього відчуття, що вона жила, мала власне коло спілкування, друзів і життя, сповнене надій на майбутнє. Так, потім усе пішло шкереберть, але ж було!

Жінки поговорили на ще кілька тем із минулого, поки Катя раптом не посерйознішала й не відвела погляд.

– Слухай, маю таке трохи дурне питання, але… – вона міцно стиснула великий палець на правій руці. – Ти колись стикалася зі зрадою?

Марія задумалась, згадуючи всі рази, коли зраджували їй, і скільки разів зраджувала сама. І вирішила, що Катя не мусить знати всю правду про її життя.

– Так, було кілька разів. А що? Гадаєш, твій потенційний наречений тебе зраджує?

– Ну не те, щоб зраджує…

– …але ти вже собі надумала все, що треба.

Катя сумно усміхнулась і кивнула. Покірна, терпляча жінка, любляча дружина. Чому ж такі завжди зустрічають мудаків, які їх не цінують? Марія зітхнула. Напевно, така карма.

– Дивись, є сто п’ятсот способів довести, що твій партнер – козел, і ще стільки ж – що ти параноїчка. Я не буду тебе ні в чому переконувати, але зроблю отак, – Марія дістала з сумки гаманець і поклала на стіл золоту прямокутну візитку.

Якось давно (насправді – ледве з місяць тому) Сашко поїхав у справах, а Віталік, якого приставили до Марії в якості аташе, мав відлучитись на кілька днів. Тоді він дав їй контакти Андрія, «майстра на всі руки». Наказав: у випадку чого – телефонувати йому. Послугами «майстра» Марія не скористалася, але познайомитись із виконавцем мала нагоду. Ним виявився приємний чоловік років тридцяти п’яти, який називав її лише «пані Марія» та володів широким спектром навиків «для вирішення будь-якої ситуації».

– Його звати Андрій, і він зможе тобі допомогти, – Марія підсунула візитівку ближче до Каті.

Та обережно взяла листочок.

– А… Допомогти з чим? – запитала ніяково.

– З усім! Простежити за твоїм коханим і дізнатися, чи зраджує він тобі, пристрелити коханку або знайти тобі нового чоловіка – Андрій у всьому допоможе. Якщо тобі грошей вистачить. Спеціаліст хороший, але не з дешевих. Скажеш, що від мене, – отримаєш знижку, – підморгнула Марія.

Катя розгублено посміхнулась і заховала візитівку в сумку:

– Дякую тобі дуже. Я, правда, не знаю, чи скористаюсь цими… послугами, але все одно дякую, – вона обернулась до офіціанта. – Вибачте, а рахунок можна?

Марія раптом застигла. «А… Антона можна?». Жінка похитала головою. Та ні, ні, бути такого не може. Щоб він – та з нею?… Вона глянула на Катерину, на русяву Катрусю, над якою в дитинстві всі сміялись, – і раптом зрозуміла, чому. Через ревнощі. Катя була привабливою. Без родзинки, без амбіцій – так, але вона була привабливою. Марічка зауважила це ще тоді. І спеціально налаштувала всіх проти дівчини. Щоб здихатися конкурентки. Щоб вона раптом не захотіла відбити в неї Антона. Марію нервово пересмикнуло. Хто б міг подумати, як усе склалось. Урешті-решт, її страхи збулися. Хоча це було очікувано.

Залишившись на самоті, Антон вирішив узяти когось на місце Марічки та зупинив свій вибір на Катрусі. Далеко не ходив. А зараз не може покинути її через почуття відповідальності.

Обличчя Марії прорізала крива посмішка. От кобель! Загадку таємничої коханки розгадано. І цікавий азарт, який Марія відчувала до Антона, змінився відразою. Бажання бути поруч із цією людиною знову зникло. Усе-таки не треба було тоді, після ситуації на підземному паркінгу, давати волю емоціям. Якби вона тримала себе в руках…

– Ти тут живеш, неподалік? – поцікавилась Катя.

– А… Ні, ні. Я взагалі живу в іншому районі.

– Чому ж тоді закуплялась у цьому супермаркеті?

– З подругою гуляла, от і на звороті зайшла… Ого, яка година! Слухай, Катю, приємно було тебе бачити. Стільки років минуло, що капець. Телефонуй, коли що, але зараз я маю бігти. Пообіцяла чоловіку, що буду раніше вдома!

І перш ніж Катя встигла вставити хоча б слово, Марія обійняла її, буквально вибігла з кафетерію та рушила вздовж вулиці. Це ж треба, як життя закрутилось… Однак не встигла вона завершити думку, як поруч пригальмувало темне «Ауді», і його задні дверцята відчинились.

– Вас підвезти? – запитав мужчина з холодним поглядом.

– Ні, дякую, не потребую, – усміхнулась Марія та спробувала продовжити свій рух, але шлях їй загородило двоє – типові бандюки.

– Не переймайтеся, ми хороша компанія, – спробував усміхнутись мужчина в авто, однак вийшло радше страхітливо, ніж привабливо.

– Ну, якщо ви наполягаєте…

Марія роззирнулася на майже порожній вулиці (мінімум шляхів до втечі) та сіла в авто. Бандюки приєдналися до неї, і транспорт рушив. «Не можеш боротися проти течії – то розслабся й підкорись їй». Щось таке писало в тому клятому «Збірнику східних мудрощів». Тому Марія зручніше влаштувалася на диванчику та перевела погляд на дорогу.

7

– О, пані Маріє. Нарешті ми зустрілися, – з-за столу підвівся високий чоловік у дорогому костюмі.

Жінка підійшла ближче і зморщила носика: її співрозмовник точно не вмів правильно користуватися своїми парфумами. Запах був хоч і був приємним, але надто насиченим.

– Сказала б, що дуже приємно, але не люблю брехати на першій зустрічі, – відповіла Марія, сідаючи в запропоноване крісло.

– Ви мені вибачте, але що я можу зробити, якщо ви просто не відповідаєте на мої дзвінки? – чоловік сів навпроти.

– Я думаю, що в цьому є певний знак, – Марія байдуже стенула плечима.

– Можливо, можливо. Однак я дуже хотів із вами познайомитись, – він кивнув офіціанту, і той одразу опинився поруч. – Ви вже обідали? Сподіваюся, що ні. Бо тут готують просто божественних лобстерів.

– Ні, дякую. Останнім часом мені до смаку страви класичної кухні: борщ, вареники, фаст-фуд, – Марія скоса глянула на офіціанта.

Його звали Олег, і він часто обслуговував їх із Сашком, коли чоловік хотів смачно повечеряти. Цікаво, якщо йому подати знак, він зв’яжеться із Шипалком? Та Олег застиг, ігноруючи Марію й дивлячись лише на її супутника.

– Але вина вип’ю.

– Прекрасно. Тоді мені також вина. І лобстерів, – Олег кивнув і зник.

Марія провела його поглядом і повернулась до свого співрозмовника.

– Мушу зазначити, що ви дуже добре уникаєте розкриття свого імені. Це таємниця чи просто ознака поганого тону?

– Я дуже перепрошую, – чоловік підвівся та протягнув їй руку. – Мене звати Ігор.

– Марія, – потисла долоню жінка. Ігор сів. – Реверанси завершились, тож, може, перейдемо одразу до суті нашої зустрічі?

– А ви кудись поспішаєте?

– Ну, було кілька планів…

– Не переймайтесь, мій водій завезе вас туди, куди вам потрібно. Наша зустріч не займе багато часу, – запевнив Ігор. – О, а ось і наше вино.

Олег приніс пляшку та наповнив високі келихи темно-червоною рідиною. Ігор підняв свій, Марія повторила його жест.

– За вигідні інвестиції! – чоловік запропонував тост.

– Ого, як! А я вже казала, що не визнаю фінансові піраміди? Хоча ваш підхід дійсно інноваційний, – відповіла Марія, але своє вино випила.

Напій виявився хорошим, і жінка з жалем викреслила зі своїх запасних планів вихлюпнути вміст келиха на співрозмовника.

– Ні-ні, що ви. Жодних пірамід. Лише чистий бізнес.

Піднесли лобстерів. Ігор закотив рукави темно-синьої сорочки й узявся до трапези. Автоматично Марія відзначила, що на його пальці немає обручки, та усміхнулась – рефлекси. Однак спостережливість підкинула ще один факт. Її новий «друг» явно мав спортивне минуле. Міцні руки буквально шматували ракоподібних, і жінка на мить уявила, як ці самі руки ламають комусь пальці, а потім картинка змістилась у більш хтиве русло. Жінка засовалась на стільчику, відганяючи дурні думки.

– Отже, бізнес, – сказала Марія. – Ви хочете запропонувати мені щось, від чого я не зможу відмовитись?

– Я сподіваюся на це, – усміхнувся Ігор, а наступної миті посерйознішав. – Ви в близьких стосунках з Олександром Шипалком?

Марія була майже готова до цього. За час цієї «зустрічі» вона подумки перебрала всіх, кому могла перейти дорогу. Потім – тих, із ким спала. Потім – тих, хто був авторитетною особою, на яку можна натиснути через неї. Сашко займав перше місце в цьому списку.

– Дружніх, – відповіла жінка.

– Достатньо дружніх?

Марія витримала паузу:

– Залежно від контексту запитання.

Ігор відсунув тарілку та відкинувся на стільчику.

– Перейдімо до справи. Я представляю одну структуру, яка, скажімо так, конкурує зі структурою, яку представляє пан Олександр. І я хотів би запропонувати вам прибуткову співпрацю, у результаті якої ви б отримали гідне працевлаштування, а я – необхідну мені інформацію. Ви ж зараз безробітна, я не помиляюсь?

– Не помиляєтесь. Однак мене цей факт абсолютно влаштовує.

Ігор нахилився ближче.

– Хіба вам не набридло жити за чужий рахунок? Пробачте моє зухвальство, але я переглянув вашу життєву історію. І, наскільки мені відомо, в основному ви живете за… Гм… Кошти меценатів, чи не так?

Марія не відповіла. Лише зауважила, як пальці міцно стиснули ніжку келиха. Вино було хорошим, але спокуса вилити його на цього хама – більшою.

Ігор трактував мовчанку по-своєму:

– Це сумно, однак нічого соромитись. Кожен із нас виживає, як може. Що ви, що я. Але є одне але! – він підняв догори вказівний палець. – Наша доля в наших руках. І ми можемо змінити її – варто лише використовувати шанси, які дає нам життя.

Він розстібнув комірець і жестом показав забрати залишки лобстерів. Олег мовчки виконав вказівку.

– Ви б не хотіли довести всім – і собі в першу чергу – що можете за себе постояти? Що можете самі заробляти на своє життя, можете заплатити за нову сукню з власної кишені, а не з чужої?

Марія зціпила зуби. Останню сукню їй купив Сашко. Як і передостанню. Як і попередні десять.

Ігор продовжував:

– Звісно, для того, щоб заробляти гроші, особливо великі гроші, потрібно мати хорошу освіту, бізнесову фантазію й стартовий капітал, а у вас, наскільки мені відомо, немає нічого з цього списку. Так, завжди можна продавати фаст-фуд, але хіба це гідна робота для такої красуні, як ви?

Чоловік усміхнувся, однак приємнішим від цього не став. Марія відпила вина, але дива не трапилося.

– Щоб ви зрозуміли мене правильно. Я пропоную вам роботу. Хорошу, оплачувану, відповідальну. І прошу ставитись до цього, як до роботи. А для досягнення кар’єрних висот потрібно відкинути будь-які емоції.

– Ого, – Марія прочистила горло. – Ви так гарно говорили, що я навіть якось забула, що мова йде про те, щоб підставити Олександра Шипалка.

– А я й не сказав про підставу, – сухо відповів Ігор. – Я кажу тільки про інформацію. Мене цікавитимуть лише деякі речі, які ніяк не зашкодять панові Олександру. Принаймні особисто.

Марія похитала келих, щоб оцінити, як плюскається вино на дні келиха.

– А якщо я відмовлюся від цієї заманливої пропозиції?

Ігор відкинувся на кріслі:

– Ми ще навіть не перейшли до обговорення вашої зарплатні.

Розділ VI. Закрутити веремію

1985 рік

1

Літні дні завжди пролітають непомітно. Ледь торкнуться тебе своїм палким подихом – і втечуть. Наче поспішають туди, де їх чекають. Хтось щирий, справжній, кому не вистачає їхнього тепла. Так краще думати, коли літо швидко минає.

Надворі хазяйнував липень. Дванадцятого числа Сашко від самого ранку зібрав друзів у себе на подвір’ї.

– У мене завтра день народження! – повідомив урочисто. – Вас усіх запрошено, разом з батьками. Мої також із міста приїдуть. Буде весело!

– Ой як класно! – аж підстрибнула Марічка. – Я так люблю свята! Ми обов’язково прийдемо. Правда ж?! – вона повернулася до Антона.

– Звичайно, що прийдемо. День народження – це завжди свято! – кивнув хлопець, – Я батькам передам, вони не відмовляться. Погуляємо!

– І я прийду, – усміхнулася Катруся.

– Тоді домовились, о п’ятій тут! Я пообіцяв бабусі допомогти на полі. Побачимось уже завтра. – Сашко закинув на спину клунок із канапками та водою. – Не хуліганьте без мене!

Провівши друга до краю села, Марічка зібрала всіх навколо себе:

– Що будемо дарувати? У нього в місті, напевно, усе є. Треба його чимось здивувати! Придумати такий подарунок, який міські друзі ніколи дістати не зможуть!

– Може, придумаємо один подарунок від усіх? – запропонував Антон.

– Та ну, так не цікаво! – відрізала чорнявка. – Давайте краще так: кожен придумає свій подарунок, а потім у Сашка спитаємо, який йому найбільше сподобається! Єдина умова: він має бути зроблений своїми руками!

– Я не проти, – усміхнулась Катруся.

Адже в неї вже давно лежав у шафці подарунок для хлопця, який вона ніяк не наважувалася йому віддати. А тут і нагода з’явилась.

– Добре, – погодився Антон. – Але начувайтеся: Сашкові мій подарунок сподобається найбільше!

– Це ми ще побачимо, – хитро підморгнула йому Марічка. – Я тоді також додому, до свята готуватись. Бувайте!

Дівчинка побігла додому, а Катруся чи не вперше залишилася з Антоном наодинці. Однак хлопець цього абсолютно не зауважив, задумливо дивлячись услід безтурботній Марічці. Катруся обережно кахикнула, привертаючи увагу:

– Ти теж додому підеш?

– Напевно, – хлопець глянув на подругу. – Ти почервоніла.

Та опустила очі та знизала плечима.

«Напевно, на сонці перегрілась», – припустив про себе Антон і раптом по-змовницьки усміхнувся:

– А хочеш, розповім, що я подарую Сашку? Але це секрет.

– Хочу, – кивнула дівчинка.

– Я йому малюнок намалюю. Сам. Кольоровими фарбами. Мені батько якраз учора з міста нову коробку привіз. Сашкові мої малюнки подобаються, думаю, і від такого подарунка він не відмовиться.

– А що малювати будеш?

– Корабель або літак. Не знаю ще… Вигадаю щось. Треба подумати, що йому більше сподобається.

Антон зірвав травинку й задумливо покрутив її в руках.

– Ти добре придумав із малюнком, – похвалила його Катруся. – А намалюй йому будинок у хмарах. Такий величезний, і що росте він ніби не з землі, а із самого неба. Думаю, йому сподобається. Сашко любить усе незвичайне.

– Звучить класно. Сама придумала чи бачила десь?

– Не знаю, просто подумала про Сашка, і мені саме в голову прийшло.

– Ну ясно. А сама що дарувати будеш? Розказуй!

– Це секрет, – заперечливо похитала головою дівчинка.

– От ти яка! Я тобі розказав, а ти… – Антон ображено відвернувся. – І що такого особливого у твоєму подарункові?

– Ну чого ти, не ображайся. Усе одно я не вмію малювати так гарно, як ти. У тебе буде найкращий подарунок!

– Ти справді так думаєш? – оживився Антон.

– Звичайно, – із жаром запевнила Катруся. – Ти дуже талановитий!

– Ну, дякую. Я тобі першій покажу, як намалюю! Хочеш, додому проведу?

– Давай, я не проти.

Антон сам не знав, чому зголосився проводжати Катрусю. Дівчинка вперше перебила його думки про Марічку, так щиро похваливши його малюнки. Хлопець мріяв стати справжнім художником, вступити до Львова чи, може, навіть до Києва. Але в батьків були інші плани. Вони збиралися віддати хлопця до технікуму, щоб той здобув робочу професію, а не займався розмазуванням фарби пензликами.

Діти мовчки йшли вулицею, занурені у власні роздуми.

– Ось і мій дім, – Катруся зупинилася коло зеленого паркану. – Дякую, що провів. Ну, до завтра.

Дівчинка забігла в дім і відчула, як у неї шалено калатає серце, наче за нею гналися собаки. Катруся намагалася себе заспокоїти. Їй трохи муляло те, що за всю дорогу Антон не сказав жодного слова, і разом із тим утішало. Якби, не дай Боже, щось, Марічка б їй того не пробачила. Марічка взагалі вважала Антона своєю власністю, та й він сам того не заперечував, завжди був поруч із нею – вірний і безтямно закоханий.

Добре, що в Катрусі був Сашко. Вони ніби теж були такою собі парочкою. Принаймні бабуся Сашка взагалі до Катрусі тільки «невісточка» і зверталась. Але це було не те, що в Марічки з Антоном. У них було щось справжнє. А Катруся з Сашком просто бавились, уявляючи собі те, чого насправді не існувало. Антон же зовсім серйозно розповідав, як вони будуть жити з Марічкою, як одружаться, як заведуть дітей. Уявити таке із Сашком Катруся не могла. Їй за чоловіка підійшов би тільки Антон: як би вона не гнала від себе думки про заборонену любов – нічого не допомагало. Тільки-от він навряд чи думав про неї як про дівчину, коли поруч була Марічка.

Красою Марічку ні з ким не можна було порівняти, і тому Катруся раділа, коли дівчина стала її подругою, розповідаючи власні таємниці. Здогадувалась, що весела чорнявка ділиться не всім, однак їй подобалось уже не бути самій. Адже залишатися самотньою – означало бути завжди одною. Катруся надивилась уже на двадцятилітню одиначку Русю, якої всі цуралися через те, що вона була крива на одне око та шепелявила. Руся завжди гуляла одна й часто плакала. У неї не було ні хлопця, ні подруг. І жила вона сама, без родичів. А люди про неї тільки язиками мололи, але близько не підходили.

Катруся ще в дитинстві для себе вирішила, що самотність – як хвороба. Якщо ти самотній, із тобою не буде ніхто дружити, щоб не заразитися, не стати таким, як ти. Каті було шкода Русі, але вона не хотіла бути такою, як вона, тому, як і все село, оминала одиначку.

Віддихавшись, дівчинка підійшла до маленького дерев’яного столу, який батько власноруч вирізав із поваленого старого дуба. Обробив, як картиночку, ще й квіти вирізьбив, та такі чудні, що мама навіть не знала, як їх назвати. Вирішили називати дивинками, бо мали вони дивний вигляд, хоч і були гарні. Катруся навіть деколи розмовляла з ними, як із живими.

Мама колись сказала, що дивинки звуться так, бо здатні на дива. Тож Катруся просила в них чогось чудесного для себе й мами. Бо тата вже з ними не було. Цей столик став його останнім подарунком. Батька забрало небо, як казала мама, – і не брехала. Його вбило блискавкою, коли він під час грози працював у полі. А для Катрусі він навіки залишився в тих вирізьблених дивинках і завжди був поруч. Наче нікуди й не йшов. Але водночас його страшенно не вистачало.

Катруся відвела погляд від квіточок, заразом відганяючи від себе сірі, солоні спогади. Відкрила нижню скриньку й витягла маленький предмет, що лежав, загорнутий у яскраво-червону тканину. Торкнулась його – і одразу стало легше.

– Катрусю, доню, іди-но допоможи мені картоплю почистити, – покликала мати.

– Уже йду, – відгукнулася дівчинка.

Заховала подарунок назад до скриньки та побігла на кухню.

2

Наступного дня святково вбрані гості в призначений час постукали у двері Ганни Богданівни. Їх зустрів пишний стіл. Дорослі ручкались із батьками Сашка, а діти тим часом витягли іменинника надвір, бо в просторій хатині раптом стало затісно. І поки гості розсаджувались і випивали за знайомство, друзі почали вітати Сашка.

– Ну що, з Днем народження тебе. Усього тобі найліпшого. Це тобі, – Антон сором’язливо вручив другу скручений у рулон папір, перев’язаний жовтою стрічкою.

Сашко обережно розгорнув листок і зачудувався прегарній картині: на ній наче з самих хмар ріс будинок. Так, саме ріс, він був живий і, здавалося, от-от розірве папір, щоб рости далі, усе вище й вище.

– Дякую тобі, друже. Я знав, що ти круто малюєш, але щоб настільки… – тільки й зміг вимовити Сашко. – Я повішу його собі на стіну, думаю, бабуся проти не буде.

– Та то таке, дріб’язок, – скромно відповів Антон.

Сашко стиснув друга в обіймах:

– Це не дріб’язок, а твій подарунок. І мені він дуже дорогий, зрозумів?

– Ще б пак, – Марічка взяла з рук Сашка малюнок. – Я от такого в житті не намалюю, молодець, Антончику. Ти в мене – талантисько! Я теж не без подарунка, тримай, – дівчина простягла свій пакунок імениннику.

Хлопець обережно розгорнув папір, і звідтам сонцю показався білосніжний краєчок справжньої вишиванки з червоними, синіми та чорними візерунками.

– Ми з бабцею часто разом вишивали. А цю я вночі закінчила, усі пальці голкою сколола, – весело проказала чорнявка, показуючи сліди на пальцях. – Ти одягни, раптом не підійде.

– Ага, у мене теж сорочка від Марійчиної бабусі є. Вона на все село своїми вишивками славиться, – підтримав розмову Антон.

Сашко погладив пальцем нитки, які чудернацьким чином сплітались у вигадливі візерунки:

– Дякую, Марічко. Не думав, що ти вмієш вишивати, чесно.

З цими словами хлопець одягнув новеньку сорочку на свою футболку.

– З розміром я вгадала, – заплескала в долоні дівчинка. – І тобі пасує. Хоч куди козак! – засміялася.

– Сашку, ти дуже гарний у вишиванці, – зробила комплімент Катруся. – Прийми й мій подарунок, але зараз не відкривай – подивишся потім.

Дівчинка простягнула хлопцеві невеликий предмет, загорнутий у червоне. Сашко взяв подарунок і крізь тканину відчув його тепло. Булочки там чи що – подумав про себе й усміхнувся подрузі:

– Дякую, Катрусько!

– Як-то «не відкривай»? – до Сашка присунулась Марічка. – Відкрий, покажи й нам. Усім цікаво!

– Якщо хочеш, можеш відкрити й тут, – тихо сказала Катруся.

– Ну, чекайте, подарунок наказали відкривати на самоті – значить, на самоті. І крапка. Іменинник я чи ні? – Сашко впер руки в боки й удавано-грізним поглядом обвів друзів. – Дякую за подарунки. У мене таких ще не було, чесно! Ви голодні? Давайте за стіл, а то там усе без нас з’їдять!

Сашко заштовхав друзів до хати, де їх розсадили між дорослими та наклали в тарілки повно всілякої смакоти. Поки всі смакували бабусиними наїдками та випитували рецепти, Сашко на хвильку вийшов в іншу кімнату й розгорнув Катрусин подарунок.

На червоній тканині лежав маленький віночок, заплетений у широку косицю з колосків золотистої пшениці, часточок часнику, квіточок маку, м’яти, безсмертника, льону, кукурудзи, двох приклеєних монеток і кольорових стрічок, які завершували всю цю красу. Хлопець не втримався й понюхав вінок. Приємно пахло духмяними травами. Задивившись на подарунок, Сашко не помітив, як до нього підійшла бабуся:

– Що це в тебе? Ой, який же гарний оберіг! – сплеснула руками жінка. – Хто тобі подарував?

– Катруся. Бабцю, а що таке оберіг?

– Оберіг – значить оберігатиме тебе від негараздів. Яка ж розумниця, усе корисне повплітала. Дивись: часник захищає від злих духів, кукурудза здоров’я підтримує, пшениця достаток у дім приводить, льон від вроків оберігає, безсмертник довге життя обіцяє, а мак бажання здійснює, – бабуся погладила Сашка по голові. – Ох, і гарний же подарунок.

– А копійки – щоб гроші завжди були?

– От розумак! Виростеш – будеш багатий і щасливий! Тільки оберегу свого не забувай. Але дивно, чого ж вона сюди любисток не вплела? Ох, що у вас у голові, діти? – раптом зажурилася старенька та вийшла з кімнати.

Сашко стояв трохи розгублений, розглядаючи оберіг. Йому було тепло тримати його в руках, однак разом із тим дивно від слів бабці про силу звичайних травинок. Хлопець знизав плечима, повісив віночок на гачок над ліжком і вийшов до гостей.

3

– …і за здоров’я батьків, що виростили такого красеня!

Келихи з вином і шампанським на хвилю змішалися між собою, щоб традиційно дзенькнути й одразу спорожніти. Свято завершувалося. Однак нікому не хотілося розходитись: липневий вечір тільки-но повіяв бажаною прохолодою. Чоловіки перенесли столи надвір. Гості вийшли й собі на свіже повітря.

На столі з’явився магнітофон, з якого полилася повільна мелодія. Хтось увімкнув фари в автомобілі, і подвір’я залило приглушене світло. Батько Сашка подав руку пишногрудій сусідці Оксані та запросив її до танцю. До них потихеньку приєднувались інші пари. Мами тягнули синів, які відчайдушно пручалися, веселі дідусі напідпитку запрошували молодявих бабусь, а бадьорі жіночки розбирали скептичних вусанів. Вино підіймало настрій, смачні наїдки гріли шлунок, а святкова атмосфера тішила серце.

Катруся з Марічкою згребли зі столу кілька цукерок і втекли до верби в глибині Сашкового подвір’я, на гойдалку. Сил не було гойдатися, тож Марічка всілась на нагріте сонцем дерев’яне сидіння й легко відштовхнулася від землі. Катруся примостилась на траві поруч.

– Марічко, як думаєш, які ми будемо, коли виростемо? – мрійливо промовила Катруся. Вона махнула рукою в бік хатини. – Такі, як вони всі, чи інші?

– Ну, не знаю, як ти, а я буду манекенницею з величезною шафою одягу та власним автомобілем! – замріяно потягнула Марічка.

– Червоним?

– Тільки червоним! Я бачу це: покази мод, фотографії, квіти, оплески. Ух! А потім відкрию магазин одягу…

– А я? – Катруся перебила потік думок чорнявки.

– А ти… – Марічка спробувала уявити Катрусю поруч із собою і похитала головою – ні, манекенницею їй точно не бути. – Гм. А сама ти ким би хотіла стати?

– Не знаю, я взагалі бути дорослою не хочу, – Катруся міцно обійняла коліна. – Мені зараз тут добре з вами!

– Смішна, – чорнявка всміхнулась. – Дорослішати однаково доведеться. І кимось стати. Ти можеш бути вчителькою, як мама Сашка! – Марічка плеснула в долоні. – Точно, вчителька! Переїдеш до Львова, будете в одній школі працювати.

– Та де, у мене характер не такий, – русявка опустила голову. – Мене учні навіть слухати не будуть.

– Ну, тоді лікарем. Ти ж любиш помагати іншим!

– Лікарем не хочу…

– Ну, то вигадуй сама, – Марічка замовкла.

Мріяти замість Катрусі їй швидко набридло. Русявка трохи помовчала, а потім тихо промовила:

– Я хочу бути співачкою…

– Серйозно? – чорнявка ледь не впала з гойдалки. Такого від тихої Катрусі вона геть не чекала. – А ти співати вмієш?

– Ну, трохи…

– А давай ти в Сашка щось заспіваєш? Я бачила, там у якогось дядька гітара є.

– Ні, ти що, я ж стидаюсь…

– Ну, тоді якось іншим разом, – Марічка усміхнулась.

Ну звісно, як же вона могла забути оту її скромність. Це ж тому вони раніше навіть не розмовляли.

На відміну від однокласниць, які гарно одягались і намагалися показати свої кращі сторони, Катруся була звичайною. Наче їй подобалося ховатись від усього світу. Ззовні мила та привітна, вона була абсолютно передбачуваною й нецікавою.

– А ти б заради Антона що могла віддати? – раптом спитала Катруся.

– Усе, – не задумуючись, відповіла чорнявка, розхитуючись сильніше на гойдалці. – Я ж люблю його. А якщо любиш, значить, можеш віддати все!

– Навіть життя?

– Про що ти?

– Ну, от, наприклад, він помирає, а тільки ти зможеш допомогти, віддавши заради нього своє життя. І він житиме, а ти вже ні.

Марічка замислилась:

– Не знаю… А як він буде жити, якщо мене не буде? Так не може бути. Закохані все повинні робити разом: або жити разом, або померти також разом.

– Розумно сказала…

Марічка схилила голову до плеча:

– То я в якійсь книжці прочитала, мама їх багато додому приносить. Там закохані завжди залишаються разом, що б не сталось. А в кінці одружуються. Саме так має бути!

– А що потім? – несподівано запитала Катруся.

– Потім коли?

– Ну, коли одружились. Далі що робити?

– У книжці писало, що жили вони довго й щасливо. Напевно, так і є.

– Як думаєш, може бути, що от люблять один одного, одружились, але все не добре і не щасливо?

Марічка здивовано глянула на подругу, намагаючись розгледіти в темряві її обличчя. Вона що, думки навчилась читати? Катруся дивилася кудись перед собою, де грала музика й танцювали люди, і світло від автомобільних фар наповнювало Бистрицю химерними тінями.

– До чого тут це?

– Просто… Просто я…

– О, то ось де ви! Я вже обшукався, – з темряви вигулькнув Антон, важко дихаючи.

– Чого тобі? – суворо глянула на нього Марічка й затнулась. Антон здавався схвильованим. – Щось трапилося?

– Сашко пропав.

– Що? – скочила на ноги Катруся.

– Теж мені сказав – пропав, – непевно засміялась Марічка. – Напевно, просто відійшов кудись.

– Я чув, що він із батьками посварився й пішов кудись у бік лісу. А ніч сьогодні безмісячна, заблукати може на раз!

– Це ж Сашко… Що з ним може статися? Повернеться!

– Нам треба його знайти! – несподівано випалила Катруся та побігла в напрямку вулиці.

Антон і Марічка здивовано перезирнулись і кинулися слідом.

4

Сказати та зробити – завжди дві великі різниці. Катруся це зрозуміла, ледве вискочивши на вулицю. Як можна знайти того, кому байдуже, куди йти? Сашко пішов у напрямку лісу. Однак Бистрицю майже повністю оточував ліс. І якщо з однієї сторони це була вузька лісопосадка, що переходила в поля, то з іншої – справжнісінький ліс, який тягнувся ген із десяток кілометрів. Звісно, місцеві знали кожен яр і пагорб, але приїжджий міг легко заблукати. Ще й уночі! Ще й засмучений!

Катруся не хотіла підслуховувати. Цьотка Люба попросила її допомогти вкласти Марка, тож дівчина двадцять хвилин провела, заколисуючи малого. І коли виходила, почула, як батьки Сашка про щось говорили одразу біля сусідського тину:

– Якщо ти думаєш, що я погоджусь на ту авантюру, то дуже помиляєшся!

– Лідо, сонечко, перестань робити проблему там, де її немає.

– Не називай мене сонечком, зрадливе ти стерво!

Дівчина зупинилася на півдороги. Якщо зараз вийти, то вони подумають, що вона підслуховувала. Якщо ж не вийти, тоді вона дійсно підслуховуватиме.

– Я бачила, як ти клеїв цю… цю…

– Кого? Оксану Петрівну? Сусідку твоєї мами? Та ми ж тільки приїхали!

– От! От! Але ти вже знаєш, як її звати!

– Вона нам двом це сказала! Ви ще так мило шепотілись, коли стіл накривали.

– Ти мені тут зуби не заговорюй, я бачила оцей твій погляд у її декольте!

– Слухай… Здрастуйте, так, Гордій Шипалко, це моя дружина, Лідія, ага, дуже приємно. Проходьте, будемо раді бачити, – чоловік стишив голос. – Слухай, перестань поводитись, як істеричка. Принаймні перед сином. Ми ніби про все домовились, і зараз ти знову починаєш. Приїдемо до Львова – повернемось до цієї теми. А зараз – не псуй свята синові. Йому й так непросто.

Дорослі віддалились, а Катруся так і залишилася стояти посеред подвір’я. Вона не знала, що їй робити з цією розмовою, вичікувала – і ось результат.

– Дядько Микола сказав, що бачив, як Сашко пройшов повз його двір, – пролунав позаду голос Антона. Катруся обернулась.

– Туди? Але ж там дорога виходить на степ, а потім – на трасу до Львова.

– Він що, вирішив пішки додому повернутись? – здивувалась Марічка. – Нащо?

Катруся закусила губу.

– Не знаю, чого йому йти пішки. Міг попросити, я б його на велосипеді підвіз, – сказав Антон. – Ходімо, знайдемо його. Він ще навіть торта не їв!

Діти рушили вулицею. Досить швидко Бистриця залишилась за спинами: бабуся Сашка жила на краю села. Кілька хат – і ось дорога входить у невелику лісопосадку, за якою – городи, поле пшениці, вигін для корів та автомобільна магістраль.

– Як думаєте, щось трапилось? – запитала Марічка, коли друзі вступили під покров дерев. Лісок був знайомим, однак цього разу дерева моторошно скрипіли від невидимого вітру. Марічка притиснулась до Антона. – Чого він отак раптом пішов?

– Не знаю. Може, придумав собі щось? Або його хтось покликав. А ти що думаєш, Катрусю?

Дівчина вагалась, чи розповідати друзям про почуте, але все-таки промовила:

– Може, через те, що з батьками посварився…

– І що? Я от з батьками весь час сварюсь – і нічого, – заперечив Антон.

– Та ні, там усе складніше…

– Що значить «складніше»? – хлопець так і не встиг закінчити речення.

Несподівано тишу розірвав незрозумілий вереск. Бридкий, не пронизливий – швидше огидний. А за ним – людський крик.

– Це ще що таке? – Марічка міцніше обійняла Антона, шукаючи захисту.

Катруся зіщулилась і теж підійшла ближче. Вереск повторився, і було в ньому щось дуже знайоме.

– Це Гектор! – раптом вигукнув Антон. – Я впізна`ю цю скотиняку навіть посеред ночі!

– Гектор? Півень Іванюків? – здивувалась Катруся. – Хіба він не має бути в курнику в такий час?

– Цю бестію жодні двері не зупинять!

– А хто це кричав?

– Це, напевно, Сашко! – здогадалась Марічка.

– Точно! Він вийшов на вулицю, і за ним погнався Гектор! От тварюка!

Знову пролунав крик, і це точно був хлопчачий голос.

– Вони на цвинтарі! – вигукнув Антон і кинувся вперед. – Хутчіше!

– На цвинтарі? Що? Антоне, чекай!

Однак хлопець уже зник у хащах. Марічка глянула на Катрусю, але та вже бігла за Антоном.

– Цей вечір мав закінчитись не так! – чорнявка тупнула ногою й теж повернула за друзями.

Хоч Бистриця була невеликим селом, одначе з довгою історією. Засноване опришками ще в п’ятнадцятому сторіччі, поселення розросталось без поспіху. Люди селились навколо річки, будували хатини, зв’язували власні долі. А потім ріка пересохла, залишивши по собі лише назву. Та два цвинтарі. Один уже давно зник під натиском лісу, інший активно цьому опирався.

Темрява була насичена хрестами й скорботними обличчями. Марічка обережно йшла витоптаною стежиною, сахаючись кожного шурхоту.

– Антоне? Сашку? – покликала вона в темряву. І трохи повагавшись: – Катрусько?

Слова тонули серед надгробків. Ось дівчина минула могилу своєї бабці, похованої торік, а тут поховали дядька Романа, що помер від алкогольного отруєння. Ось ряд хрестів із вицвілими червоними зірками – маленьке кладовище для членів Компартії СРСР, а ось – столітній польський склеп родини, що колись володіла Бистрицею. Дівчина зупинилась, побачивши виламані кам’яні двері. Упевнилась, що там нічого не рухається, і продовжила свій рух. Мама розказувала, що склеп осквернили комуністи, шукаючи польські скарби, і що прийде час розплати за скоєне. Марічка пошепки молилась, щоб ця розплата прийшла якось іншого разу, а не цієї ночі. З-за хмар вигулькнув місяць, розвіюючи всі страхи.

– Сашку? Антоне? – тихо гукнула дівчина. – Де ви, хлопці?

Раптом майже поруч пролунав бридкий вереск, і Марічка підскочила від переляку.

– Гектор! Ах ти ж бісова тварюка! – вигукнула вона. – Коли вже тебе заріжуть?!

Перевела подих і рушила на звук. Минула два ряди хрестів і побачила дивну картину.

– Забирайся! Геть! – кричав Сашко, розмахуючи лопатою.

Сльози застилали його обличчя, і махав він навмання, не дозволяючи підійти ні Антону, ні Катрусі, що тулились до пам’ятників неподалік.

Марічка зробила крок уперед, однак слова застигли в горлі, бо вона побачила причину страху в очах Антона. Гектор, великий вгодований червоний півень, сидів на похиленому хресті. Він розпушив пір’я, збільшившись в об’ємі вдвічі, та дивився на своїх жертв чорним очима-намистинками.

Так, Марічка знала цей погляд, як і кожен мешканець Бистриці віком до чотирнадцяти. Погляд, яким півень дивився на знахабнілого індика, котрий пішов на чужу територію, чи заблукалу дворнягу, що не сприймала Гектора як загрозу. Велика помилка. Півень буквально тремтів від злості й наскакував на свою жертву з усієї сили, закльовуючи до крові. Розповідали, що якось Гектор змусив утекти зграю бродячих собак, виклювавши очі їхньому ватажку. Дядько Орест навіть жартував, що виростив справжнього бійцівського півня. Що ж такого зробив Сашко, щоб потрапити в немилість короля Бистриці?

Гектор знову заверещав і злетів із хреста на землю. Повільно обійшов свіжовикопану яму, зневажливо глянув на Антона з Катрусею та рушив у бік Сашка.

– Фу! Геть! Забирайся! – крикнув хлопець, виставивши перед собою лопату.

Гектор кукурікнув і кинувся в атаку. Сашку не вистачило буквально секунди, щоб зреагувати. Півень оминув лопату й підскочив упритул.

– А-а-а!! Ні! Геть! Геть!!! – хлопець затулив обличчя, тож дзьобу дістались руки та ноги.

– Гекторе! Перестань! – гукнув Антон, але затнувся, коли півень повернув до нього голову.

Цього моменту виявилось достатньо, щоб Сашко відштовхнув нападника й побіг, ховаючи голову під руки.

– Сашку! Обережно! – крикнула Марічка, і хлопець зупинився буквально за півметра від ями.

Півень глянув на дівчину, бридко верескнув і кинувся на неї.

– Марічко, тікай! – гукнув Антон, але було пізно.

Гектор скочив на могильну плиту і з неї злетів у повітря, намагаючись кігтями вчепитись Марічці у волосся. Дівчина присіла, закрившись руками.

– Не чіпай її! – несподівано крикнув Сашко.

Хлопець схопив лопату та побіг до півня. Однак Гектор, здавалось, чекав такого повороту подій. Він переможно верескнув, злетів з Марії та кинувся на Сашка. Але хлопець не відступив. Ударив лопатою, та не поцілив. Півень відскочив і знову кинувся вперед. Сашко зустрів його широким пасом. Гектор злетів на хрест і скочив звідти, цілячись в обличчя. Хлопець вчасно підняв лопату, тож кігті черконули дерев’яну ручку.

– Як же ти мене дістав! Ненавиджу тебе! Ненавиджу! Ненавиджу!

Сашко пішов в атаку. Зробив один випад, ще один, далі широкий пас, далі ще один випад, змушуючи Гектора відступати.

– Так йому! Давай! – радісно вигукнув Антон.

Але Гектор мав ще один козир під крилом. Він відскочив назад і кинувся до Марічки. А коли Сашко побіг йому напереріз, несподівано змінив напрям і націлився на Катрусю. Хлопець розгубився – і в одну мить Гектор опинився поруч, боляче дзьобнувши в руку. Підлетів у повітря й дряпонув плече. Відскочив назад і переможно верескнув.

– Ах ти, паскудо! – крикнув Сашко і з усієї сили зацідив лопатою по Гектору.

Не відомо, чому півень не ухилився. Захопився власною перемогою чи просто не встиг зреагувати? Однак той момент ще довго снився Сашку. Кукурікаючи, Гектор високо підняв голову, і в цю мить вістря лопати встромилось йому в шию. Бризнула кров, голова відлетіла – і не впала. Сили удару не вистачило, щоб відрубати її повністю, тож голова просто зависла на шматку шиї, дивлячись на шокованого хлопця чорними очима-намистинками. А наступної миті Гектор побіг на Сашка.

– А-а-а! – хлопець заверещав, викинув лопату й побіг геть, зникаючи в темряві дерев.

Півень не став його переслідувати. Натомість він розвернувся і, трясучи своєю майже відірваною головою, повільно пішов кудись у бік хрестів. Діти зачудовано дивились йому вслід. За кілька метрів Гектор упав, двічі здригнувся та застиг.

На цвинтарі запанувала тиша. Кожен усвідомлював те, що трапилось. Антон повільно підійшов до півня й порухав його носаком кросівка.

– Він здох… Гектор здох… – сказав шоковано.

– І… І що тепер? – озвалась Марічка.

– Треба щось зробити з ним. Не можна залишати отак… – раптом Антон ляснув себе по лобі. – Дядько Орест буде злий, як чорт! Треба йому сказати, що… що… що то собаки зробили. Так, треба сказати! Я зараз буду!

Хлопець розвернувся та побіг у напрямку Бистриці.

– Антоне, чекай! А Сашко? – Марічка побігла слідом.

Кілька секунд – і на цвинтарі знову стало тихо. Катруся повільно підійшла до Гектора. Присіла, провела пальчиками по пір’ю. Просиділа так хвилини зо дві. Нарешті підвелась, узяла півня за лапи та поволочила до ями. Скинула туди Гектора, підняла лопату, яку впустив Сашко, і почала закидати тіло землею.

Місяць затулився хмарами, однак залишився дивитись, що буде далі.

5

Марічка знайшла Сашка майже одразу. Той сидів у тіні паркану Романюків, за кілька хатин від власної, і дівчина пробігла б повз, якби не тихе схлипування. Він що, плаче? Але вуличний ліхтар освітлював лише ноги, ховаючи решту в темряві. Марічка перевела подих і підійшла ближче.

– Ти як? Усе добре?

Хлопець кивнув головою, колупаючись камінчиком у торішньому асфальті. Дівчина повагалась і сіла поруч, намагаючись не думати над тим, чи вимажеться її улюблена сукня. Десь майже поруч грала музика, веселий галас шматував тишу. Святкування дня народження Сашка набирало нових обертів. І ніхто навіть не звернув уваги на відсутність іменинника.

– Він помер? – несподівано запитав Сашко.

– Хто?

– Той півень. Він помер?

Марічка пригадала, як Гектор бігав з майже відрубаною головою, а потім стікав кров’ю на траві, і глитнула.

– Так, він помер.

– Дідько…

Сашко обійняв себе за коліна й лише повторював: «Дідько, дідько», похитуючись уперед-назад.

«Не згадуй дідька – і не він прийде по тебе», – згадала старий вислів Марічка, але змовчала. Вона стрімголов кинулась за хлопцем, але зараз не знала, що сказати. В Антона точно знайшлись би в запасі правильні слова! Він завжди вмів наробити лиха, а потім сказати якусь дурницю – і більше ніхто на нього не злився.

– У тебе вийшов хороший день народження, – сказала Марічка і замовкла під поглядом Сашка. Не та дурниця, яка могла виправити ситуацію. – Тобто… Я маю на увазі… Якщо забути те, що сталось на цвинтарі! Чого ти взагалі пішов туди вночі?

Сашко втупився носом у свої ноги. Минуло не менше хвилини, коли він нарешті озвався:

– Вони розлучаються.

– Хто?

– Мої батьки.

– З чого ти взяв?

– Я… Я чув, як вони сварились…

– І що? Моя мама теж мене часто сварить. А наші сусіди так узагалі цілими днями тільки кричать одні на одних. І вже дванадцять років живуть разом.

– Та ні. Це інше…

Марічка стиснула долоньку, щоб не показати свого роздратування. Чого ж із ними так складно спілкуватись: що з Сашком, що з Катрусею? Потрібно буквально кожне слово витягувати. Ні щоб одразу все розповісти! З іншого боку, Антон не знає, коли змовчати. Язик має як помело, ти йому слово – він тобі тридцять. Дівчина зітхнула.

– То було взимку… Я тоді прийшов додому раніше… Математичка захворіла, відпустила додому. Ми з Іллею хотіли підстерегти дівчат із сусіднього під’їзду та закидати їх сніжками. Я не бачив, що мама вдома. Вона мене теж не бачила. А потім прийшов тато…

Сашко міцніше обійняв ноги, його голос почав тремтіти.

– Мама почала на нього кричати. Що все знає, усе бачила. Бачила його з якоюсь кур… куркою в готелі, і що він використовує свій статус, щоб спати з молодими іноземками. Що не терпітиме цього заради нашої родини і що захистить мене від нього.

– А твій батько що? – не стрималась Марічка.

– А він мовчав. Мовчки роздягнувся, глянув на маму – а потім побачив мене. І мама побачила мене. І я… я раптом зрозумів, що це не просто сварка. Не просто слова. Це… це щось серйозне, щось відбувається, і… І наша родина вже не буде одним цілим, не… буде…

Сльози заглушили слова, і Сашко буквально втиснувся у свої ноги, намагаючись сховати ридання. Але де тим дитячим колінкам було стримати цей потік емоцій.

– Ти той… – почала Марічка, але замовкла.

Вона не знала, що робити, коли поруч плачуть люди. Заспокоїти? Обійняти? Сказати, що все буде добре? І куди ж Антона понесло?!

– Але це ж було взимку, ти сам сказав, – зайшла з іншого боку дівчина. – Уже майже півроку пройшло – і нічого, разом твої батьки, не розлучились. От навіть у Бистрицю приїхали тебе привітати.

– Так вони ж мене сюди й відправили, щоб я їм не заважав! – крикнув Сашко. – Я чув, як вони про це говорили. Що я тут буду до кінця літа. Поки вони вирішать, що робитимуть далі. Тато хоче забрати мене в Москву, мама каже, що не дасть. Хоче переїхати в Київ, там сестра живе… А мене ніхто не питає! Не питає, чого я хочу! Може… може, я хочу тут залишитись, у Бистриці, з вами! А не їхати в якусь Москву, чи Київ, чи ще куди там… Я хочу, щоб усе було, як є. Щоб у мене була і мама, і тато, і всі, і… і… і…

Хлопець захлинувся словами та затих. Марічка підсунулася ближче й обійняла його.

– Слухай… Моя мама розповідала, що в них із батьком теж не завжди ладилось. І сварки були, і навіть до бійки доходило. Але залишились разом. І твої будуть разом. Адже вони люблять один одного.

– З чого ти взяла?

– Так ти ж народився, – дівчина погладила його волосся. Сашко несподівано зрозумів, що цей звичний рух його чомусь не нервує, а навпаки – подобається. – Моя бабця казала, що хороші люди народжуються лише в тих, хто любить один одного. А якщо любили тоді, значить, люблять і зараз. Лише в поганих книжках можна розлюбити, у житті ж любов триває весь час. З минулого в майбутнє. І її не можна загасити. Тому я думаю, що, зрештою, все буде добре.

Сашко підняв голову та глянув на Марічку.

– Обіцяєш? – несподівано запитав він.

– Гм… Так, – розгублено відповіла дівчина.

Її очі вже звикли до темряви, і вона добре розрізняла обличчя Сашка. Гарні риси обличчя, коротке ледь хвилясте волосся, приємні на дотик губи. Останнє дівчина усвідомила, коли Сашко несподівано поцілував її. Терпкий смак із присмаком солі. Мить тривала кілька секунд, може, вічність, а потім завершилась.

– Вибач, – Сашко відсунувся назад і опустив погляд. – Я… не знаю, що на мене найшло. З першої нашої зустрічі я…

– Не переймайся, – скочила на ноги Марічка. – Вважай, що це подарунок на день народження.

Дівчина вийшла на світло ліхтаря.

– Здається, я чула, як тебе гукають. Ходімо! – Марічка швидким кроком рушила вулицею, намагаючись приховати своє розпашіле обличчя.

6

Коли вони повернулися, на стіл якраз виставили торт.

– О, а ось і наш іменинник! Ходи-но сюди, золотце, – покликала Сашка бабуся.

Той швидко перевірив, чи не залишилась де зрадлива сльоза, і підійшов до столу.

– Коли моя донька привезла онука вперше, я дивувалась, як цей колобочок увесь час умудряється дотягуватися своїми маленькими ручками до всього на світі. Однак не встигла я озирнутись, як він уже доганяє свого батька, – бабця пригорнула Сашка до себе. – Час летить швидко, і я рада, що можу бачити свого внука вже дорослим, міцним юнаком. І рада, що тут, у Бистриці, він знайшов собі вірних друзів.

Хлопець вихопив очима серед оточення батьків. Вони дивились на нього з усмішками, і Сашко на мить подумав, що все йому привиділось. І сварка, і розлучення, і навіть Гектор. Усе це лише від хвилювання, незнайомого оточення тощо. І що насправді в нього все добре. Може…

– То що ми скажемо імениннику в таку відповідальну мить? – по-змовницьки запитала бабуся.

– Гірко! Гірко! – озвався хтось із чоловіків, і всі засміялись.

– Рано ще, Кириле, рано. Хоча кандидатки на хлопчину вже є.

Сашко відчув, як у нього палають вуха.

– Бажаємо здоров’я й любові. І вірних друзів лиш навколо. І щоб цвіло родинне коло. Щоб сильним виріс і могутнім. Щоб кожен момент був яскравим та незабутнім!

Наступної миті щось загуркотіло, вистрілило, і в повітрі розпустилась вогняна квітка. А за нею ще одна. І ще. Люди задерли голови догори й захоплено охали, дивуючись феєрверкам, а коли все закінчилось, – зааплодували.

– Що ж, – виступив наперед сусід, дядько Микола. – Го`род нас здивував, тож і ми його здивуємо, – на стіл стали два трилітрові бутилі з каламутною рідиною, закорковані огірком. – То є мій знаменитий спотикач, пійло для справжніх леґінів. І леґіничок, – підморгнув він бабі Гані.

Витягнув огірочок і понюхав.

– Ох, саме те! – підставив чарчину й налив туди трішки рідини з бутля. – Тобі вже дванадцять років, це, можна сказати, початок дорослого життя. А значить – час ставати мужчиною, міцним, як дуб, і сильним, як віл. Поза тим, – підняв він палець догори, – м’яким, як вода, і гарячим, як вогонь. За тебе, Сашку!

Хлопець узяв чарчину та побачив, як мати спробувала заперечити, але батько прошепотів їй щось на вухо. Напевно, вважають, що він іще замалий для цього. Пф! Він покаже, на що здатний. Сашко згадав, як пив горілку дядя Жора, батьків водій. Видихнув повітря й залпом залив у себе рідину.

– Ого! Ганнусю, що ж ти не сказала, що в тебе онук такий козак? – засміявся дядько Микола й обернувся до гостей. – Шановне панство, не відмовляйте собі в задоволенні. Завтра день вихідний, гуляємо до ранку!

Гості радісно загуділи та потягнулися до столу. Заграла музика, почалися танці, хтось відтягнув Сашка на задній план.

– І як ти себе почуваєш? – усміхнено запитала Марічка. – До дядька Миколи всі ходять за секретом, кажуть, що від його випивки стають щасливішими. Ти відчуваєш себе щасливішим?

– Не знаю… Як вода. Тільки пече трішки.

– Гм… Тоді, може, торт тобі засмакує? Там Антон стереже наші порції. А його сам на сам із солодким надовго залишати не можна.

– Ага. Хто лишається з тортом наодинці й не їсть його – страшна людина, – засміявся Сашко.

Діти швидко оминули кілька танцюючих пар та опинились біля краю столу, де Антон стеріг чотири тарілки з великими шматками святкового пляцка.

– О, ви вже тут? Усе добре? – Сашко кивнув. – Клас! Тоді давайте, налітайте. А то я ледь слиною не захлинувся, поки сидів.

І, не чекаючи нікого, Антон накинувся на торт. Марічка засміялась і собі взяла шматочок.

– Ум, смачнючий! Бабуся Сашка вміє готувати!

– Угу, – мугикнув Антон, остаточно прикінчуючи свій шматочок.

Поклав тарілку та покрутив головою. Марічка присунула свою тарілку до себе:

– Навіть не думай!

Ображений Антон глянув на Сашка. Подумав, що іменинника об’їдати негоже, та повернувся до Катрусі, яка стояла поруч.

– Катю, а чому не їси?

Дівчина зробила спробу усміхнутись:

– Та щось не хочеться…

– О, то, може, я його доїм?

– Їж.

Отримавши згоду, Антон підтягнув до себе тарілку та почав наминати ще один шматочок пляцка.

– Як тварина, їй-Богу, – штурхнула його під бік Марічка.

– Антоне, скільки можна їсти? – підійшла Марійчина мама. – Танці якраз у розпалі. Іди покажи, який ти кавалер!

– Так. Я хочу танцювати! – весело притупнула Марічка.

Хлопець зітхнув, відсунув тарілку, і за мить ще одна пара приєдналась до гурту танцюючих. Антон намагався копіювати когось із дорослих, тому випрямив спину й намагався кружляти на невеликому подвір’ї. Але постійно збивався з ритму та натикався на інші парочки. Однак Марічка не зважала. Вона закинула назад голову і сміялась, віддавшись танцю. Сашко провів їх поглядом і відвернувся. Оце гірке відчуття всередині – це ревнощі чи жаль за скоєним?

– Усе гаразд?… – він раптом зауважив, що Катруся тремтить. – Тобі зимно?

Не чекаючи відповіді, хлопець зняв свого светра й накинув на дівчину. Він раптом помітив землю під її нігтями й подряпане коліно.

– Ти де так поранилась? Може, сходити по йод?

– Ні, ні, усе добре… Трошки перехвилювалась…

– Може… присядемо? – запропонував хлопець, відчуваючи, як у нього починає паморочитись у голові.

Від пережитих емоцій чи спотикач дядька Миколи нарешті взявся за діло?

Діти сіли на лавочку під будинком. Сашко відчув, як Катруся поклала голову на його плече. Точно, вони ж начебто пара… Він знову згадав той поцілунок на вулиці. Про що він думав? І нащо взагалі це зробив? Марічка ж – дівчина Антона, і так уклинюватися в їхнє щастя… Але щоразу, як він прокручував у пам’яті цей спогад, згадував, наскільки солодкими були її губи.

Хлопець глянув на калейдоскоп облич, які то виходили на світло, то зникали в напівтемряві. Десь там дівчина, яка йому подобається, танцює з тим, кого він вважає другом. Десь там його батьки проводять час окремо, замість того, щоб проводити його разом. Десь там знайомі та незнайомі люди веселяться, цілуються, святкують, п’ють, марнують час так, наче завтра не буде. Хоча завтра ж буде новий день, а цей, сьогоднішній, зникне в небуття.

Сашко заплющив очі. Десь там вирувало життя. Десь тут тихо дихала Катруся. Десь у душі маленький хлопчик рахував час, відведений йому на щастя. Ще з тієї зимової сварки він зрозумів: годинник почав цокати у зворотному напрямку. Хлопець переконував себе, що нічого поганого не станеться, що все мине. Та й Бистриця виявилась не таким страшним місцем, як він собі уявляв. Але усвідомлення таки наздогнало його. Час утримати неможливо. Як би ти не опирався, як не намагався б – цей пісок просиплеться крізь пальці. І завтра настане – хочеш ти цього чи ні.

Тіло повільно наповнювалось легкістю, ще мить – і літній вітер підніме його в повітря та віднесе кудись далеко від турбот. Думки втратили важливість і розбіглись хто куди. Ну й нехай. Не відомо, що приготувала доля в завтрашньому дні. Єдине він знає точно: цей час у Бистриці він ніколи не забуде. І його друзі назавжди залишаться його друзями. Що б не сталося.

Розділ VII. Учорашньої води не доженеш

2007 рік

1

Олександр Шипалко любив літати. Йому подобалося заходити в аеропорт в одній країні, щоб уже за кілька годин вийти в іншій. І що більше часу займала дорога, то помітнішим був контраст, яскравішими виявлялись емоції. Вічно дощовий Львів та його не менш похмурий побратим Лондон мало чим відрізнялися, однак відмінність між Пекіном і Стамбулом була неймовірною. І зараз, коли літак приземлявся в ранково-сонячному Нью-Йорку, чоловік радів цій зміні. У рідній Україні зима вже майже вступила у свої права, однак у не менш рідних Сполучених Штатах літо ще не планувало здавати позиції. Це сповна задовольняло Олександра, однак гнітило Сашка.

Останнім часом спілкування з Марією стало важчим. У них усе ще були спільні теми для розмов, вона сміялась із його жартів, а він милувався бездоганними рисами її привабливого личка. Однак щось змінилось у ньому самому. Кожного разу він ловив себе на думці, що існує ще хтось. Той, хто так само милується цим личком, і вона так само весело сміється над його жартами. І ім’я йому – Антон.

Сашко не вважав його своїм суперником, адже поважав вибір Марії. Якщо вона з цим чоловіком, значить, на те є свої причини. Свої переваги. А їхні стосунки були вільними з самого початку. Люди належать самі собі, допоки не стануть однією родиною. Принаймні так учила його Америка. Але ревнощі були. Оце гнітюче відчуття, що він може міцно стиснути Марію в обіймах, однак її серце йому не втримати. Лише якби оцей Антон зник…

У такі моменти Сашко зупинявся й і розумів, що він уже давно Олександр. Людина чесна, принаймні перед собою, і не буде використовувати здобуті зв’язки заради особистих потреб. Саме тому він нічого не сказав Віталіку, саме тому наказав спалити документи про цього Антона, щоб не було спокуси зробити все самотужки. Адже якщо він піде на такий крок – хіба Марія стане щасливішою? Ні, він має завоювати її, а не захопити. Він має бути кращим, успішнішим, на голову вищим за цього Антона, щоб його жінка зробила правильний вибір. «Я не найкраща людина на світі», – сказала вона якось. Що ж, тепер Олександр розумів це. Однак він усе одно врятує її, хоче вона цього чи ні.

Літак нарешті зупинив свій рух, і стюардеси почали запрошувати людей до виходу. Олександр піднявся зі свого місця та рушив разом з усіма. І зрозумів, що його нервує. Сьогодні було рівно півроку відтоді, як вони з Марією зустрілись у супермаркеті. Не канонічна знакова дата, але йому все одно було прикро зустрічати цей ранок у чужій країні.

У головному офісі корпорації «Альвеа» робота вже давно розпочалась. Олександр ішов довгим вестибюлем і ловив погляди офісних клерків, що поспішали у своїх справах. Колись він теж так само задивлявся на ділових людей, які проходили повз. Увесь час приміряв їхній костюм на себе, уявляв, як саме він так широко крокує коридором на особисту зустріч із генеральним директором правління, щоб обговорювати різні серйозні речі. Хто б міг подумати, що ця мить дійсно настане?

До ресепшена він підійшов з усмішкою, однак там сиділа інша людина. Рудоволосу Клер заміняла незнайома блондинка.

– Я можу вам чимось допомогти? – запитала вона, щойно гість опинився в зоні її компетенції.

– Так. Я до пана директора.

– А ви…?

– Шипал. Алекс Шипал, – він скоса глянув на великий годинник із написом «Час – це гроші», що висів над ресепшеном. – Мені призначено на десяту.

Тонкі пальчики пробіглися клавіатурою, і блондинка-секретарка дозволила собі робочу усмішку.

– Так, пан Еґарт чекає на вас. Проходьте.

Олександр вдячно кивнув і попрямував до дверей.

– Пане Алексе, – гукнула його секретарка. – Можна запитати?

Він обернувся.

– Тут вказано, що ви – регіональний директор десь у Східній Європі.

За столиком реєстратури сиділа двадцятирічна дівчина, яку взяли сюди явно не за знання міжнародних відносин. Напевно, за два місяці тут сидітиме вже інша блондинка з білосніжними зубами та робочими запитаннями. І всім їм буде страшенно цікаво: а як виглядає справжній світ за межею цього офісу, цього міста, цієї країни.

– Так. Курую філії в Україні.

– А як воно там, в Україні?

Перед очима з’явився Ігор Жатек, і чоловік усміхнувся.

– Там? Нагадує Техас. Кожен другий вважає себе ковбоєм.

Ліфт відвіз його на верхній поверх. І хоч тепер він уже не був рядовим офісним працівником, Олександр усе одно внутрішньо зіщулився, коли масивні двері впустили його до найголовнішої святині – кабінету генерального директора корпорації «Альвеа». Чарльз Еґарт чекав на нього.

– Бажаєте чаю? Є чорний цейлонський, м’ятний, фруктовий, а ще – зелений, на травах. Гидкий, зараза, але дружина наполягає, що він корисний для здоров’я.

– Фруктовий, будь ласка.

Раніше він би ніколи не дозволив собі такого зухвальства, але зараз, дивлячись, як цар і Бог його світу заварює в позолоченому чайничку йому чай, Олександр Шипалко розумів: часи змінились. Усе змінилося. Він покрутив головою. Сказати, що Чарльз Еґарт був багатою людиною – не сказати нічого. Корпорація «Альвеа» вже п’ять років займала перші позиції в списку найприбутковіших фінансових структур, а її дочірні філії змагались між собою у світових перегонах «Найкраща банківська установа».

Чарльз Еґарт був заможним. Однак його багатство зберігалось у швейцарських банках. Насправді голова корпорації не терпів розкоші. Так, у його кабінеті був акваріум на цілу стіну, а в шафках стояли оригінали фоліантів столітньої давнини, однак сам власник не нагадував мультимільярдера.

Простенька лляна сорочка, аскетичне робоче місце, неквапливі рухи та добрий погляд. На вигляд – лакей, а не багач. Тому, дивлячись, як дивний дідуган розливає чай із античного чайничка, можна було розслабитись і приміряти на себе крісло цього кабінету. І це була небезпечна розкіш. Чарльз Еґарт підносив людей, які працювали достойно, однак так само швидко втоптував їх назад у багно, якщо вони його підводили.

– Як ваші справи в Україні? – запитав Чарльз, обережно ставлячи чашку з напоєм перед Олександром.

Той вдячно кивнув.

– Спасибі. За третій квартал ми нарешті продемонстрували вихід на нуль, і аналітики прогнозують стабільний прибуток уже з наступного року. Дослідження показали, що рекламна кампанія «Альвеа. Все буде добре» знайшла відгук серед населення. Рівень довіри – чотирнадцять відсотків, і це за неповний рік часу. Як на мене, дуже непоганий результат.

– Так, хороший, – задумливо кивнув Чарльз. – Як іде розширення?

– Відповідно до плану. Запрацювали філії в Києві, Одесі, Харкові, Івано-Франківську й Тернополі. Ми уклали договір із суміжними банками, тож за півроку наші представництва розпочнуть свою діяльність ще у двадцятьох містах України. Центральний офіс було вирішено залишити у Львові.

– Ага… Що з медіа?

– Регіональні телеканали стали нашими стратегічними партнерами, з центральними налагоджена тісна співпраця. Ми постійно знаходимось у медіа-просторі, раз на місяць генеруючи медіа-приводи. І це не лише щодо нашої діяльності. Ми постійно підтримуємо молодіжні та соціальні програми, щоб формувати довіру до нашого банку.

– Так, я чув про деякі ваші активності. «Усинови дитину – порятуй країну». Вийшло досить… резонансно.

– Але кампанія впоралася з поставленим завданням: інформація про нікому не відому структуру опинилась у всіх медіа країни, крім того, з десяток громадських організацій і публічних осіб виявили готовність співпрацювати на довгострокових умовах, – Олександр послабив краватку. – За останніми даними, сорок шість дітей потрапили на всиновлення. Ми виплатили опікунам фінансову підтримку та потрапили в програму спрощеного оподаткування за благодійну діяльність. Це звільнило всі приміщення наших філій від оплати за оренду. Подальшу діяльність у рамках проекту було переведено в новостворену громадську організацію «Усинови дитину – порятуй країну», скорочено УДПК, якій уже зараз вдалося отримати два гранти від Євросоюзу на подальшу діяльність. Тобто один такий хід дозволив нам не лише скоротити наші поточні витрати, а й отримати додаткові джерела фінансування, які ми зможемо витратити на подальше зміцнення позитивного іміджу корпорації «Альвеа».

– Добре придумано, – Чарльз усміхнувся. – Ваша ідея?

– Так. Однак моя команда допомогла відточити та реалізувати проект.

– Дуже важливо працювати з надійними й талановитими людьми, – кивнув Чарльз і відпив ще чаю.

Олександр Шипалко глянув на свою чашку, до якої навіть не доторкнувся. Щось гризло його, змушуючи нервувати на порожньому місці.

– Пане Чарльзе…

– Можна просто Чарльз, – усміхнувся добрий дідуган, очам якого не можна було вірити.

– Гм… Пане Чарльзе, вибачте за зухвалість, але ви ви`кликали мене з іншої частини планети для того, щоб почути те, що я й так подаю в щомісячних звітах? Я відчуваю себе школярем, який скоїв щось погане. Тому, якщо це дійсно так, я просив би скерувати нашу розмову одразу до справи.

Піт зрадливо скотився десь за вухом, але Олександр стримався від зайвих рухів.

Зараз він був Алексом Шипалом, директором української філії міжнародної корпорації, і мусив тримати удар, яким би той не виявився. Натомість вершитель його долі Чарльз Оґюст Еґарт допив свій чай і відкинувся на спинку крісла. Його очі не випромінювали нічого.

– Я чув, у вас виникли проблеми при налагоджені співпраці з місцевими установами.

Проблеми? Перед очима знову з’явився образ Ігоря Жатека. Що ж, цей росіянин навіть тут не дасть йому спокою?

– Не проблеми, а так – маленьке непорозуміння. Однак це незабаром буде вирішено, не варто хвилюватись.

Чарльз Еґарт почухав підборіддя та відвів погляд. Кілька секунд проминули в тиші. Зрештою генеральний директор корпорації «Альвеа» прийняв рішення й підсунув до Олександра одну з тек, що лежали на столі.

– Ви добре справляєтесь, Алексе, однак, напевно, не усвідомлюєте, що втягнулись у надзвичайно небезпечне протистояння. Я ціную вас як довгостроковий актив, а тому хочу попередити: хтось грає в ті ж ігри, що й ми.

Олександр здивовано підняв брови. Що це означає? Узяв теку й оглянув її вміст. Там було досьє на «Інстер Банкін Груп».

– Якщо ви розумієте мотиви свого ворога, то знаєте, як його контролювати. І повірте, це «маленьке непорозуміння» не з тих, які можуть вирішитися самі собою, – Чарльз Еґарт узяв у руки порожню чашку й покрутив її. – Колись ми з вашим батьком, Алексе, уклали угоду. Взамін на послугу він дав мені доступ до таємниць Східної Європи. Ці знання допомагають нам у швидкому розвитку як в Україні, так і в Прибалтиці, але до мене доходять чутки. Тривожні чутки, що в бізнес хоче втрутитися політика. Тому будьте обережними у власних діях, Алексе, я тільки почав до вас звикати.

На столі замиготіла лампочка, і Чарльз Еґарт підняв трубку.

– Слухаю, – кілька секунд він дивився кудись у порожню чашку перед собою й зрештою кивнув. – Добре. Зараз буду, – поклав слухавку й підвівся. – Я перепрошую. Відлучусь на п’ять хвилин. А ви пийте чай, Алексе, а то охолоне.

Подарувавши своєму гостю найдобрішу усмішку на світі, Чарльз Оґюст Еґарт вийшов із кабінету.

Олександр Шипалко взяв у руки чашку та глянув на червону рідину та ягідку, яка плавала в глибині. Відставив назад. Не до чаю зараз. Він знову глянув на вміст теки. Чотири листочки з інформацією про його головний біль – «Інстер Банкін Груп». Що ж, глянемо.

Приватний російський банк, заснований у дев’яносто другому році. Протягом усього часу існування нічим особливим не виділявся. Примудрився організувати філії в Казахстані, Україні, Білорусії та Румунії. У дві тисячі третьому російську частину банку викупив італійський консалтинг «Етерно», який перепродав банківські установи стороннім компаніям. Філії в інших країнах також почали змінювати форму власності. Усі, окрім «Інстер Банкін Груп» Україна. Олександр перечитав звіт ще раз і впевнився: навіть після угоди з «Етерно» ніде офіційно не фігурувало, що «Інстер Банкін Груп» перестала працювати. Цікаво…

На наступній сторінці було все те саме, лише в графіках. Третя ж ілюструвала стан української філії колишнього російського банку. Усе, що Олександр знав і сам. Банк тримався на плаву силою волі свого директора. Прибутки – мінімальні. Витрати – неспіврозмірні. Бухгалтерія показувала, що Ігор Жатек володів неабияким управлінським хистом: він не давав потонути своєму банку, чинив опір силовим структурам, які хотіли його закрити, набирав собі акціонерів серед усіх, хто мав хоч трохи грошей, здавав в оренду приміщення в центральних районах міста, щоб відкрити філію в менш презентабельному, зате спальному районі. Він підтримував лівих і правих, синіх і помаранчевих і, здається, не знав, що таке «здатись». В інший період часу Олександр захопився б цією людиною, але зараз це означало лише затяжне протистояння. Єдине питання, на яке не було відповіді: чому Ігор Жатек не дає померти мамонту на ім’я «Інстер Банкін Груп»?

Остання сторінка розкривала біографію невтомного директора. Народжений у сімдесятих, сирота, у шість років усиновлений Володимиром Жатеком, працівником радянського кубинського посольства… Олександр несподівано зупинився й відчув, як по його спині пробігли сироти. Перечитав ще раз. Володимир Жатек… Ніколи не чув про такого. Але от посольство… Часом не те саме, у якому працював його батько Гордій? «Хочу попередити: хтось грає в ті ж ігри, що й ми». Не може бути… Займався боксом, але чомусь кинув. Служив у ВДВ СРСР, однак у жодних бойових операціях участі не брав. Під час Серпневого путчу в дев’яносто першому, коли КДБ спробував урятувати СРСР від розвалу шляхом узурпації влади, Володимир Жатек загинув, а його прийомний син зник майже на десять років. І з’явився вже у двотисячних, щоб очолити першу філію «Інстер Банкін Груп» в Україні.

Повен дивного відчуття дежавю, Олександр повернувся до попередніх сторінок досьє, тепер читаючи дуже уважно. На перший погляд, нічого особливого… Якщо тільки не звернути увагу на той період, коли «Інстер Банкін Груп» залишилась наодинці з українськими економічними реаліями. Ігор Жатек зі шкіри пнувся, щоб урятувати власну компанію, і йому це завжди вдавалось. В останній момент він завжди знаходив достатньо солідну суму грошей, щоб утриматись на плаву. Олександр утретє вчитався в текст. Жатек уперто намагався влізти в транспортний бізнес, вкладаючи туди нелогічно великі кошти. Луганськ отримав два нових банківських відділення з окремими складськими приміщеннями, хоча схід України приносив найменший прибуток. Активна співпраця з благодійними організаціями й мистецькими заходами, хоча у квадратному обличчі Жатека важко було розгледіти інтелектуала. І після кожного, на перший погляд збиткового, заходу на рахунках з’являлися гроші від невідомих меценатів.

Олександр Шипалко ляснув себе по лобі. Так ось нащо йому цей помираючий мамонт! Він виводить кошти через «Інстер Банкін Груп». Усі ці підкупи депутатів, уся ця підтримка різних політичних сил, «діалоги» з СБУ про західних радикалів-екстремістів, які накопав Віталік. Ігор Жатек не шукав там грошей для функціонування банку, навпаки, банк існував, щоб фінансувати ці дії.

Усмішка розуміння повільно сповзла з його обличчя. Але нащо це потрібно звичайному російському бандитові? Олександр очима знайшов «кубинське посольство». Та чи такому вже звичайному?..

«Якщо ви розумієте мотиви свого ворога, то знаєте, як його контролювати»… Які можуть бути мотиви Ігоря Жатека? Він не планує зливатися з «Альвеа», йому не потрібні гроші зараз, йому потрібне фінансування на довгостроковій перспективі. Хтось зі сторони вкладає кошти в мертву банківську установу, і цей хтось не хоче, щоб у його бухгалтерію втручалися. «До мене дійшли тривожні чутки, що в бізнес хоче втрутитися політика»… Жатеку не потрібна «Альвеа» під боком, а оскільки дипломатично вирішити питання не вийшло, значить, він просто усуне конкурента. Але як?

Наступна думка відгонила параноєю. Нащо Чарльз Еґарт викликав його в Нью-Йорк? Чому ні сіло ні впало вирішив наголосити на небезпеці в особі Ігоря Жатека? Невже припускає, що Олександру може щось загрожувати, і хоче так уберегти цінні кадри? Цікаве припущення й навіть дуже реалістичне. Та що зробить Жатек, коли зрозуміє, що його головна ціль утекла? Спробує скористатися нагодою та завдати якомога більшої шкоди.

Телефон з’явився в руці, а пальці вже набирали номер. Після п’ятого гудка в динаміку нарешті почулось:

– Слухаю, шеф!

– Привіт. У вас усе гаразд?

– Гм… Та наче так. На дощ збирається, але це Львів. Тут без цього ніяк. А у вас там як погодка? Певно, гаряче?

– У нас тут тільки ранок, але вже смажить, як має бути. Нічого екстраординарного не трапилось?

– Та ні. Усе в звичайному режимі. А що, має трапитись?

Олександр задумався. Віталік не був звичайним водієм. Він успішно виконував цілий спектр завдань і здавався вірною людиною. Єдине, що ця людина була призначена корпорацією, а значить, стовідсотково звітувала не тільки своєму безпосередньому начальству. Сашко міг дозволити собі імпульсивність і легку паніку, та Алекс не мав на це права. Справжні керівники не помиляються.

– Завжди може щось трапитись. Тому це не привід попивати лимонад, коли керівництва немає поруч.

– Ей, начальнік, абіжаєш, – спародіював Віталік, однак у слухавці було чути, як він поставив склянку на столик. – Работаєм, как шайтани!

– Ну дивись мені, – засміявся Олександр і натиснув відбій.

Чарльз Еґарт прямо не казав про загрозу, отже, її може й не бути. Або ж він вирішив не світити свої контакти цим попередженням. Тому просто викликав цінного працівника в центральний офіс на звітність. Можливо, він так хоче переконатися, чи здатен «Інстер Банкін Груп» на серйозні дії, а чи лише на безневинні залякування? От тільки слова, які він використав… «Будьте обережні у своїх діях, Алексе, я тільки почав до вас звикати». Олександр зітхнув. Береженого Бог береже.

Наступний дзвінок пішов у бухгалтерію.

– Слухаю.

– Це Шипалко. У вас усе гаразд?

– Так, пане Олександре. На робочому місці, розбираємо документацію щодо УДПК, працюємо над розміщенням коштів на рахунках.

– Добре. Викличте до себе охорону, нехай почергують біля вас до кінця дня. Є загроза провокацій.

У трубці на мить замовкли:

– Добре…

– Але продовжуйте працювати. Я буду завтра, перевірю зроблену роботу.

Олександр Шипалко поклав слухавку. Повагався й набрав ще один номер. Якщо перестраховуватись, то по повній. Трубку підняли лише з другого дзвінка.

– Алло?

– Сергію?

– Тут Сергій. А там хто?

– Це Шипалко. Начальник твій.

– Шип… А, пане Олександре! Бляха, я й не знав, що тут є телефон. Крутяшно!

– Як у тебе справи?

– Ну, я розбив собі коліна через ці довбані п’ятдесятиметрові подовжувачі, кондиціонери працюють через раз, а Віталік обіцяв замінити їх ще минулого тижня, і в мене закінчується цукор. Чи ви про роботу питали?

– Та було б непогано дізнатися.

– Ну… Якщо ви про бази даних, то їм комфортно як ніколи. Кондиціонери в серверній працюють справно, чого не скажеш про інші приміщення. Є кілька справ щодо оптимізації програмного забезпечення для банкоматів, але нічого особливого. Загалом усе працює як годинник. Тільки цукру бракує.

– Я зрозумів. Є підозра, що до тебе сьогодні можуть прийти гості, тому будь готовий. Зачини двері й нікому, крім Віталіка й мене, не відчиняй. Зрозумів?

– Зрозумів-зрозумів. Чекайте, а мені зброю видадуть?

– Яку ще в біса зброю?

– Ну, це ж, як у фільмах. Ми перейшли комусь дорогу, і вони будуть штурмувати серверну, – було чути, як Сергій загорівся ідеєю. – А ми забарикадуємось тут і будемо відстрілюватись. Я теж хочу пістолет. Не бажаю бути тим жирним хакером, якого беруть у заручники, змушують ламати систему безпеки, а потім убивають.

– Нічого такого не буде, не вигадуй. Це буде ще один звичайний день. Просто не відчиняй нікому. Усе, до зв’язку.

Фільмів він надивився. Сергій відносно недавно поповнив команду. Талановитий програміст, який умів і любив працювати з базами даних. Більше п’яти років провів системним адміністратором в одній конторі, де отримав славу «тижпрограміста». Тому, хоч це й не відповідало його спеціальності, але Сергій ремонтував чайники, розробляв сайти, заправляв принтери та робив ще купу дрібниць. Притягнув його Віталік, тож людина була надійна. От тільки від постійного сидіння в серверній у Сергія розвивалася фантазія й доводилось вислуховувати отакі-от припущення.

Чоловік усміхнувся. Хотілося вірити, що до перестрілок, як у фільмах, не дійде, хоча Ігор Жатек і підходив на роль типового антагоніста. Такого, який викрадає твою дружину та змушує тебе півтори години мотатись по світу, рятуючи її.

Олександр узяв уже прохолодний чай у руки й знову відклав його назад. Остання думка крутилась у голові, здаючись небезпечно правдоподібною. Манія переслідування у вас розвивається, шановний пане Алексе? Телефон знову з’явився в руках. Цього разу підняли з другого гудка.

– Ще щось, шеф?

Олександр Шипалко сподівався, що його голос не тремтить:

– Слухай, а де Марія?

2

Віталік відставив убік уже другу склянку з лимонадом та піднявся з крісла.

– Переодягалась. Ми їздили по магазинах, купила собі кілька обновок. Зараз гляну, як там у неї справи.

Погода у Львові наче сказилася: удень над містом надималась жахлива задуха, а ввечері небо затягувало хмарами, які цілу ніч зрошувати спраглу землю рясним дощем. Що абсолютно не змінювало загальну температуру в повітрі. І навіть кондиціонери першокласного готелю, де жила Марія, не могли зупинити липкий піт від захоплюючих подорожей чоловічим тілом. Віталік ненавидів пітніти, тому перехопив офіціанта та замовив ще два крижані лимонади в номер. А сам піднявся на третій поверх.

Двері готельного номера були прочиненими.

– Пане Олександре, повисіть трохи на лінії. Але тихо, якщо це можливо, – попросив Віталік і повільно зайшов усередину.

Для своєї коханої (а що б там не казав його шеф, Віталік міг відрізнити закоханість і дурість) директор української філії «Альвеа» обрав звичайний двокімнатний номер, подібний до того, у якому проживав сам. Короткий коридорчик, що одразу переходить у кімнату з великим ліжком та просторою шафою, праворуч – суміжна кімнатка, ліворуч – санвузол. Обстановка вишукана, але нічого зайвого.

Марія жила тут кілька разів на тиждень, хоча номер було оплачено до кінця року. Віталік знав, з ким і де проводить час пасія його начальника, однак той самоусунувся з процесу вияснення стосунків. І робив вигляд, що вірить «кастингам у модельних агенціях», «дівич-вечорам із незнайомими подругами», «стажуванням на новій перспективній роботі» та «поїздкам до родичів». Віталік дивувався, як переконливо вміє брехати Марія, і задумувався: що ще приховує ця приваблива жінка? Однак Олександра Шипалка влаштовувала роль «татка», який платив шалені гроші за звичайний секс. Ну, чи що там було між цими двома?

Віталік пройшов глибше в номер. Марія переважно дотримувалась чистоти (а коли не виходило – допомагали працівники готелю), однак зараз її одяг був розкиданий по ліжку, порожні тарілки та столові прибори з комплекту «вечеря в номер» стояли на підлозі, а самої мешканки ніде не було. Дивно. Запам’ятавши місцезнаходження ножа та виделки, Віталік тихо рушив у туалет, звідки долинав дивний шум. Затамувавши подих, чоловік поклав телефон у задню кишеню штанів і легенько прочинив двері. Якраз вчасно, щоб побачити, як Марія справляється з новим бюстгальтером. Відчувши на собі чужий погляд, жінка обернулась і скрикнула від несподіванки:

– Господи, Віталіку! Якого біса ти підкрадаєшся?

– Я випадково, – усміхнувся він, дивлячись на те, що жінка встигла накинути на себе. У такі моменти Віталік розумів вибір свого шефа. Однак чи вартувало це тіло таких жертв, на які йшов Олександр Шипалко? Та це вже не його проблеми. – Ми їдемо у філармонію? Пам’ятаю, була така ідея.

– О, ще філармонія… – жінка змінилась на обличчі. Однак це була хвилинна слабкість. – Якщо задумали, значить, їдемо. Я зараз тільки хутко щось придумаю з одягу, – вона виштовхала чоловіка з санвузла та захлопнула двері.

– Пане Олександре? – Віталік приставив слухавку до вуха, а сам вийшов на балкон. – Усе гаразд із Марією. Вона збирається, і ми зараз їдемо у філармонію. Їй щось передати?

Небо затягнули хмари. Чоловік оперся на перила й окинув поглядом вулицю. Люди повертались із роботи, а хтось навпаки – тільки туди йшов. Усюди снували туристи, а гіди пропонували свої послуги, запрошуючи на вечірні атракції. Типовий Львів – що тут скажеш. Під готель під’їхало авто й припаркувалося просто на пішохідному переході. Віталік усміхнувся. Так, типовий – далі нікуди. Однак його посмішка повільно сповзла. З автомобіля вийшло четверо в однакових сірих костюмах, із квадратними обличчями й дуже професійними рухами. Це могло б бути розбурханою фантазією, якби один із чоловіків не поправив пістолет десь під костюмом.

– Пане Олександре, я вас зараз наберу, – сказав Віталік і натиснув кнопку відбою. Час пішов на хвилини.

– Маріє, як ваші справи? – він зайшов у кімнату та почав швидко збирати розкиданий одяг в одну купу, закидаючи його під ліжко.

– Ще хвилинку – і я готова, – почулось із ванної.

– Я перепрошую, але в нас немає хвилинки, – відповів Віталік, завершивши свою справу. – Сподіваюсь, ви одягнені.

– Що…? – лише писнула Марія, коли Віталік витягнув її з ванни. – Агов, що відбувається?

– Нам терміново треба йти, – він потягнув жінку до виходу.

– Іти? Отак? – Марія зупинилась і розставила руки. На ній були лише штани та мереживний бюстгальтер. Як і попередній, цей теж на розмір менший. – І де весь мій одяг?

Віталік зупинився.

– Добре, план номер два. Лізьте в шафу.

– Що? – її очі повільно полізли на лоба.

– Швидко!

Він схопив ніж, який лежав на таці, відчинив шафу та заштовхав туди Марію. Оглянув номер і сам заліз у шафу, прикривши за собою дверцята.

– Я думаю, саме час пояснити, якого біса… – почала Марія, але міцна долоня затулила їй рота.

Біля обличчя з’явився ніж – і дівчина завмерла.

А наступної миті в номер зайшли незнайомці. Двоє безшумно оглядали кімнату, третій зайняв вичікувальну позицію біля дверей, тримаючи руку під піджаком.

Віталік міцніше стиснув Марії рота, хоча жінка з переляку сама дихати перестала, і притиснувся до косих жалюзі шафи. У такому положенні міг спостерігати за небажаними гостями, залишаючись непоміченим. Вільна рука стискала ніж: єдиний захист на випадок, якщо справи підуть небажано. Однак покладатись на таку зброю було надто самовпевнено. Чужинці здавалися професіоналами, у разі сутички впоратися з ними буде дуже й дуже важко. І це ще їх тут лише троє – десь вештається четвертий. Мозок Віталіка блискавично прораховував варіанти, але їх було небагато.

За цей час незнайомці оглянули готельний номер.

– Тут нікого немає, – повідомив один, вийшовши з ванни.

– Має бути тут, – відповів той, що стояв біля дверей. Напевно, головний.

– У кімнатах пусто, – сказав другий, виходячи з сусідньої кімнати.

– Вона має бути тут, – повторив головний. – Шукайте.

Вона? Віталік глянув убік. Значить, вони прийшли за Марією? Але розвинути думку не вийшло. Перший сплюнув і рушив до шафи. Дідько! Віталік міцніше стиснув ножа. Ну що ж, поїхали!

– Вибачте, я можу вам допомогти? – почулось у коридорі.

Чоловік зупинився й обернувся. Віталік викрутив шию та побачив офіціанта з двома лимонадами на таці. Як не щастить, так по повній!

– Так, напевно, можете. Ми шукаємо мешканку цього номера, – усміхнувся головний, не витягуючи руку з-під піджака. – Домовилися про зустріч, але щось ніяк її не можемо знайти.

– У цьому номері жила Марія Красна, але вона з’їхала сьогодні вранці. Якщо ви її шукаєте, то, мабуть, вам варто зателефонувати й передомовитися про зустріч. А тепер перепрошую, але нам потрібно прибрати номер. Скоро сюди заселяються нові мешканці, – офіціант увічливо схилив голову та почав збирати посуд зі столу.

Чоловіки перезирнулись і, отримавши кивок від головного, вийшли. Віталік почекав, поки офіціант завершить прибирання та покине приміщення, далі порахував до десяти й лише тоді відчинив дверцята шафи.

– Здається, пронесло, – усміхнувся він. – Бляха, хто б міг подумати! Маріє, виходимо.

Жінка, утративши опору, сповзла на купу одягу. Вона важко дихала, і її напівоголене тіло конвульсивно здригалося. Вигляд був доволі сексуальний, і Віталік укотре зрозумів свого шефа. До речі, про останнього. Чоловік дістав телефон і набрав Олександра. Той підняв трубку з першого ж гудка:

– Слухаю.

– Пане Олександре, наступного разу я був би вдячний, якби ви повідомляли свої підозри більш точно.

– Що трапилось?

– Щойно в нас були гості. Четверо, здається, найманці, – Віталік обережно визирнув на балкон. Автомобіля на тротуарі не було.

– І?

– І нічого. Як прийшли, так і пішли. Але приходили вони за Марією. І я сумніваюсь, що ці хлопці так просто заспокояться.

– З Марією все добре?

Віталік глянув на жінку, яка не змінила свого положення.

– Так. Налякана, але жива.

– Добре. Вези її до Сергія. Зараз це найбезпечніше місце. А сам мчи в бухгалтерію. Треба захистити документацію.

– Ясно, шеф. Тоді я наберу пізніше, – Віталік заховав телефон у кишеню. – Маріє, нам час іти.

Жінка кивнула й повільно підвелась.

– Одяг, – Віталік витягнув з-під ліжка футболку й передав Марії. Та глянула на річ, і її погляд нарешті став свідомим.

– Одягати це? Але ж воно не пасуватиме до штанів. Несмак!

– От і прекрасно. Усі так ходять, значить, менше привертатимемо уваги, – відповів Віталік і раптом усміхнувся, зауваживши келихи з лимонадом на столі.

– От шельма! Треба буде подякувати менеджеру готелю за набір якісного персоналу, – чоловік одним хилом осушив один бокал, а інший простягнув Марії. – Лимонаду?

– Ні. Мої потреби зараз вимірюються пляшками. І точно не газованої води, – заперечливо хитнула головою жінка, натягаючи на себе топік, що підкреслював її фігуру. Футболка полетіла під ліжко, а в руках матеріалізувалася сумочка. Марія одягнула чорні окуляри й закрутила волосся в ґульку. – Я готова. Можемо йти.

Віталік гмикнув, осушив другий бокал з лимонадом, одягнув прозорі окуляри, узяв даму під руку, і пара покинула номер.

3

Олександр доклав максимум зусиль, щоб ніхто не знав про місце розташування дата-центру «Альвеа». Навіть Сергій до кінця не був упевнений, куди його відвозить водій. А все тому, що Алекс Шипалко був переконаний: майбутнє – за технологіями. Світ паперової документації повільно відживає своє: усе тепер зберігається й опрацьовується в цифрі. Це дозволяло бути гнучким, завжди в курсі подій, завжди адаптуватися до ситуації. Але це ставило й особливі вимоги до питань безпеки. Уся українська «Альвеа» була цифровою, а отже, втратити дата-центр – означало втратити все. Принаймні так вважав Олександр.

Адмін Сергій мав іншу думку стосовно цього питання, яка включала в себе дублювання важливих даних, запасні сервери на конспіративних квартирах і робочі кондиціонери. Чи хоча б кляте вікно. Сергій убив би заради звичайного вікна, з якого могло б доходити свіже повітря. Але нічого доброго не трапляється в цьому житті, і замість вирішення життєво важливих питань Сергія Віталік приїхав і привіз якусь бабу.

– Знайомтесь: Марія – Сергій. Сергій – Марія, – жінка зняла окуляри й скептично оглянула масивні металеві двері, а потім те, що вони захищали. Віталік продовжив: – Маріє, певний період часу побудете тут. Доки все не вляжеться, – повернувся до програміста. – Сергію, тобі роботи побільшало. Мусиш розважати гостю.

– А що з кондиціонерами? – вставив п’ять копійок адмін.

– Я… придумаю, що можна зробити, – неоднозначно похитав головою Віталік. – Добраніч.

І зачинив за собою двері.

– От мудак… – сплюнув Сергій, зачинив двері зі свого боку та нарешті перевів погляд на гостю.

Приваблива, усе ще молода, однак щось із нею було не так. Вона мала вигляд хвойди, від неї просто разило сексуальною енергією. Підведені темним очі, підпухлі губи, розтріпана зачіска, груди готові вистрибнути з короткого топіка. При одному погляді на неї з глибин душі піднімалось тваринне єство та деякі більш прозаїчні речі. Однак почувалася вона дуже скуто, невпевнено. І справа була не тільки в зміні обстановки та відчутті небезпеки. Було щось іще.

– Ну, привіт, – озвався Сергій першим, щоб порушити мовчанку.

– Ага, привіт, – кивнула вона.

Голос здався йому знайомим – і, бінго. Він же ж знає її! Це та чіка з «Тарганів». Він працював у них сисадміном ще не так давно. Узагалі, конторка називалась «ТагранКо», і ця панянка там чи то стажувалась, чи то працювала. Вони ще курили якось разом. Воістину: кожне місто – це одне велике ліжко. Але їхній гендир[24] – іще той хтивий мудак, тож не дивно, що вона пішла. Кажуть, феєрично так пішла. Сергій примружився та усміхнувся. Дівчина недоладно всміхнулась у відповідь, оглядаючись. Ні, не впізнала. А шкода.

– Ну що ж, раз ми тут застрягли, то прийдеться попрацювати за екскурсовода, – зітхнув Сергій і пройшов углиб зали. – Знайомся, це – серверна, – він розкинув руки, охоплюючи простір навколо.

– Ого, круто, – стала поруч Марія. – А що вона робить? – запитала наївно.

І Сергій повільно опустив руки.

Він ще раз глянув на гостю й побачив те, що не помітив першого разу. Марія була жінкою. Чим він її зібрався вражати? Майже рівними рядами серверів, що заповнювали весь навколишній простір? Чи сумами, які проходили через цей непримітний склад? Чи, може, буде розповідати про тактову частоту процесорів у мейнфреймі[25]?

– Ну, гм, тут є інтернет, – нарешті вичавив він. – Один гігабіт.

– О, це круто. Де? – оживилась дівчина.

– На цьому комп’ютері, – кивнув Сергій. – Чаю хочеш?

– Ага. Дві ложки цукру, – кивнула Марія й сіла за монітор.

– О’кей.

Настрій – вичавлений. На що він очікував? Думав, що як вони давили разом цигарки в курилці, то знайдеться багато спільних тем для розмови? Ага, зараз. Відсутність постійної дівчини зводить на нуль усі спроби завести нову. Отаке-от замкнене коло життя. Сергій сумно усміхнувся, залив чай окропом, додав цукру (їй – дві ложки, собі – пів) і розмішав. Дійсно, замкнене коло. Має вигляд лайна, смак, як лайна, а доводиться пити та дякувати. Адже довбані туземці відбирали з любов’ю. Ну та й біс із нею, цією філософією!

– Слухай, я тут подумав про от яку штуку. А ти знала, що… – Сергій зайшов із чаєм в серверну і затнувся. Адже видовище йому відкрилось дуже дивне.

Його гостя закинула ноги на стіл, а її рука загубилася десь між розстібнутих штанів. Якщо зважати на рухи, жінка щось активно там шукала. На двадцятитрьохдюймовому екрані руда оголена дівчина й м’язистий хлопець у татуюваннях підбадьорювали ці пошуки низькими викриками та специфічними рухами.

– Ну що? – знервовано обернулась Марія, не зупиняючись. – У мене був дуже й дуже паскудний день. Треба зняти стрес.

Сергій не знайшовся, що відповісти. А на екрані якраз з’явилося ще двоє дійових осіб.

4

Уночі місто належало таксистам. Лише вони гуркотом моторів розганяли залишки тиші порожніми вулицями. Коли останні відвідувачі залишали клуби, забігайлівки чи музеї (залежно від рівня культурного розвитку), таксі вишукували одинаків і пропонували свої послуги. А потім влаштовували своїй нетверезій (якщо пощастить) жертві екскурсію містом, вибираючи найдовший зі всіх можливих шляхів. Зрештою, клієнт платить.

Інколи в нічне місто навідувалися фури. Користуючись моментом, вони непомітно прослизали вузькими вуличками міста та рухались далі за своїми логістичними шляхами, ніколи не гальмуючи посеред дороги, зупинені п’яним клієнтом, якого дивом проґавили всюдисущі таксисти.

– Альо, чувак! Ану, давай швидко з дороги – у мене план горить! – насуплений водій вантажівки відчинив двері та одразу опинився на землі, скинутий різким ривком.

– Менше опиратимешся – буде менше проблем! – просипіли йому на вухо, і водій завмер.

Тим часом хтось заскочив у кабіну, пересвідчився, що там більше нікого немає, зіскочив назад і рушив до причепа. До нього приєднався «п’яниця», витягуючи з-під куртки ломик. Швидкими рухами вони зламали замок, відчинили причеп і зникли всередині, підсвічуючи собі ліхтариками. За кілька хвилин вискочили назад, свиснули своєму товаришеві та зникли в сусідньому під’їзді.

– Без дурниць, – прошепотів той, хто тримав водія, і кинувся слідом.

– От падлюка! – просипів Сєрий, спостерігаючи, як водій вантажівки повільно підводиться, оглядається, комусь телефонує й після короткої розмови закриває причеп, заводить мотор, і фура неспішно покидає межі неприємної вулиці.

Ігор Жатек нічого не відповів. Його авто стояло в тіні тьмяних ліхтарів, тож він бачив усе, коли його не бачив ніхто. І те, що трапилось, лише підтвердило його підозри. Це була підстава. Третій його «контакт» виявився липовим. Віктор Євгенович знову його переграв. Спершу «Альвеа», тепер цей… Звідки вони беруть таких працівників? Може, якось плюнути на все та й перестріляти їх усіх? Щоб інші знали своє місце?

Жатек глянув кудись у темряву, міцно зціпивши зуби. Йому конче була потрібна «Українська транспортна компанія». Він міг купити з десяток дрібніших перевізників, але це б зайняло багато часу, грошей та управлінського ресурсу. Поминувши те, що закрити один рот легше, ніж десять. Але нічого. Москва почекає.

Ніколи не буває просто. І що сильніший суперник, то приємніша перемога. Керівник «Інстер Банкін Груп», у минулому – доволі успішний боксер, знав це. Поєдинок завжди вирішується одним ударом. Нехай він не завжди стає вирішальним, але саме з нього починається відлік до падіння суперника. Головне – вичекати потрібний момент і завдати цей удар. А подальша перемога – це лише питання часу.

Погляд ковзнув по багатоповерхівках, у яких спокійно спали пересічні львів’яни, далекі від усіх спортивних баталій і багатоходових комбінацій.

Ігор Жатек усміхнувся. Бідні люди, у житті яких ніколи не траплялося поворотного моменту. Які не знають, як це – ставити на кін усе й викладатись на повну заради перемоги. Вони сплять у теплих ліжечках своїх сірих будинків, щоби завтра прокинутись і продовжити своє сіре життя. І їхні сни яскравіші за будні. Знали б вони, що чекає на них уже зовсім скоро!

– Шеф, про що задумались? – перебив його роздуми Сєрий. Жатек скоса на нього глянув, і чоловік затнувся.

– Дістань мені досьє на працівників «УТК». Якщо не можемо відрубати голову, візьмемось за пальці.

5

У кімнаті було темно й холодно. Катя навмисне не вмикала світло. Воно різало їй очі. А ще при ввімкненому світлі її б нервував безлад у квартирі: розкидані речі, неприбраний стіл, перевернуті стільці. Темрява ховала ці деталі. Антон мав приїхати наприкінці тижня – для нього треба було б придумати якесь пояснення. А Катерина не хотіла розмовляти.

На відміну від ледь видимого хаосу навколо, усередині жінки панував спокій. Останні кілька днів вона провела наодинці зі своїми думками. Свербіж, який спершу зводив з розуму, нарешті зник. І Катерина зрозуміла певні основоположні істини, від яких залежало її життя в майбутньому.

Істина перша: вона кохала Антона. Істина друга далася важче: Антон також її кохав. Перша істина пояснювала, чому Катя не покинула все й не повернулась назад у село, щойно запідозрила про зраду. Друга – чому Антон не покинув її. Катерина знала, що вона мусить це усвідомити, адже за другою істиною йшла третя: Антон змінився. І, швидше за все, не сам, а з чужою допомогою. Хтось зустрівся йому на шляху, хтось, кому він не зміг опиратися, і це призвело до того, до чого призвело. Катя майже точно знала, що Антон їй бреше. Ці розбіжності у фактах, ці постійні задумливі погляди, це ледь помітне розчарування після їхнього сексу.

Жінка довго складала всі думки докупи, поки не дійшла до усвідомлення: у всьому винен Антон. Це він оступився, він дозволив себе звабити, він піддався спокусі. А це означало, що навіть якщо це вже сталося, і сталося лише раз – не факт, що воно не станеться знову. І ще. І ще. І ще. І так щоразу, поки Антон зустрічатиме людей, кращих за неї.

Катерина теж відчувала себе винною: вона не була достатньо хорошою для свого чоловіка, що й спричинило зраду. Однак вона не може стати всіма жінками на світі! Сьогодні Антону подобаються брюнетки, а завтра – блондинки, то що, їй потрібно кожного дня фарбуватись, щоб відповідати його смакам? Ні. І це приводить до четвертої істини: Антон просто не розуміє цінності кохання. Саме тому кидається на яскраві обгортки. Саме тому відштовхує Катерину. Але це нічого. Він просто не розуміє, що Катя його кохає, завжди кохатиме. І ніколи нікому не віддасть.

Жінка взяла в руки телефон, що вже котрий день лежав поруч. Екран показував одну поділку батареї, але цього мало вистачити для дзвінка. Вона давно для себе все вирішила. Доля вже одного разу давала їй шанс. Усі наступні шанси потрібно брати самій. Катерина набрала номер телефону, вказаний на візитівці. Мимоволі понюхала її. Пахло незнайомими парфумами. Марія завжди знала, як справити враження на чоловіків. Цікаво, якби Антон зустрів своє шкільне кохання зараз, як би розвивались події? Чи…

– Слухаю, – почулось по той бік слухавки, і Катя ледве не впустила її з рук.

Думки про Марію та Антона настільки захопили її, що жінка забула всі заготовлені слова.

– Алло, слухаю вас, – повторив чоловічий голос.

– Доброго вечора… – Катерина відкашлялась.

Вона стільки часу зважувала, вагалася, вираховувала. Уже немає шляху назад. Це той крок, який потрібно зробити. Потрібно бути впевненою. Заради власного щастя.

– Доброго вечора. Моя ім’я – Катерина. Мені сказали, що ви надаєте… особливі послуги.

– Не розумію, про що ви, – відповів голос.

Жінка розгубилась.

– У мене є чоловік, і я думаю, що він мені зраджує.

– Ви думаєте?

– Я… впевнена, – невпевнено сказала Катерина.

Голос по той бік слухавки важко зітхнув.

– А я думаю, що ви помилилися номером. До побачення.

– Заждіть! – запанікувала Катерина. Жінка так довго готувалася до цієї розмови – і ось вона завершується, так і не розпочавшись. – Марія Красна описала вас як спеціаліста на всі випадки життя. За відповідну плату, звісно ж.

Час застиг. Чоловік мовчав. Катя завмерла, боячись почути короткі гудки.

– Пані Катерино, що конкретно вас цікавить? – нарешті озвався голос.

– Скільки… – вона глибоко вдихнула. – Скільки буде коштувати знайти і вбити одну людину?

6

Дзвінок застав Марію, коли вона робила собі манікюр. Лаючись і намагаючись не залишити слідів на новому телефоні, жінка таки підняла слухавку. З третього разу.

– Слухаю, – сказала якомога холодніше. Була в неї така звичка щодо незнайомих номерів.

– Пані Маріє, це Андрій, – представився співрозмовник.

Жінка на секунду замислилась, однак розгадка була очевидною. Лише одна людина називала її «пані Марія» таким діловим і рівним тоном – друг Віталіка. «Майстер на всі руки».

– Так, упізнала такого, – її голос потеплішав, однак його тон не змінився.

– До мене телефонувала ваша подруга, Катерина Синиця. За вашою рекомендацією. У неї є одне доручення, яке я хотів би узгодити з вами. Адже справа трохи… Специфічна.

Права брова здивовано поповзла догори, але Марія вже згадала. Ще влітку вони випадково зустрілись у магазині, випили кави, поринули в спогади дитинства. Катерина розповідала про свого чоловіка, якому не довіряє… Антон! Вона ж зустрічається з Антоном!

– Пані Маріє? Ви тут?

– Що? А, так, я тут. Що саме ви хотіли узгодити?

І коли чоловік продовжив розповідь, друга брова злетіла до першої. Те, що вона почула, не вкладалось у голові. В одну мить Марія зрозуміла, що буквально захлинається від потоку інформації.

– Хвилинку, Андрію, одну хвилиночку.

Жінка відклала телефон. Мозок намагався скласти частинки інформації в одне ціле. Так, наче вона довго й безуспішно збирала пазл і раптом побачила, що для того, щоб його зібрати, потрібно було просто перевернути коробку-шаблон догори ногами. Життя, саме того не відаючи, одним махом розрубувало всі ланцюги, якими жінка себе обплутала. Що це – божественне провидіння? Позачергова заявка на другий шанс? Остання (вже вкотре?) можливість «зробити все правильно»?

Колись, у босоногому дитинстві, маленька Марічка любила приходити в універсам, де працювала мама. Тоді в їхнє село ще приходив дефіцитний товар, і раз на місяць, після завозу, можна було блукати стелажами та вдихати запах закордонної мануфактури, вивчати кольорові, такі незвичні журнали, приміряти на себе яскраву біжутерію. Наступного дня все це змітали з полиць жіночки-сусідки, так само спраглі до всього нового. Але Марія дуже любила цей момент – момент «до». До того, як усе зникало. Момент, коли можна було вірити в диво та навіть відчувати себе його частинкою.

Одного разу дівчинка звично прийшла в магазин і побачила там розкішний позолочений браслет. Звісно, золотом там, певно, і не пахло, але вигляд він мав дуже яскравий. Марічка кілька годин стояла перед вітриною, буквально поїдаючи його поглядом. І кожною клітиною свого тіла відчувала, як спливає час. Бо вже зранку універсам відчиниться, десятки односельчан кинуться скуповувати все підряд лише тому, що воно блискуче. І, можливо, хтось навіть купить цей браслет, так і не зрозумівши його особливості. У Марічки ніколи б не вистачило грошей на таку розкіш.

План виник спонтанно. Вибравши момент, поки ніхто не дивився, дівчинка поклала браслет собі в кишеньку сукенки та вийшла з магазину. А вже наступного дня хизувалася перед подругами обновою. Чутки докотилися до вух матері, і коли Марічка сказала їй, що це купив Антон, мама не повірила й пішла розбиратись. Правда швидко вийшла на поверхню: Марічка отримала прочухана, а браслет повернули в універсам, де його купив секретар райкому для своєї коханки – пишногрудої доярки з сусіднього села. Марічка цілий тиждень ходила зла, але не на Антона, який не зрозумів, коли треба було підіграти, і не на маму, від важкої руки якої боліло нижче спини, а на саму себе, що не змогла придумати чогось правдоподібнішого. От якби лише вона була хитрішою…

Лак повільно стікав довгими гострими нігтями, і Марія зачаровано спостерігала за цим процесом. Чомусь дуже голосно цокав наручний годинник, відраховуючи час на прийняття рішення. Час, якого вже давно не було. Жінка знову притулила телефон до вуха:

– Андрію, я тут. Катерина – моя хороша подруга, тому я б просила посприяти у вирішенні її сімейних проблем. Знаю, що ви – професіонал своєї справи і зробите все на вищому рівні, – несподівано Марії в голову прийшла божевільна ідея. Думка, яка вирішувала всі її проблеми одним махом. Момент, яким гріх не скористатися. – Також знаю, що ваші послуги не з дешевих, тому готова оплатити їх із власної кишені. І навіть допомогти у виконанні вашого завдання. Завжди хотіла спробувати щось екстравагантне.

– Я не думаю, що це хороша ідея…

– Не переймайтесь, я не заважатиму професіоналу. Просто допоможу, чим зможу, а потім залишу відгук про вашу якісну роботу. Вам же потрібні позитивні відгуки для портфоліо? Це все за додаткову плату, звісно ж.

Андрій зам’явся, зважуючи не так додатковий прибуток, як потенційні проблеми від Віталіка, якщо ця «пані» залишиться незадоволеною.

– Звісно, пані Маріє. Я повідомлю, як матиму повну інформацію.

– Рада це чути. Тоді гарного вечора.

– Вам також. До побачення.

Марія відклала телефон і впала на ліжко. Усміхнулась, просто так, без жодної думки. Нарешті навколо неї починало щось відбуватись. Щось цікаве. Нарешті життя набувало сенсу.

7

У квартирі всюди горіло світло.

– Знаєш, друзяко, я б за тебе життя віддав, якби треба було, – останні слова він видихнув Антонові в обличчя.

Чоловік скривився: так, цей уже готовий. Іван завжди патякав дурниці, коли напивався.

– Приємно чути…

– Ні, я серйозно. Та що там своє? Я б їхнє життя теж відав. Чому? Бо ти наш кращий друзяка!

П’яна компанія схвально загула: «Друзяка, самий лутший».

Антон усміхнувся.

– Тоді за мене? – запропонував, піднімаючи гранчак, по вінця наповнений прозорим трунком.

– От за що його люблю! Завжди вміє казати правильні тости, – у відповідь Іван підняв свій. – За Антона!

– За Антона! – зашуміла компанія, одним хилом ковтаючи гірку рідину. Свій же гранчак чоловік відставив.

– Я по салат, – пояснив і, не дочекавшись відповіді, вийшов на кухню.

У холодильнику виявився неторканий салат під шубою, залишки олів’є та незрозумілий овочевий натюрморт. Катя любила готувати набір трави замість нормальної їжі. Антон зітхнув, поклав собі на тарілку всесвітньо-новорічного та закрив холодильник: він не підвів. Зате підвела хлібниця: остання половинка сірого пішла на бутерброди ще в першу годину «чаювання». Зате самого «чаю» пацани привезли більше чотирьох літрів. Дивлячись на прозору тару, що лежала в раковині в калюжі холодної води, Антон упіймав себе на думці, що він геть не хоче напиватися в гівно. Не сьогодні. Але чого не зробиш заради друзів?

– Я в магазин, – заглянув до кімнати.

– Ч-чекай. Я з т… ик… обою, – спробував піднятися Ваня, але гравітація виявилася сильнішою. – Х-хоча, йди с… ик… ам. Я пригляну за ними, – він обвів поглядом кімнату та ледь стримався, щоб на другому колі не загубити голову десь серед шкаликів на столі.

Гомо сапієнс завжди знайде, як виправдати себе. Антон глибокодумно гмикнув, накинув шкіряну куртку та вийшов із квартири.

Зима саме готувалася вступити у свої права: на опалому листі сріблилась паморозь, наїжачені перехожі ховали носи в теплих шарфиках, а небо над головою хизувалося темно-сірими барвами: от-от засніжить. Антон застібнув куртку, боляче прищемивши собі підборіддя, і тихо вилаявся.

Магазин був за рогом, тож чоловік не поспішав, віддавшись роздумам, що ховалися від осіннього холоду в глибоких закапелках душі.

Сніг рипів під маленькими ніжками, але тримав на собі вагу маленького хлопчика, поки той біг по замерзлому озері. Антон не міг пригадати, куди й нащо він тоді біг, але одне пам’ятав точно: кусючий вітер, що пробирався під зимову курточку, лід, який небезпечно скрипів десь під тонким снігом, сутінки, котрі ховали всі сліди, та дитяча впевненість, що потрібно дійти, обов’язково потрібно дійти. Куди дійти, і чи вдалося це малому хлопчаку – пам’ять скромно замовчувала. Однак загальне відчуття міцно закарбувалось у свідомості дорослого чоловіка, і останнім часом усе частіше нагадувало про себе. Відчуття крихкого льоду під ногами та впевненість, що все буде добре – варто лише не зупинятись. Хоча Антон не мав жодного уявлення, як тепер узагалі можна зупинитись на цій ковзанці.

Щоразу, залишаючись наодинці із собою, Антон знову й знову думав про життя, яке вирувало навколо нього. Він любив Катю. Мабуть. Вона завжди була поруч, завжди підтримувала, завжди розуміла. Незважаючи на все, що було, Катя завжди дивилась на нього люблячим і розуміючим поглядом. Це доводило до сказу. Вони жили разом уже сім років, а він щоразу стримував себе, коли вона питала: «Як у тебе справи?». Щоразу міцніше, ніж варто було б, стискав її. Щоразу ковтав слово, перш ніж воно вискочить із рота. Одне-єдине слово. Одне-єдине ім’я.

Він кохав Марію. Це відчуття пережило всі негаразди, усі злети й падіння, але таки залишилось із ним. І той факт, що за стільки років Марія знову повернулася до нього, показував: це знак. Знак справжнього кохання, яке не зупинити. І все було б добре, якби він міг зробити вибір. Покинути Катю та знову жити з Марією. Так, як він планував ще в дитинстві. І ця гризота нарешті завершилась би. Але він просто не міг переступити через усі ці роки, проведені з Катериною. Просто не міг.

Антон скуйовдив волосся, на кінчиках пальців залишилися краплі вологи. Осінь не здавалась: таки дощ – не сніг? Стільки років минуло. Стільки бісових років – а вона досі сиділа в його голові. Минуло півжиття, а він досі залишався вірним своєму першому коханню. Коханню, яке використало та викинуло його. А потім знову повернуло до свого лона. І водночас поруч із ним жила терпляча любов, яка прийняла Антона в час скрути. Не зрадила, не покинула, ви`ходила. Небо цідило дощ крізь зуби, а чоловік ніяк не міг зрозуміти: чому бути щасливим – так важко? Невже не можна всього лиш…

Його роздуми перебило різке скреготання гальм: повз проїжджав жовтий, як бджола, автобус із прочиненими дверима. Антон обернувся, чомусь вдивляючись у темряву позаду, однак таки ступив назустріч синтетичному світлу супермаркету. Мимохідь кивнув знудьгованому продавцеві й потягнувся за корзинкою.

Стерильні полички вабили завжди свіжими продуктами. Антон рухався поміж високими рядами, на яких точилася цінопролитна боротьба за гаманець покупця. Однак цей покупець був абсолютно аполітичним, навмання купуючи звичайний сірий хліб, небрендований паштет і морально застарілі цигарки без фільтру. І коли він підняв погляд, вибираючи між нікому не відомими ковбасами, доля показала йому зуби, успішно маскуючи хижий вищир.

Вона стояла біля полички з алкоголем, задумливо обійнявши пляшку дорогої горілки. Темне пальто з високим коміром, шкіряні рукавички, сумочка, якої він ніколи в неї не бачив. Однак питання не встигло прозвучати: Марія побачила його та привітно усміхнулась:

– Усі знакові зустрічі відбуваються в супермаркетах.

– Долю змінити не можна, – усміхнувся у відповідь Антон.

Підійшов до жінки, обійняв її й міцно впився своїми губами в її вуста. Вона на мить обм’якла, але одразу відсторонилась.

– Тебе ж наче не було в місті?

– Не було, зате вже є. І я скучив, – кошик із продуктами упав на підлогу, одна рука звично опустилась на талію, а інша пробігла ніжною шкірою білосніжної шиї. Усередині вирувало бажання стиснути її міцно-міцно, аж до крику, а потім…

Щось із дзенькотом упало та покотилося по плитці. Антон обернувся – і зустрівся поглядом із Катериною. Вона стояла в сусідньому ряду, дивилась крізь шпарини в полиці на свого коханого, який… Антон кліпнув – і видіння зникло. А дивне відчуття залишилось. Йому ж начхати на почуття цієї жінки, він досі кохає Марію. Тоді якого біса?…

– Може, не будемо трощити магазин, а цю розмову продовжимо в зручнішому місці? – Марія підняла баночку консервованих ананасів, яка й виявилась причиною шуму, та повернула її на полицю. Глянула на Антона, що продовжував заворожено дивитись кудись повз рівні ряди торгових марок. – Щось трапилося?

Щось трапилося… Антон заперечливо похитав головою та повернувся до Марії. Усміхнувся, однак вийшло кисло. Підняв кошик із продуктами, глибоко вдихнув. Бажання зникло.

– У тебе теж якесь свято? – він кивнув на пляшку з горілкою, яку Марія досі притискала, мов дитину.

– А, це, – жінка оглянула напій. – Знаєш, планувала почати нове життя, – вона знизала плечима, легким порухом руки кладучи алкоголь Антонові в корзину. – Краще забирай собі. Я ще матиму час.

І перш ніж він устиг пожартувати на цю тему, Марія розвернулась та швидким кроком пішла, ні – побігла до виходу, махнувши рукою на прощання: «Набери мене завтра». Два подихи – й Антон знову сам у бездонному череві супермаркету. Гудіння синтетичного світла над головою, легке дзеленчання пляшок на касі, власне важке дихання десь зовсім поруч – й абсолютна пустка всередині.

– Та отямся нарешті! – прошипів Антон сам до себе, поставив горілку назад на стійку та пішов до каси.

Подумав, повернувся та забрав пляшку. Двадцять хвилин по тому двері рідної квартири зачинилися за його спиною.

– Я вдома, – чоловік, як завше, голосно повідомив про своє повернення.

– Закусь приніс? – голосно запитав хтось із кімнати. Юлік?

– Приніс.

– То тягни сюди, ми вже скучили!

Антон усміхнувся. Що в шкільні роки, що зараз. Деякі речі просто не змінюються.

– Пельмені жерти будете? – заглянув він у кімнату.

– Та які пельмені? Хліб є, шпроти є – от і ладненько. Давай швиденько, – замахав руками Іван. – Ми ж тільки тебе одного чекаємо.

Антон зітхнув, поклав сумку з продуктами на підлогу й почав роззуватись. У коридор заглянув Юлік.

– Опа-па. Бачу, хтось таки думає про компанію, – радісно потер руки він, витягуючи з сумки горілку – «Фром Раша віз лав». Дорогуща, уважаю. Рібята, у нас гості, – з цими словами чоловік зник у кімнаті.

Наступної миті долинув дзенькіт склянок.

А коли Антон роззувся та приєднався до компанії, його вже чекав гранчак із прозорою рідиною, люб’язно запропонований Іваном.

– Ну що, за нас? – запропонував він і, не чекаючи відповіді, вилив прозорий уміст усередину себе. Усі повторили рух.

– Чекай, зараз витягну батон, – сказав Антон, дивлячись на судомне Іванове «гірко, гірко».

У роті дійсно гірчило. Занадто, як для звичайної горілки. Цікаво, що це за пальонка така, фром Раша? Антон саме нахилився за хлібом, як світ різко похитнувся та впав кудись догори.

Він кліпнув – і повіки зникли з поля зору. Замість них було світло – біле та сліпуче. Антон спробував затулити обличчя, але руки чомусь не слухалися. Хотів крикнути, щоб викрутили лампочку, але рот став наче ватяний. Раптом світло заступили армійські черевики, укриті масними плямами. Секундою пізніше біля них упало щось маленьке та металеве. Антон не міг розгледіти, що це: очі сприймали світ навколо лише розфокусовано. Холод торкнувся правої руки та зник. Зникли й черевики. І світло. Маленьке та металеве залишилось. Він лежав, оточений вичікувальними поглядами. Так, наче зараз його вихід. А потім тіло кудись понесло, шпурнулось, упало, і Антон зірвався на рівні ноги. Крізь заґратовані вікна звично світило сонце.

8

Вісім, дев’ять, десять, повторити. Раз, два, три, чотири.

Упершись ногами в металеву койку, Антон качав прес, методично повторюючи одноманітні рухи.

Вісім, дев’ять, десять, повторити. Раз, два, три, чотири.

Світ змінювався перед очима, однак це були завчені кадри. Ноги, койка, вікно, стеля. Стеля, вікно, койка, ноги. Повторити. Маленька тюремна камера три на чотири метри не могла похизуватися багатими краєвидами. Однак якщо заплющити очі, то все змінювалось.

Спершу приходили голоси. Наче далека луна, вони все наближались і несли в собі переляк, і страх, і безпомічність, і чийсь запах. Наступним поставало обличчя Катерини. Перелякане, із застиглим усвідомленням чогось невідворотного. Його кудись вели, а вона продовжувала дивитися, затуливши рота долонею. Жіноча постать блякла та розчинялась у хуртовині. Білі лапаті сніжинки вихором крутилися серед темного квадрату, збільшувались – і фотокартками падали на стіл. І ось він сидить, скутий і розбитий, а фотографії все падають і падають долі, і на них зображені страшні речі. Його черевики, заляпані фарбою. Його квартира, перевернута догори ногами. Його пляшка з-під горілки. І – що найстрашніше – його друга Івана з червоною плямою посеред грудей.

Якщо придивитись, можна розібрати дрібні краплі на обличчі, відірваний ґудзик на заляпаній кров’ю сорочці, застиглий погляд, що так нагадує перелякані очі Катерини. Але Антон не хоче, не хоче придивлятися! Тоді лунає крик – і слідчий хапає його за волосся й тицяє носом у цю фотокартку. Поглядом прямо у відірваний ґудзик. І хочеться опиратись, хочеться кричати на весь світ: «Що за маячня?», «Якого біса?» і «Та хто ви такі?». Але цей погляд – погляд мертвої людини, що якусь мить назад була твоїм кращим другом, – крижаною хвилею сковує все. І слова. І дії. І душу.

Потім із темряви падає ще одна світлина із зображенням маленького металевого предмета. За нею ще одна – така ж. Слідом – фотографія зброї, яка випльовує такі предмети зі швидкістю вісім пострілів за п’ятнадцять секунд. А наступної миті з пітьми з’являється оригінал, дбайливо загорнутий у целофан. Пістолет лягає на стіл – прямо на фотографії гільз, поруч з’являється слідчий, що турботливо підсовує і ручку, і папір, списаний чорнильними закарлючками. А він усе згадує. Напружено згадує, де ще бачив такий пістолет, коли відчував його шерстку прохолоду у своїх долонях. І коли відповідь, здавалось, от-от виринала з глибин пам’яті – одразу полохалась і зривалась уперед швидким галопом.

Зі слідчого ізолятора – до зали суду, де зачитували вирок; звідти – у довгий коридор, де бліда Катерина все не могла підібрати слів та раз-по-раз схлипувала; далі – у металеву коробку з єдиним віконечком, за яким змінювався світ; далі – у таку саму коробку, лише бетонну та зі стабільно сірим видом за вікном. Саме в цьому світі й мав зігнити Антон. Саме в ньому зникала різниця між розплющеними й заплющеними повіками.

Однак замість бажаного сну приходило ще щось. Щоразу, заплющуючи очі, він стикався поглядом з Іваном, що спершу захоплено розповідав про те, як учора провів день, а потім кричав, розкладаючись просто на очах на шматки м’яса, перемішані з гниллю та хробаками. Від цього видива хотілося вити, тому Антон не заплющував очі та концентрувався лише на одноманітних рухах, повторюючи таку ж одноманітну мантру.

Вісім, дев’ять, десять, повторити. Один, два, три, чотири.

За вікном нічого не відбувалось, коли клацнув замок, і замкнутий світ розімкнувся.

– Шуацу, вставай. До тебе прийшли!

Антон повагався, піднімаючись із койки. Хотілося б, щоб це була вона. Але в переговорній кабінці сиділа Катя. Там завжди була лише Катя. Всюдикатя, твою наліво!

– Привіт, як ти? – запитала вона, щойно Антон сів навпроти. – Усе добре?

Він кивнув і відвів погляд.

– Я тобі принесла теплі речі. У камері, напевно, холодно. Ще принесла цукерки, такі, як ти любиш. Цього разу їх мали б точно передати тобі. Касир підказала, що тобі потрібні цигарки, навіть якщо ти не куриш. Принесу наступного разу. Знаєш, позавчора…

Вона говорила. Стомлена, виснажена, невиспана, вона розповідала про те, що відбувається у світі, з якого Антона вишпурнули. Про спільних знайомих, про останні новини, про плани на майбутнє. І жодного разу – про своє життя. А він продовжував мовчати, дивлячись кудись убік.

Катя приходила щотижня, приходила та говорила з ним. Точніше, говорила йому, адже Антон не відповідав. Він не мав що розповісти, йому не було про що питати, він соромився дивитись у ці люблячі очі. В очі, яким він не мав що запропонувати натомість.

Виділений час минув, і конвоїр розвів їх у різні світи. І, знову залишившись наодинці зі своєю камерою, Антон бачитиме перед очима образ виснаженої жінки, що приходитиме до нього знову і знову, жінки, яка не заслужила на таку долю. Жінки, до якої в нього немає жодних почуттів, окрім жалю. Зуби мимохіть стискались міцно-міцно, і Антон тікав до своїх одноманітних рухів одноманітного життя.

Вісім, дев’ять, десять, повторити. Один, два, три, чотири.

9

Мокрий сніг приречено опускався на сірий асфальт. Вітер розганяв залишки осіннього листя, змушуючи перехожих кутатись у теплі речі. Однак Каті не було холодно, хоч її пальто й було розхристаним. Вона зачудовано стояла на перехресті та дивилась на червоне світло світлофора. Останнім часом такі моменти траплялись усе частіше. Вона просто відключалась від навколишнього світу, а її думки розбігались навсібіч. Тоді вона згадувала про все. І про своє дитяче минуле, у якому завжди почувалася непотрібною нікчемою. Про Сашка, який своєю присутністю змусив її знову відчути себе потрібною. І той шанс на нове життя, який трапився слідом. Її щасливе життя з коханим. І незнайому наволоч, яка змогла забрати це щастя. А потім й оце. Однак життя завжди дає тим, хто просить. Завжди підтримує тих, хто йде на жертви заради благої мети.

Так, Антон опинився в тюрмі, так, його звинувачують у страшних речах. Але врешті-решт це завершиться, і він вийде на волю. А до того часу Катерина приходитиме до свого коханого щотижня. Вона не покине його в біді, що б не трапилось. Щоб Антон зрозумів, хто любить його насправді. Любить, а не лише робить вигляд. І тоді він знову належатиме тільки їй.

Світлофор перемкнувся на зелене, і Катя ступила на дорогу. Їй потрібно було прожити ще довгих сім днів до наступного візиту.

10

Від книги його відірвав стук у двері. Він загорнув сторінку та підняв погляд. Віталік оглянув великий кабінет і скептично усміхнувся:

– Працюєте, шеф?

– Кривавим потом, – усміхнувся Сашко у відповідь і кивнув на двері, за якими бігали працівники. – Тільки двері зачини, а то ніхто не повірить.

– Я швидко. Є одна новина – думав, вона вас зацікавить, – Віталік посерйознішав.

– Слухаю.

– Антона Шуацу посадили в тюрму. За вбивство.

Спершу Сашко хотів уточнити, хто такий цей Антон, але пам’ять підсунула спогад про чоловіка, який обіймав Марію посеред вулиці, і другий – погляд, яким вона дивилася тому вслід.

– Кого він убив? – запитав натомість.

– Свого друга. Убивство в стані алкогольного сп’яніння.

Сашко кивнув:

– Сумно. Ще щось?

Віталік уважно глянув на свого начальника, однак заперечливо похитав головою.

– Тоді дякую, що зайшов. Однак ти помилився. Мене ця новина абсолютно не цікавить. Краще виріши питання з кондиціонерами в серверній. Сергій мені вже всі мізки проїв.

– Добре, – відповів Віталік після кількасекундної паузи та вийшов із кабінету.

Олександр продовжив читати, насвистуючи якусь мелодію. Настрій швидко покращувався.

Розділ VIII. Глибока вода не каламутиться

1985 рік

1

Однієї неділі, після походу до церкви, діти, як завжди, зібрались на Сашковому подвір’ї. Гойдалка, поставлена ще за молодості баби Гані, була їхнім улюбленим місцем для планування довгих літніх днів.

– Щось нудно, – сказав Сашко, розхитуючись на вербовій гілці вгору й униз. – Робити нічого. Може, у м’яча пограємо?

– Та щось не дуже хочеться… – відповів Антон, зважуючи на руках два камінці. Сьогодні ввечері він хотів вразити Марічку, пустивши їх ускоки плесом ставка. – Може, до лісу підемо?

– Ви б тільки бродили тим лісом! – обурилась Марічка та раптом скочила на ноги. – А поїхали до райцентру! Пам’ятаєте, там по неділях солодку вату продають?

– Нам батьки забороняють самим на автобус сідати, – заперечила Катруся.

– А ми їх не питатимемо, – весело сказала Марічка. – Хлопці, ви як?

– Та я не проти, – зголосився Антон.

Обидва камінці зникли в кишені. Тепер би швидше день пройшов!

– Я також за, – підтримав друга Сашко, хвацько зіскакуючи з гойдалки. – А як туди добратись?

– Туди автобус ходить. А зупинка недалеко від мого дому! Ходімо, я покажу, – роль головного перейняв Антон та одразу рушив по стежині.

– Ну добре, от тільки чи нам грошей вистачить? – зауважила Катруся. – Я нічого не взяла.

– У мене теж немає, – сумно прошепотіла Марічка.

– Я щось про гроші не подумав, – збавив крок Антон. – Можу додому збігати. Я там збирав на дещо… Можу звідти взяти.

– А скільки коштує квиток? Бо в мене трохи є, – Сашко вивернув кишені, і в його долонях опинилася жменя монет. Антон підскочив до друга та швидко перерахував гроші.

– Досить! Ще й навіть залишиться!

– Отже, вирішили! Їдемо! – усміхнулась Марічка.

За чверть години друзі стояли на зупинці, яка різко відгонила свіжою фарбою. Антон обігнав Марічку, усівся на лавочку та, дражнячись, показав дівчині язика.

– Я готовий поступитись місцем… за поцілунок, наприклад.

У відповідь Марічка важко зітхнула й показала на табличку «Обережно! Пофарбовано!», що сиротливо примостилася біля стовпа. Хлопець цієї ж миті підскочив із лавочки, намагаючись заглянути собі за спину. Катруся пирснула зі сміху. Насміявшись, дівчина простягнула бідоласі свою хусточку:

– Візьми, може, це допоможе.

Хлопець із сумнівом подивився на білосніжний клаптик і похитав головою:

– Ці штани доведеться викинути! Тато насвариться, мама кричати буде. Поїхали, називається, за ватою…

– Ти не переживай, – поплескав друга по плечу Сашко. – Я знаю, що треба робити. Я одного разу фарбою вимастив куртку, так мама її швидко вивела порошком із вершковим маслом!

– Ідемо до мене, у нас є і масло, і порошок, – підключилась Катруся. – Замиємо пляму, штани висохнуть – і нічого тобі вдома не зроблять!

– Давайте швидше, – Марічка взяла Антона за руку й потягла за собою. – Ще встигнемо і за ватою з’їздити.

2

Катрусина хата ховалась у високих соняхах, що, як по команді, повертали голову за найбільшим соняхом на небі – жовтогарячим сонцем. Попід живоплотом пахкотіла темно-зелена м’ята, біля неї розкошували рожеві мальви. На солом’яному даху сидів білий лелека й про щось зосереджено клацав дзьобом.

– Доброго здоров’я, цьоцю Аню! – привітався Антон.

– Доброго-доброго! А я собі думаю, хто це тут іде й у чотири голоси так весело торохкотить. А то ви!

– Мамо, у нас тут той… Сталося… – Катруся сором’язливо показала на Антона. – Повернися.

– Та не соромся ти! – Марічка підштовхнула хлопця, і він показав вимащені штани.

– Я так розумію, автобусну зупинку таки помалювали. Почули, нарешті, наші прохання.

– А звідки ви знаєте? – здивувалась Катруся.

– Бо вже бачила двох шибайголів, яких батьки паском приголубили за попсутий одяг, – побачивши, як зблід Антон, жінка усміхнулась. – Але не переймайся. Зараз ми з твоєю халепою розберемося!

Спершу вона змусила Антона зняти штани та дала йому обгорнутися старим рушником, щоб не встидався. Сама в той час намочила пляму від фарби водою, розвела трохи порошку з маслом і втерла в плями. Потім замочила штани у воді та помила заплямоване місце звичайним милом. Діти уважно спостерігали, як на їхніх очах фарба розчиняється у воді. Від халепи не лишилось і сліду. Жінка виполоскала штани та повісила на сонце сушитись:

– От і все: за кілька годин будуть сухенькі!

– Дякуємо, цьоцю Аню, – за всіх подякувала Марічка.

Діти ще трохи посміялися з Антона, який мав кумедний вигляд у рушнику, і собі посідали біля нього.

– Тепер солодка вата буде мені завжди нагадувати фарби й рушники, – сказав Сашко.

– З ким не буває, – вступилася за Антона Катруся.

Тим часом її мама винесла надвір велике відро з горохом і металеві миски.

– Ну що, допоможете мені?

– Звісно, – погодилися діти.

Марічка взяла перший стручок до рук, покрутила його та раптом запитала:

– А скажіть, то правда, що у вашій хаті колись німці жили?

– Марічко, усе тобі цікаво, – відповіла замість мами Катруся.

– Вона права, доню, у нашій хаті колись дійсно жили німці, – жінка винесла й собі стільчика та всілась коло дітей.

– Розкажіть, – попросив Сашко. – Я до цього про німців тільки в книжках читав, а так, щоб від когось чути, – не доводилось. Цікаво так!

– Нашу історію, я сподіваюсь, ви гарно вчили і знаєте, що під час Другої світової війни німці приходили на українські землі й захоплювали цілі села. А оскільки жити їм у полі не хотілося, вони селились у наших хатах. Кому з господарів це не подобалося – тих розстрілювали, решті ж доводилося догоджати новим панам. Важкі часи були. Але найважче було не українцям. А кому, хто скаже?

– Євреям, – вигукнув Антон. – Нам у школі розказували, що німці їх найбільше не любили.

– Вони вважали себе найвищою расою, – додав Сашко. – А євреїв нижчою, того й не любили.

– Правильно, – продовжила Катрусина мати. – Але не всі німці були такими. Один із них, молодий офіцер, поселився в нашій хаті. У ті часи тут жила молода і вродлива єврейка Авіва, що означає весна. Але всі її кликала Анею – так було звичніше. Вона не ображалась, бо мала хорошу вдачу та добре серце. Німець одразу закохався в молоду дівчину, не зважаючи на загальну ненависть до її національності. Авіві також сподобався чоловік, тож жили вони в злагоді. А згодом у них народився син.

– Так гарно все складається, – мрійливо прошепотіла Марічка. – І я б так хотіла.

– На жаль, у цієї історії тільки початок гарний, – сумно промовила Катрусина мама. – Німці були жорстокими. Вони вирішили вбити всіх євреїв, які жили в селі. Склика`ли людей до великих ям і розстрілювали.

– А що той німець? – запитав Антон. – Він заховав Авіву та сина?

– Не все було так просто… Ніхто не знав, що коїлось у його душі. Він вивів дружину з сином на високий пагорб і власноруч застрелив.

Дівчата зойкнули. Катруся, хоч і чула цю історію не вперше, витирала сльози рукавом. Марічка подивилась униз, ховаючи погляд.

– А потім із того ж пістолета застрелився сам, – завершила історію жінка.

– Ніхто б не зміг після такого спокійно жити, – прошепотів Сашко.

– А я б ніколи не вбив близьких мені людей, якої б національності вони не були, – у запалі сказав Антон. – На його місці я б вивіз їх кудись і сховав. А якщо не вдалось би сховати – обороняв би до останнього. Сам би загинув, а їх нікому не дав зачепити!

– Сміливий ти хлопець, – Катрусина мама погладила Антона по голові. – Але життя на те й життя, щоб змушувати тебе вчиняти так, як тобі зовсім не хочеться.

Жінка встала зі стільця, зсипала з тарілок очищений горох до відра та зайшла до хати.

– Зате в них була любов, – сказала Катруся.

– Що то за любов, якщо з нею не можна жити? – заперечила Марічка, непомітно втерши вологі очі. – Я вважаю, що любов – це і є життя. Якщо люблять обоє – значить, і жити повинні добре.

– Може, ти й кажеш правду, – відповіла подруга.

– Не будемо про це. Антоне, дивись-но, твої штани вже сухі. Ми ще встигаємо до райцентру!

Антон помацав тканину:

– І справді, висохли! І від плями ані сліду! Дякую тобі, Сашку, за пораду!

Радісний хлопець забіг за хату, де одягнув вистраждані штани. Повернувшись, він покрутився перед друзям, демонструючи відсутність плям.

– Я готовий! Кому солодкої вати?

– Нам, нам! – закричали решта.

– Місія солодка вата, спроба номер два! – пожартував Сашко.

3

До автобусної зупинки діти дісталися без пригод, так само легко доїхали до центру, накупили ласощів і смакували невагому вату.

Антон, побачивши, що Марічка швидко впоралась із порцією, віддав дівчині ще половину своєї.

– Добре, що ми живемо тут і зараз, без німців, правда ж? – запитала в Сашка Катруся.

– Зі мною тобі ніякі німці не страшні, – хлопець скорчив страшне обличчя. – Я їх налякаю!

– І зі мною, – приєднався до друга Антон, зробивши великі очі та висолопивши язика. – Я страшніший!

Хлопці пішли на дівчаток, роблячи грізні обличчя. Несподівано Сашко перечепився через бордюр і впав у калюжу. Повністю вимазаний у багнюку, він мав справді страхітливий вигляд.

– Ой, та що б ми без вас робили? – веселилась Марічка. – Один сідає, куди не бачить, другий невідомо звідки виліз!

Діти весело засміялися. День закінчувався. Дівчата пішли разом додому, бо їм було по дорозі. Сашко побіг каятися бабусі, яка тільки похитала головою, жодним словом не насваривши замазуру. А от Антону вдома все одно дісталось, бо всевидюща сусідка Петрівна бачила, як друзі сідали в автобус, та й розповіла все батькам хлопця. Тож навіть чисті штани не допомогли.

4

За кілька днів Катруся запропонувала друзям сходити на озеро. Ідею радо підтримали всі, бо з такою температурою вода вже точно прогрілася. Розімлілі на спеці дорослі навіть незчулись, як дозволили дітям піти на глибоке водоймище.

О четвертій годині по Сашка зайшли Антон із Марічкою, і вони всі разом вирушили в кінець села, до Катрусиної хати, де їх уже чекала подруга. Дівчина встигла збігати до озера й перевірити воду. Вона була лагідно-теплою, як у літньому душі, де велику бочку води нагрівало сонячне проміння. Почувши про це, діти кинулись до озера наввипередки.

Кілька хвилин – і ось нарешті перед очима синя водойма виблискує прохолодною звабою. Антон побіг уперед, на ходу скидаючи з себе одяг. Заскочив у воду й одразу пірнув. Вигулькнувши через кілька метрів, він помахав рукою:

– Вода просто чудова!

Швидко подолав відстань до берега, підскочив до Марічки та затрусив головою.

– Антоне! Перестань! Ти ж не Бровко! – затулилась від колючих краплин дівчина.

Натомість хлопець загавкав:

– Гав! Гав! А-у-у-у-у!

– Дич, ну чесне слово, – зітхнула Марічка. – Краще прикрий мене, поки я переодягнусь.

І поки хлопець мужньо відводив очі та міцно тримав кольорове покривало, Катруся скинула платтячко, зоставшись у жовтому купальнику, підійшла до краєчка озера, обережно торкнулася пальчиками води та зайшла по коліна. Обернувшись, крикнула друзям:

– Вода дійсно неймовірна!

На березі Марічка вже одягла купальник у червоні маки, а Сашко скинув штани і стояв у веселих смугастих плавках.

– Забіжімо всі разом? – запропонувала Катруся, повернувшись до друзів.

– Давайте, – одразу погодилися діти.

Вони взялися за руки й на раз – два – три розірвали самотню тишу озера, з розбігу заскочивши в омріяну воду.

Антон одразу пірнув, за мить розплющивши очі. З веселої компанії лише він любив глибину. І поки його друзі плескались на мілководді, він спостерігав за зграйкою пустотливих мальків чи пірнав за вподобаними мушлями. Вода з задоволенням приймала в себе допитливого плавця, огортала приємною прохолодою й вабила незвіданими таємницями. Антон плив під водою вже так довго, що в легенях стало тісно, і хлопцеві довелося швидко випірнути, щоб зробити ковток життєдайного повітря. Голови друзів виявились далеченько, тож хлопець рішуче повернув до берега.

– Сашку, не бризкайся! – пищала Катруся, відволікаючи увагу.

У той час за спину хлопця підступно зайшла Марічка й зненацька вискочила йому на спину, з головою зануривши бідолаху в каламутну воду.

– Так його, так його, – зраділа Катруся.

Але радість її була швидкоплинною, адже Антон уже доплив до друзів і, побачивши підступ Марічки, потягнув Катрусю на дно. Вереск стояв такий, що птахи, які поважно сиділи на найнижчих гілках майже біля води, з переляку злетіли на вершечок і звідти здивовано споглядали за веселою четвіркою дітей, що борсалась у воді то зникаючи, то з’являючись на поверхні.

Раптом Антону різко заболіло плече, а заразом – і вся ліва рука. Як перевчений шульга, він спробував утриматись на поверхні, швидко рухаючи ногами, але вода перестала бути гостинною господинею та силоміць потягнула його вниз, заповнюючи вуха, ніс – усе нутро. Сашко весело хляпав водою в Катрусю й не одразу помітив, що його друг несподівано зник під водою.

Але Марічка, до якої перестали долітати бризки з рук Антона, розплющила очі й покликала:

– Антоне? Антоне, ти де?

Хлопець не озивався, та й видно його не було.

– Сашку, Антон пропав! – дівчинка відірвала його від веселої метушні.

– Та він плаває краще за нас трьох, разом узятих. Що йому буде? – безтурботно відповів хлопець.

Але в душі тривожно відгукнулась неприємна думка.

– Антоне! – закричали вже всі разом.

– Треба за ним пірнути! – запропонувала Катруся. – Давайте по черзі.

– Я перший, – не дочекавшись відповіді, Сашко пірнув туди, де щойно веселився його друг.

Відкривати очі у воді було важко, скаламучене озеро не хотіло показувати свою жертву. Сашко плив і плив, аж поки не побачив щось темне на дні. Хлопець випірнув і крикнув дівчатам:

– Здається, знайшов! – і знову зник у глибині.

Руки намацали те, що не могли розгледіти очі.

Сашко потягнув нерухоме тіло товариша на поверхню. Сил не вистачало, товща води грала проти нього. З двох сторін Антона обхопили маленькі руки, тягнути стало легше – і ось уже вчотирьох діти випірнули з озера.

– Тягни, тягни його, швидше! – просила, спльовуючи воду, Марічка.

– Старюсь, важезний, блін, – крізь зуби цідив Сашко.

Витягши тіло на берег, хлопець згадав, що батько показував йому, як робити масаж серця. Він швидко наказав Марічці робити штучне дихання, а сам почав ритмічно натискати на груди хлопця. Катруся сиділа на колінах і подумки молилась, стежачи за рухами друзів. Марічка намагалася вдихнути життя в Антона та щоразу просила, схлипуючи крізь сльози:

– Розплющ, розплющ очі, розплющ!

І коли вже здавалось, що Антон більше ніколи не подивиться на світ допитливим поглядом, хлопець здригнувся й закашлявся: з його носа та рота потекла вода.

– Живий, друзяко, живий! – Сашко добряче струсонув друга.

– Живий! – обійняла хлопця Марічка.

– Ура! Живий! – застрибала біля них Катруся.

Більше у воду діти того дня не полізли. Натомість обсохли під іще гарячим сонцем і вирішили посмажити хліб із сосисками. Антон із Сашком назбирали гілляччя в сусідньому ліску, а дівчатка тим часом накрили невеличкий стіл: кілька яблук, канапки з дому, яйця, чотири товсті сардельки та хліб, спечений бабусею Сашка.

Чирк! – Антон запалив сірника й підніс його до списаного аркуша зі свого старого зошита, який хлопець завбачливо поклав у сам низ, під маленькі сухі гіллячки. Вогонь радісно прийняв подачку та облизав шматок паперу. Букви змінювали форму під владою ще маленького полум’я.

– Можливо, це найкращий спосіб, як можуть померти букви, – у вогні, – по-філософськи промовив Сашко.

– Чому ти так думаєш? – запитала Катруся.

– Знаєш, ці ж рядки вже хтось написав. І якщо вони тут нікому не потрібні, то, можливо, знадобляться комусь в іншому місці. Я вірю, що всі спалені книжки з димом перетворюються на думки й розлітаються по світу. Тоді вони знаходять свою людину та стають її думками. І вона зможе написати нову книгу.

– Ти так по-розумному говориш, – промовила Марічка.

– У мене велика бібліотека вдома. І коли закінчились цікаві книжки, я перейшов на філософські. От звідтам і нахапався, певно. Але то таке, дивіться, як гарно горить!

І справді, поки Сашко розмірковував на нематеріальні теми, Антон вправно підкладав гіллячки більшого розміру, полум’я радісно приймало і їх у свою пащу, розгоряючись усе вище й більше.

На берег ліниво опустилися сутінки. Сонячна заграва поступалася прохолоді приємного вечора.

– А ви знаєте легенду про це озеро? – запитала Катруся.

– Щось типу того, що в ній якась дівка через нещасливе кохання втопилась і тепер людей лякає? – припустила Марічка.

– А от і ні!

– Я не знаю, розкажи! – попросив Сашко.

– Мені мама розповідала, що це озеро називають озером Дружби. Раніше, мовляв, тут був лише широкий степ і це озеро. Одного разу в степу заблукали четверо друзів. А води з собою не взяли. Блукали день, блукали другий. А спрага мучить безжально. На третій день вони вже ледве ходили, і тут один із них побачив озеро. Спочатку йому здалося, що він марить від шаленої спраги, і йому те озеро тільки ввижається. Але він слабким голосом окликнув друзів, і вони теж побачило озеро. З останніх сил дійшли вони до берега та припали до життєдайної води. І як напилися, то відчули в собі силу неймовірну та жагу до життя. Вирішили назвати цю водойму озером Дружби та клятву дали про те, що завжди будуть разом, і якщо хтось із них потрапить у біду – першими прийдуть на допомогу.

– Гарна легенда, – сказав Сашко.

– Слухайте, нас якраз четверо! А давайте й ми в дружбі присягнемося? – із жаром запропонував Антон.

– Давайте, – підтримала Марічка. – А хто знає ритуал?

– Потрібно сісти всім навколо, узятися за руки та подумки присягнутись у вічній дружбі одне одному. А потім нам повинен явитися знак, що наша клятва почута, – розповіла Катруся.

– Спробуймо, – заінтригований Антон обтер руки об штани та підсів ближче до полум’я.

Вогнище на березі озера вихоплювало з тіні обличчя чотирьох дітей, що сиділи навколо нього на колінах, тримаючись за руки. Кожен із них подумки промовляв свої слова, формуючи власну клятву. Серйозні, зосереджені, із заплющеними очима, вони мали вигляд зовсім не по літах.

– Клянусь, що ніколи не залишу друга в біді! – Сашко згадав, як страшно було, коли Антон тонув, і обіцяв собі продовжити рятувати всіх, хто цього потребуватиме.

– Клянусь, що ніколи не зраджу! – Антон уявляв майбутнє, де є він, його щаслива родина, а поряд – друзі.

– Клянусь, що завжди буду вірною! – Марічка стиснула міцніше руку Антона, понад усе бажаючи, щоб її життя склалося.

– Клянусь, що ніколи не побажаю чужої долі! – Катруся скоса подивилася на Сашка, наказавши собі забути про Антона та знайти власне щастя.

– Клянусь! – сказали чотири голоси в унісон, і біля озера запанувала тиша. Друзі очікували знаку на їхню клятву.

І дійсно, раптом згори почувся потужний удар грому й по піску зацокотіли великі краплі дощу. Діти зірвались на рівні ноги, дивлячись, як рясний дощ гасить їхню ватру.

– Я думаю, що грім – це добрий знак! – мокрий Сашко переконливо подивився на друзів.

– Звичайно! Ми тепер друзі навік! І не зможемо нічого одне одному зробити – інакше нас покарає небо! – серйозно промовила Катруся.

– А тепер ідемо додому? – запитала Марічка, тримаючи долоні над головою.

– Біжімо! – крикнув Антон і першим рвонув у напрямку домівки.

Дощ байдуже стирав дитячі сліди, омиваючи тліючі гілочки. Яке йому діло до чужих слів – у нього своя робота. І лише грім ще раз гучно прогримів свій вирок, наче нагадуючи про дану йому обіцянку.

Розділ IX. Докинути хмизу в жар

2008 рік

1

Від роздумів його відірвав стук у двері.

– Заважаю? – запитала Марія, заходячи в кімнату.

Олександр зняв окуляри та стомлено потер очі:

– Трошки. Але мені все одно потрібна перерва.

Її очі дивилися з турботою. Вона поклала руки чоловікові на плечі й зробила кілька масажних рухів.

– Може, ти відпочинь, га? Зганяти за чаєм?

Олександр кивнув на три порожні банки з-під енергетика на столі.

– Та я вже себе так накрутив, що одним чаєм не заспокоюся.

– Що робиш? – жінка спробувала глянути на екран ноутбука, але чоловік опустив його.

– Нудну, абсурдну й абсолютно не цікаву роботу.

– Ти якийсь злий став останнім часом, – надула губки Марія та сіла навпроти, поклавши голову на стіл і дивлячись на нього.

Так вона нагадувала кота, який чекає, поки його почухають за вушком.

– Не злий, а втомлений. Центральне керівництво вимагає результату, а справи не йдуть так швидко, як на папері, – Олександр відкинувся на бильце крісла. – З фондом «Усинови дитину – порятуй країну» виникли юридичні труднощі. У країні інфляція з опозицією загрожує владі масовими акціями протесту та соціальними бунтами. Прокуратура знову щось шукає в наших рахунках. Та й конкуренти не дрімають, – він задумливо усміхнувся. – Хто б міг подумати, що насправді тут така конкуренція. Усі всім хочуть горлянку перегризти.

– Паскудно… – погодилася Марія й вухом притулилася до столу.

Її розпущене волосся губилося між канцелярським приладдям, перетворюючи жінку на частину інтер’єру. В Олександра з’явилося бажання занурити долоню в це розпущене волосся й розчесати його, повільно пропускаючи крізь пальці, але він стримався. Нарешті Марія підняла голову та піднялась сама.

– Гаразд, тоді не заважатиму, – чомусь винувато усміхнулась вона й рушила до виходу. Біля дверей жінка обернулася. – Зовсім забула, чого заходила. Я розбирала старі речі й знайшла одну штуку. Думаю, тобі буде цікаво. Надіслала на електронну пошту. Глянеш, як матимеш час.

– Обов’язково, – кивнув Олександр, і Марія вийшла з кімнати.

Чоловік підняв екран ноутбука і втупився в нього. Там була фотографія його улюбленого ресторану, у якому за одним столиком сиділи Ігор Жатек і Марія.

2

Це трапилося минулого тижня. Віталік відвіз його до ресторану, поставив авто на розі вулиць та просто показав пальцем. Олександру знадобилося кілька секунд, щоб виділити серед кількох клієнтів закладу тупих охоронців Жатека, а потім – і самого директора «Інстер Банкін Груп». На ідентифікацію його співрозмовниці пішло більше часу.

– Це що, Марія? – здивовано вигукнув він.

– Так, Марія, – спокійно підтвердив Віталік, дістаючи з чохла фотоапарат і роблячи кілька знімків.

– Але що вона там робить? – схопився Олександр.

– Поняття не маю, – відповів Віталік, фокусуючись на колючій посмішці Ігоря Жатека. – Але це вже третя їхня зустріч за останні два місяці. Принаймні з тих, що я знаю.

– І ти повідомляєш мені про це лише зараз?

– Я хотів пересвідчитись, що це не випадковість.

Олександр Шипалко міцно стиснув кулаки. Якщо це мурмило хоча б пальцем… Марія розсміялась із якогось жарту. Жатек також оголив зуби в посмішці. Олександр розслабив руки. Вона не здавалася заручницею. Місце було відкритим, день, багато людей навколо. Ні, їй не загрожувала небезпека. Принаймні від Ігоря Жатека. От тільки… Нащо їй знадобився цей мудак? Які в них можуть бути спільні питання?

– Будемо щось робити? – перервав роздуми Віталік.

Відкрите місце. Багато людей. Ресторан, у якому завжди вечеряє директор банків «Альвеа». Жатек мав знати про це. Як і припускав, що хтось точно розкаже про його бесіди з Марією. Припускав чи хотів цього?

– Ні, – відповів Олександр, і останні емоції покинули його тіло. Тепер працював лише мозок. – Ми не робимо нічого. Простеж за Марією, однак не світись і не роби нічого. Якщо такі зустрічі будуть повторюватись, то фіксуй це, але, повторюсь, не втручайся!

Віталік здивовано підняв брови:

– Я, звісно, не лізу у ваші справи, зрештою, ви тут бос, але це по-дурному. Наш конкурент отримує інформацію від вашої… – Віталік раптом зрозумів, що не може підібрати визначення Марії в житті свого шефа. І це його розізлило. Від цієї жінки просто віяло проблемами. – Це неправильно! – нарешті випалив він.

– Я повторюю, – холодно відповів Олександр. – Марію не чіпати. Обмежити їй доступ до бухгалтерії, бази даних, документації, не обговорювати роботу в її присутності. Але не втручатись. Ясно?

Віталік міцно стиснув кермо.

– Я питаю, ясно? – перепитав Олександр.

– Ясно, ясно, – огризнувся водій і завів автомобіль. Машина рушила.

Ресторан зник за будинком, але Олександр продовжував дивитись у вікно. Які б цілі не переслідувала «Інстер Банкін Груп», але в засобах вона себе не обмежувала. Після минулорічної атаки на «Альвеа», коли вони хотіли викрасти Марію, відбулося ще два наїзди. Щоразу вдавалось в останній момент усе виправити. Але якщо Жатек вирішив так показати Марії ненадійність «Альвеа»… Що ж, у нього могло це вийти. Класичне: «Працюйте на мене, а я захищу вас і те, що вам дороге»? Затертий хід, але він міг спрацювати.

Олександр закусив губу. Паскуда. Не ховається – хоче, щоб його план побачили. Хоче, щоб «Альвеа» знищила Марію як небезпечний елемент. Шипалко зиркнув на Віталіка, який повністю сконцентрувався на дорозі. Той розкаже керівництву в Америці. Зрештою, така його робота – контролювати свого шефа. А що скажуть зверху? Зрозуміють його мотивацію? Чи приймуть рішення? Олександр повернувся до вікна. Калейдоскоп міста зливався в одну пляму.

Сєрий нахилився і щось сказав своєму начальнику. Ігор Жатек кивнув і налив ще вина собі та своїй супутниці. Він промовив якийсь тост, і келихи зітнулись. Марія випила до дна та усміхнулась. Її очі блищали. Автомобіль, що ховався в кінці вулиці, завівся й рушив. Боковим зором Жатек провів його, поки авто не зникло за будинком, та наповнив ще один келих.

Отже, пане Олександре, тепер ви в курсі справи. Справи приймають кепський напрямок, еге ж? Увірвався такий у сяючих латах на землі варварів, розмахуючи мечем, виблискуючи щитом, такий чистий і правильний, бо знає, що десь там, за межею, є ті, хто прикриють твою дупу, коли стане гаряче, хто витягне тебе з цього Задупинська, яке ти так героїчно хочеш перетворити на цивілізацію. От тільки якщо обрубати тобі крила, цей зв’язок – скільки залишиться твого героїзму? Скільки часу протримається герой, перш ніж перетвориться на такого ж варвара, як і світ навколо? Ігор Жатек усміхнувся своєму деформованому відображенню в червоному плесі келиха. А дізнаймося!

3

Він саме доїдав свою кашу, коли прийшли слова у супроводі металевого скрипу.

– Шуацу, на вихід!

Чоловік підняв голову, здивовано глянувши на наглядача. Катерина приходила позавчора, а інших відвідувачів у нього не було. Усі забули про існування такої людини, як Антон Шуацу, після того, як за його спиною зачинилися ворота в’язниці.

– Мені повторити? – поцікавився наглядач, і Антон підвівся.

У тюрмі не любили повторювати.

Однак цього разу його повели не до переговорної кабінки, не в карцер і навіть не на зовнішнє подвір’я. Заплутана дорога вивела до адміністративного корпусу, де перед Антоном розклали документи, вручили ручку й підказали: «Підписуй». Чи був у нього інший вихід? Чи були в нього інші бажання? Жодних. Тому Антон постав свій підпис у всіх місцях, позначених галочкою, і за кілька годин опинився на вулиці. За межею в’язниці. Розгублений. Переляканий. Утомлений.

Він глянув праворуч, потім ліворуч. Повз Львівську установу виконання покарань № 19 (в народі – «Бригідки») ходили поодинокі перехожі, їздили авто, двічі прогуркотів старенький трамвай. Сонце сліпило очі, а погода була такою ж, як і рік тому, коли його сюди привезли. І наче нічого не змінилось за цей час. Усьому світові було байдуже до Антона, якого майже рік протримали за ґратами, а потім виштовхали, не сказавши й слова. Він покрутив головою, знизав плечима та почвалав униз Городоцькою вулицею. Навіть якщо не знаєш, куди йти, – іти все одно потрібно.

Тишу порушив телефонний дзвінок. Цей маленький чорний апарат Антону втиснули в руки на виході, а в чоловіка не було ні сил, ні бажання доводити, що це не його. І зараз Nokia старого зразка привертала до себе увагу колишнього засудженого.

– Слухаю, – Антон підняв слухавку.

– Можеш не дякувати, – промовив басистий голос. – Вирахую з твоєї зарплатні.

– Вікторе Євгеновичу? – здивувався Антон.

– Він, він. І не треба робити такі круглі очі. Кому ти ще потрібен, окрім свого начальника?

Антон криво посміхнувся. Дійсно. Однак зупинився та різко обернувся:

– Ви десь тут?

– Ну звісно, я тут! Я ж не хочу, щоб, витративши такі гроші, мій підопічний на радощах кинувся під трамвай. А то бували ексцеси…

Віктор Євгенович прочистив горло, а Антон усе намагався знайти серед мінімалістичного наповнення вулиці знайоме обличчя.

– І не крути так головою – скрутиш собі в’язи, – порадив телефонний апарат. – Я тут, але нам із тобою зовсім не обов’язково зустрічатись. Ти ж у нас зек зі вбивством у послужному списку, а я – поважний бізнесмен. І поки ми не закриємо цю історію, псувати власну репутацію я не збираюся.

Зі вбивством у послужному списку… У пам’яті зринуло Іванове зогниле обличчя, а слідом прийшла безсила лють. Зрештою, не можна змінити зробленого. Не можна собі пробачити…

– До речі, про історію. Я знаю, який ти, коли вип’єш, і хоч ти стаєш агресивним мудаком, зате завжди знаєш, коли потрібно зупинитися.

Від цих слів у пам’яті сплили всі абсурдні й подекуди протизаконні речі, які Антон робив із пацанами «по п’яні». Так, їм тоді було всього лише шістнадцять, і з того часу багато чого змінилося, але, можливо, ця агресія залишилась? Накопичувалась, щоб одного разу вистрелити? Вистрелила…

– Та і якось гладко знайшлись докази, усі твої друзяки сказали правильні слова. Повір мені, Антоне, я багато бачив підстав, і це дуже схоже на одну з них. На твоєму місці я б використав свій передчасний вихід на волю з користю. І, можливо, ти не пам’ятаєш, як усе було насправді, але згадай: ти там був не сам.

Чоловік зупинився. Дійсно, він же був не сам. Вони з компанією саме святкували його повернення. Півтора роки Антон возив вантажі для Віктора Євгеновича, вириваючись додому на день-другий, а пацани все бубніли: «Забув про нас, забив». І от, отримавши нарешті робочу перерву, Антон вирішив зібрати стару компанію і згадати шкільні часи. Усіх знайти не вийшло: Андрій переїхав до Києва, Степан залишився в селі, зате Юлік, Петро, Василь та Іван…

Антон силою відігнав спогад про зогниле обличчя. Вані вже немає, але решта можуть знати. Мають знати правду. Антон напружено думав. Василь планував їхати в Польщу на заробітки. Про Петра Антон ніколи багато не знав. Зате Юлік усі ці роки проживав за однією й тією ж адресою. Малоймовірно, що щось змінилося. Отже, Юлік.

Віктор Євгенович сприйняв мовчанку по-своєму:

– Зрештою, тобі вирішувати, що робити зі своїм життям. Телефонуй, як розберешся.

– Дякую… Чекайте, Вікторе Євгеновичу, чекайте! Чому ви витягнули мене?

У трубці мовчали. Зрештою абонент озвався:

– Після твого ув’язнення в «УТК» пішла темна смуга. Мені кілька разів пропонували злиття на невигідних умовах. І явно дали зрозуміти, що твоя історія може повторитись із іншими моїми цінними кадрами, – голос зітхнув. – Не знаю, чи ти в курсі, але в липні була повінь, яка затопила Галич під Івано-Франківськом.

Антон застиг. У Галичі знаходились основні складські приміщення «Української Транспортної Компанії».

– Так що зараз сказати, що ми працюємо собі у збиток, – це не сказати нічого.

– Вікторе Євгеновичу, але нащо ви тоді мене…

– Антоне, мені потрібні відповіді! Я не можу боротись проти ворога, якого не знаю. А боротись я планую. Вирвати зуби, видавити очі, стерти падлу на порох! – голос у трубці перевів подих. – Я не для того будував усе з нуля, щоб віддати за копійки якимось «бізнесменчикам». Тому мені потрібен ти. Хтось підставив тебе, запроторив до в’язниці, щоб налякати мене. Розмотай клубок і знайди, хто тримає інший його кінець.

– Я не знаю, чи зможу…

– І я не знаю, чи ти зможеш. Але це краще, ніж чекати, поки мені всадять ножа в спину. Тому успіху тобі, Антоне.

– Дякую…

Nokia озвалась короткими гудками. Антон заховав телефон у кишеню та глянув на Оперний театр, до якого автоматично дійшов. Хтось підставив його, щоб натиснути на «УТК»? Але чому на нього? Відповідь прийшла сама собою. Він – довірена особа Віктора Євгеновича, майже заступник, у курсі всіх його справ. Втрата працівника такого рівня – це удар, від якого не так просто оговтатись. Та ще й повінь у Галичі…

Депресія відступала, на її місці з’являлося забуте робоче планування. Потрібно знайти Юліка, дізнатися, що насправді трапилось того вечора, а далі… Антон розвернувся та рушив геть від Оперного театру. Він ще не розумів, що йому потрібно робити, але точно знав, куди треба йти.

4

Він зіткнувся з Юліком, якраз коли той виходив із дому. Один із його кращих друзів підняв погляд, пополотнів, вичавив із себе щось на зразок: «Але ж ти не мав вийти» – та… кинувся навтьоки. Це збило Антона з пантелику й дало втікачеві півсекунди фори. Наступної миті чоловік схопив шматок цегли, яким підпирали вхідні двері, та шпурнув його навздогін. В армії Антон метав гранату краще за всіх, і ця наука не пройшла даремно. Цегла поцілила в ногу, Юлік зашпортався й розпластався на асфальті. Піднятися не встиг – Антон схопив утікача, повернув обличчям до себе та сів зверху. Не було плану подальших дій, але щось підказувало: лише не зупиняйся. І недаремно.

– Мене змусили, мене змусили! – по-дитячому зарепетував дорослий чоловік, якого в минулому житті Антон називав своїм другом.

– Змусив хто? – натомість запитав колишній в’язень, для наочності піднявши кулак.

– Я не знаю, я його не знаю, – белькотів Юлік, переводячи переляканий погляд із кулака на обличчя Антона й назад. – Він зустрів мене перед вечіркою і сказав, що вб’є всю мою родину, якщо я зіпсую сюрприз. Він нічого не пояснював, лише сказав за будь-яких обставин поводитись, наче все так і має бути.

Антон однією рукою стискав шию Юліка, іншою – повітря, але ніяк не міг схопити вислизаючу думку за хвіст. Який чоловік? Який сюрприз?

– Я думав, це якийсь хворий жарт, – продовжував Юлік. – А потім ти раптом вирубився. А слідом зайшов він і всадив кулю прямо в Івана. Глянув на кожного з нас і сказав: «Я не жартую». І вийшов. Розумієш, просто взяв і вийшов. А ми залишились. А що ми мали робити? Він прийшов би до кожного. А як же наші сім’ї, як же наші діти?

– У тебе немає ні дітей, ні дружини! – огризнувся чоловік.

Юлік захлинувся у своїх поясненнях.

Підстава. Це дійсно було підставою. Віктор Євгенович не брехав.

– Як він дізнався про нашу зустріч? Це ж було спонтанне рішення!

Правильне питання. Антон давно планував зустрітись, однак остаточна дата була спонтанною. Віктор Євгенович відмінив рейс, у хлопців раптом виявився вільний вечір, Катерину він відправив на кілька днів до мами в Бистрицю. Іван же вирвався з роботи заради цієї зустрічі. Ваня…

– Я не знаю. Я… Я не знаю. Я не казав, їй-Богу, не казав.

Нитка розслідування обірвалась. Слідчий з Антона був паскудний.

– Слухай, не треба мені мститись, добре? Це ж не моя провина. Це ж просто всі, ну, і я, і ми…

– Та кому ти треба? – сплюнув Антон, відштовхнувши Юліка, та підвівся.

Він ще не знав, куди саме йому потрібно йти, але надзвичайно важливо було не зупинятись.

5

Ноги самі привели його до винайнятої квартири. У ній інколи жила Марія. Сюди вони втікали від усіх і кожного, і це стало притулком для їхнього кохання. Чи що там між ними було? Антон сумно усміхнувся. За цей майже-рік Марія жодного разу не прийшла до нього. Може, боялася зустрітись із Катериною. Може, просто не могла бачити його за ґратами. Скільки варіантів «може» – стільки й додаткових запитань, але, вибираючи місце для втечі чи людину для сповіді, Антон усе одно зупинявся на ній. Стільки всього змінилось, але дещо так і залишилося незмінним.

Марія саме виходила з кімнати, коли він відчинив двері ключем, залишеним під хідником. Жінка охнула, зробила крок назад і завмерла, не вірячи власним очам. На мить Антону здалося, що вона розвернеться й почне втікати. Десь так, як лише годину тому вчинив Юлік. Однак цього разу він помилився. Марія кинулася до нього.

– Ти є! Господи, ти є! – вигукнула – і решта слів зникли десь у районі шиї.

Але це вже не було важливим. Божевільна історія, яка, наче затяжний сон, тривала останній рік, підійшла до фіналу. Не важливо, наскільки закінчена. Головне, що з хеппі-ендом. І, сидячи на кухні та попиваючи чай із корицею, Антон розповів про все, нічого не приховуючи. Йому просто необхідно було це зробити. Просто щоб почути цю історію зі сторони. І почути зі сторони думку про це все. Бо для однієї людини цього було явно забагато. Марія давно докурила свою цигарку, і фільтр тьмяно димів у її руках. Сама вона задумливо покусувала губу, дивлячись кудись у вікно. Помітивши на собі вичікувальний погляд, жінка злегка усміхнулась у відповідь. Викинула недопалок у смітник, присіла перед Антоном і глянула прямо йому в очі:

– Ти головне – вір мені, добре? – попрохала, міцно стискаючи його долоні у своїх.

Антон розгублено кивнув. Зрештою, у нього не було великого вибору. Цей день настільки виснажив його, що одкровень уже бути не могло. Незалежно від того, що буде далі, для себе він уже поставив жирну крапку.

– Тебе підставив Сашко.

В Антона округлились очі. Рука хитнулась – і крапка перетворилась на кому.

– Хто?

– Олександр Шипалко.

І без того спухла голова почала перемелювати в собі спогади, підбираючи відповідні комбінації імені-прізвища, однак не видала жодного результату. Марія знову взяла його за руки.

– Пам’ятаєш, у дитинстві, коли ми були малими, до нас у Бистрицю на літо приїхав хлопець із міста. Сашко. Такий трохи дивний, городський, зацькований, боявся весь час чогось. Пам’ятаєш?

Антон глянув їй в очі. Про що вона говорить? Марія відвела погляд.

– Він виріс, змінився. Став директором великого американського банку «Альвеа».

– «Альвеа»… – повторив Антон. Десь він уже чув цю назву. Але дуже давно й мимохідь. Віктор Євгенович мав із ними якісь справи? Чоловік схопився за голову. – Але нащо? Я… я не розумію. Я вже ні чорта не розумію!

– Це через мене.

– Що? – Антон глянув на Марію, і цього разу вона не відвела погляд.

– Через мене, – повторила. – Він закохався в мене, дуже довго залицявся. А потім дізнався про тебе.

Антон дивився на жінку, яку любив усе життя, і не міг зрозуміти, що за маячню вона несе. Ні, звісно, у фільмах таке буває. Але ж це у фільмах – не в реальному житті!

– Коли ти сів у тюрму, він прийшов до мене й почав погрожувати. Сказав, що в нього є докази моєї причетності до цього вбивства. Сказав, що якщо не зламає мене, то запросто зламає моє життя, і… – раптом Марія розплакалась і вперлась головою в живіт Антона. – Я боюсь.

Чоловік обійняв її та механічно погладив по голові. Власна ж голова абсолютно перестала працювати. Він просто хотів щастя, просто лиш хотів бути з тою, кого любить. Антон не міг уявити, як можна піти на вбивство, підставу й залякування лише заради сексу? Просто щоб отримати тіло того, кого тобі хочеться? Слідом проскочила думка, яка змусила його завмерти. Та хіба він не вчинив би так само, маючи такі можливості? Хіба він би не позбавився конкурента, якби мав змогу? І ось ця пауза після запитання, заданого самому собі, раптом збила на нуль усе бажання справедливості. Залишилась лише втома.

Марія витерла заплакані очі та глянула на Антона.

– Але тепер Сашко знає, що ти на волі. І хтозна, що він задумає. Тобі треба зробити перший крок.

– Ти про що? – прийшов до тями Антон.

Реальність видалася таким же абсурдом, як і спогади про неї.

– Тобі треба зникнути, розумієш? Він захоче перевірити, чи ти прийдеш до мене, а коли зустріне тебе… – вона глянула Антону просто у вічі. – Він страшна людина. І дуже могутня. А я не хочу, щоб він знову завдав тобі шкоди…

Раптом задзвонив телефон, і жінка стрепенулась. Злякано глянула на свій мобільний, і її страх передався Антону. Наче щось невідворотне мало от-от трапитись, і він не міг нічого зробити. Марія витерла сльози, перевела подих і підняла трубку.

– Слухаю.

– Доброго дня, Маріє. У вас усе добре? – пролунав чоловічий голос у слухавці.

У кімнаті було настільки тихо, що Антон чув, як дихає хтось по той бік телефонної лінії.

– Цікаве запитання, – усміхнулась Марія. – Звісно, у мене все добре. А звідки така турбота?

– Пан Олександр цікавився, чи ви будете сьогодні на вечері.

– Звісно, буду. Хіба, може, трішки запізнюсь, – вона скоса подивилась на Антона. – Мені треба ще манікюр зробити. Це надзвичайно важливо.

– Зрозуміло. Тоді я заїду за вами о восьмій. Будьте готові.

– Буду, – кивнула Марія та поклала слухавку. І відразу її радісне обличчя стало втомленим. – Бачиш? – запитально поглянула на чоловіка, але той не відповів. Марія стала поруч. – Прошу тебе, Антоне, тільки не роби дурниць. Я люблю тебе, і не хочу, щоб ти постраждав. Усе минеться, я впевнена, потрібно лише трохи почекати, – вона обійняла його. – Але до того часу нам не треба бачитись. Розумієш?

Він продовжував дивитися в одну точку.

6

До будинку під’їхало таксі. Водій посигналив, і за дві хвилини з під’їзду вийшов чоловік у потертому одязі з розгубленим поглядом. Він сів у машину, і авто рушило, а з вікна третього поверху на це дивилася приваблива жінка в короткому блакитному халатику. Коли таксі з Антоном завернуло за ріг вулиці, а Марія зникла в глибині квартири, Віталік нарешті глянув на телефон, який тримав увесь цей час у руці. Задумався, зважуючи всі «за» і «проти», та криво посміхнувся.

– Не втручатись, кажете? Добре, не буду втручатися, – сказав сам собі та завів двигун. У нього було ще багато справ.

7

Антон стояв і не міг бодай зрушити з місця. Авто привезло його двадцять хвилин тому. Висадило перед власним будинком і зникло десь між нічних вулиць. І ось, піднявшись до своєї квартири, чоловік застиг із піднятою рукою. Дивні відчуття переливалися десь глибоко всередині. Тікаючи від дому, він усе одно повертається додому. Заради однієї жінки знищує життя іншої. Навіщо? Чому вона дозволяє таке із собою робити? І що змушує його самого так чинити?

Антон закусив губу й опустив руку. Нащо робити боляче тим, хто тебе любить? Знову з’явилось те далеке відчуття, спогад про хлопчика, що біжить засніженим озером. Не зупиняйся, малий, лише не зупиняйся – і тоді все буде добре. Бо інакше твердь висковзне з-під ніг, а ти провалишся прямо в обійми холодного й невідворотного. Антон скуйовдив волосся та здивовано глянув на свою вологу руку. Роса вкрила волосся, а очі захлиснули спогади. Минув майже рік, а все було, наче вчора. Наче нічого не трапилось, наче все ще можна змінити. Він знайшов запасний ключ на одвірку, вставив його в замок, провернув.

На кухні горіло світло. Катя стояла посеред коридору, закутавшись у довгий халат. Під очима – темні кола. В очах – переляк. Антон застиг, вона теж стояла непорушно. Незнайомий чоловік і незнайома жінка дивились один на одного в порожньому коридорі чужої квартири. Сонце мало зійти за сорок п’ять хвилин.

8

Усе залишилось саме так, як він пам’ятав. Окрім, напевно, розміру. Будинки здавалися меншими, вулиці – вужчими, речі – дрібнішими. Олександр штовхнув гойдалку, і та зі скрипом почала свій рух. Чоловік присів і глянув під дошку, що слугувала за крісло. Поміж написаного фломастером «Тут був Степан» ще можна розібрати, надряпане «М. + А.», «С. + К.» уже стерлось. А вони думали, що та мить триватиме вічно…

– Я перепрошую, але це не ваше подвір’я, – почулося ззаду.

– А я завжди вважав його своїм, – усміхнувся Олександр та обернувся.

Він не пам’ятав її молодою. Стільки разів намагався згадати – і не міг. Батько викинув усі фотографії, а життя в Нью-Йорку стерло все інше з пам’яті. Але зараз, дивлячись на ніби незнайому жінку, Олександр упізнавав у ній усі забуті риси. Кажуть, мами завжди впізнають своїх дітей. Лідії Шипалко знадобилося кілька секунд, щоб підтвердити цю тезу.

– Сашко? Це ти??

Йому було соромно, але він не одразу почав її шукати. Лише після того, як минуле почало пробиватися крізь проблеми теперішнього, він згадав, що це саме той світ, з якого його забрали. А значить, тут досі є рідні його серцю речі.

– Ого! То ти тепер директор банку?

– Швидше – керівник української філії американського банку, – відповів Олександр, сьорбаючи борщ.

Колись у дитинстві він ненавидів його, зараз же це було прямою ниткою до такого теплого минулого.

– Ти такий дорослий, – Лідія скуйовдила волосся синові. Ще одна дрібниця, яка колись нервувала, а зараз гріла душу. – Може, одружився вже, поки мама не бачила?

– Ні, ще ні.

– А є хто?

Він усміхнувся згадці про Марію.

– Є…

– От і добре, – сплеснула в долоні Лідія й повернулася до плити, де саме смажилися сирники. – Бо тобі вже тридцять літ…

– Тридцять два.

– Тим паче! Я б і від онуків уже не відмовилась. Ти дивись, час швидко йде.

Олександр покосився на своє пальто, у внутрішній кишені якого лежав чорний блокнот.

– Так, мамо, я знаю…

– А що там твій батько? – несподівано запитала Лідія.

Олександр глянув на її спину, шкодуючи, що не може побачити обличчя.

– Помер. Кілька років назад.

– Як?

– Нещасний випадок, – відповів Олександр, зауваживши, що нічого не відчуває при цих словах. А мав би?

– Зрозуміло…

Лідія відклала готові сирники, полила їх сметаною та поставила перед Олександром. Сама повернулась до плити й продовжила смажити нову порцію.

– Слухай, мам… Що у вас трапилось? Із батьком?

– Нічого. Звичайне сімейне розлучення.

– А… Чому ти була в психіатричній клініці?

Жінка завмерла.

– Повернувшись до України, я почав тебе шукати. Але виявив, що наша квартира у Львові належить іншим людям, старих сусідів не залишилось. Я почав шукати за документами, але жодних Шипалків. Тоді я спробував прізвище бабусі – і знайшов одну Лідію Запорічну, що з вісімдесят п’ятого по дев’яносто восьмий рік знаходилась на лікуванні в психіатричній клініці закритого типу. У дев’яносто восьмому її виписали, і вона переїхала в Бистрицю. Я спершу подумав, що це якась помилка. Але приїхав сюди – і ось ти тут.

Жінка мовчала.

– Я не хочу тебе лікувати, чи щось вимагати, чи змушувати до чогось. Просто в нашій родині ціла шафа скелетів, і я не хочу, щоб вона мене придушила.

– Боїшся, що це відіб’ється на твоїй кар’єрі?

– Що…? Ні, звісно, що ні. Просто я хочу знати, чи це…

– Заразне?

Олександр замовк, підбираючи слова. Усю дорогу в Бистрицю він не знав, як почати розмову, а зараз розумів, що найважливіше – це не втратити матір, ледве знайшовши її.

– Так.

Лідія розсміялась.

– Гордій теж боявся, що ти можеш захворіти. Казав, що мене потрібно ізолювати, вилікувати, що я небезпечна для його сина. Його – не нашого. Зрадлива тварюка!

Жінка вдарила кулаком по столу, ледь не зачепивши сковорідку.

– Чим захворіти? – обережно запитав Олександр.

Несподівано стало гаряче. Невже… невже це не його провина?

– Ось цим! – Лідія різко обернулась, виставивши перед собою руки.

Долоні з довгими музичними пальцями дрібно трусились.

– Що це?

– Він називав це нервовим зривом. А лікарі – маніакально-депресивним синдромом. Пацієнти страждають зміною настрою й можуть завдати шкоди тим, кого люблять.

– І… І це вилікували?

Лідія голосно засміялась, і Олександр пошкодував, що запитав.

– Знаєш, що найцікавіше? – продовжила вона пошепки, і це було більш моторошно, аніж її сміх. – Мене виписали не тому, що вилікували. А тому, що закінчились гроші на моє «лікування». Гроші, які стабільно надходили з Америки. Які присилав мій коханий, замість того, щоб приїхати чи хоч раз написати листа. Йому було начхати, що зі мною. Головне – щоб я сиділа в дурці. Щоб не заважала йому. Щоб не забрала в нього його сина.

Це ж була його ідея – забрати тебе в Америку. Він казав, що це тимчасовий виїзд, але я ж знала. У цього падлюки нюх на зміни! Він, напевно, якось дізнався, що Союзу кінець, от і захотів урятувати свою шкуру. А я – українка, тут народилась, тут і помру. І не віддала б тебе чортзна-куди. Тож він мене й закрив. Велика ж шишка, стільки влади. І всім же начхати. Навіть тобі було начхати!

На сковорідці голосно зашкварчало, і Лідія повернулась до сирників, залишивши Олександра з дивним відчуттям усередині. Це його провина, що все так склалось? Через нього батько перетворив життя матері на пекло? Зрештою, Гордій був на таке здатний. Усе заради того, що він вважає правильним. Але, з іншого боку, Олександр отримав відповідь. Його хвороба точно не родинна. А отже, відповідальність за це повністю лежить на ньому. Усі інші можуть ставати в чергу.

– Вибач, – сказала Лідія. – Я не хотіла на тебе кричати. Чи звинувачувати. Не знаю, що на мене найшло… Син знайшов мене за стільки років, а я…

Олександр встав із-за столу та обійняв її:

– Мам, ну чого ти? Я ж не маленький, усе розумію. І якщо тобі потрібна якась допомога – я готовий її дати. Не для того, щоб загладити провину чи комусь щось довести. А тому, що ти – моя єдина родина. І я не хочу знову залишатись сам!

– Сашко… – Лідія обернулась і вткнулася носом у його груди. Маленька розгублена мати і дорослий, упевнений у собі син. Тепер у нього є сили й можливості захистити те, що дійсно цінне. А отже, є за що боротись.

– Слухай, мам, а поїдьмо звідси?

– Куди? В Америку?

– Ну чого в Америку? Можна хоча б до Львова. Тобі зовсім не обов’язково сидіти в Бистриці. Це село на краю цивілізації!

– Може, і так. Але це мій дім. Коли я вийшла з клініки, у мене не було нічого. Бабуся забрала мене сюди, навчила, як город садити, за курми дивитись. Раніше я, городська, з цього посміялася б, але тоді це стало для мене всім. І коли вона померла, я отримала в спадок цей дім, город, курей, три сотки на пасовищі.

– Мамусь, у мене є гроші, ми можемо купити що захочеш і де захочеш. Кому цей мотлох потрібен?

Жінка відсторонилась і глянула сину в очі:

– Мені.

Він попросив Віталіка поїхати через село на зворотному шляху. Автомобіль їхав розбитою дорогою, розганяючи собак і гусей, привертаючи увагу замурзаної дітвори. На кожному другому будинку стояла супутникова тарілка, але дітлахи досі бавились у резиночки, ло`ви та чіплялись до набундючених індиків.

Цивілізація захопила будинки, однак ще не поглинула людей. Можливо, десь там бігає нова четвірка друзів, які вірять у краще майбутнє? Нехай би в них дійсно все було добре.

Олександр витягнув із внутрішньої кишені пальта чорний блокнотик. Провів пальцем по тисненню та розгорнув. Знайшов серед перекреслених записів «Повернутись додому» й дописав унизу: «Повернутись до справжнього дому». І закреслив.

9

Людей у банку було небагато. Робочий день розпочався півгодини тому, тож біля кас товклися лише бабусі, які жили за принципом: «Хто раніше прийшов, той – куди без черги, молодий чоловіче?!», та студенти, у яких не було пар, зате були плани на другу половину дня. Антон повільно пройшовся залом, зважаючи й на робочо-приязні усмішки працівників, і на напружені обличчя охоронців, і на вічно незадоволених клієнтів, і на заклопотаних менеджерів, що снували туди-сюди. На останніх він і зосередив свою увагу.

Білява жінка, чия молодість підтримувалась лише косметикою, і чоловік із кам’яним обличчям, що навіть не намагався зробити зацікавлений вигляд при спілкуванні з черговою пенсіонеркою. Антон став у чергу до цього чоловіка та весь час не зводив із нього погляду. Вихоплював звичайні риси обличчя – зустрінеш на вулиці й одразу забудеш, скупу манеру рухів, відсутність емоцій. Пересічний офісний працівник, утомлений життям і роботою. Робот – не людина. Коли пенсіонерка нарешті пішла, голосно розповідаючи, що вона думає про державу, свою пенсію та банківську систему, менеджер нарешті підняв очі та зустрівся поглядом з Антоном.

– Чим можу допомогти? – запитав він безбарвним голосом.

Ці слова зливались із голосами десятків робото-консультантів, не залишаючись у пам’яті.

– Пане? – запитально повторив менеджер.

Антон лише міцно стиснув руків’я пістолета в кишені куртки. Він стільки разів уявляв, як витягує зброю, націлює її та натискає на курок. Постріл лунає залою, а цей чоловік падає з діркою в грудях. Падає, щоб зігнити так само, як зігнив його друг Іван. І немає значення, що потім буде з ним, з Антоном. Головне – убивцю буде покарано.

Чоловік глибоко вдихнув. Глянув на бейджик «Андрій» на грудях менеджера. Перевів погляд на обличчя, яке цілий рік вважав своєю п’яною вигадкою. За цей час він змусив себе повірити, що сам убив свого друга. Але, виявляється, це була чужа провина. Провина цього «Андрія».

– Вам допомогти? – менеджер трохи стривожився, кидаючи косий погляд на охоронця. Той вловив натяк і почав наближатись.

– Ні, – відповів Антон і попрямував до виходу під здивовані погляди відвідувачів.

На вулиці переклав пістолет у паперовий пакет і викинув пакунок у найближчий смітник. Перейшов дорогу та зупинився біля чоловіка, що сидів на лавочці. Ще якусь годину тому той увічливо відрекомендувався як «друг пані Марії», та повідомив, що може розповісти, хто конкретно вбив Івана та підставив Антона. Протягнув папку (паперову, радянського зразка, вочевидь, зараз вони переживали пік продажів), щільно заповнену світлинами з його квартири, свідченнями його друзів, припущеннями слідчих, а також – фотографією людини, яка натиснула на курок.

Антон вагався, але сумніви розвіялись, коли очі вихопили знайоме слово – «Альвеа». І все одразу стало на свої місця. От тільки… За цю годину Антон згадав, де бачив цього міцно збитого чоловіка в дорогому костюмі. І якщо в Марії завелись такі друзі… Що ж, значить, він багато чого пропустив, перебуваючи у в’язниці.

– Я не вбивця. Не знаю, добре це чи погано, – сказав Антон, дивлячись прямо в колючі очі. Ігор Жатек не відвів погляду.

– Це ваша справа, Антоне. Просто я так само, як і ви, хочу, щоб справедливість узяла гору.

– Справді? Тоді, може, варто здати вбивцю міліції?

Жатек усміхнувся.

– Після року за ґратами ви досі вірите в нашу законодавчу систему? Плюс, – він розвів руки, – немає чого приховувати: ця інформація прийшла до мене з не дуже легального джерела.

Антон глянув на вивіску банку «Альвеа». У цьому питанні справедливістю навіть не пахло. Жатек щось не поділив із Шипалком, і цей інцидент з убивцею, що працює в банку, міг би сильно зіпсувати репутацію «Альвеа». Для Антона це міг бути шанс повернути Марію. От тільки чи хотів він цього зараз? Та й до чого тут «УТК»? Віктор Євгенович не мав справ із банківськими установами. Принаймні, поки Антон був на волі. Усе раптом стало надто складно для пересічного сільського хлопця й надто важко для людини, яка тільки вийшла з в’язниці.

– Я вас розчарую, але не збираюся робити за вас брудну роботу. Що б ви не планували проти Олександра Шипалка, я вам не спільник. Ця історія для мене завершилась.

– Швидко ж ви пробачили людину, яка вбила вашого друга, а вас запроторила до в’язниці…

– Це моя справа, кого і за що пробачати. Хорошого дня, – холодно відповів Антон і рушив вулицею.

Ігор Жатек поправив плащ. Помітив запитальний погляд свого охоронця й заперечливо похитав головою. Ні, Антон Шуацу ще стане в пригоді. Останнім часом директор «Інстер Банкін Груп» жив власним нюхом, і це дозволило йому досягти небачених результатів. Отже, потрібно надалі вірити собі. Нехай цей чоловік і досі не може пробачити йому ту сутичку на підземному паркінгу, коли Сєрий з дибілами погрожували Марії. Але з цього ще можна буде отримати користь – Жатек був упевнений у цьому. Марія… Скільки на цій жінці зав’язано всього. Таку гріх втратити, ой гріх.

Чоловік піднявся з лавочки, подивився на брендовий годинник над входом у банк, під стрілками якого писано «Альвеа. Все буде добре», та криво посміхнувся. Вибач, Шипалку. Не буде.

Час захлопнути мишоловку!

Розділ X. Вівсяний хліб, вербові дрова

2008 рік

1

Ліфт зупинився на сорок другому поверсі. Двері роз’їхались, і Олександра Шипалка зустрів до болю знайомий вестибюль. Довгий коридор, що перетікав у невеликий хол. Ті самі постери на тьмяних стінах. Стійка з медсестрою в класичній білій формі. Навіть лампочка, що освітлювала великий напис «Центр досліджень Ґрекхем та син», миготіла точно так само, як і минулого року. Як і роки до того. Олександр зробив крок уперед, і двері ліфта зачинились із характерним звуком. Наче повернення до старого дому. Дому, у який не хочеш повертатися.

– Доброго дня, Ґрето, – привітався чоловік, підходячи до стійки.

– І вам доброго дня, пане Алексе, – жінка усміхнулась, і кутики її очей укрились павутинкою зморшок. Час минає й не шкодує нікого.

Секретарка пробіглася пальцями по клавіатурі:

– Ви прибули трохи рано, пане Алексе.

– Як завжди, – він усміхнувся.

– Тому доведеться зачекати.

– Я знаю, – чоловік кивнув.

– Зал для очікування праворуч.

– Я пам’ятаю. Дякую.

Клацнув магнітний замок, і двері праворуч від стійки прочинилися.

– Гарного дня, Ґрето.

– І вам, пане Алексе, – жінка кивнула.

Олександр Шипалко, бізнесмен і майстер екстравагантних рішень, підійшов до дверей, глибоко вдихнув і швидко, поки страх не вчепився в горло, переступив поріг. Замок позаду клацнув: це лякало і водночас заспокоювало.

Щоразу він умисне приїжджав на півгодини раніше, щоб зібратися з думками та емоціями, і щоразу все всередині нього тріпотіло від усвідомлення власної незначущості. Олександр Шипалко міг придумувати креативні стратегії розвитку бізнесу, чи протистояти свавіллю російських «бізнесменів», чи навіть іти під кулі, якщо доведеться. Але саме це місце зривало маску «героя-рятівника», як його називала Марія, і витягувало назовні переляканого українського школяра Сашка, який усвідомлював власну скінченність. І боявся її.

Чоловік пройшовся широким коридором і наблизився до великого вікна, з якого відкривалась панорама Нью-Йорка. Тут сонце тільки готувалося зникнути за хмарочосами, щоб за кілька годин подарувати такому рідному Львову новий чудовий день. Шкода, що значна частина свідомого життя минула в цих кам’яних джунглях…

Щоразу, стоячи на цьому місці, Олександр Шипалко думав: «А що було б, якби життя склалось інакше? Чи змінились би константи, чи все було б так само, лише серед інших декорацій? Чи існує свобода вибору, чи це просто витівки фатуму, і нам несила нічого змінити?»

«Єслі би, да каби», – любила примовляти його львівська бабуся Лєра. Не можна змінити минулого – можна навчитися на старих помилках, щоб не допустити їх у майбутньому. Потрібно лише вміти аналізувати.

Чоловік поклав свій портфель на стільчик поруч, а сам сперся лобом на прохолодне скло. Якби все можна було змінити… Де б він звернув? Тоді, коли погодився на цей експеримент? Чи тоді, коли отримав листа від Джона? А може, коли дізнався про хворобу? Ні, ні, якщо вже щось змінювати, то із самого початку. Не треба було взагалі переїжджати в Нью-Йорк… Він заплющив очі, і спогади накотились на нього. Неприємні. Невідворотні. Але десь і теплі. Навіть якщо ті події не мали нічого спільного з теплом.

2

Автомобіль гуркотів, підскакуючи на вибоїнах, і сонячні промінчики скакали в унісон, плямами осідаючи на суворому чоловічому обличчі.

– Тату, чому? Чому ми маємо їхати? – не розумів Сашко.

– Бо так буде краще, – сухо відповів батько.

– Краще для кого?

– Для всіх.

– А мама з нами поїде? – хлопець не вгавав.

– Ні.

– Чому?

– Тому! – різко відрубав батько, і Сашко затих.

Батько рідко сердився, але коли це траплялось, то перечити йому було вкрай важко. Сашко стиснув зуби та відвернувся до вікна, за яким знайомі краєвиди перетворювались у розмиту пляму. Хлопець витер сльози та міцно заплющив очі. Він не хотів пам’ятати цього, не хотів, щоб при згадці про літо пам’ять підсувала йому цей момент. Кілька років тому померла баба Лєра, татова мама, і тепер Сашко згадував її лише як застиглу фігуру в труні. Ні рогалики, які вона любила пекти, ні її кумедний російсько-український акцент, ні міцний запах духів чи пощипування за щоку. Лише воскове обличчя та плач на задньому плані.

Сашко спробував зупинити потік сліз, заштовхати їх назад до очей, але солоні краплини пробивалися крізь долоньки та капали на коліна. Невже він забуде це літо також? Антона, Катрусю, Марічку? Увесь час, який вони провели разом? І оцей прощальний поцілунок? І обіцянку… Він не забуде! Нічого не забуде!

– Слухай, я… – почав Гордій Остапович, але не зміг продовжити.

Додому вони не заїжджали. Очевидно, батько давно все спланував, оскільки в аеропорту на Сашка вже чекали дві валізи з речами. До літака їх провели троє чоловіків в однакових сірих плащах. Поки стюардеса показувала збентеженому Сашку, куди можна поставити речі, та розповідала, як потрібно поводитись під час польоту, Гордій Шипалко мовчки вислуховував інструкції від супроводжуючих. Потім кивнув і зайшов у літак. Сашко влаштувався біля ілюмінатора та спостерігав, як віддаляються незнайомці, підозріло роззираючись навсібіч.

– А де мама? – запитав хлопчик, щойно батько сів поруч.

– Удома, – відповів той.

Удома? Коли вони відлітають невідомо куди? Сашко прикипів до ілюмінатора, виглядаючи серед асфальтної пустки злітної смуги таке рідне обличчя. Порожньо. Може, вона в приміщенні аеропорту, не встигла приїхати вчасно і зараз пробивається до літака, щоб наостанок глянути на сина? Сашко зірвався на ноги.

– Ти куди?

– До мами. Вона в аеропорту, її не пускають до нас, – хлопчик спробував протиснутися повз батька, але той одним рухом опустив його назад у крісло.

– Сядь! Мама не приїде.

Це прозвучало владно та приречено водночас, і Сашко здався. Повернувся до світу за ілюмінатором. Сталевий птах із написом «Аерофлот» розігнався та відірвався від землі. Аеропорт, машини, люди, будинки – усе це ставало все меншим і меншим, іграшковим, і здивований Сашко одним мізинцем перекривав річки та автостради. А потім літак піднявся вище хмар, і за ілюмінатором з’явилося сонце.

– Скажи, все буде добре? – запитав раптом Сашко.

– Так, – Гордій звично скуйовдив неслухняне синове волосся.

Хлопець кивнув і, заспокоєний, повернувся до споглядання хмар. Він вірив своєму батькові, адже той ніколи не брехав.

Пам’ять – зручна штука. Вона сама вирішує, що потрібно зберігати, а що краще забути. Вона записує дані не послідовно, а через мережу асоціацій. І не лише візуально, а й через звук, смак, запах. Саме тому Олександр Шипалко не пам’ятав, як прилетів до Нью-Йорка, хто їх зустрічав і куди вони поселились. Ні, Нью-Йорк йому запам’ятався смаком бананово-полуничного морозива, яке купив батько на першій прогулянці. А ще – величезною кількістю людей, які постійно кудись поспішали.

Гордій Шипалко завжди був у роз’їздах, тож Сашко проводив час або дивлячись на незнайоме місто з вікна готельного номеру, або переглядаючи дивні та незрозумілі мультики по телевізору. Після того, як хлопець з нудьги вийшов на вулицю та в безмежному хаосі не зміг знайти дорогу назад, батько заборонив йому покидати готель. І навіть доплачував ліфтеру Джо, щоб той стежив за «малим українцем». Харчувався Сашко піцою, яка спершу викликала захоплення, а згодом – відразу. Хлопець навіть почав сумувати за тою гидкою здоровою їжею, яку любила готувати мама.

Узагалі він сумував за мамою. І за бабусею. І Антоном з Катею, та особливо – за Марічкою. Він сумував навіть за Львовом і своїм сусідом Іллею. У новому житті в нього не було друзів, лише дивні люди, які розмовляли дивною мовою. Тому Сашко писав листи. Багато листів. Мамі, Антонові з Катрусею, навіть Марічці. Він не знав, як правильно писати листи, тому просто описував свої дні, розповідав, що з ним трапилось, і цікавився, як там, у Бистриці. Згодом це перетворилося на своєрідний щоденник, і коли Гордій Шипалко таки повертався додому, Сашко вручав йому жмут листочків і просив надіслати. Батько мовчки кивав, і листи зникали в його сумці.

Шкода, що ці листи не збереглись. Цікаво було б прочитати їх за стільки років, дізнатися, що саме хвилювало малого Сашка, як він упорався з цією наростаючою самотністю. І як би все повернулося, коли б він таки отримав відповідь з-за океану. Але листів не було. Ні від мами, ні від бабусі, ні від Антона з Катею, ні навіть від Марічки. Жодного речення, жодного українського слова. Усі їхні обіцянки, уся їхня любов – усе це виявилося брехнею. І одного дня Сашко зупинився на півслові, зіжмакав листа й викинув у корзину. Він вирішив перестати себе обманювати. Бо зрозумів одну річ: не все буде добре. Але життя продовжується, і немає на те ради.

Батько віддав його до американської приватної школи, хоча за три квартали поруч була гімназія української діаспори. Він не пояснював свого рішення: після приїзду до Америки Гордій Шипалко перестав будь-що пояснювати. Він ховався в роботі, а коли її не було – ховався в собі, і Сашко відчував себе самотнім. Спершу це лякало, потім – злило, і зрештою стало нормою. Ніхто не перевіряв його домашню роботу, ніхто не питав, як там справи в школі. Нікому не було діла до того, чим цікавиться little soviet (як його дражнили в школі), тож Сашко почав власне дослідження навколишнього світу. І першою в списку стала гімназія української діаспори.

Приземленому двоповерховому будинку, безнадійно застарілому на фоні динамічного Нью-Йорка, багатоповерхівки, що виростали то тут то там, пророчили швидку смерть. Однак поки та барилась, невелика площадка була вщент заповнена галасливими дітлахами. Сашко сидів на лавочці через дорогу від гімназії та спостерігав, як діти бавляться в такі звичні класики, резинки, вище землі, як зникають у будинку під дзеленчання старого дзвоника, щоб за сорок п’ять хвилин знову горохом висипатись на подвір’я.

Він не ризикував зайти. Його відлякувала велика кількість незнайомців, а ще – українська мова, яка після року в Америці сприймалась дивно та дико. Та було щось заспокійливе в тому, щоб спостерігати за яскравим чужим життям, не вплутуючись у нього. Він починав розуміти пані Стефанію, сусідку ще зі Львова. Старенька щодня дивилася з вікна за тим, як діти бавились на вулиці. Якось Іра, сестра Іллі, припустила, що сусідка просто почуває себе самотньо, і Сашко пішов до неї, щоб запросити побавитись у класики. Але Стефанія так і не відчинила йому. Може, її просто влаштовувало оце споглядання без зобов’язань?

Усе змінилося на п’ятий день. Коли Сашко, укотре прогулюючи уроки, прийшов на своє місце, там уже хтось сидів. Він присів поруч і ледь не вдавився морозивом, коли незнайомий хлопець озвався до нього:

– What’s your name?

– Em… What?

– I see you here everyday. What’s your name?

– Shasha… Тобто Alex?..[26]

– О, ти… рускій? – незнайомець помітно оживився.

– З Української Республіки. Зі Львова, – виправив його Сашко.

– Ого. А я з Полтави, – хлопець легко перейшов з російської на чисту українську. – Давно тут?

– Рік і два місяці, – відповів Сашко та викинув морозиво в смітник. Апетит пропав.

– А я вже чотирнадцять. Батьки привезли, коли я був ще малий. Нічого не пам’ятаю, але там, напевно, гарно, у Полтаві… Ти колись був у Полтаві?

Сашко заперечливо похитав головою:

– Ні. Я був тільки в Бистриці. Це… Не там.

Несподівані спогади стиснули горло. Хлопець завмер, боячись, що сльози ось-ось бризнуть з очей. Він швидко опустив голову, розглядаючи потріскане мереживо тротуару.

– Шкода. Я бачу тебе щодня на цій лавочці. Ти чекаєш когось із гімназії?

– Ні, я… Просто шукав однолітків. Не американців.

– То чого не заходив? Ми не кусаємось, – усміхнувся хлопець.

Сашко ніяково знизав плечима. Чомусь після того, як полтавчанин сказав це вголос, воно перестало бути страшним. Хлопець підвівся:

– Ходи, я познайомлю тебе з нашими. Мене Русланом звати, до речі. Руслан Лузенко.

– Саша Шипалко.

Вони потиснули руки, і в пам’яті знову виринула Бистриця. Десь так вони познайомились із Антоном. Легко, невимушено, просто. І, минаючи вивіску «Гімназія ім. Лесі Українки», Сашко подумав, що, може, це стане для нього новим острівком нового життя, як колись стало далеке село. І все знову буде добре. Але вже тоді життя давало зрозуміти: не можна залишатись на одному місці, ховатися за мріями та словами. Потрібно рухатись, боротись і найголовніше – уміти тримати удар. Особливо, коли нові друзі стають ворогами.

3

Руслан ходив на секцію з боротьби, його кулаки були міцними, як камінь. Сашко ледь не втратив свідомість від першого ж удару. Щось хруснуло, світ похитнувся, а наступної миті хлопець уже лежав на холодному асфальті та бачив, як небо, наче пазл, то розкладається на частини, то знову збирається в одне ціле. У голові шуміло море, і він не одразу розібрав слова за розміреним шумом хвиль. Калейдоскоп неба змінився калейдоскопом облич, хтось схопив його за барки й ривком поставив на ноги. Ззаду Сашка притримували за плечі: чи щоб не впав, а може, щоб і не втік. Перед ним стояв розлючений Руслан, і його червоне обличчя пашіло від гніву:

– То тепер до вас вербують навіть дітей, так? Щоб легше входити в довіру? Щоб не запідозрили, так?

Сашко дивився, як відкривається-закривається рот, чув слова, однак не міг зрозуміти їхнього значення. Труднощі перекладу чи наслідок удару?

– Бачу, ти весь у свого сраного батька. І якщо думаєш, що ми тут терпітимемо тебе…

Сашко здригнувся, і все його тіло напружилось.

– Що ти сказав?

– Я сказав, що ми не боїмося тебе…

– Ні. Що ти сказав про мого батька?

Руслан вороже посміхнувся:

– Про твого батька, який лиже сраки? Якому подобається знущатися з інших? Того боягуза, який…

– Мій батько не боягуз! – Сашко вирвався і встиг ударити Руслана, перш ніж йому знову скрутили за спиною руки.

– Слабак, – зневажливо кинув Руслан, торкаючись язиком розбитої губи. – І батько твій слабак. Не боягуз, кажеш? Тоді чого він підіслав тебе, щоби втертись до нас у довіру?

– Ніхто мене не підсилав! Та й не хотів я з вами спілкуватись. Я просто сидів на лавочці і… – сльози підступили до горла. – Ти сам підійшов до мене!

– Це був розумний хід, визнаю. Привернути мою увагу, щоб я сам тебе запросив. А потім і в родину привів, – Руслан сплюнув кров. – Але хоч ви й утекли в Америку, тут твоє прізвище всім відоме. Адже ми все життя тікаємо від таких, як ти.

– Та що не так із моїм прізвищем?! – вигукнув Сашко, і в голові виринула фраза, яку сказала Катруся при знайомстві: «Ти – городський». Він змінював села й країни, але в кожній новій «Бистриці» він буде «городським» – не таким, як усі.

– Що не так із твоїм прізвищем? – Руслан реготнув. – Хороше прізвище як на працівника КДБ. Легке, українське. Але в цій країні багато людей, чиї сім’ї зруйнував твій батько. І ми не дамо вам, виродкам, руйнувати їх надалі.

Слідом за словами прилетів удар. Сильний і болючий. І невідомо, що боліло більше – переламаний ніс чи усвідомлення того, що на ньому лежить тавро, яке він не в змозі зняти.

Їх розборонив сторож, котрий випадково визирнув у вікно. Він же викликав поліцію. Сашка відвезли до лікарні, що трапилося з Русланом, він так і не дізнався. Батько цілими днями сидів біля його ліжка, періодично роблячи якісь телефонні дзвінки. Часом читав, часом мовчки дивився за вікно, часом говорив, але Сашко не пам’ятав, що. Йому діагностували струс мозку, перелом носа, тріснуте ребро та кілька вивихів.

Процес лікування минув успішно, нью-йоркські лікарі не залишили по собі жодного шраму. Батько так ніколи й не спитав, що тоді трапилось, наче знав чи здогадувався. Сашко ж раптом зрозумів, що не хоче знати правди та її справжнього значення для нього. Адже тоді йому доведеться якось на це реагувати. А вибивати опору з-під ніг єдиної людини, яка для нього щось важила в невідомій країні, він не хотів.

Однак вона вислизнула самотужки.

4

Прийшов дев’яносто другий рік. Радянський Союз перестав існувати, і «Залізна завіса» впала за непотрібності. Зникли поділи на «них» і «нас», зникла необхідність приховувати свою приналежність і відповідати за дії комуністичної імперії. Нарешті можна було вдихнути на повні груди. І нарешті можна було повернутися до Львова, у щойно створену незалежну Україну, і разом із нею почати все спочатку. Почати все правильно.

Але вони не повернулись.

Сашко часто сперечався з батьком стосовно цього питання, але все було марно. Гордій Шипалко залишався непохитним:

– Україна – це нове формування. І, як усі нові утворення, воно наповнене хаосом та непідтвердженим оптимізмом. При грамотному керуванні з цього коктейлю могло б вийти щось путнє, але найближчі двадцять років це буде хіба коктейль Молотова.

Зрештою, Сашко вирішив повернутись на Батьківщину самостійно. Гордій Остапович подбав про документи, тож у сина вже був і закордонний паспорт, і навіть американське громадянство: базовий мінімум, із яким пускали майже в усі країни світу. Проблема була лише в грошах. Їх у Сашка ніколи не було. Батько забезпечував усім необхідним, платив за освіту, давав достатньо кишенькових, яких, однак, не вистачало на омріяну поїздку в інший кінець планети.

Найкращим рішенням було знайти роботу, заробити стільки, скільки треба, і полетіти в Україну, але йти на роботу офіціантом чи барменом Сашко не хотів. Не той рівень. Існував другий, найшвидший варіант: узяти гроші в батька. Оскільки Гордій не підтримував потяг сина до Батьківщини, хлопець вирішив узяти необхідну суму самотужки. Він знав, що бажане можна знайти в кабінеті, тож, дочекавшись, коли батько поїде у справах, хлопець вирушив на пошуки.

Кілька років тому вони купили квартиру майже в центрі Нью-Йорка, і Гордій Шипалко перепланував її на власний смак. Окрема кухня, де вони обов’язково снідали та вечеряли. Вітальня з великим телевізором для сина, а згодом – для поля з міні-гольфом. І окрема кімната-кабінет із великим столом, за яким Гордій переважно працював, та диваном, на якому він переважно спав. Тут же стояв маленький холодильник, де в основному прохолоджувалися кілька пляшок мінеральної води.

Сашко ніколи нікого не грабував, однак у той момент відчував себе справжнім злодієм. Він одягнув рукавички, щоб не залишати відбитків пальців, та замотав півобличчя шарфом, наче його могли побачити камери спостереження. Він розумів, що так привертає більше уваги, аніж уникає її, однак у кабінеті завжди були опущені жалюзі, тому ніхто не спостерігав за цим маскарадом.

Сейф знайшовся досить швидко – як і у всіх фільмах, він виявився за абстрактною картиною. Однак які б цифри не підставляв Сашко, комбінація не підходила. Зрештою, він кинув цю справу. Його батько був достатньо розумним, щоб не залишати шифри й підказки на видних місцях, однак і достатньо безтурботним, щоб забувати невеликі суми грошей на холодильнику чи в столі. За останню думку Сашко й ухопився.

Верхня шухляда дубового стола була зачиненою, однак ключ швидко знайшовся серед безладу ручок. Гордій любив ховати речі на видних місцях. Та в шухляді не було грошей. Лише якісь документи, марковані «Проба-2», скинуті на купу гаванські сигари та значок у формі меча на щиті та гравіюванням «КГБ СССР». Колись він знайшов схожий на горищі свого львівського будинку, навіть похвалився Кості Писарчуку, батьковому товаришеві, ще до того, як їхню родину «забрали інопланетяни». Зараз хлопець припускав, що це таємне зникнення цілої родини мало більш приземлене походження. Сашко кілька хвилин оглядав значок, не розуміючи, як така залізячка могла псувати людські життя. Потім поклав його на місце, закрив першу шухляду й відсунув другу. Там лежали гроші. Чотири тисячі доларів новенькими купюрами по сто і двісті. Сашко взяв їх до рук, фізично відчуваючи таку ж владу та хаос, як від значка з гравіюванням «КГБ СССР». Хвилювання зникло. І якщо кілька хвилин тому його мучили сумніви, то зараз вони розвіялися. Відсутність цих грошей Гордій Шипалко навіть не відчує. А для Сашка це був хороший старт. Батько зруйнував йому життя, що ж, він може допомогти з налагодженням нового. У новій країні. Без тягаря минулого. З тими, хто чекає на нього.

Якби він зачинив шухляду й пішов, можливо, історія мала б щасливий фінал. У душі хлопця жив дитячий романтизм, який захищав його, наповнював запалом. І якби він узяв гроші й пішов, хтозна, можливо, цей запал допоміг би йому знайти себе, зробити все так, як він планував. Якби він пішов… Натомість Сашко відчинив останню шухляду.

Вона була вщент забита листами. Його листами, які так ніколи й не були надіслані. Усі його емоції, усі думки – усе це було акуратно розгорнуто й складено на купку. Гордій читав листи, підкреслював червоним деякі слова та речення й ховав до шухляди. Раптом усе стало на свої місця. Ось чому йому не відписували. Бо не було на що відписувати. Сашко глянув глибше – і від наступної знахідки йому перехопило подих. Цинізм його батька перейшов усі межі. Невже Гордій Шипалко насправді був ТАКИМ?

Біля дальньої стінки шухляди лежала ще одна пачка листів. Від мами, від бабусі, від Антона з Марічкою, від Катрусі, навіть від Іллі, його львівського сусіда. Невідомо, де і як вони отримали його адресу, але вони писали про Львів і про Бистрицю, про курей і про погоду. Про те, як важко їм без Сашка, з надією, що йому теж важко без них. Розповідали про свої мрії та переживання – і відправляли за океан, у невідоме. Не знаючи, що ці слова ніколи не дійдуть до адресата.

Останній лист був від Антона. Написаний із докором і переживанням. На нього Гордій підготував відповідь. Сашко читав «свого» листа – і його здивуванню не було меж. Слова, будова речення, використання зворотів, навіть почерк – усе було таким знайомим. А от зміст… Сашко ніколи б не написав такого своєму другові! Він висипав уміст шухляди на килим і почав уважно розглядати рівні рядочки. Його підозри підтвердились. Кожен лист з України ряснів червоним підкресленням, виділяючи окремі слова та змісти. І на кожен лист була підготовлена відповідь, написана «рукою» Сашка. Але це були чернетки, у яких Гордій тренував почерк і стиль написання. Чи існували оригінали, які вирушали додому, – невідомо.

Раптом Сашко зрозумів. В Україні його ніхто не чекає. Ні у Львові, ні в Бистриці, ні навіть у рідній квартирі. Гордій спалив усі мости, і попіл рознесло над океаном. Хотів Сашко цього чи ні, але тепер Нью-Йорк був його новим домом. Єдиним домом.

Які в нього тоді були варіанти? Олександр Шипалко любив розмірковувати на цю тему. Можливо, щоб виправдати свої дії, можливо – щоб зрозуміти, чому все зайшло так далеко. Чи усвідомлюємо ми, до яких наслідків призводять наші вчинки? Звісно, що ні. Ми робимо те, що робимо, тому що в певний період часу вважаємо такі дії правильними. Навіть якщо вони такими не є.

Сашко знав, що робить неправильно, але тоді все навколо здавалося неправильним. У Бистриці бабуся розповідала про Бога, який наглядає за всіма, винагороджує праведників і карає грішників. От тільки насправді не існувало ніякого Бога. Люди карали самі себе, і самі ж винагороджували. Люди були і катами, і рятівниками, часто настільки плутаючись у цих ролях, що катували тих, кого любили, і дарували прощення тим, хто був цього не гідний. Зараз Олександр Шипалко упевненився у цій думці, але зародилася вона саме тоді, десятки років тому, у кабінеті його батька, який стискав горло власному синові, думаючи, що рятує його. І син зрозумів, що ніхто йому не допоможе, ніхто не порятує від цього Спасителя. Ніхто, крім нього самого.

Сашко нічого не сказав батькові. Поклав назад листи та гроші. Повернув усі речі на свої місця та вийшов із кабінету. У той день його дитячий романтизм розбився об стіну дорослої реальності. У той день Сашко став Олександром.

5

Клацання дверного замка витягнуло чоловіка зі спогадів. Олександр повернувся на звук, якраз щоб зустрітись поглядом із привабливою брюнеткою в довгому темному пальті. На секунду її брови здійнялись у здивуванні, але наступної миті повні губи розтягнулись у привітній усмішці.

– O! Привіт. Ти рано, – Мері розстібнула пальто й підійшла. – Як завжди, зрештою.

Її англійська відрізнялась від вимови інших американців. Граматично правильна, з усіма буквами та наголосами. Це виклика`ло захоплення. І одразу відповідало на питання, хто більшу частину свого життя провів у Великобританії.

– Мені подобається цей краєвид. – Олександр кивнув у бік Нью-Йорка за вікном. – Він наповнює мене впевненістю.

– Ти щасливчик. Це місце вганяє мене в депресію. – Жінка зняла верхній одяг та поклала його на стілець поруч. – Я щиро сподіваюсь, що одного разу зможу показати фак цій клініці.

– Можливо, це трапиться сьогодні?

Мері усміхнулась:

– Це було б класно.

Мері Еґарт – єдина й улюблена донька Чарльза Оґюста Еґарта, генерального директора корпорації «Альвеа». Приваблива брюнетка його віку з такими ж проблемами. Вона чимось нагадувала Марічку, саме ту дівчинку з Бистриці, а не жінку, що чекала (або й не чекала) його у Львові. Вони зустрічались раз на рік у цьому місці, щоб знову чути одне й те саме, і щоразу Олександр розглядав жінку до деталей. Бачив, як змінюється колір її шкіри з білосніжного на засмаглий оливковий, як вона експериментує з зачісками, як змінює стиль життя, змінює себе ззовні, розуміючи, що не може нічого зробити всередині. Мері хотіла прожити безліч життів хоча б частково, розуміючи, що прожити одне повноцінне їй не дано. Перед кожним сеансом Олександр хотів запросити її на побачення, а опісля розумів, що їм обом це не дасть нічого, окрім болю.

Він повернувся до вікна, виловлюючи в дзеркальних хмарочосах відблиски сонця, що ховалось за Нью-Йорком. Заплющив очі та вдихнув аромат парфумів Мері. Зовнішність була щороку інша, а от запах – один і той же. Аромат нагадав Олександру їхнє перше знайомство, тоді, у кабінеті Чарльза Еґарта, її батька. Однак цей спогад потягнув за собою наступний – про Джона, який однією своєю присутністю змінив усе.

6

Що робить людина, коли розуміє, що в її житті не залишилось нікого? Хтось плекає власну самотність, насолоджуючись кожною її миттю, хтось закривається у своєму горі, виставляючи його на показ, хтось убачає в цьому кару Божу, а хтось – шанс почати все правильно. А дехто просто заплющує очі на обмеження й починає жити одним днем. Саме цей шлях і вибрав Олександр.

Він ані словом не обмовився батькові про листи, адже це не змінило б геть нічого. Гордій з’єднав усі зв’язки з оточуючим світом на собі, а Олександр захотів перетворити їх на ланцюги. Він кілька разів уплутувався в бійку в клубах і приходив додому в синцях. Батько мовчав. Хлопець двічі попадався за водінням автомобіля без прав та в стані алкогольного сп’яніння. Гордій мовчки приходив і витягував сина з поліцейського відділку. Якось (цього разу вже випадково) Олександр зіштовхнув хлопця зі сходів, і той зламав руку в трьох місцях. Гордій мовчки взяв на себе всі витрати. Що б не робив гультіпака-син, «люблячий батько» приходив і все вирішував. І це страшенно нервувало. Як і той факт, що Гордій Шипалко жодного разу не накричав на Олександра, ні разу не сказав, що він розчарований, навіть не почав розмови про те, що правильно, а що ні. Він мовчки робив свою справу, будучи для себе сучасним сімейним мучеником, що змушений самотужки виховувати сина. От тільки цю важку ношу він створив собі сам! Олександра не мучила совість за те, що він робить, який це має вигляд зі сторони і до яких наслідків може призвести. Так тривало до того випадку в нічному клубі.

«Curly Brown» – заклад сумнівної якості, який полюбляли всі емігранти з території колишнього Радянського Союзу. Тут було все: секс, наркотики, гучна музика, питво в неймовірних кількостях та постійні бійки. Такі заклади користувалися великою популярністю в бойовиках вісімдесятих, і Олександр пишався, що міг стати частиною тої культури. Тут він проводив усі вечори, спускаючи батьківські гроші на випивку, стриптиз і навіть більше. Того вечора Олександр ляснув по сраці не ту дівчину, і перш ніж її запальний мексиканець не зробив в українцеві зайвих дірок, спостережливі сек’юриті викинули Олександра на задній двір.

Приземлення вийшло акурат на сміттєвий мішок. Це було не вперше і, найімовірніше, не востаннє, тому Олександр безтурботно підвівся та скинув з плеча шматок бананової шкірки. Усміхнувся думці про те, як сильно це рознервує батька, і пішов по вузькій вуличці, ледь притримуючись стіни. Думки плутались від кількості випитого, і спершу хлопець уявляв, як Гордій кричить на нього, потім на зміну прийшла мама, яка готувала такий смачний гидкий овочевий суп, а слідом – і бабуся з вишневими пирогами. Олександру здалось, що в повітрі відчувається запах випічки, і він почав рухатися швидше.

Вузька вуличка завершилась невеликим подвір’ям із ліхтарем і виходом на площу зі станцією метрополітену. Олександр зробив два кроки й зупинився. Під ліхтарем сидів чоловік із вимазаним сажею обличчям. Руки, теж чорні від бруду, щось малювали в білому альбомі. Поруч лежало кілька розмальованих аркушів. Заінтригований, Олександр підійшов ближче, і в ніс йому вдарив різкий запах. Він принюхався. Тхнуло помиями – і в першу чергу від нього.

– Can I… ем… сісти поруч? – плутались не тільки думки, а й язик. – Як це по-вашому… sit? Can I sit?[27]

Чоловік кивнув:

– Sure. This is free country.[28]

Олександр зреагував на кивок, оскільки мозок повністю відключив внутрішній перекладацький центр. Він присів поруч і взяв до рук аркуші з малюнками. Зображення звичайних речей залишало після себе двозначне відчуття. Ось група людей, що сидять за маленькими столиками півколом. Ось зображення молодої жінки, яка здивовано дивиться прямо в душу. А ось дах автозаправки десь за межею великого міста, і зорі переливаються в нічному небі.

– It’s… той… yours?[29]

Чоловік кивнув. Олександр провів пальцем по контуру останнього малюнка. Шосе з номером один, що вело кудись у бік гір. На протилежних краях малюнка хтось стояв, однак у кадр від цих людей потрапили лише руки. Справа – чоловіча, зліва – жіноча. І шосе номер один між ними, як натяк на те, що ці руки мають пройти довгий шлях, щоб торкнутись одна одної.

– Вері б’ютіфул… Гарно, тобто…

– Дякую.

Олександр потрусив головою й глянув на незнайомця уважніше. Не бомж, як він подумав спершу. Одягнутий охайно, хоч і просто. На вулиці зійшов би за звичайного нью-йоркця. Та й те, що здавалося сажею, при близькому огляді виявилось… кольором шкіри. Звичайний афроамериканець сидів у темному провулку Нью-Йорка, малював вуличну лампу та розмовляв українською. Це змусило Олександра протверезіти.

– Ви… ти… знаєш українську?

Негр кивнув:

– Я виріс у Бронксі, моїми сусідами були українці. З одним я дружив. Даймон багато говорив, тож довелося вчити мову, щоб його зрозуміти.

– Не Даймон, а Дімон… – виправив Олександр.

Негр усміхнувся:

– Даймон казав так само.

Вони сиділи мовчки: один малював, інший слухав звуки поліцейських сирен. Двоє незнайомців на околицях центру цивілізації. Потрібно було встати й піти, але Олександр зволікав. Уперше після того випадку в гімназії імені Лесі Українки він зустрів когось, хто мав хоч дуже опосередкований, але стосунок до України. Раптом Олександр відчув, як сильно сумує за домом, за тим місцем, де можна не переховуватись, не грати чужу роль, нікому нічого не доводити, а просто бути собою. Сльози самі потекли по щоках. Хлопець стиснув зуби, але де там. Емоції ринули водоспадом, і все, що Олександр ховав за постійними гулянками, вирвалося назовні.

Незнайомець продовжував малювати: вивів ліхтар, додав шматок цегляної стіни, жмут трави, що проросла крізь асфальт, та порожню пляшку з-під пива. Схвально оглянув свою роботу, заховав олівці, зібрав аркуші й повернувся до Олександра.

– Ти потрібен.

– Що? – Олександр розмазав сльози по обличчю.

– Ти потрібен, – повторив чоловік.

– Я не розумію…

– Ти ж це хотів почути, хіба ні? Що ти потрібен. Що ти не просто так живеш. Що твоє зникнення викличе в когось сум. Що ти не порожнє місце. Ти це хотів почути? Правда, не від незнайомця в провулку, але краще так, ніж ніяк, – він підвівся. – Ти не один. Ти потрібен.

– Але кому?…

– Це вже ти маєш вирішити сам.

– Чекай! – Олександр зловив його за руку. Навіть п’яний, він відчував знаковість цієї події, але ніяк не міг вловити, що йому потрібно робити з цим відчуттям. – Що… Як тебе звати?

– Джон, – і незнайомець пішов.

Вийшов на площу, завернув за ріг і перестав існувати. Наче його ніколи й не було в житті Шипалка. От тільки після цієї зустрічі залишилась не лише стружка від олівця. Залишилося щось іще, усередині хлопця. Щось, що лише планувало змінити його життя…

7

– Do you belive in predestination?[30] – запитала Мері, опинившись поруч.

Вона не любила тиші, не мала до цього терпіння. Можливо, їй здавалося, що коли співрозмовник мовчить, то ображений? Або ж відсутність слів викликала дискомфорт, який муляв і тиснув? Так чи інакше, але Мері потрібно було говорити, запитувати, уточнювати. Або щоб принаймні це робили інші.

– Що ти маєш на увазі? – уточнив Олександр.

– Ну… Ти теж думаєш, що ми всі рухаємося власними коліями, і немає способу зупинити поїзд і повернути назад? І якщо в кінці дороги є суцільна стіна, то ми повинні врізатись у неї?

Олександр витягнув із кишені телефон, знайшов фотографію в галереї й показав її Мері. Дах нічної бензоколонки з видом на шосе, що веде в напрямку гір.

– Дивись. Дороги існують, хочемо ми цього чи ні. Але ми скорше автомобілі, ніж поїзди. Ми не можемо рухатись у зворотному напрямку, але можемо крутити кермо та вибирати власний напрямок «уперед». І, як це відбувається в кожній поїздці, важливо насолоджуватися дорогою, а не кінцевим пунктом призначення.

Мері усміхнулась, розглядаючи фото малюнка.

– Мила картинка. Мені подобається такий стиль. Хто це намалював?

– Мій товариш.

– Неймовірно. Можна з ним познайомитись? Я б купила в нього картину-другу.

– На жаль, це неможливо, – Олександр заховав телефон. – Він помер.

– Я не знала… Мені прикро… – Мері прикусила губу й зробила крок назад.

Пробурмотіла: «Вибач…» – і зникла в туалеті.

Олександр глянув на фотографію та заховав телефон у піджак. Повернувся до міста за вікном. Predestination[31]… Чи було все це долею, фатумом, чи просто випадковістю? Чи можна було щось змінити в цьому маршруті до щасливого фіналу? Важко сказати. Але одне точно: Джон зміг пересісти на інший потяг. І змінив машиніста в житті Олександра.

8

Друга їхня зустріч трапилася за кілька тижнів після першої. Олександр знайшов роботу – не тому, що сам цього хотів, а тому що цього не хотів Гордій. Тепер хлопець щодня їздив Нью-Йорком, розвозячи кореспонденцію, пакунки та інший важливий дріб’язок. Працювати кур’єром було складно й цікаво водночас. Відчуваючи людський вакуум у своєму житті, Олександр намагався завести розмову з кожним своїм клієнтом, сподіваючись зустріти когось україномовного. Адже після тієї нічної розмови він знову відчув гостру необхідність мати з кимось спільну точку дотику. Та майже завжди його люб’язність сприймалась як спроба вибити собі чайові або ж як домагання. В обох випадках люди ставилися до дивного кур’єра агресивно, а дехто навіть не лінувався зателефонувати його шефу.

Того дня він розвіз три пакунки: один в Іст-Сайд, самозакоханому художникові, що зневажливо гмикав на кожен рух кур’єра, другий – у багатоквартирний будинок на Роад-Авеню, де багатодітна мати намагалась одночасно й документи підписати, і не дати одному синові задушити кішку, а іншому – вибігти на сходову клітку. Третій пакунок, відповідно до інструкції, Олександр залишив на лавочці в Центральному парку. Йому було цікаво дочекатись і побачити, хто його забере, але робочий день був надто виснажливим. Тому хлопець рушив із парку в напрямку наземної лінії метро.

Проходячи повз один із провулків, Олександр побачив, як два підлітки його віку притиснули до стіни бомжуватого афроамериканця, щось вимагаючи. Хлопець пройшов би повз, якби несподівано не впізнав у жертві україномовного Джона. Не до кінця розуміючи, що і нащо робить, він крикнув:

– Hey, you![32]

Підлітки завмерли й озирнулись. Олександр глянув ліворуч і підняв руку.

– Mister policeman! Over here![33]

Перехожі здивовано обертались на українця, який продовжував махати рукою, привертаючи увагу неіснуючого поліцейського. Однак хулігани не бачили, кого кличе хлопець у безрукавці кур’єра, а тому наостанок штурхонули свою жертву й дали драпака. Переконавшись, що загроза минула, Олександр перестав волати та підійшов до Джона.

– Hey… Are you okey?

– Yes, I’m fine…[34] – відповів чоловік, повільно підводячись.

– Добре, – видихнув Олександр.

Адреналін поволі відпускав. У голові почали прокручуватись десятки варіантів того, що могло б трапитись, якби ця витівка не спрацювала. Тому хлопець не одразу зрозумів, що йому сказав Джон.

– Що? Тобто what?[35]

– Ходімо зі мною, – повторив чоловік.

– Я допоміг тобі просто так. Мені не треба жодних подяк чи…

Негр глянув на хлопця і той затнувся.

– Я не прошу в тебе допомоги. Я пропоную її тобі, – Джон рушив вулицею. Пройшов кілька метрів і обернувся до зніяковілого Олександра. – C’mon[36].

Українець покрутив головою, намагаючись знайти підказку в оточенні, щоб зрозуміти, що робити далі. Але поруч ходив лише пересічний ньюйорківець, якого не турбували труднощі перекладу. Олександр потупцяв на місці та пішов за своїм новим дивним знайомим.

Він стикався зі Свідками Єгови лише один раз, коли заблукав у незнайомому районі та звернувся по допомогу до симпатичної дівчини з брошуркою в руках. Отримавши відповідь, вони продовжили мило спілкуватися, поки раптом хтось не шарпонув його в сторону.

– Відійди від цього хлопця, ти, курво! Він не одна з твоїх жертв! – кричала старенька бабця, ховаючи ошалілого Олександра за своєю спиною. – Ви спотворюєте віру в Спасителя. Ви ведете за собою у фальшиві небеса! Будьте ви прокляті! Будьте всі прокляті!

Порядна літня пані махала довгою парасолькою перед обличчям милої дівчини Клер, а та лише мовчки продовжувала усміхатись. І Олександр, упіймавши її скляний погляд, придушив бажання заспокоїти стареньку. Потім він дізнався, що в Грем Салліван (так звали бабцю родом із Кентуккі, де кожен другий байстрюк носив прізвище Салліван) був онук, який одного разу пішов на зібрання до «дому молитви». Правда, не до єговістів, а до Церкви Спасіння во Хресті чи якось там. Повернувся він геть іншою людиною: продав майно, виселив бабусю – єдину рідню – у будинок для людей похилого віку, а згодом узагалі зник. Грем цілими днями намагалася знайти онука, але проти мільйонного Нью-Йорка в бабці не було жодних шансів. Тому за два роки вона перетворилась на дивачку, що жебракує в парках та, як сама сказала, намагається врятувати заблукалі душі від неправильних рішень.

Олександр читав про різні секти та культи – журнал «Справжні історії сучасної Америки», що безкоштовно приходив у головний офіс, розповідав про них усе й навіть більше. Про посвячення, коли новоприбулим відрізають мізинці, та про щотижневі ритуали спарювання з тваринами, а ще – про одержимих, які ставали святими через кровопускання. Історії були моторошними, і Олександр зовсім не хотів стати героєм однієї з них. Але хоч убий – не міг пригадати, чи в його нового друга Джона всі мізинці на місці.

Тому, коли презентабельне середмістя Нью-Йорка змінилося спершу на нейтральний Даунтаун, а згодом на напівкримінальний Вів’єн-Роуд, Олександр удесяте задумався, а чому він, власне, продовжує йти за незнайомим афроамериканцем у якісь хащі? Тільки тому, що той випадково знає українську мову? Та будь-хто може знати українську мову! Коли Союз луснув, бризки розкинули українців по цілому світі. І не всі вони були білими та пухнастими. Крім того, Олександр знав, що якраз основна частина цих емігрантів розхитала свою країну й готова була розхитувати інші.

Вони зупинились перед одним із гаражів біля старих дерев’яних котеджів. Джон відкрив двері-завіси та зник усередині. Олександр застиг перед порогом. Бажання заходити всередину в нього не було. Однак цього й не знадобилося: хвилину потому Джон вийшов.

– Це тобі, – сказав він, протягнувши Олександрові розмальований лист паперу.

– Що це?

– Ти.

Чоловік у костюмі дивився з панорамного вікна на яскраві вогні нічного міста, і в блискучому склі відбивалось його задумливе обличчя. Обличчя Олександра Шипалка.

9

Його звали Джон, і що більше він розказував про себе, то більше заповнювалась пустка всередині Олександра. Він раптом відчув, що з часу Бистриці в його житті так і не трапилося жодного друга. Та що там друга – за всі ці роки в Америці він так і не знайшов нікого, з ким можна було поговорити. Цією людиною міг стати батько, але той спалив перед сином усі мости. Хоча все, що було так потрібно злому на весь світ підліткові, – це озвучити свої проблеми, щоб усвідомити, що в нього немає проблем. Олександр слухав Джона, його історію і його філософію, і відчував, як щось відбувається з власною душею. Як вона стає цілісною.

Джон народився й більшу частину життя прожив у Бронксі. Батько був колишнім військовим, «вирішував проблеми» на районі. Постійно брав участь у якихось бандитських розбірках, і коли приходив додому, то малому Джону завжди приносив пістолетні гільзи, які пахли порохом. Мама – баптистка з міцним характером і принципами – часто влаштовувала сварки через такий спосіб життя. Батько помер, коли Джону виповнилося десять. Дурна куля під час не менш дурного розподілу влади.

Після цього вони переїхали у Квінс, до маминої сестри. Джон опинився в незнайомому оточенні та був змушений постійно відвідувати церковні богослужіння. Місцева школа виявилася гіршою за ту, куди хлопець ходив у Бронксі. Коли всі дізнавалися, звідки він, – одягали на нього роль забіяки, хоч він таким і не був. Але в пересічній американській школі або ти вмочаєш когось головою в унітаз, або це роблять із тобою. Дуже скоро Джон подружився з Тревісом, задиракою зі старшого класу, і вже за півроку вони пресували молодших, вибиваючи в них кишенькові гроші. Спершу Джон відчував муки совісті, але переконував себе, що це просто світ так влаштований. Зрештою, то лише дрібне хуліганство, кому від цього гірше?

Але згодом ставки виросли. Тревіс познайомив Джона зі своїм старшим братом, Стівеном, і той почав залучати малих до дрібних крадіжок. Обчищали переважно будиночки на околиці, залізаючи через вікна та щілини, куди могли втиснутися лише худі. Півроку потому Стівена зловили на продажі наркотиків, і Тревіс замінив брата. Навіть на свій вік хлопець виглядав малим, зате мав сильні руки, гострий язик і володів умінням постояти за себе. Джон же був розумним, тому з них вийшла хороша команда. Вони брали таблетки, ішли в школу та продавали їх старшокласникам. За це їм перепадало десять відсотків від прибутку.

За кілька місяців Тревіс вирішив підняти тариф до двадцяти процентів. Він зник на тиждень, повернувся весь блідий, але сказав, що про все домовився. Хлопці продовжили продавати наркотики, і справи пішли вгору. Ніхто не міг запідозрити в продажах дітвору, Джон навіть думав про те, щоб відкладати якісь гроші на коледж. А одного разу Тревіс запропонував йому «спробувати товар». Джон відмовлявся, бо бачив, якими ставали ті, кому вони продавали наркотики. Але Тревіс запевнив, що все залежить від сили волі. Він сам уже рік як сидить на таблетках і почувається відмінно. Зрештою, Джон погодився.

Наступні кілька років чоловік не любив згадувати. Його історія виявилась такою ж, як і в усіх. Після одного разу прийшов наступний, потім ще один, і ще, і ще. І ось хлопцеві вже мало таблеток, і він переходить на порошок. Потім йому в руки потрапила радянська військова аптечка, яку бозна-коли і звідки притягнув його батько. Там він знайшов препарат «Тарен» – сильний галюциноген.

Спершу хлопець уживав наркотики таємно, а потім якось закинувся й пішов «на діло». У результаті почав кричати, що небо падає, і битися в істериці. Це привернуло увагу місцевого патруля, і хлопця пов’язали. Мати відправила його в клініку, але грошей у родини не було, тож Джон відбув неповний курс. За два дні його зловили обкуреним при спробі пограбувати місцевий ювелірний магазин із бананом замість пістолета. Охорона швидко нейтралізувала горе-грабіжника та передала поліції. Мамі знову вдалося витягнути хлопця із в’язниці та записати на курси «Анонімних алкоголіків».

Ходити він мусив – мати проводила його до дверей, а за кілька годин забирала назад. На курсах «АА» Джон переважно слухав, рідко говорив, від нудоти механічно малював олівцем у блокноті. Загалом щось абстрактне, коли набридало – місця, де бував, потім – людей, які відвідували курси. Переважно у вигляді шаржів.

Одного разу його малюнок побачила нова дівчина, яка приїхала з Нью-Йорка, щоб виступити на їхньому зібранні. Вона усміхнулась і похвалила хлопця, і Джону вперше захотілось намалювати щось гарне, щоб його похвалили ще раз. Але в нього був лише талант – не майстерність, тому він підсів на вуха знайомому-наркоману, що закінчив художнє училище, віддавав йому свої наркотики, а натомість той учив хлопця малювати. Джон настільки захопився процесом, що сам не зауважив, як перестав колотись. Він повністю поринув у рисунок – йому подобалось довго оглядати об’єкти, а потім із пам’яті їх відтворювати до найменших деталей.

Тепер хлопець ходив на зібрання, лише щоб дивитись на Дебору, а ночами – малював її зображення. І коли нарешті намалював ту, яка йому здавалась ідеальною, та приніс картину на зібрання – дівчини вже не було. Вона поїхала назад у Нью-Йорк. Джон завмер – і вирішив їхати за нею. Кинув усе, схопив куртку, картину і гроші, які відкладав на наступну дозу, та поїхав до Великого яблука. Там він знайшов місцевий осередок «АА», сказав, що на реабілітації й потребує притулку. У нього раптово прорвало емоції, і Джон розповів усю свою історію та про Дебору теж. Місцевий контингент прийняв хлопця, дав житло й роботу на автозаправці. Але найголовніше – за два дні він зустрівся з Деборою та показав їй картину, а коли дівчина усміхнулась – Джон відчув кайф, який не могли дати жодні наркотики.

Вони були разом майже рік. Дебора не схвалювала їхніх стосунків, і Джон не міг зрозуміти, у чому справа. Поки зрештою вона не зізналася, що в неї СНІД. Але Джона це не спинило. Він усе одно залишився поруч, даруючи їй емоції, на які сам не знав, що був здатний.

А потім вона померла.

10

– What was your most shocking experience?[37] – запитав Олександр, коли Мері повернулась із туалету. Жінка задумалась і сумно усміхнулась.

– Це очевидно. Коли я дізналась про свою… хворобу. Це трапилось незадовго до нашої першої зустрічі.

– І як це було? – несподівано запитав Олександр.

Вони ніколи не лізли в душу одне одного, але стільки років страждаючи однаковими наслідками, завжди цікавилися, чи однаковими були причини.

– Воно того не вартувало, – відповіла Мері, дивлячись у вікно. – А в тебе?

– Я… Я не пам’ятаю, – зізнався Олександр.

– Пощастило тобі…

На висоті сорок другого поверху знову запанувала тиша.

Він дійсно не пам’ятав причин. Це трапилось, коли він намагався помститися Гордію, вганяючи своє життя в багно? Коли без розбору пробував наркотики, шукаючи лик Господа? Чи на одній із тих нічних тусовок, які плавно перетікали або у вуличні бійки, або в безпробудні пиятики? Чи, може, це була Інга, студентка з Чехословаччини, якій він кілька разів «допомагав з іспитами»? Як би Олександр не напружувався, але не міг пригадати момент, коли заразився. Зате добре пам’ятав, як дізнався про це.

11

За дуже короткий проміжок часу Джон став його кращим (і єдиним) другом, і вони почали багато часу проводити разом. Олександр розповідав про Україну, Львів та Бистрицю, Джон же – про свій район і те, наскільки важко зібрати докупи розбите життя. З кожною розмовою Олександр розумів, що всі його проблеми – ніщо порівняно з оточуючими. Війни, смерть, самотність, хвороба, бідність – усе це дивом минало його протягом усього життя.

Спершу його захищала родина, потім статус батька. Навіть друзі з Бистриці брали на себе його провини. Чому? Бо любили його? І Гордій Шипалко привіз сина в Америку, бо любив його? Щоб порятувати від імперії, яка руйнувалась і давила всіх під собою? Але що тоді залишається Олександру? Постійно тікати та сподіватись на допомогу? Він слухав історії Джона й не знав, чи зміг би вижити так, як цей чорношкірий хлопець.

Джон малював картини, а потім продавав їх на вулиці. Заробляв небагато, але цього вистачало, щоб платити за свій сарайчик – творчу майстерню. Харчувався в протестантській церкві, а коли грошей було більше, ніж завжди, – приносив туди продукти та допомагав із приготуванням їжі. Він не планував повертатись у Квінс, хоча знав, що там йому точно допоможуть.

– Чому так? – Олександр часто питав у Джона.

У його радянській свідомості сім’я – це було щось єдине та непорушне. Він любив своїх рідних (підсвідомо навіть Гордія) і дуже боляче переживав розлуку з ними. Навіть увійшовши в підлітковий період, Олександр прокидався посеред ночі й відчував себе знову в Бистриці, на м’якій перині бабусиного ліжка. От-от загорлає півень, і Сашко втиснеться в перину, виставивши книгу як єдину зброю. Але видіння зникало, і далекий гул поліцейських машин та наземної станції метро поруч швидко повертали в колючу реальність.

Для Джона і, як потім виявилось, для більшості американців родина мала символічне значення. Досягнувши повноліття, діти вилітали з батьківського гнізда, щоб якомога швидше знайти себе в житті. Щоб у двадцять років заробити перший мільйон, а вже в тридцять насолоджуватись життям. Привид американської мрії.

Джон залишився в Нью-Йорку. Він не хотів мати нічого спільного зі старим життям, до останку віддавшись уламкам нового. Покинув «Анонімних алкоголіків», повністю присвятивши себе малюванню, раз на півроку відчуваючи в собі неймовірну жагу вколотись і забутись. У такі моменти Джон сідав посеред гамору вулиці, брав у руки олівець і відпускав емоції на папір.

Картини виходили яскравими, часто жахливими, інколи – абстрактними. Він залишав кожну, адже це була його емоція, його страх. Він сам. Джон насправді слабо вірив у дванадцять кроків «АА», але часто згадував розмови з Деборою та її твердження: «Якщо ти врятувався сам, ти зобов’язаний врятувати іншого». Тому періодично відвідував пункт збору крові в місцевій клініці. У нього була популярна друга група, за яку платили по десять доларів за пінту.

Клініка розташовувалася біля двох клубів та однієї школи, тож переважно її пацієнтами були школярі та дебошири. Двічі Олександр ходив із Джоном за компанію, спостерігаючи, як чорношкірий безпритульний віддає частинку себе заради так званої золотої молоді та хуліганів, які не соромляться марнувати не лише своє життя, а й життя оточуючих. Українець не розумів мотивів свого друга, але десь усередині відчував, що так правильно. Тому, прийшовши в клініку втретє, Олександр підійшов до медсестри.

– Я хочу здати кров.

Голка виявилась холодною, а сам укол – на диво болючим. Крові взяли небагато, на перевірку. Поки Джон проходив звичну процедуру, Олександр присів у холі, розглядаючи перелякані обличчя пацієнтів, що снували коридорами. Дорослі й діти, жінки й чоловіки – рідко хто ставав жертвою випадковості. Переважно всі вони цілеспрямовано погіршували своє здоров’я, а коли організм нарешті давав збій – обступали лікарів, кидаючись від погроз до обіцянок. А все, що потрібно було, – це пам’ятати, що на вічне життя ще не виставили ціну.

– We have yours analyzes. Unfortunately, we need to advise you to take medical treatment. There is a high possibility that you may be infected by AIDS.[38]

Усвідомлення цих слів прийшло не одразу. Він стояв, мило усміхався стурбованій медсестрі, поки інформація з вух довгими бурлаками добиралась до мозку. AIDS[39]… Щось знайоме і страшне було в цьому слові. Щось…

– Dude, I’m sorry[40]… – торкнувся його плеча Джон.

Олександр зірвався на рівні ноги. СНІД. До бісової мами! У нього СНІД? Але як? Від кого? Миттю пізніше раціоналізм потонув під хаосом емоцій. Паніка стояла на вершині цієї лавини. Хлопець дико реготнув і вибіг із лікарні.

12

Угода з дияволом. Саме так він трактував своє наступне рішення. Олександр увірвався до батькового кабінету і, збиваючись, виклав усе, як є. Його трусило, а паніка заполонила все єство. Хлопцю здавалося, що СНІД, як мурахи влітку, розбігається по тілу, і якщо його не зупинити зараз, то не вийде зупинити взагалі. Олександру було соромно, однак – хотів він того чи ні – його батько був єдиною рідною людиною в цьому чужому світі.

Гордій слухав мовчки, міцно закусивши губу, а коли озвався, кров тонкою цівкою стікала підборіддям.

– Хто про це знає?

– Ніхто не знає. Я сам щойно дізнався… Я…

Не слухаючи синове белькотіння, Гордій підняв слухавку й набрав номер.

– Від сьогодні ти будеш робити так, як я скажу, – сказав він, слухаючи гудки. – Без питань і заперечень. Тоді все буде добре.

Олександр кивнув, не особливо вникаючи в слова. Його свідомість займалася знищенням мурах, які сама ж і породила.

За півгодини таксі висадило родину Шипалків біля входу у фешенебельний бізнес-центр із вивіскою «Корпорація «Альвеа». Ми будуємо майбутнє». Кур’єрська робота ніколи не пропускала Олександра далі консьєржа в таких будівлях, тому в інший час він би здивовано крутив головою, всотуючи переваги дорослого життя. Але того дня в хлопця були інші пріоритети. Тож він не стежив за тим, як дорога офісами вивела його до кабінету Чарльза Еґарта.

– Я знаю, що це не стосується нашого бізнесу, але сподіваюся, що рішення вашої проблеми може допомогти у вирішенні моєї, – Гордій кивнув на сина, що чухав долоні та зацьковано крутив головою.

Олександр більше нагадував наркомана на ломці, аніж ВІЛ-інфікованого.

– Я можу допомогти, але це коштуватиме ваших знань.

– Я служу своїй країні…

– Досить цих пафосних фраз. Вашої країни вже не існує. А нам потрібно… працювати з тими шматками, на які вона розлетілась. Звісно, не негайно, але в найближчому майбутньому… – Чарльз Еґарт потер підборіддя і знову глянув на Олександра. – Ми хочемо дослідити новий світ, а ви хочете врятувати свого сина. Як на мене, взаємовигідна угода.

Гордій пожував губи, відчуваючи смак крові на зубах. Шипалки спеціалізувались на угодах із дияволами.

– Гаразд, нехай буде так.

Олександра відвезли до приватної клініки. Знову взяли проби крові, слини, навіть сперми. Годували пігулками та виміряли реакції. На два довгих тижні він поселився в білосніжній палаті, за ґратами вікон якої буяла густа зелень. Кожен день, проведений там, Олександр боявся. Він не знав, що це конкретно – синдром набутого імунодефіциту, але розумів, що звичайну застуду так би не назвали. Лаборанти не відповідали на його питання, ігнорували його спроби достукатись до них, торкались його лише гумовими рукавичками. Хлопець годинами роздивлявся себе в дзеркало або прислуховувався до шуму крові в артеріях, намагаючись почути хворобу, побачити її прояви. Але ночі змінювали одна одну, і в Олександра Шипалка росла тільки втома й темні кола під очима.

А на п’ятнадцятий день його виписали.

13

Автомобіль знову привіз Олександра до офісу корпорації «Альвеа». Менеджер на ім’я Нік провів дезорієнтованого хлопця прямо до кабінету на останньому поверсі. Поплескав по плечах, сказав щось підбадьорююче та відчинив масивні двері.

За столом сидів Чарльз Еґарт, занурений у папери. За його спиною стояла молода дівчина п’ятнадцяти-шістнадцяти років, чию вроду роздушила втома. Щось схоже на співчуття пробилось крізь шари самокатування та жалю, якими вкривав себе Олександр останні дні, і це привело хлопця до тями. Він раптом усвідомив простір і час, у якому знаходився. А також, до власного сорому, страх. Невідомі люди, невідоме оточення, і немає батька, що порятує за першої нагоди.

– Як ваші справи, пане Алексе? – Чарльз Еґарт нарешті відклав папери й підняв погляд на гостя.

Його обличчя здалося привітним, а очі усміхались. Однак Олександр зауважив, як напружилась дівчина позаду.

– Дякую… добре… – видавив із себе хлопець, маскуючи мандраж.

– Немає сенсу обманювати, – Чарльз Еґарт відкинувся на кріслі. – Усі ми тут – одна родина.

Дівчина здригнулась та опустила голову.

– Я переглянув ваші аналізи, і вони… не такі безперспективні, як ви собі могли надумати. Звісно, це займе не один рік, але я впевнений: ми знайдемо ліки й вилікуємо вас.

– Вам це для чого? – з усіх можливих комбінацій побудови питання Олександр вибрав найвульгарніше.

Його співрозмовник не звернув на це уваги. Або зробив вигляд, що не звернув.

– Ми з вашим батьком уклали угоду, яка задовольнить нас обох. Мене навіть подвійно, правда ж, Мері? – Чарльз Еґарт глянув на дівчину.

Та різко підняла голову. Обличчя пашіло, а неймовірно блакитні очі світились ненавистю.

– Ти не маєш права так мене принижувати! – проскрипіла дівчина.

– О ні, дорогенька моя, я маю повне право робити те, що вважаю за потрібне.

– Якби мама була живою…

Олександр здригнувся, коли Чарльз Еґарт несподівано грюкнув кулаком по столу.

– Якби Кет була живою, вона б здивувалась, якою лярвою стала її донька! Спускає батьківські гроші на всяких виблядків, а як підпалить зад – так одразу прибігає за допомогою. Тому стули пельку й не випробовуй мого терпіння! Я не такий благородний, як батько цього шмаркача!

Ілюзія доброго незнайомця вмить розвіялась. Олександр майже бачив, як крізь пальці Чарльза Еґарта струменить влада. Ці нитки легко могли сплести міцну кольчугу і захистити від усіх проблем, однак вони так само легко перетворювались у зашморг. Дівчина явно це розуміла. Кілька секунд вона стояла, змагаючись із власним его, а потім просто вийшла через двері в глибині кабінету.

Директор корпорації «Альвеа» поправив волосся та повернувся до Олександра, знову випромінюючи чуйність і турботу.

– Я перепрошую за цю сцену. Мері – моя єдина донька. Вона пам’ятає, що донька, але часто забуває, що єдина… – Чарльз Еґарт розгублено порухав папери на столі. – Ну, але повернімось до нашої розмови. Я уклав договір із вашим батьком. Я рятую ваше життя, Алексе, а ви робите все, що я скажу.

– Я можу відмовитись?

– Звісно. Америка – вільна країна, – Чарльз Еґарт сплів пальці докупи. – Але я скажу лише одну річ. СНІД не лікується. Є супресанти, пригнічуючі стимулятори, але ліків немає. Ні в нас, ні в Європі, ніде. Ви можете вільно вийти з цього кабінету й прожити коротке та болісне життя. Або ж підписати ось цей договір і працювати на мене.

Рука Чарльза Еґарта виділила кілька листків серед паперового мотлоху на столі.

– Якщо ліків не існує, як ви плануєте врятувати моє життя?

– Так само, як і життя своєї дочки. У вас є десяток років у запасі, можливо, більше. За цей час мої вчені точно знайдуть, як побороти СНІД. І, можливо, ще кілька смертельних хвороб за компанію, – Чарльз Еґарт засміявся.

Олександр Шипалко стиснув зуби. Він хотів запитати, чому цей чоловік такий упевнений у своїх силах? Чому він думає, що в нього вийде те, що не вийшло в мільярдів інших? Олександр хотів збити цю самовпевнену усмішку, але розумів: тут немає жодної самовпевненості. Лише біль. Тепер перед Чарльзом Еґартом постала неможлива місія: перемогти одного з найсильніших васалів Смерті. Це було не його бажання, а дурість, безвідповідальність єдиної дитини, яка навіть не усвідомила, який маховик запустила. Чарльз Еґарт вступив у нерівну боротьбу, але Олександр чомусь вірив: перемозі бути. І якщо стояти поруч, то можна також отримати шматок цієї перемоги.

Правильні люди в правильному місці з правильними можливостями. Так характеризував подібних особистостей Гордій Шипалко. Люди, що змінюють світ, часто навіть проти власної волі. Олександр задумався: а чи зможе й він колись стати таким, як Чарльз Еґарт? Або хоча б, як свій батько?

Гордій чекав на вулиці, задумливо вивчаючи вивіску «Корпорація «Альвеа». Ми будуємо майбутнє». Побачивши сина, чоловік стрепенувся, але секундою пізніше обличчя знов одягнуло маску байдужості.

– Я ненавиджу тебе. За те, що зруйнував моє минуле, – сказав Олександр, коли автомобіль перелаштувався в другий ряд і поплив морем жовтих таксі. – Але я справді вдячний, що намагаєшся врятувати моє майбутнє.

Гордій кивнув та увімкнув радіо.

14

Олександра влаштували посильним в Детройтське відділення корпорації «Альвеа». Батько орендував йому квартиру неподалік міської залізниці, тож кожна ніч перетворювалась на лотерею – що не дасть спати: поїзди чи постійні бійки шпани та поліції?

Уставати потрібно було рано, щоб відвоювати собі місце в автобусі, потім виконувати односкладні завдання від постійно знервованого супервайзера, харчуватись у прокуреній забігайлівці через два квартали і, зрештою, повертатися додому, вбачаючи в кожному перехожому бандюка. Щодня Олександр повертався додому настільки виснаженим, що йому банально бракувало сил на страх щодо своєї хвороби. Життя з легкістю штиркне тебе в першому ж темному переході, тож який сенс боятись вірусу, якому потрібно десятиліття, щоб загнати тебе в могилу?

Щотижня в Олександра брали зразки крові, раз на місяць – робили ін’єкції, а раз у квартал він проводив вихідні в медичному центрі, де інколи зустрічав Мері Еґарт. Однак жодного разу вони не перекинулись і словом.

Рік минув, наче один паскудний день, про який не хочеться згадувати. Хлопець повернувся назад до Нью-Йорка, йому видали перепустку в головний офіс корпорації «Альвеа» та робоче місце на двадцять третьому поверсі. Ім’я Олександр Шипалко змінилось на Алекс Шипал, а бунтарських дух – на рутинну офісну роботу. Чи цього прагнув український пострадянський підліток? Ні. Однак і не було вже пострадянського підлітка. Лише молодий кар’єрист, попереду якого маячіла корпоративна американська мрія. І таймер, що відраховував відкладений десяток років.

Він отримав листа за три дні після свого двадцятого дня народження. Кур’єр стояв на прохідній і намагався розговорити суворого чорношкірого охоронця. Той запевняв, що жодних Олександрів Шипалків тут не працює.

– Це до мене, – він підійшов до кур’єра й показав йому свої водійські права. «Алекс Шипал», категорія В, і фото без жодних емоцій.

– О, то ви слов’янин? – здогадався хлопчина й усміхнувся: – У мене подруга – теж слов’янка, Таня, вона з Білорусії, приїхала сюди…

– Чайових не даю, – обірвав його Олександр.

– Але ж я не заради грошей… Заради хорошого настрою… – кур’єр затнувся й посмутнішав.

Олександр підписав документи, забрав пакунок і провів поглядом понурого хлопця років шістнадцяти. Молодий ще, не знає, що в ділових людей немає часу на хороший настрій.

Під шаром целофану виявився темний записник. Знову якісь рекламні матеріали? Олександр зайшов у ліфт, натиснув свій поверх і з цікавості погортав нотатник. Між першою і другою сторінкою стриміла листівка. З однієї сторони – малюнок нічної бензоколонки на фоні пустелі, з іншої…

Це було наче удар під дих, і Олександр похитнувся. «Якщо ти читаєш цей текст, значить, я закінчив свій шлях на цій планеті». Він міцно схопився за перило. Ліфт струсонуло, і Олександру здалось, наче струсонуло весь його світ. Двері роз’їхались, пропонуючи вийти на своєму поверсі та повернутись до ще одного робочого дня. Натомість чоловік натиснув найвищу кнопку.

Дах головного офісу корпорації «Альвеа» вечорами перетворювався на зону для відпочинку. У п’ятницю тут діджеї грали розслаблюючі сети, у будні можна було провести нараду на свіжому повітрі або ж просто зібратися з думками. Офіс-менеджери працювали не покладаючи рук, щоб виконати забаганки працівників. Адже ефективний менеджер – це задоволений менеджер.

В обідній час шезлонги з видом на постійно зайнятий Нью-Йорк пустували. Олександр присів на один, роззувся й занурив ступні в синтетичну траву. З часу приїзду в Америку йому дуже бракувало зелені. Кам’яні джунглі давили, і лише дотик до природи (нехай і штучного аналога) допомагав зібратися з думками. А зараз це було потрібно, як ніколи.

Він відклав записник і взяв у руки листівку.

«Якщо ти читаєш цей текст, значить, я закінчив свій шлях на цій планеті. Він був важким, але я не шкодую. Мені траплялись хороші люди, мені траплялись паскудні люди, мені траплялися мрійники і траплялися смертники. Але врешті-решт мені зустрілась Дебора – жінка, заради якої вартувало жити. Я щиро бажаю, щоб на твоєму шосе теж з’явилася така особа. Підвези її, навіть якщо вона не буде голосувати, навіть якщо їй в інший бік. Не кидай посеред автостради, не відпускай її, адже пустка опісля зводить з розуму. І невідомо, чия дорога насправді веде до світанку.

Готуючись до цього дня, я зрозумів, що найдорожче можу довірити лише тобі – смертельно хворому українцю, якого я зустрів у провулку за баром не кращої репутації. Було в тобі таке, що мені здалося знайомим, рідним. А значить, мої життєві рішення можуть допомогти вирішити твої проблеми. Якщо ж я помилився… Спали записник: не хочу, щоб моє життя потрапило на смітник. Я й так уже провів там достатньо часу.

На моєму шляху було мало хороших людей. Я радий, що наші дороги перетнулись. І пам’ятай: ти живий, допоки хочеш цього.

Джон».

Слова закінчились, і Олександр перевернув листівку, шукаючи продовження повідомлення. На звороті був лише малюнок бензоколонки на фоні нічної пустелі. Пальці погладили картонку, відчуваючи рельєф літер, опуклість зображення. Поклали листівку на шезлонг і розгорнули нотатник.

Почавшись зі звичайних шкільних математичних рівнянь, записи швидко перейшли в малозрозумілі пояснення. «2 пачки для Д.», «12:41, Іст-Сайд, як завжди», «400 для Т., 3000 для Проба-2». Назви та ціни, імена й ціни, райони й дати. Усюди 1987-89 роки. Олександр витер сльози, що невідомо як опинились на очах, і погортав сторінки. Робочі записи Джона періоду його роботи на наркобаронів. Воно могло становити якусь цінність для поліції або ще когось, але для пересічного читача це були всього лиш знаки. Однак із кожною сторінкою вони змінювались. Не сенсом, а виглядом.

Почавшись рівними та округлими символами, слова дрібнішали, розширювались, і з часом Джону бракувало цілої сторінки на одне слово. Згодом літери зникли, замінившись на абстрактні закарлючки, які, однак, почали обростати символізмом, потім формами, і нарешті змістом. Творче начало витіснило наркотики – і на сторінках записника почали з’являтися люди: спершу примітивні, але з кожною спробою все чіткіші та виразніші.

Перегорнувши ще одну сторінку, Олександр несподівано зустрівся поглядом із Деборою. Обличчя, зайнявши весь розворот, буквально випромінювало доброту. Пухкі губи, кучеряве волосся, вузькі брови, примружені очі, які дивляться на світ із цікавістю. Жоден із її окремих елементів обличчя не був чимось особливим, але разом створював гармонійну картину. І що довше Олександр дивився на Дебору, то більше захоплювався нею. Він раптом упіймав себе на думці, що ревнує мертву незнайому жінку до свого мертвого друга, і швидко перегорнув сторінку.

«Я складаю цей список, тому що мене змусила Дебора». Закреслено. «Я складаю список речей, які хочу зробити за життя. Щоб у момент, коли [замальовано маркером] знати: мені є заради чого жити».

Нижче була табличка з двох колонок: збудувати дитячий центр, танцювати під дощем, побачити іншу країну, повернутись додому, купити подвійний бігмак, допомогти незнайомцю. Навпроти деяких стояли галочки, біля більшості не було жодних відміток. Лише навпроти «Знайти спосіб урятувати Дебору» стояв сиротливий мінус.

У кінці таблички Олександр несподівано зайшов послання.

«Я залишив кілька сторінок порожніми. Можливо, ти захочеш заповнити їх своїми мріями. Дякую, що був зі мною, друже. Мені шкода, що ми не зустрілись на кілька життів раніше».

Крапля вологи впала на сторінку, потім ще одна і ще. Олександр міцно стиснув зуби, але сльози не слухалися вказівок. Він загорнув Джонове життя й ліг на шезлонг. Того дня він не повернувся на своє робоче місце.

15

Клацання дверей повернуло його до реальності. Олександр витер сухі очі та обернувся.

– Мері, Алексе, – кивнув їм худорлявий лікар.

– Пане Ґрекхем, – привітався у відповідь Олександр, ледь не протягнувши руку.

Останнє покоління ліків гарантувало повний захист від зараження, окрім статевого контакту та переливання крові, але їхній лікар ходив би біля них у костюмі біологічного захисту, якби міг. Це викликало особливу довіру до процесу лікування.

– Як ваші справи? Як почуваєтесь?

– Давайте вже починати, – Мері перебила його награну люб’язність.

Лікар помітно зрадів такому повороту подій.

– Звісно. Сюди, будь ласка.

Двері в іншому кінці коридору відчинились, і Мері покрокувала вслід за лікарем. Олександр вимкнув телефон і кинув останній погляд на нічний Нью-Йорк, мимоволі відзначивши, що в Україні скоро ранок. Цікаво, як там Марія?

Розділ XІ. Немає тіні без світла

2008 рік

1

Старий автобус повільно їхав лісом, підстрибуючи на горбистій дорозі. Літнє сонце пустотливо визирало з-за дерев, сліплячи очі. Марічка прикипіла до вікна: зараз буде її улюблений момент! Ось ЛАЗ покидає прихисток дерев і виїжджає на галявину. Від яскравого світла очі спершу сльозяться, не дозволяючи сповна насолодитись магічним видом озера. Та Марічка знає, як усе зробити правильно: потрібно міцно замружитись за секунду до світла, а потім одразу розплющити очі. І поки решта дітей кривилась, Марічка милувалась дзеркальним водним плесом. Тут не купались: надто далеко було озеро від села. Але скільки б усього віддала дівчина, щоб зануритись у цю блакитну прохолоду! Може, якось підбити Антона втекти сюди на півдня?

– Про що думаєш? – наче почувши її думки, хлопчак опинився поруч і поклав руку їй на плече. Дівчинка легким рухом скинула її.

– Думаю про озеро. Може, якось приїдемо сюди?

– Гм. Хороша ідея, – погодився хлопець. – Треба буде тільки придумати, як на автобус потрапити, а так – я за!

– Діти, хвилинку уваги! – почувся голос учительки. Молода дівчина, яку в школі називали Яна Валеріївна, а на вулиці – просто Януся, направлена з міста на стажування, замахала руками, привертаючи увагу школярів. – Це наша друга зупинка, а таких буде ще п’ять. Тому далеко не розходимось, тримаємося разом. Зараз по двоє виходимо з автобуса, шикуємось у колону та йдемо до озера. Хутко! – учителька вибігла з автобуса й почала ловити тих, хто вискочили першими, формуючи з них колону по два.

– Ну що, ідемо, – піднявся Антон і протягнув Марічці руку.

– Ходімо, – відповіла та, вкладаючи пальчики в теплу долоню.

Сонячний зайчик засліпив її, і на душі стало тепло та затишно. Так, що Марія прокинулась.

2

– Вина?

– Ні, дякую, – розгублено усміхнулась жінка. – Я б випила чаю, – вона повернулась до Олега. – Улон із грейпфрутом, якщо можна.

– Тоді мені теж, – зробив своє замовлення Ігор Жатек.

Офіціант кивнув і відійшов.

– Як ваші справи, Маріє? Маєте дещо… розгублений вигляд.

Жінка кивнула.

– Десь саме так себе і відчуваю, – і похитала головою. – Це все сон. Досі відійти не можу.

– А що вам наснилось, якщо не секрет, звісно ж? – турботливо поцікавився Жатек, опускаючи підборіддя на завбачливо підставлену праву руку.

– Фрагмент із дитинства, – жінка погладила своє розпущене волосся, – От тільки я його не пам’ятаю. Нічого важливого, але, як-то кажуть, створило настрій на цілий день.

– Приємний? Сон був приємний?

Марія згадала тепло від дотику Антона, затишок від його присутності та усміхнулась.

– Так, дуже, – підняла голову та вперлась у зацікавлений погляд співрозмовника. Жатек аналізував її, щось вишукуючи в молодому обличчі. На мить Марія відчула себе голою, а перед такими людьми вона ніколи не роздягалась до душі. Тому жінка відкинула пасмо волосся та усміхнулась ширше. – Думаю, ви мене покликали не для того, щоб запитати, як у мене справи. Дякую, – останнє стосувалось офіціанта Олега, що поставив на стіл два прозорих чайнички, на дні яких колихалось темно-зелене чайне листя, та чашки з блюдечками. Жінка підняла кришечку ближчого чайника й із задоволенням вдихнула солодкуватий аромат.

– Ви, як завжди, маєте рацію, – Жатек налив собі чай із другого чайничка та жестом відігнав офіціанта. – Перш за все я хотів би подякувати вам. Ваша робота мене вразила. Серйозно. Я вручив би вам грамоту «Працівника року», – чоловік хитро примружився. – Але натомість можу запропонувати лише це.

Жатек кивнув, і його охоронець поставив біля ніг Марії велику темно-синю дорожню сумку. Жінка здивовано підняла бездоганні брови:

– Що це?

– Це – ваша зарплатня, Маріє, – Ігор Жатек задоволено зробив перший ковток чаю. – За час нашої співпраці ви принесли мені такі інвестиції, що я переглянув умови нашої співпраці. У кращий бік.

Марія нахилилась до сумки та розстібнула блискавку. Доларові купюри лежали рівними зеленими рядами, заповнюючи вільний простір до самого верху. Брови піднялися ще вище: стільки грошей жінка бачила хіба у фільмах.

– Ви ж не грабували банк? – пожартувала таємничим шепотом.

Жатек підморгнув і голосно розсміявся:

– Мені це не потрібно. Я володію банком.

– Не вважайте мене скромною, але хіба тут не забагато? – Марія закрила сумку та налила собі чаю.

– Як я вже сказав, ви принесли мені набагато більше. Я дуже задоволений нашою співпрацею. Що приводить нас до другого пункту, – чоловік нахилився ближче. – Я розпочинаю новий проект міжнародного значення, і хотів би запросити вас до участі в якості партнера. Думаю, вам час рухатись догори кар’єрною драбиною.

– А моє поточне завдання?

– Ви зробили все, що мені потрібно, – відмахнувся Жатек. – Далі вже справа за спеціалістами іншого профілю. Але ваші навички могли б знадобитися мені особисто.

Марія поглянула в його розширені зіниці. Цьому чоловікові вартувало поаплодувати. Він витримав майже рік, перш ніж отак вишукано запропонувати їй зайнятися сексом. Це імпонувало. Жінка усміхнулась.

– Спасибі, але не зацікавлена.

– У вас уже є чоловік? – холодно поцікавився Жатек.

– Так.

– І як його звуть?

Марія відпила чай, розглядаючи люб’язне обличчя співрозмовника. Назви` вона зараз будь-яке ім’я – і Жатек знайде його, з-під землі дістане, щоб у землю втоптати. Знала вона таких, що ні перед чим не зупиняться, аби отримати бажане.

– Я думаю, що цю інформацію залишу конфіденційною.

Жатек відкрив та закрив рот. Кивнув і відпив чай. Йому знадобилось багато часу, щоб зрозуміти, чим відрізняється бій від війни. Але він навчився. Ця жінка буде належати йому. І якщо для цього потрібен час – що ж, він зачекає. Тепер часу в нього більш ніж достатньо.

3

Сніг загрозливо рипів під ногами, але тримав на собі вагу маленького хлопчика, поки той біг замерзлим озером. Вітер задував під зимову курточку, але малий міцно стискав зуби. Він не міг зупинитися, не мав права. Різкий тріск заскочив його зненацька. Хлопчик відстрибнув убік, уникаючи тріщини під своїми ногами, однак це не допомогло. Лід на озері просів, загрозливо крекчучи. Малий зупинився. Замерзле плесо у всій зоні видимості вкривалося тріщинами, відколюючи лід шматок за шматком. Хлопчик заплакав. До берега було ще далеко: жодного шансу, що він устигне добратись туди, перш ніж крига скресне повністю. Але ж усе мало бути не так! Він же обіцяв, що все буде добре. Він… Лід тріснув, і хлопчик з головою провалився в крижану воду…

Катерина сиділа, підібгавши під себе ноги, і спостерігала за сплячим Антоном. Йому щось снилося: він раз-по-раз кривився та скрикував. Спершу жінка хотіла його розбудити, але ніяк не могла наважитись. Щось стримувало її від цього руху, якесь усвідомлення, що Антон має впоратись сам. Це його сон, його страх.

Жінка глянула на власну міцно стиснуту долоньку. А що з її страхами? Чи впорається вона? Ось уже третю годину Катерина сиділа в такій позі та зважувала всі «за» і «проти». І аргументів «проти» виходило набагато більше. Вона втомилась, утомилась отак сидіти й дивитись на обличчя свого коханого. Утомилась увесь час боятися, мучити себе питаннями: що, як він дізнається? Як він сприйме це? Чи зрозуміє? Чи пробачить?

Минула ніч внесла корективи. Те, чого вони так довго чекали, нарешті трапилось. Але прикриватися цим Катя не могла, не хотіла. Жінка поклала голову на ліжко. День сонячною плямою наближався до обличчя Антона, а вона все вагалась.

Її вагання обрубав дзвінок. Жінка миттю скочила на ноги й вибігла на кухню. Головне – тримати себе в руках. Спокійно. Спокійно. Усе добре. Головне – змусити саму себе в це повірити.

Антон важко розплющив очі, схопив телефон і натиснув клавішу прийому:

– Так, Вікторе Євгеновичу, вантаж доставив… Так, уже дзвонив на склад, вони в курсі… Ні, про вечірній рейс нічого не знаю… Ви мене, звісно, вибачте, але це не моя компетенція… Хіба вночі… Добре, зроблю.

Чоловік відклав телефон. Жахливо боліла голова. Він заплющив очі, однак сон не планував повертатись у виснажене тіло. Антон зітхнув і піднявся з ліжка. Умився, одягнувся, вийшов у коридор – і згадав, що йому не потрібно зараз нікуди йти.

– Антоне, ти обідати будеш? – пролунало з кухні.

– Буду, – чоловік глянув на своє відображення (наче сорокалітній алкоголік), стомлено зітхнув і вийшов із коридору.

– Маєш сьогодні роботу? – запитала Катерина, наливаючи борщ.

– Сподіваюсь, що ні, – відповів Антон, сідаючи за стіл. – Сьогодні я просто не здатний приймати адекватні рішення.

– Тобі зле? – Катя поставила на стіл паруючу тарілку та сіла навпроти.

– Ні. Просто спав погано…

– Ясно…

Ситний борщ приємно зігрівав шлунок, налаштовуючи на позитивний лад. Може, він просто голодний був? Антон підняв голову й помітив, як уважно на нього дивиться Катерина.

– Це твій експериментальний рецепт, і ти чекаєш, коли з’являться побічні ефекти? – чоловік спробував пожартувати, але Катя навіть не усміхнулась.

– Просто дивлюся на тебе.

– Просто дивишся? – здивувався Антон. І раптом пригадав, що за час їхніх стосунків (скільки вони вже разом? років сім? десять?) Катя ніколи явно не демонструвала свою любов до нього. Вона завжди була поруч, завжди підтримувала його, завжди зігрівала. Але екстраемоції, пристрасть – це асоціювалося з Марією, не з Катериною.

– Просто дивлюсь, – повторила жінка й опустила очі.

– Щось сталося? – Антон відсунув тарілку й легко торкнувся Катиної руки. Вона (не гаряча – палаюча!) міцно обхопила його пальці. – А ти гаряча дівчинка. У тебе температура?

Катерина заперечливо захитала головою.

– Антоне, мені треба тобі сказати одну річ. Навіть дві речі.

– Дай відгадаю: одна з них хороша, інша погана?

– Так, – кивнула Катя, і на обличчі Антона з’явилась тривога.

– Я сподіваюсь, ці новини не включають у себе жодних смертей?

Чомусь одразу згадалося село. І батьки, яких Антон не відвідував уже рік. І Катя, яка відвідувала своїх ледь не щомісяця. Невже щось трапилось? Катерина опустила голову ще нижче.

– Агов, чуєш? Та що трапилось, урешті-решт? – Антон підскочив до жінки та обійняв її.

Катя розкрила долоню й показала маленьку смужку, яка від довгого стиснення нагадувала сірник. Антон узяв її та підніс до очей.

– Тест на вагітність? Ти досі переймаєшся, що в нас немає дітей?

Катерина заперечливо похитала головою.

– А чого тоді… – Антон завмер, нарешті помітивши дві маленькі червоні лінії, що перекроювали смужку. – О Господи! Ти вагітна? – запитав майже пошепки, не вірячи тому, що сам сказав.

– Так, – тихо відповіла Катя.

Те, чого він так довго чекав, нарешті трапилось! Дитяча мрія про щасливу родину нарешті ставала реальною.

– Це ж чудесно! Боже, це ж просто чудесно! – вигукнув Антон, дивуючись такому напливу емоцій.

Він підняв Катерину й міцно притиснув її до себе. А потім, злякавшись, відсунув від себе й обережно опустив на підлогу – раптом завдасть шкоди дитині? Своїй дитині! У нього буде дитина! О Господи! Чоловік перевів божевільний погляд на жінку і наче вперше побачив обличчя Каті – бліде, виснажене, засмучене. Наче її зовсім не тішив цей факт. Наче це не вона так само мріяла про дитину, як і він. Наче було ще щось, що не дозволяло насолодитись цією чудовою новиною.

– Чекай. Щось із дитиною? – з острахом запитав Антон.

Катерина заперечливо похитала головою.

– Ні… Я не знаю… Це сталося сьогодні зранку… Я…. – вона підняла погляд, і в її очах блищали сльози. – Я люблю тебе.

– І я тебе… – розгублено відповів Антон.

– Для мене це – особливий момент. Знаковий. Тому… Тому я не можу, якщо не буду чесною з тобою… Я просто не пробачу собі, якщо мовчатиму про це й далі… Я не можу… Я…

«Це не твоя дитина». Зараз вона скаже це – і світ розіб’ється, розлетиться на шматки. Антон стиснув кулаки, до крові впиваючись нігтями в шкіру, і якомога спокійніше промовив:

– Кажи.

– Це через мене ти потрапив у в’язницю, – сказала Катерина.

– Тобто?

– Це я все влаштувала! Я найняла людину, я все продумала. Я мусила якось уберегти тебе. Уберегти наше кохання.

– Що… Що ти таке мелеш? – здивувався Антон.

– Правду! – вигукнула Катерина.

Сльози текли по щоках, залишаючи мокрі доріжки.

– Це дурня якась. Я знайшов убивцю. Менеджер Андрій, працює в банку «Альвеа». Я бачив фотографії, він хотів підставити мене, щоб нашкодити Віктору Євгеновичу…

– Це я зробила! Я… мені дали його номер телефону. Я спершу найняла його, щоб він знайшов і вбив твою коханку. Думаєш, я не знала про неї? Думаєш, ти зміг би ховати від мене її вічно? Духу забракло прийти і сказати мені в обличчя? Що я мала робити? – жінка кричала. – Сидіти й чекати, поки все само вирішиться? Я мусила щось зробити! І я зробила! Нащо вбивати одну лярву, якщо на її місці опиниться інша? Тому я пішла на такий крок. Так, ти опинився в тюрмі. Але ж ніхто, ніхто до тебе не прийшов, жодна з твоїх курв. Лише я!

Антон зробив крок назад. Він уже це бачив, він точно це вже проходив. От тільки йому було… Сім? Шість? Мати вичитувала батька, кричала та плакала, вимагала пояснень, а той просто стояв і дивився. Мовчки, зі стомленим поглядом. Не відчуваючи за собою вини. І, що дивно, зараз Антон теж не почував себе винним. Хіба розгубленим, ошелешеним тим, що Катерина нарешті дізналась. І враженим тим, що вона зробила. Зміст слів нарешті дійшов до мозку, і чоловіка охопила лють. Жар підіймався десь від грудей і виходив через горло.

– То це ти зробила? – одним стрибком він подолав відстань між ними та схопив жінку за плечі. Вона мляво ворухнулась, наче лялька. – То це ти вбила Івана? Ти мене підставила? Це я через тебе цілий рік жив, наче вовк, а не людина?

Жодної ночі, проведеної в камері, Антон не бачив снів. Він бачив свого друга, який гнив просто на очах. Розкладався на шматки м’яса, перемішаних із гниллю та хробаками. І щоранку він звинувачував себе за те, що зірвався, за те, що напився і чомусь убив його з пістолета, якого в нього, Антона, ніколи не було. Але, виявляється, це все було підставою. Більше того – підставою людини, на яку він би ніколи не подумав. І все заради чого? Заради чого?

– Чому, Катю, чому? Для чого ти зробила зі мною таке? За що?

– Бо я люблю тебе! – пролунало у відповідь, і Антон завмер.

Ця аргументація була настільки дикою, що він просто не міг нічого сказати у відповідь.

Він хотів зацідити їй міцного ляпаса. Щоб привести до тями і себе, і її. Але просто не міг. Вона – мати його дитини. Вона – його кат і вбивця кращого друга. Вона забрала і подарувала життя – заради чого? Заради любові? Що це взагалі означає? Раптом чоловік відчув себе втомленим. Смертельно виснаженим від усього цього. Хто винен у тому, що так склалось? Катерина, яка вибрала такий збочений спосіб розпалити вогонь кохання? Чи він сам, бо йому забракло духу взяти відповідальність? А може, винна Марія, яка стільки часу крутила йому голову, то відштовхуючи, то голублячи? Антон зробив крок назад. Потім ще один і ще. Ранковий сон збувався. Він провалювався все глибше і глибше під кригу. На самісіньке дно безнадії.

– Антоне, стій, не йди, прошу! Я можу все пояснити! Я ж люблю тебе!

Усе, годі. З нього досить. Він більше не хотів брати участь у цьому балагані. Чоловік розвернувся й пішов до ванної.

4

Довелося докласти достатніх зусиль, щоб переконати Жатека, що Марія може дати собі раду в цьому мінливому світі. Він галантно поцілував її руку та поїхав. Швидше за все, щоб остаточно зруйнувати життя Сашка.

Жінка гуляла передзимовим Львовом, розгублено усміхаючись людям навколо. А сама думала над тим, як усе склалося. Адже все почалось не рік, не два назад. Усе почалося ще тоді, у дев’яностому, коли вона вирішила, що гідна кращого життя. Коли кинула Антона й поїхала з села до якогось мудака, ім’я якого вже й не пригадає. Цей чоловік не затримався в її житті, і вона змінила його на іншого, як виявилось – такого ж. Потім був ще один, і ще один, і ще…

Мудаки змінювались, і Марія росла, здавалось би, але кожен наступний відрізнявся від попереднього лише розміром гаманця. Тоді жінка думала, що в цьому щастя: у грошах, у можливостях, які вони відкривають. Жінка здригнулась. Та вона й досі так вважала. Але це була лише ілюзія тої свободи, якої вона так прагнула. Утекла від сільського життя для того, щоб загрузнути в міському. У рабстві в наступного мудака, який оплачував її життя. І здавалось, можна розірвати це замкнене коло – варто лише захотіти. Але карма вже міцно взяла її за горло.

Повз продзеленчав трамвайчик, розмальований новорічними мотивами, і Марія рушила за ним. Вона не вірила в Бога. Хоча її родина була побожною, і вона, як багато односельчан, таємно несла в собі зерно віри, сама жінка не визнавала Творця. Не могла прийняти існування чогось настільки великого, що може вміщати все, бути всім, але не може допомогти тим, хто цього потребує.

Марія зітхнула й згадала теплі руки в зморшках, які тримали тацю з теплими пиріжками. Добрі руки, які завжди обіймали її, витирали сльози, коли мама накричить. Висохлі й худі руки, які впивались у бильця ліжка, що загрозливо тріщало. Руки, набожно й непорушно складені на грудях. Закам’янілі, закляклі навічно. Вона таки не змогла пробачити Господу смерть своєї бабусі. Старенька хворіла на рак підшлункової і в останні дні корчилась у муках від метастазів. Вона все кричала й кричала, але не було ніяких ліків, щоб полегшити її біль.

Мама молилася, щоб Бог полегшив муки бабусі та подарував швидку смерть, але Творець лише дивився та мовчав. Тоді Марія вперше задумалась: а може, якщо Господь існує, йому подобаються людські страждання? Може, він не добрий Бог, як усі кажуть, а злий? Дівчина ні з ким не ділилася своїми роздумами, але з того часу вирішила покладатись лише на власні сили та розрахунок.

На площі Ринок виставили різдвяну шопку[41]. Марія зупинилась перед нею, вивчаючи такий знайомий мотив. Незважаючи на свій радянсько-раціональний підхід, жінка визнавала: цим світом править не лише випадковість та здоровий глузд. Адже хіба це було випадково, що кожного разу, кидаючи одного чоловіка, що ставився до неї, як до своєї власності, вона зустрічала іншого, з таким же роздутим его? Чи випадково щоразу, коли вона влаштовувалась на роботу, аби нарешті здобути самостійність, її сприймали не як працівника, а як ходячу сексуальну машину? Справа була в зачісці? В одязі? В уже виробленій звичці задовольняти потреби владних чоловіків? Чи в кармі, результаті причинно-наслідкових помилок, які вона робила все своє життя? Марія тріпнула головою. Вона вміла і знала, як можна вигідно продати своє тіло, однак це ж не єдине, чим вона є! Жінка думала про це за кожною наступною пляшкою віскі, проклинаючи Бога, у якого не вірила, і себе, у яку теж не вірила. А потім вона чомусь заслужила прощення.

У її житті було троє гідних чоловіків: Сашко, Антон та Олександр Шипалко. Від першого залишились лише спогади – приємні, теплі, але не більше. Тоді Марічка сприймала Сашка як щось нове, свіже: на противагу такому звично-сільському життю городський гість якісно виділявся. Але інших переваг невпевнений у собі Сашко не мав. Натомість його дорослий протеже, Олександр, уже містив зачатки ідеального чоловіка.

Умудрившись удруге вдертись у її життя та збурити такий остогидлий стан речей, цей чоловік змусив Марію знову відчути себе жінкою, а не річчю. І як вона йому віддячила? Зрадила, підставила, використала. Зробила все, щоб ідеальний чоловік, який її любив, зненавидів її. Чому? Бо вона ненавиділа його, мабуть, найбільше за всіх інших мудаків у її житті. Бо Олександр удруге за це кляте життя змусив Марію побачити Марічку. І бездонну прірву між ними двома.

Жінка розвернулась і рушила до своєї улюбленої частини площі Ринок – статуї Амфітріти. Егоїстична шльондра, корислива курва та нічого не варта блядь. Марія чула ці слова так часто, що вже перестала звертати на них увагу. Але лише з появою «турботливого Олександра Шипалка» вона зрозуміла силу цих слів. Вона – ніхто. Нуль. Каталізатор проблем, які потрібно вирішувати. Бездарна жінка, яку потрібно захищати, оберігати, бо вона нічого не може зробити сама. Паразит, якого соромно позбутись (бо ти ж рятівник), і який необхідно переховувати від усього світу (бо ти ж поважна людина, яка не водиться з курвами). Марія реготнула. А він ще думав, що рятує її. Та з кожною своєю подачкою Олександр викликав ще більшу ненависть Марії не лише до нього, а й до самої себе. Кляте коло, яке не розірвати. Адже вона – ніхто без своїх покровителів.

Пропозицію Жатека вона прийняла ледь не з задоволенням. Адже це – ідеальна можливість ударити свого «рятівника» в самісіньке серце. І раптом Марія зрозуміла, що робила це навіть не з бажанням заробити грошей. А щоб банально помститися. Більше року після їхньої випадкової зустрічі в супермаркеті Олександр Шипалко ставився до неї, як до ручної тваринки. Він годував її, утримував, виконував усі забаганки. Але ніколи не відкривався перед нею по-справжньому, не ділився своїми думками чи переживаннями. Господи, та за цей час у них навіть сексу нормального не було! Так, він досі зводив її з розуму одними рухами, але відчуття дистанції лише посилювалось. Цей чоловік настільки контролював усе навколо, що перетворився на машину з вирішення проблем. Бізнес падає? Треба врятувати! Марія сумує? Потрібно задовольнити. А жити, жити коли? І те, що жінка сприйняла за спонтанність чи щирість, урешті-решт виявлялось просто добре розробленим планом.

Сонце пробивалося крізь вітражі старого Львова, і Марія впіймала себе на думці, що зробила вже четверте коло навкруг Ратуші. Діти бігали біля розмальованих живих статуй, продавці запрошували на гарячу кукурудзу та грецьку кухню, а годинник виклично бамкнув першу годину. Марія купила собі солодкої вати та присіла на холодну лавочку. Поклала біля себе сумку зі своїм майбутнім. Закуталась у шубку (яка іронія! ще одна річ, подарована Сашком) і спробувала зробити вигляд, що вона звичайна туристка, яка насолоджується столицею Західної України.

За всі роки, прожиті у Львові, Марія навчилася ненавидіти це місто. Не за те, що воно було поганим, а за те, що хворіло на таку кількість мудаків і не помирало. Воно, навпаки, росло, пишаючись своїм віком, розквітаючи творчими інсталяціями та видаючи власні недоліки за переваги. Марія задумливо занурила язик у солодку вату. М’яко й солодко. Напевно, вона просто ненавиділа тих, хто був кращим за неї. Тобто всіх.

Жінка витягнула з кишені телефон і відкрила галерею. Знайшла фотографію і втупилась у неї. На світлині Антон поправляв краватку, яка йому пасувала, але він не хотів цього визнавати. За два дні Марія втече від нього, уже вкотре, але цей момент був хорошим. У такі миті (набагато рідші, ніж можна було хотіти) крізь дорослого Антона Шуацу проглядався той, сільський Антон. Третій гідний чоловік. Той, за ким Марія дійсно сумувала. Доросле життя спаскудило його, зробивши відповідальним за все на світі. І за Марію теж. Дивно, але його маніакальне бажання втримати жінку було їй звичніше, аніж незрозуміле бажання Сашка-Олександра дати їй усе, чого вона хотіла.

Жінка гмикнула. Треба ж таке! Правду кажуть: благими намірами вистелена дорога до пекла. Сашко хотів полагодити її на свій, «правильний» штиб, витягнути на свій рівень, урятувати. Антон же просто приймав такою, яка вона була. І хотів бути поруч, навіть коли вона сама не хотіла нічого.

Марія відкрила телефонну книгу та знайшла номер, який стільки разів ігнорувала, і на який жодного разу не телефонувала сама. Це ж треба, вона знову і знову повертається до нього. Це любов, звичка чи просто найменше з усіх лих? Ніхто не скаже. Але, пускаючи думки на самоплив, вона все одно думала про Антона. Не того самовпевненого чоловіка, яким зробило його життя, а бешкетника, який позитивно дивився в майбутнє та вірив, що все буде добре.

Цікаво, його ще можна повернути? Цього підлітка, з яким їй було так добре? Відповіді вона не знала. Марія скоса поглянула на сумку з грошима. Її кишенькова свобода. Жатек десь поруч – вона відчувала, як його люди свердлять її поглядом. Ще один мудак, який чекає на іграшку. Але ранковий сон запалив у ній якусь іскру. Надію, що все може бути добре. Марія натиснула кнопку виклику. Це прокляте коло треба було розірвати.

5

Задзвонив телефон. Невідомий номер. Антон продовжував дивитися на своє застигле відображення в дзеркалі, доки мелодія, що повторювалася знову і знову, не змусила його натиснути кнопку прийому дзвінка.

– Алло? – голос у трубці здався йому знайомим. Таким… рідним?

– Маріє? – здивувався Антон.

І зауважив, як змінилось його відображення в дзеркалі. Обличчя ожило, а губ торкнулась усмішка. Більше місяця минуло – і нарешті вона зателефонувала!

– О, це точно твій номер. А я вже думала, що він змінився, – засміялась жінка. І від цього сміху в Антона в животі прокотилась гаряча хвиля. – Слухай, ти не зайнятий сьогодні? – і перш ніж він встиг відповісти, додала: – Хочу зустрітися з тобою. Маю сказати дещо важливе.

Антон істерично реготнув. Ще одкровення? А чи не забагато буде на одну людину? Марія розцінила це по-своєму.

– Агов, ну чого одразу сміятись? – голос зазвучав трохи ображено. – Серйозно кажу, приїжджай, є розмова. Але їдь зараз, бо це трохи терміново. Зможеш? Записуй адресу.

Антон узяв косметичний олівець і записав продиктоване.

– Чекаю на тебе. Ні, серйозно. Приїжджай. Я дуже скучила за тобою.

Розмова завершилася, і Антон знову залишився наодинці з дзеркалом. «Маю сказати дещо важливе». Цікаво, що це? Він приклав лоб до холодного скла. Ні, зовсім не цікаво. Сьогодні все лайно вже трапилось, більше просто не може бути.

Чоловік сполоснув обличчя холодною водою та вийшов із ванної кімнати. Катерина сиділа на кухні, втупивши очі в холодильник. Антон скривився: йому гидко було дивитись на цю жінку. Чоловік узувся, накинув куртку та вийшов із квартири.

6

У центральному відділені не було жодних черг. Віталік скоса глянув на годинник і присів за столик. Розгорнув випадковий журнальчик, що лежав поруч, і пробігся поглядом по сторінках. Нічого цікавого. Поклав журнал назад і заплющив очі. Ще один робочий день. Посидіти в цьому банківському відділені, потім перевірити ще одне – і до Марії. Сьогодні вона запланувала піти в Оперний і наполегливо вимагала супутника. Віталік з нетерпінням чекав, коли його шеф повернеться в Україну, бо вся ця культурна програма вже добряче дістала. Він же звичайний водій – нащо йому відвідувати філармонії та модні презентації? Це доля владних і багатих, хай вони собі й парять мізки, що вдягнути на такі заходи. Віталік знову оглянув центральне відділення та перевів погляд на годинник. Ще дві хвилини – і можна їхати далі.

Завібрував телефон. На екрані висвітлилось «програміст Сергій». Віталік скривився. Цей номер він би взагалі заніс у чорний список, але…

– Так, Сергію, слухаю.

– Віталіку, в нас проблеми! – почулось із трубки істеричне.

Чоловік напружився:

– Не зрозумів. Поясни!

– Нас хакнули! – Сергій майже кричав. – Вони крадуть бази даних, і я не знаю, як це зупинити. Усе: рахунки, перекази, благодійний фонд…

– Я зрозумів! – перебив його Віталік. – Уже виїжджаю. Нікуди не рипайся, нічого не роби! – чоловік зірвався з місця та побіг до машини.

Годинник бамкнув другу годину.

7

Віталік буквально висадив двері серверної, ледве Сергій повернув ключ.

– А тепер ще раз – і детальніше! – знервовано наказав він, швидким кроком наближаючись до рівних рядів серверів.

– Нас хакнули! – повторив Сергій, поспішаючи слідом.

Віталік різко розвернувся.

– Я це зрозумів ще годину назад. Розгорнуту версію подій, будь ласка.

– Зробив я, значить, собі чаю, сідаю за комп…

– Сергію, – перебив його Віталік. – У мене зараз зовсім немає настрою на твої жарти. Якщо в нас дійсно проблеми, то я хочу знати, які, щоб зрозуміти, як можна їх вирішити.

Сергій сів на стільчик і сперся долонями на коліна:

– Ну, тоді скажу просто. У нас проблеми. І припускаю, що великі, – програміст розгорнув вікно на комп’ютері. Віталік став позаду і глянув на список рядків, якими ряснів монітор. Кілька секунд вивчав їх і нарешті не витерпів:

– Що це?

– Це – наші бази даних. Не вникатиму в деталі…

– Зроби таку ласку.

– …зверну увагу лише на ось це, – Сергій вказав на один із рядочків. – Це запущений процес, який працює з базою. От тільки це не мій процес.

Віталік утомлено потер очі.

– Боже, чому ж ти завжди все так ускладнюєш? Що це в біса означає?!

– У нас вірус.

– Який вірус? – Віталік завмер.

– Припускаю, що файловий хробак. Він копіює наші бази даних, а потім кудись пересилає. Я зауважив це лише сьогодні, але хтозна, скільки він тут. І хтозна, що він уже встиг скопіювати. Цей вірус копіює файли маленькими частинами та пересилає їх, маскуючи під робочу звітність. Я б його навіть не зауважив, якби не випадковість…

Віталік відсунув Сергія вбік і нахилився ближче до монітора.

– Звідки він міг узятись?!

– Ну, хтось завантажив його на цей комп’ютер. А оскільки він приєднаний до локальної мережі, то далі просто пішло-поїхало…

Раптом Віталік міцно стиснув плечі Сергія й подивився йому прямо в очі.

– Значить, це ти зробив?! На кого ти працюєш?

– Зовсім здурів? – Сергій округлив очі. – На вас я працюю, параноїку хріновий! Інакше нащо мені тоді взагалі про це говорити?

Віталік відпустив програміста та зробив кілька кругів навколо комп’ютера.

– Тоді як цей вірус міг потрапити на цей комп’ютер? Ти підхопив його на якомусь порносайті?

– Дуже смішно. Я відповідально ставлюсь до таких речей, тому…

– Тоді звідки? – перебив його Віталік.

– Я думав над цим, – відповів Сергій і поклав щось на стіл. – Оглянув системний блок і знайшов ось це.

Віталік підскочив до стола і взяв у руки маленький предмет.

– Це маршрутизатор. Свого роду, – пояснив Сергій. – Він допомагав вірусу уникати системи безпеки, а також дозволяв перехоплювати всі вхідні та вихідні сигнали. Тобто хто б за нами не стежив, але він отримував не лише бази даних, а й усю переписку. Не знаю, чиє воно, але зроблене професійно. Сподіваюсь, у нас на озброєнні є такі самі штуки?

Маршрутизатор. Це тобі не просто вірус з Інтернету закачати. Це потрібно було прийти сюди і фізично розмістити жучок. Однак хто мав доступ до серверної? Лише Олександр Шипалко, Віталік та Сергій. Хто ще?

– Хтось був у серверній останнім часом?

– Знущаєшся? – обурився Сергій. – Я тут сиджу один, уже навіть сам із собою говорити почав. Хоч би кота якогось завести…

– Я серйозно питаю!

– А я серйозно відповідаю! Не буває тут нікого. І не було відтоді, як я сюди в’їхав. Хіба електрики приходили, коли кондиціонери встановлювали десь рік тому, та й ваша подруга дрочила в мене на столі. Я розказував про це?

– Розказував, розказував. Навіть не раз, – обірвав його Віталік. Не до того зараз було.

Електрики. Надійні люди, від організації. Вони фізично не могли розмістити жучок. Він сам просидів тут цілий день, слідкуючи за їхньою роботою та вкотре вислуховуючи слізливі історії про Марію, яка позбавила Сергіїв комп’ютер цноти… Віталік пополотнів. Раптом згадалася зустріч Марії з Жатеком. І те, як пан Олександр сприйняв це. Він припустив, що вона співпрацює з «Інстер Банкін Груп», бо «Альвеа» була дискредитована. А що, як причина полягала в іншому? І сама співпраця почалась набагато раніше?

– Цей маршрутизатор… Його важко підключити?

– Тобто? Тебе цікавить, як він працює? – не зрозумів Сергій.

– Ні. Хто міг би його підключити?

– У тебе що далі, то важчі питання…

– Жінка! – знервовано вигукнув Віталік. – Жінка! Вона б змогла розмістити жучок?

– Що за дискримінація? – Сергій здивовано почухав потилицю. – Ясно, що змогла б. Там же освіти великої не треба. Правильно приєднав, завантажив вірус через флешку – ото й усі справи. Агов, Віталіку, ти куди…?

Але чоловік уже зірвався з місця та вилетів із серверної. Неприємне передчуття шкребло його зсередини.

8

За вказаною адресою знаходився п’ятиповерховий готель класу «Люкс». Вочевидь, за той час, який Антон провів у тюрмі, Марія так і не змогла розвести Сашка на нормальну квартиру. Теж мені, мільйонер чортів! Укотре задавшись питанням «Що я тут роблю?», Антон зайшов досередини. Мовчки минув вестибюль. Викликав ліфт і піднявся на останній поверх. Трохи поблукав, вишукуючи потрібний номер, а коли знайшов – обережно постукав. Двері відчинились одразу.

– Таки прийшов! – Марія кинулась йому на шию. – Ти не повіриш, як я скучила. Заходь, заходь!

Жінка затягнула його всередину, у розкішний двоповерховий пентхаус із панорамним виглядом із вікна. Антон зціпив зуби. Ну звісно, куди йому тягатись із багатієм Сашком?

– Сідай, – Марія опустилась на диван та вказала на місце поруч. – Розказуй, як у тебе справи?

Антон реготнув і похитав головою. Подивився на розкішну Марію в довгій сукні, ціна якої дорівнювала його місячній зарплаті. На неймовірну кімнату, у якій вона жила. Що він міг розповісти, дивлячись на це усміхнене обличчя? Про те, як один його друг помер, а інші виявились останніми сволотами? Про те, як «чудово» провів рік у тюрмі? Про жінку, з якою прожив майже десять років, і яка запроторила його за ґрати? Про існування, на яке перетворилось його життя? Антон похитав головою. Ні! Ні про що таке він не буде говорити. Він узагалі не буде говорити. Колись він готовий був боротися за свою любов. Однак його кохання знайшло собі багатий замінник. І цьому Антон не мав що протиставити. Та й не хотів. Залишилось лиш одне бажання, одне прохання. Дайте спокій.

Чоловік рушив до дверей. Марія скочила з дивана й перегородила йому шлях:

– Стій, чекай! Ти куди?

– Перестань, – відмахнувся Антон і спробував обійти Марію, але марно.

– Що значить «перестань»?

– Це і значить. Дай мені спокій! – Антон відсунув Марію вбік, але жінка підбігла до дверей і затулила їх собою.

– Не пущу!

– Ти що, біснувата? – Антон нервово засміявся.

Саме так його мати не пускала батька до коханки. Ще до того, як їй стало байдуже.

– Може, і біснувата. Але й ти не кращий! Що сталося?

– Що сталося? – він розвів руками. – Ти ще питаєш, що сталось? Ти жодного разу не прийшла до мене, коли я був у в’язниці. Ти розказувала, як любиш мене, трахаючись із Сашком. Ти навіть переконала мене в тому, що він мене переслідує, щоб я дав тобі спокій. І зараз ти кличеш мене назад? Я виріс, Маріє. Я вже не цуцик, який буде бігати за тобою й виконувати твої забаганки. У тебе для цього є новий коханий…

Марія одним рухом опинилась біля Антона й зацідила йому дзвінкий ляпас.

– Він мені не коханий. І ніколи ним не був. Це вимушений засіб, від якого я сама не в захопленні. Саме тому я й покликала тебе. Бо хочу нарешті покінчити з цим.

Вона оминула Антона й підійшла до дерев’яної шафки. Витягнула звідти пляшку коньяку та відпила прямо з горла. Потім зробила ще один ковток і скривилась. Антон заворожено спостерігав, не знаючи, що сказати.

– Як ти ставишся до Гоа? – запитала нарешті.

– До чого?

– До Гоа, – обернулась жінка. – Це в Індії. Там гарно, тепло. А ще Тибет неподалік. Тобі подобається Тибет?

– Я не розумію, про що ти.

– Як ти ставишся, щоб ми поїхали в Індію? – Марія підійшла ближче й узяла Антона за руки. Її дотик був теплим, а очі блищали, наче від сліз.

– Ти що, уже п’яна? – припустив чоловік, однак Марія засміялась у відповідь.

– Ти мене недооцінюєш. Я твереза, Антончику, і мій розум ясніший, аніж будь-коли. Зачекай, – вона вибігла з кімнати й повернулась із темно-синьою дорожньою сумкою. – Дивись, – гарячково розстібнула. – Тут – сто двадцять тисяч доларів. Сума, якої вистачить, щоб почати нове життя. У Гоа, у Тибеті – де забажаєш. Нове життя лише на нас двох – на тебе і на мене. Що скажеш?

Чоловік заціпенів. Ще зранку він думав, що цей день уже виконав річну порцію одкровень. Але він помилявся. Жінка підійшла ближче.

– Я люблю тебе, – прошепотіла Марія, притуляючись до нього. – І завжди любила. І хоча життя склалось проти нашого кохання, зараз ми можемо зробити все правильно, – її рука повільно ковзнула до його шиї, ніжно погладила пульсуючу жилку. Пальці торкнулись чола, розгладжуючи зморшки. – Давай полетимо звідси. Я про все потурбувалась. В аеропорту вже чекає чартерний літак, записаний на твоє ім’я. Він доставить нас, куди скажеш. Лише нас двох. Я навіть підготувала фальшиві документи, щоб ніхто не зміг нас знайти. Утечімо в місце, де все буде добре.

Ранковий сон знову дав про себе знати. Крига, одного разу вже поламавшись, почала знову скреготіти. Вона готувалась опустити Антона ще нижче, на саме дно, чи, може, раптом, хотіла затвердіти, щоб його ноги нарешті мали від чого відштовхнутись? Може, ось він – шанс покінчити з цією брехнею, із цим фарсом, покинути все й полетіти зі своїм коханням назустріч сонцю? Антон облизав губи. Перед очима з’явилося заплакане обличчя Катерини. Жінки, яка пройшла з ним усе життя, до якої він не відчував абсолютно нічого, яка пішла на злочин заради «кохання». І, що найгірше, яка носила під серцем його дитину. І цей факт Антон не міг проігнорувати.

– Важко наважитись, я знаю. Мені самій на це пішов добрий десяток років. – Марія підійшла назад до шафи та витягнула з неї тарілку з фруктами. – Однак чому б не спробувати? Чому завжди потрібно робити те, що від тебе вимагає суспільство, родина чи начальник? Життя коротке, тож треба робити те, що подобається. Ніколи не знаєш, скільки тобі залишилось, – жінка лукаво підморгнула й кинула собі виноградину до рота.

Антон заплющив очі. Вибір ніколи не був його сильною стороною. Він звичайний виконавець, йому потрібна чіткість, а ця невизначеність лише злила його. Чому все не може просто взяти й вирішитись саме собою? Чому обов’язково потрібно вибирати? Колишня пристрасть, від якої залишились вуглинки спогадів, чи сімейний вогонь, який не приносив тепла. І хто скаже, який вибір кращий?

Щось із гуркотом упало. Антон розплющив очі та застиг. Марія стояла, конвульсивно здригаючись, наче її вдарило струмом. Тарілка з фруктами розлетілась на дорогому килимі. Жінка відкривала й закривала рот, наче риба, викинута на берег, і це було б смішно, якби не її перелякане обличчя, яке синіло на очах. Чоловіку знадобилося кілька секунд, щоб зрозуміти: Марія вдавилась виноградиною.

Антон зробив крок до неї, але дика думка зупинила його. Це знак. Він же хотів визначеності, от життя йому це й дало. Усі ці роки він картав себе за те, що не був гідним цієї жінки. Усі ці роки він порівнював Катерину з Марією – і скреготів зубами від роздратування. Скільки разів Антон ловив себе на думці, що краще б Марії взагалі не було в його житті! Звісно, не так…

Час спливав, а чоловік ніяк не міг зрушити з місця. Він дивився в перелякані сині очі, що вилазили з орбіт, і розумів: це помирала чужа людина. Його Марічка пішла від нього ще десять років тому. З того часу він знайшов собі нову сім’ю, а ця незнайомка хотіла зруйнувати його життя. Але він більше цього не дозволить. Нікому не дозволить скривдити свою родину. Саме в цьому й полягає дорослість – узяти відповідальність і зробити вибір. І цей вибір – не на користь фальшивої любові.

Ноги підкосились – і Марія зламаною лялькою впала на підлогу. Сіпнулась і завмерла. Антон зробив крок до непорушного тіла, але передумав. Крім них, у номері нікого не було. Нікого, хто б сказав, як поводитись далі. Не до кінця розуміючи, що він робить, чоловік закинув сумку з грошима на плече та побіг до виходу.

9

Віталік зустрів Антона в холі готелю. Здивовано провів поглядом схвильованого чоловіка. Він добре знав такий вираз обличчя: або ти вже щось зробив, або збираєшся зробити. І це щось явно виходить за межі нормальної поведінки законослухняного громадянина. Чоловік ще мить повагався, але вирішив не йти слідом. Спершу йому потрібно було поговорити з Марією про справи. А потім, можливо, дійде час до справ любовних. Він викликав ліфт і піднявся на останній поверх. Кілька хвилин постояв у коридорі, заспокоюючи дихання, а потім рушив до номера.

– Маріє? – обережно постукав у двері. Ніхто не відповідав. Віталік витягнув із кишені запасний ключ і відчинив ним двері. – Маріє? Ви тут? – покликав ще раз і зайшов усередину.

Марія була там. Вона лежала посеред кімнати, серед розкиданих фруктів, з неприродно закинутою головою та скривленим виразом обличчя. Знаючи, що буде далі, Віталік усе ж підійшов та перевірив пульс. Мертва. Чоловік швидко оглянув номер. Нікого. Нічого не розкидано, немає слідів боротьби, лише на ліжку лежить зібрана валіза. Мозаїка склалася докупи сама. Марія щось не поділила зі своїм коханцем, і той її вбив. Важко було сказати, як, але, дивлячись на синій відтінок обличчя, Віталік припустив, що Марію задушили. І єдине можливе ім’я вбивці – Антон Шуацу. Саме він щойно вийшов із готелю. Віталік чортихнувся, вибіг із номера й кинувся навздогін.

Чоловік швидко злетів сходами на перший поверх, не чекаючи на завжди повільний ліфт, та вибіг із готелю. Однак Антон уже зник. Віталік вилаявся й набрав номер свого шефа. «На даний момент абонент не може прийняти ваш дзвінок».

– Та дідько! – Віталік ледь не розбив свій телефон. – Олександре, де ж ви є, коли так потрібні? – скуйовдив волосся.

Усе було погано, дуже погано. Марія мертва, її вбивця втік, ще й «Інстер Банкін Груп» так невчасно активізувався… Віталік завмер і згадав той єдиний раз, коли мав нагоду побачити директора конкуруючої фірми на власні очі. Цей примружений погляд, тіло, зібране для удару, – від Ігоря Жатека просто тхнуло небезпекою, пафосом та паскудними парфумами. Такий не вмів продумувати багатоходові комбінації. Він пер напролом, покладаючись лише на власну інтуїцію та силу.

Може, щось змінилося, поки вони не бачили? Невже Жатек улаштував напад на Марію, щоб та потрапила в серверну й поставила жучок? Та ні, надто фантастично. Таке міг би придумати лише хтось зі сторони… Віталік потрусив головою й іще раз набрав Олександра Шипалка. «На даний момент абонент…». Добре, тоді доведеться покладатись на власні сили. Пальці швидко набрали інший номер.

– Коваль слухає, – відповів незадоволений голос.

– Привіт, це Віталій.

– Ого, друже! Упізнав тебе. Скільки літ, скільки зим? – настрій співрозмовника одразу змінився.

– Багацько. Але про це пізніше. Чув, ти працюєш у МВС?

– Є таке. Підполковник міліції. А це тобі не хухри-мухри, – усміхнулись у трубці.

– Як скажеш. Матиму до тебе одну дуже серйозну справу, – Віталік облизав губи. – Я щойно став свідком убивства. Убита – молода жінка. Зробив це чоловік, Антон Шуацу, і він щойно покинув місце злочину. Прошу тебе, оголосіть його в розшук, доки він не втік. Я надам усю необхідну інформацію.

– Зрозумів, – голос помітно посерйознішав. – Ти знаходишся на місці злочину?

– Так, – Віталік продиктував адресу. – Я відповім на всі запитання, які будуть необхідні слідству. Лише спіймайте вбивцю.

– Зрозумів. Уже їду.

Віталік натиснув відбій і уявив, як, повільно набираючи оберти, почала працювати величезна махина правоохоронної системи. Не краще рішення в цій ситуації, але без свого начальника він був зв’язаний у виборі. До речі. «На даний момент…». Чоловік зітхнув. Отже, продовжуємо діяти експромтом. Віталік набрав ще один номер, коли перед ним хтось зупинився.

– Ви – Віталій?

– Я, – чоловік кивнув.

Невже міліція доїхала так швидко?

– Хорошо, – відповів незнайомець та швидким випадом усадив ніж у живіт Віталіка. Той спробував вирватись, однак Сєрий притиснув чоловіка до себе, запихаючи ніж глибше. – Ти, главне, не хвилюйся. Далі ми самі.

Віталік спробував щось сказати, але телефон випав із його рук. Слідом упало і тіло. Сєрий заховав ніж, злодійкувато роззирнувся і швидким кроком рушив вулицею.

10

У слідчого Львівського міського управління ГУМВС України Максима Симоненка був паскудний настрій. День із самого ранку пішов не так, розпочавшись викликом на самогубство: якась вісімнадцятирічна дівчина рознесла собі мізки з батьківської рушниці через нерозділене кохання. І псувало настрій не криваве видовище (добре, що в Симоненка був великий життєвий досвід), а те, що це була вже п’ята така жертва за місяць. Це що, депресивний циклон пригнало з Японії? У дивакуватих азіатів завжди була висока смертність через самогубства.

Максим зітхнув. Робочий день добігав до кінця, а вдома на нього чекала донька, так само схильна до драматизму, як і більшість підлітків. Чоловік замкнув кабінет, вдихнув із задоволенням свіже повітря на повні груди, сів за кермо та повернув ключ. Двигун сито загарчав, і автомобіль покинув паркінг. Може, взяти її із собою на кілька виїздів – нехай побачить, що бувають серйозніші причини для дурних рішень, ніж «він лайкає в Інстаграмі фотографії якоїсь курви»? Роздуми перебив телефонний дзвінок.

– Симоненко, слухаю, – відповів трохи стомлено.

Ну от, швидше махнути додому не вийде. Шоста жіноча смерть за цей місяць. Правда, убивство, а не самогубство, однак… Ім’я підозрюваного було до біса знайомим.

– Шуацу Антон?

Був у нього такий клієнт. Сидів за вбивство рік тому. Наче вийшов недавно. Невже в маніяки подався?

– Зрозумів. Уже їду.

Максим Симоненко знову зітхнув, виставив блималку та розвернув авто.

11

Коли гупнули вхідні двері, Катя скочила на рівні ноги. Спершу кинулась на звук, але одразу зупинилась. Що вона йому скаже? Як пояснить? Чи він її зрозуміє? Жінка прикусила губу й зробила крок назад. Ні, ні, він не любить її. Вона пішла заради нього на все, а він…

– Катю, ти тут? Катю? – почулось із коридору, й Антон заглянув у кімнату.

Блідий, задиханий, він кинувся до неї й міцно притиснув схвильовану жінку до грудей.

– Антоне…

Чоловік відступив і уважно подивився на розгублену жінку. Його погляд перебігав з однієї розширеної зіниці на іншу, а язик усе не міг дібрати слів. Що їй сказати? Як їй сказати? У нього в сумці лежить більше сотні тисяч доларів, в аеропорту чекає чартерний літак на його ім’я, а кохання всього його життя померло годину назад. І все, що він може вигадати, – це втеча. Розпочати нове життя, вискочити з цієї каруселі, довести, що він може захистити те, що любить насправді. Антон опустив погляд і повільно торкнувся живота Катерини. Сім’я. Він на все піде заради сім’ї.

– Ти дійсно вагітна?

– Так…

– Ти не брешеш? – Антон глянув їй прямо у вічі.

Жінка заперечливо захитала головою.

– Ти мене любиш?

– Антоне… Що сталось? – запитала Катя й одразу затнулась під незвично серйозним поглядом чоловіка. І зрозуміла: так, сталось. І відбувалося саме зараз. Щось, від чого залежить усе їхнє життя.

– Я питаю, ти любиш? – повторив Антон.

– Так, люблю, – кивнула Катя.

– Якщо я скажу, що ми можемо кинути все і поїхати… Туди, де можна почати все спочатку. Залишити в минулому помилки та здобутки й більше ніколи не повертатись. Якщо я запропоную, ти поїдеш зі мною?

– Коли? – запитала Катерина.

Хоча, яка різниця? Якщо вона буде з Антоном… Але відповідь її здивувала.

– Уже. Негайно. Узяти паспорт – і полетіти, – Антона трусило, і Катя теж відчула, як шкіра на руках покривається сиротами. Кинути все прямо зараз? Усе, що вона має? Усе, заради чого жила? Жінка усміхнулась. Хіба в її житті колись щось було, окрім Антона?

– Так. Із тобою – так. Можемо їхати.

Антон замовк, дивлячись у її усміхнені очі. Вони ж у неї такі красиві. Сірі. Глибокі. У них так легко було побачити, що вона відчуває. Від ясно-блакитного кольору, коли раділа, до темно-сірого, колючого, коли сердилася чи сумувала. Завжди через нього. І радість, і сум! Ця жінка по-справжньому кохала його. Господи, який же він був дурний, ганяючись за мрією, коли справжнє диво весь час було поруч! Колись, лежачи на сіні в стайні, дивлячись на зоряне небо крізь дірку в даху, він боявся, що зробив величезну помилку, звабивши Катерину, позбавивши її цноти, прирікши на залежність. Хто б міг подумати, що тоді він зробив єдину правильну річ у своєму житті – знайшов те, що шукав. Вірність. Любов. Сім’ю.

Антон міцно притиснув Катю до себе, і вона теж обійняла його. У нього ще багато секретів, і хтозна коли прийде час їх відкрити. Але коли цей момент настане, він відкриється без зайвих коливань. Адже Катя – його справжня половинка, його любов, яка витримає все. Людина, яку він більше ніколи не змусить плакати.

– Гаразд, тоді бери паспорт, тепло вдягайся й виходимо. Усе решта – купимо по дорозі.

Він вийшов із кімнати, а Катерина сіла на ліжко й заплющила очі. Глибоко вдихнула, повільно видихнула, перехрестилась і тихо прошепотіла:

– Все буде добре.

12

Він прокинувся від легкого доторку. Ґрета стояла перед ним, тримаючи в руках теку з документами. Олександр поглянув на годинник. Десята тридцять дві за місцевим часом. Огляд завершили ще о четвертій ночі, але їх попросили дочекатися результатів. Очікування добряче затягнулось.

– Я перепрошую, – Олександр спробував підвестись, але вийшло це з другого разу.

Тіло звикло до форми стільця й не хотіло її змінювати.

– Ваші результати готові, – озвалася Ґрета. Відкрила папку й подала документи та ручку. – Підпишіться, будь ласка, ось тут і тут. І ще тут.

– Що це? – чоловік швидко пробіг поглядом текст. За стільки років такі формуляри він отримав уперше.

– Рахунок за надані послуги. Основне лікування, звісно ж, оплачує корпорація «Альвеа», однак дрібні видатки за витратний матеріал доведеться оплатити вам. Двісті чотирнадцять доларів і сорок два центи. Це вказано на третій сторінці, – Ґрета показали на графіки й таблички. – Ми повертаємо ваші аналізи, вони можуть вам знадобитися при лікуванні в інших медичних закладах. Також просимо заповнити форму, чи задоволені ви нашими послугами і чи рекомендуватимете наш центр своїм друзям. Це за бажанням, звісно ж.

– Чекайте, чекайте, – сон нарешті поступився місцем здоровому глузду. – Ви мене що, виганяєте? Після стількох років лікування?

Ґрета здивувалась:

– Виганяємо? Пане Алексе, ви, мабуть, неуважно читали документ. Ми вас не виганяємо, а виписуємо. Ви здорові.

Олександр перевів погляд на першу сторінку документів, де великим шрифтом було написано «Аналіз на ВІЛ/СНІД – НЕГАТИВНИЙ». Йому знадобилося кілька секунд, щоб осмислити написане.

– Чекайте… Ви хочете сказати, що я здоровий?

– Так.

– Здоровий? Як повністю здоровий? Не заразний?

– Так.

– Мені не треба приймати жодні пігулки, не треба здавати щорічні аналізи, і я можу нарешті мати нормальний… Нормальні стосунки?

– Так, – терпляче повторила Ґрета.

Дамоклів меч, що стільки років висів над головою, нарешті впав. Але нікого не зачепив. Олександр був вільним… і абсолютно не уявляв, що з цим робити.

– Чи не могли б ви… – Ґрета ввічливо показала на документи.

– А, так, секунду.

Він розписався всюди, де було потрібно, отримав стриману усмішку та маленьку шоколадку з листівкою у вигляді лікаря: «Вітаємо з одужанням». Медсестра кивнула й рушила коридором, залишивши Олександра на самоті з думками.

Чоловік важко видихнув і буквально розтікся в кріслі. Він стільки часу мріяв про цей момент, а коли це нарешті трапилось…

– Ти також не знаєш, що робити далі?

Олександр повернувся на звук. За кілька крісел праворуч від нього сиділа Мері Еґарт. Стомлена, невиспана, з розгубленою усмішкою на обличчі.

– А ти…?

Жінка помахала листівкою «Вітаємо з одужанням».

– Так… Ти мав рацію. Сьогодні саме той день. Ми нарешті вільні…

Її листівка впала на сусіднє крісло. Олександр хотів щось відповісти, щоб бодай підтримати розмову, але весь його запал кудись зник. Вони просто сиділи в медичному коридорі, дивились на світло, яке пробивалося крізь зачинені жалюзі, і думали про світ, що живе по той бік вікна. Світ, здоровою частиною якого вони врешті-решт можуть стати.

Нарешті Мері скуйовдила волосся й різко підвелася. Потерла очі, розправила пальто.

– Що ж … Прийшов час жити. Нарешті.

– Ага… Нам треба багато чого зробити.

Мері спакувала свої речі в сумочку, підійшла до Олександра й протягнула руку.

– Було приємно познайомитись із тобою, Алексе.

– Мені також була приємна твоя компанія, – він потиснув її руку, таку м’яку на дотик.

І нарешті, за стільки часу, зустрівся з нею поглядом.

– Слухай… Усі ці роки я хотіла запитати… Може, вип’ємо кави разом? – Мері говорила повільно, наче пробуючи слова на смак перед тим, як вимовити.

Її очі були надзвичайно волошковими, як ранкове небо над давно забутою Бистрицею. Утома робила її старшою, однак поза тим на Олександра дивилася молода приваблива жінка, уваги якої він давно прагнув. Але чомусь це трапилося не рік чи два тому, а саме зараз. І він був змушений робити вибір.

– Вибач, але в мене вже є дівчина…

Минуле треба залишати в минулому. Тільки так можна жити по-справжньому.

– Зрозуміло, – вона відвела погляд. – Зрозуміло… Що ж, тоді бажаю гарно провести час. Колись побачимось.

Тендітні пальці вислизнули з його руки, Мері розвернулась і швидко попрямувала коридором. Олександр провів її поглядом, а потім витягнув із портфеля маленьку коробочку. Усередині лежала тендітна обручка, на вузькій смужці металу якої можна було прочитати послання, вирізьблене ювеліром на особисте прохання замовника. Чоловік покрутив коробочку в руках та заховав назад. Дістав телефон, увімкнув, і той одразу завібрував пропущеними. Віталік, програміст Сергій, бухгалтер, керівник благодійного фонду. Десята сорок один за місцевим часом. Майже вечір у далекій Україні. Приховати все. На роботу ще буде час. Кілька кліків – і на екрані з’явилася фотографія Марії, зроблена кілька місяців тому. Задумлива, в одному светрі та коротких шортах, вона читала книгу та пила какао. Олександр провів пальцем по фотографії. Вона так довго чекала на нього, саме час нагородити її за терпіння. Він як ніколи хотів додому.

Розділ XІІ. Шукати вчорашній день

1

За вікном жила темрява. В’язка та холодна, вона затягнула під себе і зоряне небо, і місячний човен, і думки всіх, хто в такий час дивився у вікно. Лише вогні нічного міста опирались цій порожнечі, розбавляючи драглисте ніщо тьмяними вогнями фаст-фудів, секс-шопів і цілодобових супермаркетів. Зараз порожні вулиці належали таксистам. Тільки вони знали, де живуть загублені душі.

З висоти десятого поверху все здавалося набагато простішим. Плоскішим. Дрібнішим. Усі проблеми жили внизу, у площині світлих плям і яскравих ліній. Вони там, ці люди, зі своїми проблемами, які так просто взяти й проігнорувати. Просто відвернутися від вікна, повернутися до кімнати у свій респектабельний пентхаус із люмінесцентними лампами, дубовим столом кольору морської хвилі, особистою секретаркою та ноутбуком, тоншим за мізинець.

От тільки люмінесцентні лампи були вимкнені, а стіл кольору моря здавався брудно-сірим. Секретарка вже давно спала в чиємусь ліжку. Єдине джерело світла – ультратонкий робочий ноутбук – виконував роль гінця, якого хотілось повісити. Розбити, зламати, викинути з вікна. Розтрощити все і важко дихати, витираючи піт із чола рукавом сорочки. Що ж зупиняло від цього вандалізму? Вартість, яка раптом виявилась надто високою? Безнадія від того що нічого не зміниться? Чи усвідомлення, що тоді ніч не зупиниш? І хтозна, що насправді живе в темряві офісних кабінетів.

Чоловік відвернувся від вікна та повільно провів пальцем по столу від краю до краю. Курсор відчув дотик, і ноутбук засвітився яскравіше, очікуючи наказів. Олександр Шипалко вихопив фразу «Бажаю вам того ж» – і різко відвернувся. Але втікати було нікуди. Уже нікуди.

Відсунув нижню шухляду, дістав пляшку мартіні. Скільки їй уже? Рік? Більше? Рідини залишилось менше половини, і хтозна, чи не зіпсувалась узагалі. Це йому купила Марія. Сказала: «Із першої зарплати», – і засміялась. Тоді він цим не дуже переймався, а може, вартувало? Сашко посміхнувся та понюхав пляшку. Так, окрім вицвілого алкоголю, там ще відчувався запах спогадів. Зубами видер корок і виплюнув його на килим. Зробив глибокий вдих і не менш глибокий ковток. У роті миттєво стало гидко – чи то від мартіні, чи то від життя. Але саме це дозволило нарешті подивитись на другу руку, ту, яка змушувала концентруватись на реальності. Зброя завжди змушує концентруватись на реальності.

Ми народжуємось із твердою впевненістю, що ніколи не помремо. Ніколи не програємо, ніколи не загубимось. Бо ми – це особлива одиниця, яка усвідомлює себе, знає себе, знає, чого хоче, і яка буде жити вічно, адже в нас так заплановано в календарі. Бо інакше навіщо нам узагалі існувати? Та життя завжди грає за своїми правилами. І ось ти сидиш у респектабельному пентхаусі в центрі міста, король світу ще дві години тому, а зараз – усього лише самотній чоловік з нестримним алкогольним потягом до справедливості. І більше немає нічого. Тільки залишки карткового будиночку планів на власне майбутнє. Вам шах і мат, директоре.

Перед ним лежав розпанаханий записник. Його чорна обгортка була подерта в пориві емоцій, а пошматовані сторінки лежали на м’якому килимі. Усі його плани, усі мрії – усе це вже не мало ніякого сенсу. Він урятував себе, однак не зміг урятувати тих, кого любить. Цікаво, Джон відчував те саме? Дивно, але жодного разу він не задався питанням: а як саме помер його друг? Може, усвідомив, що майбутнє не передбачило місця для нього? Може, не зміг змиритися з наявністю мінуса у своєму блокноті? Олександр глянув на підлогу. «Знайти спосіб урятувати Дебору», «Знайти спосіб урятувати Марію». Два мінуси, які зруйнували все. Ти теж відчував це, Джоне? Ось цей божевільний пекучий свербіж у грудях? Коли спіраль життя не дає тобі вдихнути?

Телевізор тихо бубнів свої новини. Горіли ліси в Полінезії, маленька дівчинка в’язала шалик із пластикових пляшок, проводились вибори, які ніяк не могли завершитись, знову і знову рухаючись по колу. Олександр перевів погляд на ноутбук. Там, у глибині електронного мозку, жили три електронних листи, які мали вирішити життя пересічного колишнього короля світу.

Перший надіслав бухгалтер. Він любив свого начальника, тому вирішив попередити про те, що кілька години тому банк утратив усі свої заощадження. Усе до копійки було переведено на невідомий рахунок. І якщо це був запланований хід компанії, то він (бухгалтер) рекомендував би підготувати правдоподібне пояснення податковій, яка вже отримала копію звітності.

Другий лист прийшов учора від керівника ГО «Усинови дитину – порятуй країну». Пан Василь повідомляв, що невідомі вдерлися до приміщення організації та вилучили всі до одного комп’ютери. Телефон Віталіка не відповідає, і пан Василь не знає, що робити.

Сашко сильно прикусив губу та запив мартіні. Гострий біль ударив у голову, але не зміг ні заглушити ниючого відчуття всередині, ні стимулювати злість, яка зараз була потрібна як ніколи.

Ігор Жатек ударив тоді, коли корпорація «Альвеа» була найбільш вразливою. Чотири одночасні пограбування в різних містах. Усі дані щодо УДПК вилучено. Серверну спалено. Усі кошти переведено на фіктивні рахунки. «Альвеа» звинувачують у фінансуванні екстремістів. Сергій зник. Віталік мертвий. Марія теж. Олександра Шипалка не було лише кілька днів, але цього виявилося достатньо, щоб усе побудоване ним утоптати в багно. Настільки глибоке, що невідомо, чи з нього вдасться вибратись.

Олександр залпом допив мартіні. Чи змінилось би бодай щось, залишись він в Україні? Чи просто його теж захопила б ця машина невідворотності? Як Жатек зміг пролізти йому під шкіру, дізнатися про все, що робила організація? Невже це робота тих, про кого попереджав Чарльз Еґарт? Невідомі сили, які не хотіли, щоб в Україні з’явилась американська фінансова установа. Але кому, кому заважала «Альвеа»? Сотні робочих місць, повний соціальний пакет, значні надходження до бюджету. Нащо різати курку, що несе золоті яйця та піднімає економіку країни? Чи хтось переслідував протилежні цілі? Шукав, як можна ослабити молоду державу? Планував довгими фурами завозити через кордони проблеми та хаос? Сашко глянув на килим, де лежав розірваний документ про минуле Ігоря Жатека, і криво усміхнувся. Хто ж знав, що в цій боротьбі в нього із самого початку не було жодних шансів? Поки він грав у шахи, його суперник збирав масті в покері. І в таких протистояннях політика завжди б’є бізнес.

Найбільше прикро було за Марію. Він був так близько, щоб порятувати її, натомість жінка стала жертвою бізнесової війни. Олександр опустив погляд і торкнувся ноутбука. Тьмяний екран знову засвітився. Третій лист прийшов від неї. А в нього все не було часу на прочитання. Більше того, він вважав Марію своїм ворогом, перебіжчиком, навіть не спробував зрозуміти її, допомогти. Натискаючи на курсор, Олександр відчув дивне хвилювання всередині. Так, наче на нього чекають відповіді на всі питання…

Але в листі не було жодних одкровень. Жінка просто наводила лад серед своїх речей і знайшла стару дитячу фотокартку. Скан ішов у додатку. На тьмяній фотографії четверо дітлахів стояли, обійнявшись, на фоні дитячого табору. Усміхнені. Сповнені оптимізму. З вірою у світле майбутнє. Сашко не пам’ятав цього фрагменту свого минулого, для нього це були якісь незнайомі діти. Та лист містив і відсканований зворотний бік фотографії. Там каліграфічним почерком було виведено: «Саша, Катя, Марія, Антон. 1985 рік. Село Бистриця», і кривими буквами дописано: «Все буде добре». Різним почерком, три рази – не вистачало тільки його напису. Чотири дитини. Чотири долі. Все буде добре…

Сашко розсміявся. Сміх перейшов у божевільний регіт. Не соромлячись, перекрикуючи шум телевізора та нічну тишу. Розганяючи офісних монстрів і власні страхи. Все буде добре? Все буде добре?? Отаке воно – добре??? Життя, у тебе таке поняття доброти?? Холодний метал пістолета натиснув на скроню, а погляд утупився в минуле. Там, де світило сонце і ми вірили в краще. Що пішло не так? Сашко заплющив очі й посміхнувся. Посмішка вийшла жалюгідною. Ми пішли не так…

Твердий метал змушував концентруватись на реальності, але там, за заплющеними очима, вітер куйовдив волосся, пісок забився в босоніжки, і хтось кричав…

2

– Діти! Діти! Та станьте всі разом урешті-решт! – Вероніка Олександрівна намагалася зібрати дітей в одну групу та виставити їх навпроти чорно-сріблястого фотоапарата «Зеніт-ЕТ». Коли ж це їй нарешті вдалося, вона гукнула: – А тепер окремо переможців нашої естафети.

Антон гордо став по центру, обійнявши правою рукою Марічку. Дівчинка усміхнулася й обійняла Катрусю, а та – Сашка. Так Антон опинився скраю. Хлопець не встиг зреагувати, як пролунало «Клац» – і Вероніка Олександрівна гукнула:

– Добре, а тепер переможців з волейболу. Олено, Марто, хутко сюди!

Антон, Катруся, Сашко та Марічка відійшли вбік. Засмаглі, з купою вражень та подряпин на колінах, червоними очима від численних запливів і вигорілим волоссям від щоденних сонячних ванн. Завдяки спортивним здобуткам Антона (та зв’язкам Сашкового батька) їм вдалось кілька днів пожити в дитячому таборі «Веселка». Нічні прогулянки територією табору, страшні історії перед багаттям, смачнючий куліш із мідного казанка, нові друзі і, звісно ж, спортивні змагання, на яких друзі показали себе кращою командою. Це літо дійсно обіцяло стати незабутнім.

Поки Марічка з Катрусею обговорювали останній забіг, під час якого Антон подер шорти від напруги, Сашко нерішуче сказав:

– Ну що народ, будемо прощатись?…

– Чого? – Марічка знизала плечима. – За кілька годин побачимось удома на нашому місці! Яке прощання?

– Тут така справа… – Сашко опустив очі. – Мене батько забирає з Бистриці.

– Але ж літо ще не закінчилося! – вигукнула Марічка.

– Ти повертаєшся до Львова? – запитав Антон.

– Ні… Я поїду в Америку.

– Так далеко, – прошепотіла Катруся.

– Куди?! – здивувався Антон. – Нащо?

– У тата там робота, а мене бере з собою.

– А це надовго?

– Не знаю. Напевно, на місяць, може, більше, – Сашко витер носа. – Тато каже, що в мами проблеми, я не можу залишатись із нею.

– А ти можеш не їхати? – несподівано запитала Катруся. – Залишитись у Бистриці, з бабусею? – і додала: – З нами?

Сашко підняв погляд на дівчинку. Її очі блищали, наче вона от-от заплаче, але вираз обличчя був серйозним. З усіх присутніх вона здавалася найдорослішою.

– Не знаю… Напевно, якщо буде поважна причина…

– А якщо я скажу, що… – Катруся міцно стиснула кулачки. – Скажу, що тебе… Що… – слово застрягло в горлі.

Цей хлопець усе літо був поруч. Він, яскравий чужинець, красень, звернув увагу на абсолютно звичайну Катрусю. І от яскрава казка несподівано добігла кінця. Дівчина відчувала, що з від’їздом Сашка все зміниться. Гірше того – може повернутись до колишнього. Вона може зупинити цей процес, може врятувати і його, і себе. Але оце одне заповітне слово ніяк не хотіло вийти назовні. Саме тому вона не вплела любисток у подарунковий оберіг. Саме тому жодного разу не зізналась у своїх почуттях. Катруся просто не могла витягнути з себе це слово. Навіть якщо від цього залежало її щастя.

– Ми будемо писати тобі листи! Щодня! Тільки надішли свою адресу, щойно приїдеш! Пообіцяй! – Марічка гарячково обійняла Сашка.

– Точно, будемо листуватись! Ти нас так просто не позбудешся, – поплескав хлопця по плечу Антон. – Ти мій найкращий друг, і завжди ним будеш!

– Друзі навіки, – у відповідь Сашко також міцно стиснув друга.

Марічка приєдналась до дружніх обіймів. Катруся стояла, міцно стиснувши долоньки та опустивши погляд. Сльози безшумно падали на землю.

– Як думаєте, у нас усе буде добре? – запитала Марічка.

– Усе в нас буде добре, – усміхнувся Антон.

– Усе в нас буде добре! – кивнув Сашко.

– Буде добре… – прошепотіла Катруся схлипуючи.

Несподівано тишу розірвав автомобільний клаксон. Діти обернулись, щоб побачити Сашкового батька, Гордія Шипалка, який стояв біля автомобіля й виразно показував на годинник.

– Мені час, – зітхнув Сашко.

– Ти тільки не забувай нас, чуєш? – легко вдарив його в плече Антон.

– Ніколи!

– Обіцяєш?

– Обіцяю!

– Не забувай… – прошепотіла Катруся, присіла й заховала обличчя в долоньки. Стримувати сльози їй більше було несила.

Сашко кивнув і рушив у напрямку автомобіля. У напрямку свого світлого майбутнього. Картинка поволі віддалялась, згасало кольорове небо, тьмяніла зелена трава, зникали силуети людей, розчинялись вихлопні гази далеких автомобілів… Залишилася тільки порожня пляшка з-під мартіні, що повільно котилася підлогою.

Епілог

2018 рік

Вони йшли сільським цвинтарем, тримаючись за руки. Жінка звично покусувала нижню губу, а хлопчик думав, що прочуханки йому точно не уникнути.

– Більше так ніколи не роби, – утретє повторила мама. Їй було важливо, щоб син почув її слова.

– Добре, я більше так не буду, – пробурмотів Юрчик, роздивляючись старі хрести. Випадок із дивакуватою старою вже вивітрився з його голови, натомість у хлопчика з’явилася нова ідея. От би взяти друзів і погуляти цвинтарем, дізнатись, яка тут могила найстарша! У тіні дерев він бачив кілька склепів і монументів, густо порослих плющем, що геть не пасували сільському пейзажу. Цікаво, може, там хтось заховав скарби? Може, Тарас знає страшну історію, пов’язану з цим місцем? Треба його розпитати!

– Ти взагалі слухаєш, що я тобі кажу? – жінка шарпонула сина.

– Так, так, не робити, – невлад відповів хлопець.

Вони підійшли до виходу з цвинтаря, де їх уже чекав світловолосий чоловік, переминаючись із ноги на ногу. Широка білозуба усмішка на фоні темної засмаги та хвилястого волосся перетворювала блондина на зірку глянцевих журналів вісімдесятих років. Жінка усміхнулась кутиками губ, згадуючи, скільки разів Антон тягнув її в солярій і до дантиста. Зрештою, свою мрію він здійснив. А вона… Катерина скуйовдила волосся Юрчика, що вже починало кучерявитись, точно як у батька в його віці. Вона теж здійснила свою мрію. Напевно.

– Усе добре? – запитав Антон, цілуючи дружину в щічку та запускаючи п’ятірню у волосся сина. Юрчик зціпив зуби і пообіцяв собі, що, як виросте, – точно поголить голову, як батько Тараса.

– Так, – відповіла Катерина. – Я поговорила щодо пам’ятника – вони зроблять усе самі. Але на кілька днів доведеться залишитись у селі.

– Супер! – вигукнув Юрчик. Його ідея з пошуком найстарішого склепу ставала реальною. – Мамо, мамо, там Іванка йде. Можна я до неї?

– Можна. Тільки довго не гуляйте.

Катерина тільки розтиснула пальці, як хлопець чкурнув на площу перед цвинтарем. Підскочив до рудої дівчинки в яскравому платтячку та легенько смикнув її за косичку. Та обернулась і побігла за ним, весело обіцяючи страшної кари. Її старша сестра похитала головою та повернула у бік дому, залишивши дітей гасати площею.

Мати Катерини померла минулого року. Її поховали сусіди. Донька повернулась в Україну кілька місяців потому. Вирішила навідати матусю… А вже не було кого. На Троїцьку батьківську суботу Катерина з Антоном і сином Юрчиком приїхали в Бистрицю. Під осудливі погляди, під злий шепіт. Ковтаючи сльози й тамуючи образу, жінка йшла з високо піднятою головою, відчуваючи себе чужою в колись такому рідному місці. Подружжя поселилося в Антонових батьків, оскільки в будинку матері вже хтось жив. Чи то далекі родичі, чи то прудкі сусіди – Катерині було байдуже. Вона не планувала тут залишатись надовго. Владнати справи з пам’ятником, попрощатись із мамою – і назад, у кам’яні тенета Амстердама. З цією країною було пов’язано надто багато поганих спогадів. З тією ж – лише хороші.

– Може, залишимось тут надовше? – озвався раптом Антон.

Катерина здивовано подивилась на чоловіка.

– Чого б це?

– Сама подивись, – кивнув він, усміхаючись.

До Іванки та Юрчика підбіг Тарас – місцевий розбишака. Хлопці ледь не побились при першій зустрічі, та не встигла Катерина озирнутись, як вони вже разом весело проводили час. За ним до гурту підійшла Ангеліна – світловолосе янголятко, що більше часу проводило у своєму телефоні, ніж у реальному світі. Але батько нікуди не відпускав її без брата, тому дівчинка мала всюди хвостиком ходити за Тарасом.

Люди виходили з кладовища зі сльозами, з розмовами, зі своїми планами та сподіваннями, рікою омиваючи четвірку дітей, що весело про щось розмовляли. І Юрчик природно вписувався в цю компанію.

– Давай дійсно залишимось тут ще на кілька днів. Малому буде корисно провести час з однолітками, – Антон м’яко обійняв дружину за стан. Він завжди так робив, коли хотів переконати її у своїй точці зору. – Та й, зрештою, куди нам поспішати? Можемо провести літо тут, у Бистриці.

Жінка вагалася:

– Ти дійсно думаєш, що це хороша ідея?

– Так, – Антон сліпуче усміхнувся. – Я думаю, що все буде добре.

Звичні слова боляче різонули вуха. Катерина прикусила губу та перевела погляд на дитячу компанію. Вона зробить усе, щоб її дитина отримала лише найкраще: найкращі емоції, найкращі спогади, найкращих друзів. Навіть якщо це піде наперекір її гордості чи комфорту.

– Добре, – жінка пригорнулась до чоловіка. – Давай дійсно побудемо тут іще трохи.

Зрештою, Антон має рацію. Для Юрчика це літо стане незабутнім. Час навчитися не перекладати на сина власні страхи. Його історія точно закінчиться добре.

Примітки

1

Металева сітка для огородження територій.

2

Нежила частина селянських хат і невеликих міських будинків, що з’єднує жиле приміщення з ґанком, рундуком, верандою або ділить будинок, хату на дві половини.

3

Піч.

4

Органічний дисоціативний розлад характеризується тимчасовим, частковим чи повним порушенням нормально інтегрованих функцій пам’яті, усвідомлення істинності свого «Я» і безпосередніх відчуттів моторної поведінки, у результаті якого певна частина цих функцій втрачається.

5

Клейонка.

6

Огорожа.

7

Потічок, потічок з яром.

8

Абрикоси.

9

Дядько.

10

Ваш паспорт, будьте ласкаві (англ.).

11

Прошу (англ.).

12

Маєте що-небудь не задеклароване? (англ.)

13

Лише старі спогади (англ.).

14

Так (англ.).

15

Чудово! Просто чудово! (англ.)

16

Те, що треба (англ.).

17

Назва операційної системи Windows, що отримала багато негативних відгуків від користувачів.

18

Дідько (сленг, англ.).

19

Чарівно (англ.).

20

Американський хлопець (англ.).

21

Для виготовлення такого взуття використовуються досить дорогі тканини, хутро та декорування бісером.

22

Бог ненавидить нас усіх (англ.).

23

Алкоподорож (сленг, англ.).

24

Генеральний директор (сленг).

25

Високопродуктивний комп’ютер зі значним обсягом оперативної та зовнішньої пам’яті.

26

– Як тебе звуть?

– Гм… Що?

– Я бачу тебе тут щодня. Як тебе звуть?

– Саша. Тобто Алекс? (англ.)

27

– Чи можу я сісти? (англ.)

28

– Звісно. Це вільна країна (англ.).

29

– Це твоє? (англ.)

30

– Ти віриш у долю? (англ.)

31

Доля (англ.).

32

– Чуєш, ти! (англ.)

33

– Містере полісмен! Сюди! (англ.)

34

– Агов! З тобою все гаразд?

– Так. Я в нормі (англ.).

35

Що (англ.).

36

Ходімо (англ.), скорочено від «come on».

37

Що з тобою ставалось найбільш шокуючого? (англ.)

38

Ваші аналізи готові. На жаль, ми рекомендуємо вам почати лікування. Існує висока ймовірність того, що ви можете бути заражені СНІДом (англ.).

39

СНІД – синдром набутого імунодефіциту.

40

Друже, мені шкода (англ.).

41

Вертеп.