Book: Game Over. Другой мир



Game Over. Другой мир

Game Over. Другой мир

Часть 1

… До закрытия сервера осталось 20 минут!

— успею! Еще есть время! — Олег нажал кнопку входа в данж.

Так не хотелось покидать столь полюбившийся мир, но бывает, что и такие проекты закрываются. Пусть это не окончательное закрытие, а всего лишь переход на новую платформу, все равно уже не то. Олег бросил взгляд на таймер подбора группы. Конечно! Почти все уже покинули игру.

— ну и ладно! — усмехнулся Олег и переключил режим на соло. — один так один!

Счетчик на секунды загорелся красным по середине экрана, когда он бил последнего босса.

— да-ава-ай! — глядя сквозь таймер, Олег стал клацать мышкой еще быстрее. — еще чуть-чуть! Давай же!

Он не успел. Оставался последний удар и экран погас. В самом центре светилась золотая рамка с сообщением администрации:

«Будем рады видеть в обновленном проекте…»

Олег откинулся на спинку навороченного геймерского кресла, доставленного только в прошлом месяце после победы на турнире. Закрыл глаза и устало провел ладонью по лицу, как бы смывая с себя горечь и сожаление.

— к черту все! — протянул руку за сигаретой, но пачка оказалась пуста.

Скользнул взглядом по переполненной пепельнице. Даже окурка приличного не осталось.

— придется идти. — вздохнул он и поднявшись потянулся.

До круглосуточного магазина было всего ничего — перейти на другую сторону улицы и зайти за угол. Олег не стал заморачиваться с одеждой и просто залез в кроссовки и накинул куртку. На дворе ночь — никто на его вид не обратит внимание, а в магазине уже привыкли. Улицы в такое время уже давно опустели. Даже машин не было, но Олег, на всякий случай, посмотрел по сторонам, как положено по правилам дорожного движения для пешеходов, и шагнул вперед.

— эй! Пацан, осторожно! — раздался громкий окрик откуда-то сверху, и Олег задрал голову в том направлении, выцепляя взглядом в окнах кричавшего.

Нашел! Куривший на балконе мужик отчаянно махал руками и указывал Олегу за спину. Он машинально обернулся, но ничего подозрительного не увидел. Все та же пустая улица и безлюдные тротуары. Видимо, мужик хорошо принял на грудь или еще чего… В общем, с головой у него не все в порядке. Покачав головой, Олег пошел дальше и в этот момент за спиной раздался протяжный скрип-скрежет. Он снова обернулся, но было уже поздно. Огромный щит с рекламой новой аптеки рухнул на него спустя секунду после того, как взгляд Олега остановился на нем.

— а-ха-ха! Снимай скорее! Видос просто огонь будет! Лайков наберем кучу! — раздался в стороне женский с мужским смех. — чувака аптека прибила!

— дибилы! — разозлился Олег. — зашибись сходил за сигаретами. — успел подумать он и сознание померкло.

Очнулся от того, что кто-то водил чем-то влажным по его лицу. Если бы не отвратительный запах, все было бы ничего. Он даже успел порадоваться тому, что не умер. Скорее всего, в какой-нибудь больнице. А все жалуются, что скорая никогда не успевает на вызов! Врут, подлецы! Отвратительный запах снова ударил в нос и Олег, поморщившись, открыл глаза.

— интересно, чем та аптека с рекламного щита торговала? — тихо бросил под нос Олег, отстраненно глядя на странное животное, похожее на очень клыкастого кабана.

Из глубин памяти всплыли былые времена и название «Клыкач». Олег нахмурился и постарался не привлекать внимания зверя. Эти дикие вепри довольно агрессивны и если, что-то пойдет не так, то быть насаженным на столь огромные клыки, вдобавок ко всему, очень не хотелось. Кабан еще пару раз лизнул ему лицо, обдав смрадным дыханием, а потом резко вскинул голову и посмотрев назад быстро умчался. Олег облегченно выдохнул и принял сидячее положение.

— блин… — он ощупал больную голову. — накрыло так накрыло! Отпусти меня чудо аптека! Обещаю обязательно зайти к вам и затариться по полной, когда откроетесь!

Он тряхнул головой, пытаясь привести зрение в порядок, но та взорвалась очередным приступом боли и ничего не изменилось. Он по-прежнему сидел на земле в той самой одежде, в которой вышел из дома, а вокруг раскинулся лес. Не парк, не лесопарковая зона, а самый настоящий густой лес!

— не отпускает… — обреченно вздохнул он, посмотрев по сторонам. — ну? И, где я нахожусь?

Как он и думал, ничего путного придумать не удалось. Он понятия не имел, сколько прошло времени с момента падения щита и какого черта оказался в лесу, вместо центра родного города. Рядом с его домом было всего четыре парковых зоны и не одна из них ни в какое сравнение не шла с этим лесом. К тому же, насколько успел осмотреть растительность Олег, таких деревьев он не знал. Чего там не знал?! Их просто не существовало в списке известных во всем мире!

— похоже, накачали какой-то дрянью и перевезли в какую-то глушь… — буркнул Олег, посмотрев на звездное небо.

В памяти всплыли похожие случаи похищения людей, которых находили спустя какое-то время в дали от родного дома. Очень захотелось затянуться сигареткой и Олег, машинально, сунул руку в карман.

— черт! — вспомнил он, что так и не дошел до магазина. — так! И куда идти?

Он снова посмотрел по сторонам, пытаясь выбрать направление.

— хотя, какая разница?!

Продравшись сквозь заросли кустарника, Олег оказался на берегу небольшого озерного озера. Зачерпнув в ладонь воды, сначала понюхал, потом попробовал кончиком языка и убедившись, что вода довольно приемлема для питья вылил оставшееся в рот. К переходу по пересеченной местности Олег привык довольно быстро — сказались годы, проведенные на службе. Когда солнечные лучи пробились сквозь кроны деревьев Олег вышел на широкую лесную дорогу и теперь уверенно шагал по ней. Очень хотелось пить, есть и курить, но приходилось заталкивать чувства куда подальше.

На очередном изгибе Олег наткнулся на всадников, за спинами которых растянулся длинный обоз, под охраной таких же хмурых личностей в легких доспехах.

— с дороги! — грозно рыкнул ехавший впереди, и Олег отошел на обочину, провожая взглядом горделиво восседавших наемников.

— охрана караванов. По большей части опытные войны, зарабатывающие своим ремеслом. С такими голыми руками лучше не связываться! — подумал Олег, скользнув взглядом по нагруженных товаром телегам.

Внезапная мысль промелькнула в голове Олега, и он шагнул вперед, еще не успев осознать, что это может быть опасно.

— кто главный? — громко спросил он.

— чего тебе, бродяга? — раздался равнодушный ответ с одной из телег, и Олег увидел полнотелого низкорослого мужичка в добротном дорожном костюме.

— хочу наняться в работники! — тут же заявил Олег, подойдя ближе.

— х-ха! — маленькие глазки скользнули по Олегу. — и в качестве кого я тебя найму? Обоз, как видишь, давно снаряжен и лишние рты не требуются!

— лишние рты, может, и нет, а лишняя пара хороших рук всегда в цене. — улыбнулся Олег.

— тут ты прав, но с чего взял, что твои руки именно такие? — торговец прищурился.

— а ты проверь! — Олег бросил взгляд по сторонам. — гляжу, охрана у тебя свирепая, добротная! Не побоится выйти против меня?!

Олег с вызовом посмотрел на подъехавшего командира наемников и тот усмехнулся.

— от чего бы не проучить пацана, Фрол? — бросил тот торговцу.

Мужичек задумчиво посмотрел на Олега, потом на командира и одобрительно кивнул. Тот, кого звали Фролом даже расщедрился на свой меч, что бросил к ногам Олега вместе с ножнами. Откуда только достал? Командир подал знак одному из подчиненных и тот спешился и шагнув к Олегу обнажил оружие. Молодой человек отошел в сторону от обоза и принял боевую стойку, чем рассмешил остальных наемников. Противник застыл в пяти шагах от Олега и уже довольно обдумывал быструю победу, а молодой человек только сейчас осознал какую глупость совершил. Одно дело махать мечом в виртуальности, и совсем другое — в реале. В реале он хорошо владел только ножом, но против меча бы не рискнул даже с ним.

Он попятился пока не почувствовал спиной ствол дерева. Отступать больше некуда. Наемник, по-змеиному, качнулся из стороны в сторону и скользнул вперед. Единственное, что успел сделать Олег, попытаться поставить блок. Он отчетливо видел, как лезвие меча ударилось о его и в этот момент наемник отлетел назад. Молодой человек растерянно посмотрел на свой меч, на лежащего поодаль наемника, пытающегося подняться.

— полагаю, победитель очевиден?! — бросил он.

— не плохо. — задумчиво бросил тот и подал новый знак.

На этот раз спешилось сразу двое наемников и направились к Олегу. Олег принял очередной вызов. Командир дал сигнал к началу, и наемники бросились на Олега. Один из них успел сделать только шаг, когда из-под руки с оружием неожиданно вынырнул Олег. Левой рукой он сжал запястье с оружием, а правой нанес удар под нижнюю челюсть. Голова наемника резко откинулась назад и тот стал заваливаться на спину, потеряв сознание. Его товарищ среагировал молниеносно, и Олег едва успел отскочить в сторону, когда в паре сантиметров от него из земли вырвало приличный кусок.

— мать твою! Это, что? магия? — он ошарашенно покосился на небольшую воронку в метре от себя.

— удивлен? — надменно усмехнулся противник. — думал, мы не умеем использовать магию?

— нет, просто не слишком ли подло? — Олег решил не палиться незнанием.

— кому как! В бою некогда думать, что подло, а что нет! Да и противники, в основном, не из благородных донов! — язвительно бросил наемник и снова атаковал магией, поняв, что Олег ей не обладает.

Тело, как и в прошлый раз, среагировало машинально, скользнув в сторону. Олег мог только растерянно пялиться на происходящее в качестве стороннего зрителя. Не более не менее! Стоило ему, хоть немного, сделать что-то свое, как плавные скользящие движения становились дерганными и рваными, словно кузнечика насадили на иглу. В конце концов, он предоставил телу двигаться самостоятельно.

Это лишь разозлило наемника, который так ни разу и не смог по нему попасть. Тем временем, улучив подходящий момент, Олег резко сблизился с наемником и отправил того в полет. Молодой человек несколько не рассчитал силу и наемник, перемахнув через телегу врезался в дерево.

— упс… — виновато выдохнул Олег.

— магии не обучен, но боец хороший. — сухо заключил командир. — решать тебе, Фрол.

Торговец задумчиво пожевал губы и согласился взять Олега с половинным жалованием. Этого молодому человеку и было нужно. Теперь у него будет еда и сможет заработать немного денег. К тому же, так он сможет без проблем добраться до города и узнать о странном мире, где оказался. Олегу выдали простеньких доспех, завалявшийся в сменных комплектах в одной из телег и кусок железа, гордо именуемым мечом.

— возможно, когда-то он и был мечом, но не в этом веке. — отстраненно подумал молодой человек, взвесив кусок ржавчины в руке. — для боя не сойдет, но отпугнуть поможет.

Тот, что решил испробовать на Олеге магические умения оказался травмированным, и на время восстановления командир отдал его коня молодому человеку, но тот лишь опасливо покосился на животное и предпочел остаться на одной из телег. Никто возражать не стал и обоз тронулся дальше.

Большую часть Олег проводил, привалившись спиной к ящикам с товаром. Пытаясь понять, что же с ним такое было и что это за странная сила, берущая контроль над телом, молодой человек украдкой наблюдал за остальными. Главное, поменьше привлекать к себе внимание! Не известно еще, что будет в следующий раз. В разговоры он не встревал, стараясь оставаться слушателем или наблюдателем. За те несколько дней, что провел в числе обозников ему пришлось лишь пару раз стоять в дозоре. Всем остальным занималась прислуга. Молодой человек даже, в какой-то мере, привык к такому распорядку.

В середине пятого дня один из охранников, выехавших вперед резко поднял руку и обоз остановился. Охранники тут же заняли боевую стойку, ощетинившись оружием во все стороны. Только Олег продолжил отстраненно наблюдать за их действиями.

— ты чего лежишь? — недовольно рыкнул Фрол. — давай к остальным! За что я тебе плачу?

Фрол отвлекся на подъехавшего командира, который решил передать отчет дозорного охранника.

— в чем дело? Почему остановились? — хмуро бросил Фрол, но с нотками беспокойства.

— придется задержаться пока все детально не проверим. — сухо бросил тот и посмотрел на Олега. — иди за мной! И оружие нормальное возьми!

Он скользнул по ржавому куску железа, на которое Олег тут же положил руку. Вместе с ним и оправившимся от травм наемником по имени Сарк они прошли пешком вперед обоза. Через сто метров дорога делала крутой поворот и начинала пологий подъем в сторону гор, что величаво возвышались над верхушками крон. Метрах в двух ста за поворотом они нашли проблемный, как сказал дозорный, участок. Окинув дорогу и деревья внимательным взглядом, Олег охарактеризовал бы данное место по-другому, но спорить и поправлять не решился.

Командир, тем временем, подошел к оторванной руке и спокойно подобрав с земли конечность стал внимательно разглядывать кисть. Олег подошел к нему.

— что скажешь? — с интересом спросил его мнения командир.

Олег пожал плечами, обошел командира и внимательно осмотрел кустарник, возле которого лежала рука. С мелких листьев все еще капала густая кровь, а на ветвях висели внутренности.

— человек или зверь сделать подобное не мог. — заключил он, отойдя от кустарника и осмотрев прошелся взглядом по кронам деревьев. — если только это не очень крупный зверь.

— почему так решил? — командир отбросил руку в лес и уставился на Олега.

— обычный зверь оставил бы следы когтей или клыков. Края ран были бы рваные. — Олег кивнул в сторону кустарника. — ветки были бы сломаны, а крови куда больше!

— и? — командир с интересом снова посмотрел на Олега.

— судя по всему, они поджидали кого-то вроде нас. Обычный торговый обоз, но оказались жертвой куда более опасного хищника. — молодой человек прошел на середину дороги и сложив руки за спиной посмотрел в обе стороны дороги. — смотри!

Он указал рукой на одну, а потом другую сторону дороги.

— они разместились по обеим сторонам. За кустарниками и в кронах деревьев. Скорее всего, на деревьях сидели лучники. Они должны были снять охрану, а прятавшиеся за кустами, связать оставшихся боем и создать суматоху в то время, как прятавшаяся сзади группа, должна была напасть сзади и начать грабеж.

Олег повернулся на месте вокруг оси в сторону поворота.

— в твоих словах есть логика, но почему сзади? Они же могли просто выждать, когда все закрутится и напасть второй волной!

— посуди сам! — Олег скользнул по командиру взглядом. — длина обоза куда больше этого расстояния, а значит, он не весь окажется в зоне прямого просмотра. Задняя часть окажется за поворотом и охране придется покинуть своим места, чтобы помочь в защите. Когда они уйдут, это место окажется вне поля видимости охранников, а шум боя лишит возможности услышать звуки с той части.

— хм… — командир сделал несколько шагов в сторону поворота и вернулся обратно. — ты прав! Но, почему мы ничего не заметили там? Судя по твоим словам, именно там находится первая группа нападавших!

Наемник с интересом посмотрел на молодого человека, что-то мысленно отмечая. Олег пожал плечами и снова посмотрел вокруг.

— чтобы понять, что здесь произошло, надо знать, кто это сделал.

— судя по всему, демоны. — к ним подошел озадаченный Сарк. — только они способны на такое! Однако… Странно, что демоны появились в этой области!

Он задумчиво посмотрел в сторону гор.

— там живут горные племена, что рьяно охраняют свои территории от демонов. Фрол каждый раз останавливается у них на ночь и оставляет подарки в честь благодарности за охрану своих территорий.

— похоже, ответ очевиден. — вздохнул Олег.

— какой ответ? — хором спросили наемники.

— ну, блин! — Олег озадаченно посмотрел на них. — вы же сами сказали, что горные племена тщательно охраняют свои территории. Полагаю, раньше в этих местах и грабителей никогда не было! Так?

Охранники кивнули.

— ну? Еще не дошло?

Командир нахмурился и посмотрел в сторону гор.

— хочешь сказать, что что-то случилось с племенами? Но, допустим… Только допустим, что с одним из племен что-то случилось и они перестали контролировать территорию, но их же не одно племя!?

— я могу только предположить. — Олег пожал плечами. — что-то случилось в горах. Бандиты узнали, что эти территории стали свободными и пришли попытать счастья. Ведь торговцы часто пользуются этим переходом через горы и уверены, что опасности нет. Не самое ли лучшее место для засады?

— ты прав. — мрачно бросил командир.



— так вот! Устроили засаду, но горе-грабители знали только, что земли больше не охраняются, но не знали причины, которая, собственно, не заставила себя долго ждать!

Командир с Сарком переглянулись и резко посмотрели в разные стороны.

— если твои слова окажутся правдой, то демоны все еще тут! — бросил Сарк. — надо предупредить остальных.

— допустим. Твои слова верны. — сухо бросил Сарк, пока они возвращались к обозу. — как демоны узнали о появлении банды?

— странно, что ты это спрашиваешь у меня. Разве не вы опытные войны, не первый год охраняющие караваны от нападений? — Олег озадаченно посмотрел на наемника. — Лично я вообще не помню кто такие демоны и могу судить только по увиденному.

— точно! Ты ж не помнишь ни черта! — вспомнил тот. — дело в том, что наемники наемникам рознь. Наша задача охранять обоз от бандитов. Ну, еще с небольшим отрядом солдат справимся. Против демонов…

Он ненадолго задумался.

— нет. С демонами я даже пересекаться не хочу! Порвут нас на раз-два!

— так, что ж вы тогда за охранники такие? — опешил Олег.

— обычные охранники! — пожал тот плечами. — для защиты каравана, если торговец собирается идти через опасные земли, набирается специальные отряды боевых магов. Они и защиту ставят, и магией помогают, и заклинания лечебные накладывают. Вот с ними, мы еще потянем против слабых демонов, а если с более сильными, то это торговцу уже надо в гильдию магов-наемников обращаться! Там ему подберут охрану из соответствующих рангов!

— как все сложно! — задумчиво бросил Олег. — и, что же получается? Если в этих землях появились демоны, то обоз дальше не пойдет?

— это уже Фролу с командиром решать, но я бы не пошел. Против демонов и оружие особое нужно. Обычным их не убить!

— да что б вас! Что так много проблем-то?

— а ты, как думал? Потому и разграничения по обязанностям. Знаешь сколько один кинжал магический стоит? Да нам на него пол жизни копить на самых выгодных наймах! Про самый дешевый меч или бронь я даже не вспоминаю!

— м-да уж… — вздохнул Олег.

Сарк тоже вздохнул и мрачно посмотрел вокруг.

— дальше идти очень опасно. Среди наемного люда начнутся разные толки и недовольства. — констатировал он.

— в таком случае, лучше сразу избавиться от таких. Страх в таких местах самое подлое, что можно получить в спину.

Сарк с интересом покосился на Олега.

— ты, случаем, раньше не был наемником?

— наемником не был, но с ведением скрытной войны знаком не по слухам. — кивнул Олег.

Они вернулись к обозу и Сарк отошел к командиру, предоставив Олега самому себе. Молодой человек не стал долго думать и вернулся на свое место. Свое мнение он высказал, а со стольным пусть разбирается Фрол с командиром.

Как он и предполагал, к его словам отнеслись с пониманием. Сначала Фрол ходил из стороны в сторону вне себя от злости, но все же, согласился с командиром охраны и перешел к решительным действиям, приступив к отсеиванию рабочего люда. Через пол часа в обратном направлении отправилась группа рабочих, прихватив с собой часть провизии и одну из телег. Остальные двинулись дальше. Фрол не хотел задерживаться в этом месте ни минуты и добраться до горной заставы до темноты. Пришлось ускориться из-за потерянного времени.

Дорога продолжала плавно подниматься вверх, но чем ближе к горам они приближались, тем становилось холоднее. Олегу пришлось попросить у Фрола теплой одежды, но такой, чтобы не мешала в случае боя. Ничего подходящего не нашлось и ему выделили толстый меховой тулуп. К заставе они подъехали, когда солнце уже коснулось горизонта. Продолжать путь смысла не было. В сложившихся обстоятельствах никто не знал, что ждет дальше и продолжать движение в темноте слишком опасно.

Застава выглядела простенько. Две высокие цилиндрические башни с площадками наверху. Одной стороной они прижимались к скальному выступу, образуя колонны, между которыми пролегала черная змея дороги. В случае необходимости, проход можно было завалить валунами, что были приготовлены на специальных площадках сразу за башнями. Со стороны подъезжающих их не было видно и потому обвал мог оказаться неожиданным.

Как предчувствовал Олег, в гарнизоне никого не оказалось. Правда, пятен крови тоже не было, что говорило о том, что люди ушли сами. Это навело Олега на некоторые мысли, но делиться ими с остальными не торопился. Слишком мало он знал об этом мире.

— костров разводить не будем. — сухо бросил командир охраны пройдя вдоль обоза. — коней не распрягать, накормить и напоить. Телеги оставить в походном порядке!

Предусмотрительность, конечно, дело хорошее, но только, когда точно знаешь с какой стороны ждать нападения. В их случае, нападение могло произойти с любой из сторон, так что, оставалось только надеяться, что нападут сзади и тогда им не придется разворачивать телеги, чтобы спасти хоть кого-то или что-то. Судя по разговорам наемников, Олег уяснил, для себя, две вещи — обычным оружием с демонами не справиться и скорее всего, все погибнут при первом же нападении. В этот момент Олег понял, что время отдыха закончилось и пора вспоминать все свои навыки.

Первым делом, он внимательно изучил местность вокруг гарнизона, пока солнце еще не скрылось окончательно за горами. Во-вторых, вытребовал у Фрола комплект добротного оружия в виде двух охотничьих ножей и пары коротких мечей. Длинными в горах не помахаешь, а короткими можно хоть на расстоянии подержать какое-то время. В- третьих, поработал над своим тулупом. Укоротил, подшил, где надо подвязал или стянул и в итоге получил нечто вроде меховой подкладки под кожаным доспехом, что смягчит удар и имитацию мехового плаща, в который можно укутаться, в случай чего. Накидку он обмазал конским навозов, на всякий случай, чтобы отбивала человеческий запах. Убедившись, что сделал все необходимое к предстоящей встрече с неизвестным противником, Олег забрался под одну из телег, завернулся в плащ и уснул. Его время караула будет только следующей ночью.

Он резко открыл глаза, но не пошевелился. Какое-то шестое чувство заставило его проснуться и превратиться в слуг. Вокруг раскинулась тишина. Даже лошади не всхрапывали, по обыкновению. Где-то в далеко скворчал сверчок среди камней, но он достаточно далеко и звук его трели доносился едва слышно. Но, все же, что-то не давало покоя. Он уже хотел поднять голову и осмотреться, но в этот момент где-то в стороне раздался звук мелкого камушка, скатывающегося по более крупным. На первый взгляд, ничего подозрительного, но с другой стороны — с чего бы? Ветра в ущелье совсем нет и сдвинуть его могла лишь посторонняя сила. Олег медленно приподнял голову и посмотрел в ту сторону.

— тревога! — громко заорал он, спешно выбираясь из-под телеги, заметив едва различимый силуэт какого-то зверя, осторожно приближающегося к сидящему спиной дозорному.

Похоже, он задремал и пропустил соскользнувший камушек и, хотя нет, все же, поплатился за это жизнью. Стоило Олегу поднять тревогу существо резко дернулось вперед, и голова дозорного мячиком отлетела в сторону. Олег первым бросился на врага, вооружившись ножами. Меч, как на зло, запутался в складках импровизированного доспеха и запутался гардой в веревках. Он застыл в паре метров перед хищно ходящим в одну-другую сторону существом. На первый взгляд, в темноте, показалось, что перед ним обычная пантера, но раза в три крупнее. Однако, попав в свет первого зажженного факела, все тело Олега покрылось холодным потом. Перед ним и правда было нечто отдаленно похожее на пантеру, но совсем ею не являющееся!

Огромные серповидные когти, издавали по камню металлический звук, большие, провалившиеся глаза, отливали холодным черным светом. Больше зловещим, чем вообще живым. Безгубая пасть унизана длинными шипами клыков. Такое разве что в фильме ужасов про какую-нибудь вирусную инфекцию или опыты увидишь. Олега передернуло мелкой дрожью, и он крепче сжал рукояти ножей.

Монстр коротко рыкнул и попытался достать Олега лапой. Молодой человек успел подставить блок из ножа, чисто машинально, но попав под когти лезвие осколками разлетелось в стороны. Олег попытался отпрыгнуть, но зацепился пяткой за камень и упал на спину. Это и спасло ему жизнь, так как в этот момент монстр оттолкнулся задними лапами и прыгнул на него. Увидев над собой живот пролетающего монстра, Олег вытянул правую руку с еще целым ножом, намереваясь распороть живот, но не тут-то было! Лезвие высекло искры, оставив на теле монстра лишь легкую царапину.

Оказавшись позади монстра, Олег быстро вскочил в стороны и окинул стоянку быстрым взглядом. Они оказались зажаты в кольце десятка монстров, а на камнях уже лежало несколько наемников и рабочих. Вернее, то, что от них осталось.

— Мех, Урт, гранаты давайте! — крикнул командир, прижавшись с Сарком спинами к телегам.

— Урт мертв, командир! — раздался голос Меха.

Следом за этим морда одного из монстров полыхнула огнем. Пламя расплескалось по его телу и камням вокруг. Монстр истошно взревел и стал пытаться сбить с себя жаркое магическое пламя. От обычного его отличал только более красноватый цвет и ничего больше. Сбить пламя монстру не удалось, и он бросился бежать вверх по камням, словно скалолаз-эквилибрист. За первым раздался второй взрыв. Мех старался бросать гранаты прицельно, но монстры были куда быстрее и изворотливей.

Быстро поняв от кого, исходит наибольшая угроза, они бросились на наемника со всех сторон. Смерть его была страшна, но скоротечна. В итоге, они остались без магического прикрытия. Разве что еще Сарк владел магией.

— Сарк, вспышку можешь сделать? — спросил Олег, отыскав взглядом останки Урта и место куда улетела сумка Меха.

— могу!

— по сигналу! — Олег, что было сил бросился в нужном направлении, прямо в толпу монстров.

Те были только рады и молодой человек даже почувствовал их довольные улыбки на омерзительных мордах, а где-то в глубине души кричал во весь голос «что я, вашу мать, делаю?!».

— давай! — крикнул он, резко изменив траекторию бега.

Яркая вспышка на пару мгновений ослепила монстров, привыкших к темноте, и дала возможность Олегу добраться до заветных сумок. Стоило вспышке погаснуть, как вокруг стало темнее, чем раньше. Глаза привыкали к темноте, но в отличии от людей, у монстров было еще обоняние. Тут помогла измазанная навозом накидка Олега. Запах заставил демонов растеряться и потерять те мгновения, что потребовались Олегу для того, чтобы достать из сумки сразу несколько гранат и запустить в монстров.

Первая граната взорвалась и расплескала содержимое сразу на трех монстров. Вокруг стало чуть светлее и завоняло паленым, но Олег не остановился на этом. Как только стало более светлее и возможно разглядеть силуэты демонов, он бросил вторую гранату под ноги ближайшему. Монстр отпрыгнул в сторону, но его, все же, достало взрывом. Демоны обратили все внимание на Олега. Один из них напал в тот самый момент, когда молодой человек пытался вытащить очередную партию гранат. Сумка оказалась слишком мягкой и глубокой и гранаты запутались в материи. Страшно ругаясь, Олег едва успел отпрыгнуть назад от демона, но тот успел полоснуть когтями по груди. Раздался противный треск раздираемой ткани, и Олег упал на спину. Монстр тут же оказался сверху и попытался вонзить острые зубы в податливую человеческую плоть, но в этот момент Олегу удалось освободить руку от сумки и заставить демона проглотить гранату.

Изо всех сил пнув монстра в живот, Олег перекатился в сторону и тут же вскочил на ноги. Отброшенный монстр тоже вскочил на мощные лапы и тут граната сработала. Молодой человек уклонился от пролетевшей мимо головы демона и обратил все внимание на остальных. Похоже, те решили, что сегодня добыча им не по зубам и решили отступить. Медленно пятясь, они не спускали с застывшего в боевой стойке Олега глаз, а потом резко развернулись и стали быстро подниматься по почти отвесным стенам скал. Дождавшись, когда последний из них исчезнет в темноте, Олег обессиленно осел на землю. Все тело бил озноб, а руки тряслись как ненормальные.

— ты как? — к нему подбежали командир с Сарком и помогли подняться.

Тут Олега прорвало. Он высказал наемникам и Фролу все, что думает о них самих, их подготовке, вооружении и всей этой гребаной затее в общем. Высказал это в таких выражениях, большую часть которых ни один из присутствующих не понял, но судя по интонации быстро догадался. Выговорившись, Олег глубоко вдохнул, махнул рукой и забрался в одну из телег, где завернулся в плащ и уснул.

— нам надо поговорить. — после мрачной паузы сказал Фрол, когда они собрались утром у костра после подсчета потерь, чтобы быстро перекусить.

Торговец мрачно посмотрел на Олега, что озадаченно крутил в руках последнюю гранату и пытался понять, как умудрился использовать.

— ночью ты сказал много слов, но мы мало что поняли. Однако, не сложно догадаться о сути сказанного. Я много думал перед тем, как принять решение. — размеренно сказал он. — мы возвращаемся!

Никто не возразил. Все прекрасно понимали, что пережили ночь только чудом, но в следующий раз этого не случится.

— я бы не торопился с выводами. — хмуро покачал головой Олег, нисколько не сожалея о сказанном. — до деревни местных обитателей пол дня пути? Так?

Фрол кивнул.

— они долгое время держали эти земли под контролем и не один демон не мог справиться с ними. Так? — Фрол снова кивнул. — значит, у них было то, что способно убить демонов! Нам надо добраться до деревни и все осмотреть!

— нет никакой гарантии, что мы там что-то найдем. — покачал головой командир. — если племя ушло выше в горы или вообще покинуло горы…

— оно не покинуло — их убили! — сухо перебил Олег.

— говоришь так, словно уверен в этом. — хмыкнул Сарк.

— даю восемьдесят процентов на то, что в деревне все мертвы. Когда в последний раз ты проходил через их деревню? — Олег посмотрел на Фрола.

— три месяца назад! — припомнил тот.

— и они ничего не говорили о том, что собираются покинуть эти края?

Фрол на некоторое время задумался, пытаясь вспомнить, о чем говорили жители.

— нет.

— в таком случае, мой процент поднялся еще на десять!

— это почему? — Фрол удивленно уставился на Олега.

— вам ли объяснять?! — вздохнул молодой человек, пытаясь понять, откуда в его голове столько познаний об этом мире. — многие века, многие поколения племена жили здесь, охотились, заводили семьи! Им не мешали ни другие племена, ни демоны! И, вдруг, ни с того, ни с сего, решили сняться с места и отправиться неизвестно куда? Чтобы это сделать любому племени нужно подготовиться к долгому переходу, а значит запланировать его задолго ДО! Теперь понятно? Два-три месяца, ни о чем! У них же женщины и дети, старики и домашняя живность! Все это надо кормить! Нужна одежда и средства! Еще надо, параллельно, с демонами разбираться! К тому же, скоро зима, а значит, переход назначили бы после нее, а никак не перед! Ни один нормальный человек не отправится в неизведанные места перед наступлением холодов, когда все замирает и трудно даже охотиться!

— он прав. — подумав заключил командир. — все указывает на то, что их убили!

— хорошо! Если их убили, то куда делись дозорные с гарнизона? Если бы их убили, то остались бы следы!

— любой дозорный сменяется. Смена пропустила время. Прошел день- другой и кто-то из дозорных отправился узнать в чем дело. Возможно, вернулся с плохими вестями, а возможно, вообще не вернулся, угодив в ловушку. Вариантов много, но все сводятся к одному — дозорные покинули гарнизон сами и вернулись в родные деревни. — ответил уже командир.

— тогда, надо выступать немедленно. К ближайшей деревне доберемся, когда солнце уже начнет садиться. — заключил Фрол и тут же направился к телегам, отдавая приказы.

— откуда ты столько знаешь? — командир пристально посмотрел на Олега.

— обычная наблюдательность. — честно соврал тот, так и не найдя ответа на тот же вопрос самому себе.

К деревне подошли в точно указанное Фролом время. Правда, назвать это деревней не повернулся язык. Хотя, может, раньше здесь все было по-другому, но Олег этого не видел и мог судить только по увиденному. Спрыгнув с телеги, он первым вошел в пепелище, среди множества входов в пещеры. Там, он был уверен, было тоже самое.

— чего задумался? — к нему подошел командир.

— ты не заметил ничего странного? — продолжая водить взглядом из стороны в сторону, бросил Олег.

— странного? — криво усмехнулся тот. — разве тебе мало странностей вокруг?

— я не об этом. Присмотрись.

— ну? И, что? — наемник выполнил просьбу Олега.

— ни в лесу у растерзанных бандитов, ни здесь нет оружия! Совсем! Такое ощущение, что его вообще не было у них! — задумчиво бросил тот.



— может, мародеры? Такие тут водятся?

Наемник круто повернулся лицом к Олегу.

— честно говоря, я ума не приложу, кто бы мог сунуться сюда, ради грабежа трупов? — командир растерянно развел руками.

— ну, насколько мне не изменяет память, мародеры появляются только, когда им не грозит никакая опасность понести наказание от своих действий.

— кто тогда? — наемник хмуро посмотрел по сторонам.

— слишком много странностей. — он подошел к Олегу и встал рядом. — многие года они сражались с демонами и одерживали победу. Таких какими-то монстрами не запугать! К тому же, я уверен, что к подобным нападениям они были готовы круглосуточно! Однако…

Олег печально усмехнулся.

— предательство?

— это единственный вариант, что приходит на ум. — кивнул наемник, шагнув вперед и бережно подняв обглоданную до блеска кисть ребенка.

— кто способен сделать подобное, прекрасно зная, что за этим последует? — опешил Олег.

— люди не предсказуемые существа. — командир медленно повернулся к Олегу. — их алчность способна на самые мерзкие поступки.

— хочешь сказать, что кто-то напал на горное племя ради наживы? Он должен быть безумцем, чтобы осмелиться сделать подобное с теми, кто с легкостью расправляется с демонами! Хотя, может, я чего-то не понимаю? — Олег растерянно посмотрел по сторонам.

— не скажи! — наемник мрачно покачал головой, отошел в сторону и бережно положил кисть ребенка рядом с остатками черепа взрослого человека.

— вы с легкостью приняли меня в свои ряды. Что мешало мне ночью перерезать вам горло и забрать все себе?

Наемник открыл было рот, что-то сказать, но подумал и закрыл.

— видишь?! Не важно какую цель они преследовали, главное, что из-за этого все мертвы.

— выходит, другие деревни тоже вырезаны. Что за твари это сделали?

— ну, явно не те демоны, с которыми мы встретились. Они-то, как раз, пришли позже. К тому же, им не нужно оружие! — Олег снова посмотрел вокруг.

К ним подошел бледный, как мел Фрол.

— глазам поверить не могу! — в шоке выдохнул он. — что же за твари это сделали?

— ты тут бывал и не раз, Фрол. — сухо сказал наемник. — может, довелось увидеть или кто говорил из местных, где они обычно держат запасы оружия?

— было дело! — подумав ответил тот. — как-то с шаманом выпивали ночью и я спросил: «что, если оружие сломается или потеряется? До города далеко, а новое сделать не так-то просто!». Он сказал, что на такие случаи у них есть склады. Там хранится все оружие, что может пригодиться в бою с демонами!

Он посмотрел по сторонам и двинулся к одной из пещер. Олег с наемником пошли за ним. Пещера оказалась не глубокой. Всего двадцать метров в глубину, но с множеством ниш.

— ничего не трогайте без разрешения! — тут же окрикнул протянувшего было к одной из них руку Олега.

Пройдя к дальней стене, Фрол пошарил ладонями по камню, и та развернулась вокруг вертикальной оси. Торговец довольно кивнул и шагнул внутрь. За дверью оказалась небольшая лестница, ведущая в просторный зал круглой формы. В центре горой были свалены различные монеты и прочие крашения, не представляющие для племени никакой ценности. Оружие же, было аккуратно расставлено вдоль стен на специальных подставках. Магические камни и прочие артефакты лежали в вырезанных в камне нишах.

Фрол подошел к одной из стоек с оружием и медленно обнажил один из стоящих в ней мечей. Полированная сталь клинка сверкнула в свете масляных ламп. Торговец удовлетворенно кивнул и вернул меч в ножны.

— мечи добротные. — заключил он. — похоже, разбиты по назначению — обычные и простые. Декоративные, полагаю, найдем в общей куче.

Он кивнул на груду монет в центре.

— не слишком ли, оставлять столько денег на видном месте?

— это ловушка! Не думайте даже прикасаться к ним! — резко приказал Фрол.

— да уж… Хороша ловушка. Слишком велик соблазн зачерпнуть, хотя бы, горсть. — криво усмехнулся наемник, сверля монеты взглядом.

— а ты поддайся! — Фрол пытливо посмотрел на него.

— благодарю покорнейше, но мне достаточно того, что зарабатываю своим трудом. — усмехнулся тот. — кстати, надеюсь, ты доплатишь за этот поход и не поскупишься. Если, правда, останемся живы.

— об этом не волнуйся, отблагодарю в полной мере! — кивнул тот. — так, что? что берем?

Олег задумчиво крутил в руках меч, ощущая, как его тепло растекается по пальцам и скапливается в ладони.

— все нам ни к чему! Берем только самое необходимое! Магическое оружие, артефакты, зелья! По комплекту на каждого в обозе! — сказал командир. — Олег?

— мне пара мечей и четыре ножа. Доспехов я не вижу, а с остальным разберетесь сами. Выбор доверяю вам! — Олег еще раз окинул зал и вышел.

— странный он какой-то… — нехотя бросил Фрол. — вроде и боец хороший, но такое ощущение, что не от мира сего! Да и встреча странная больно…

— странностей в нем хватает, но жизнь он нам сегодня спас.

— тут ты прав! Спору нет! — кивнул Фрол. — но ты присмотрись к нему. Мало ли чего!

— об этом не переживай — глаз не спущу!

Командир положил перед Олегом пару мечей в простеньких ножнах, но набалдашниками на рукоятях в виде голов странных существ. Четыре ножа, как просил Олег. Один в простых ножнах из черной дубленой кожи и три в золотых с красивыми искусными узорами. Несколько камней разного цвета и два десятка разных склянок с жидкостями. Олег проводил его озадаченным взглядом после чего снова уставился на подношение. Ладно оружие. Его он найдет в любом случае куда деть после встречи с монстрами, а вот, что делать с камнями и склянками, не имея понятия о их назначении… К тому же, у молодого человека попросту не было столько карманов, чтобы все распихать.

— командир! — позвал он, решившись на рискованный шаг раскрыть свою неосведомленность.

— чего тебе? Не понравилось чего? — подошел тот.

— хотел бы ответить более конкретно, если б знал, что к чему. — он виновато улыбнулся, глядя наемнику в глаза. — проясни ситуацию с этим.

Он повел рукой над камнями и склянками.

— ты, что? в самом деле не знаешь, что это и как пользоваться? — опешил тот.

— знал, не просил бы помощи. — обреченно вздохнул тот. — ты же не хочешь, чтобы я в бою что-то не по назначению использовал?!

— тут ты прав! От такого лучше перестраховаться! — командир присел над содержимым и взял одну из склянок в руку. Задумчиво подбросил в ладони, подбирая пояснение. — в общем смотри! Объяснять, что делает каждое и какой эффект нет смысла — не запомнишь и что-нибудь напутаешь. Самый простой способ запомнить — по цвету. Зеленое или светло-голубое… — он отодвинул пару склянок в сторону. — … целебные зелья. По яркости содержимого определяется сила. Красное — обычно, что-то взрывное, но может быть и другого назначения. Тут сложно сказать точно, если не знать, что именно внутри. Отложи в отдельное место и используй, если ничего другого не осталось. Бурое… Ну! Бурое содержимое, обычно, относится к ядам. По плотности субстанции можно определить, насколько сильнодействующим является состав. Желтое, оранжевое — обычно используются в качестве массовых лечилок. Такие, обычно, в бою кидают в гущу боя, если кто-то использовал ядовитый туман. Отлично обезвреживает яд и залечивает нанесенные им раны. Но имей ввиду, лечит только легкие ранения. Если яд успел проникнуть и распространиться в крови, то эта штука убьет быстрее, чем отрава. Черное… С черными зельями всегда какая-нибудь подлянка. Никогда не знаешь, что это и как действует. Может оказаться что-то защитное, а может выпустишь инферно!

Наемник усмехнулся и очень бережно отставил склянку в сторону.

— так! С камнями! — он взял один из них. — камни используются для личной защиты носителя. — красный — уменьшает повреждения от физических атак, синий — от магических. Зеленый — усиливает действия лечащих заклинаний и зелий! Желтый… — редкий камень. Такой довольно сложно найти. Добавляет выносливости. Вот, в принципе, и все! Об остальных говорить ничего не буду — их, все равно нет! Камни распредели по телу так, чтобы в бою не потерять. Склянки, обычно, держат в кармашках на поясе, но у тебя такого нет. Позже у Фрола спросишь, что-нибудь подходящее на замену. С оружием, полагаю, сам разберешься?

Олег кивнул, и наемник вернулся к своим обновкам. Молодой человек еще раз повторил сказанное наемником, забивая в памяти и стал крепить оружие. Пришлось все делать быстро, так как еще надо было позаботиться о телегах. Фрол решил переночевать в деревне, что было крайне опасно, но другие варианты были еще опаснее. Когда солнце почти скрылось за горизонтом, лошади уже были спрятаны в зале с оружием, рабочих разместили в другой пещере и перегородили проход в обе пещеры телегами с товаром. Олега поставили дозорным у пещеры с лошадьми, а Сарка — у соседней. Так они будут на виду друг у друга и подстрахуют, если что.

Ночь прошла без эксцессов. Утром быстро перекусили, не разводя огня и отправились дальше. Надо было попытаться пересечь хребет, а там уже будет проще. Олег с Сарком забрались в телеги с товаром и отсыпались до обеда, после чего вернулись на свои места в обозе. Телеги то и дело подпрыгивали на попадающихся на дороге камнях или выбоинах, оглашая окрестности жалобным скрипом дерева. Не смотря на спешку, Фрол никого не подгонял. Нельзя загонять животных и нагнетать и без того накаленную обстановку.

— чего такой хмурый? — Сарк подъехал к Олегу.

— да вот… Думаю, почему ночь прошла тихо! Разве демоны оставляют свою добычу, так и не получив желаемого?

— не знаю, но ты прав. Самого терзает тот же вопрос.

Во второй половине дня обоз въехал в лесистую местность. Дорога то поднималась, то спускалась, но чаще спускалась. Час по такой дороге, и они выехали к добротному мосту через широкую реку. Фрол сразу вырулил коней к нему, но командир что-то заподозрил и поднял руку. Пришлось остановиться. Олег подался вперед, всматриваясь в противоположный берег, но ничего подозрительного не увидел. В итоге, снова облокотился на ящики и стал полировать лезвие одного из магически клинков.

— надо бы место для ночлега поискать, Фрол. — сообщил подъехавший командир. — пересечь не успеем!

Олег машинально посмотрел на небо, отмечая, что до заката есть еще пара часов. До этого времени он думал, что они уже давно миновали хребет и теперь благополучно удаляются от него. Оказалось, нет! Фрол, тем временем, посмотрел по сторонам.

— тут не далеко должны быть остатки старого особняка. Можно переночевать там! — он указал направление, и командир подал знак остальным.

Конец развернули в указанном направлении и обоз потянулся к месту стоянки. Олег сразу отметил странность здешних богачей. Какой смысл строить особняк, где-то в опе мира, рядом с местами, где водятся демоны и нет никакой цивилизации. Это какой-то фетиш или признак потекшей крыши? Все оставшееся время до места ночлега, Олег пытался решить этот вопрос, но так и не смог. В конце концов он просто сдался и стал наблюдать дальше.

Не понятно, по какой причине Фрол решил, что здесь, когда-то, был особняк. В сгущающихся сумерках, Олег смог разглядеть только густую высокую траву, из которой, местами торчали остатки фундамента. Правда, территория была расчищена от леса основательная. Может, лесопилка какая? Еще одна странность заставила Олега задуматься. Заброшенный дом в таком месте может стоять веками и почти не разрушиться. Только, если что-то основательно его встряхнет. Тут же, поместье находилось в окружении высоких деревьев, что закрывали от любого, даже сильного ветра. Однако, от поместья остался едва заметный фундамент и ни одного признака на стекла, обломки стен или остатки кровли. Совсем никаких признаков! Обычно такое бывает, когда их растаскивают местные жители, но здесь на сотни километров хрен кого найдешь!

В общем, пораскинув мозгами, Олег решил спать с обнаженным мечом в обнимку и в пол глаза. Уж очень не понравилось ему это место. Много странностей вокруг. Забравшись под телегу и накрывшись плащом, он едва закрыл глаза, как, где-то рядом, раздался леденящий душу жуткий вой. Это явно не волки! Олег открыл глаза и несколько долгих минут смотрел перед собой в темноту, прислушиваясь к лесным звукам вокруг. Вой больше не повторился, и Олег снова попытался уснуть. Не тут-то было! Казалось, прошло не больше пяти минут, и дозорные подняли тревогу.

Олег валиком выкатился из-под телеги и вскочил на ноги, водя перед собой мечом. Вокруг светло, как днем, что заставило растеряться. На ведущей к стоянке заросшей дороге метались какие-то тени, а дозорные то и дело махали мечами, пытаясь что-то разрубить перед собой.

— что за…? — Олег растерянно посмотрел на Фрола.

— морок или иллюзия. Похоже, где-то рядом ходит демон и куда опасней тех, что мы видели раньше.

— опасней? — лицо Олега вытянулось. — вы, блин, издеваетесь?

— нисколько! Те — низшие демоны, а этот магией владеет! — хмуро бросил Фрол.

— дернуло же меня наняться в охрану. — зло рыкнул Олег. — сейчас бы уже, наверное, дополз до какого-нибудь города!

— а сам-то, что делал в лесу? — воспользовавшись моментом спросил торговец.

— да, чтоб я знал! Очнулся в лесу и ничего не помню! Ни кто, где, откуда! Только имя и помню! Шел наугад, авось кто подскажет…

— ты одежу-то свою видел? Кто тебе что подскажет? От тебя шарахались бы все, как от демона! — усмехнулся Фрол.

— а, что с ней не так? — не смотря на опасность, Олег окинул себя озадаченным взглядом.

— странная она у тебя! Я такой никогда не видел! А я о-очень много, где бывал! — усмехнулся Фрол.

— много, но не везде! Блин! Чего они там выплясывают? Совсем крыша поехала? Тоже мне наемники, блин! — фыркнул Олег, глядя, как два дозорных пытаются сбить мечами что-то в воздухе. — кстати! Если они под действием иллюзии демона, то почему мы им не помогаем?

Фрол медленно повернул к нему голову и посмотрел так, что Олегу стало не по себе. В голове молодого человека происходило что-то неладное. Такое ощущение, что все мысли разом вышли на митинг, потрясая лозунгами и плакатами. Даже доходило до потасовки меж собой. А еще, что Олегу не понравилось больше всего, так это странное чувство, поднимающееся откуда-то из глубины не понять, чего, но очень уверенно и неотвратимо. Подобно странной холодной волне оно растекалось по телу, заставляя покалывать кончики пальцев.

— а зачем им помогать? Влезем и тоже окажемся в плену иллюзии! — сухо бросил он.

Олег улыбнулся и кивнул, сделав вид, что полностью согласен с Фролом.

— ну, тогда я дальше спать! — он широко зевнул и повернулся к своему укрытию.

— сту-у… — начавший меняться голос Фрола резко оборвался, а голова отлетела в сторону.

Олег спокойно смахнул с лезвия кровь и убрал меч в ножны. Обезглавленное тело чуть постояло, потом покачнулось и рухнуло к ногам Олега. Молодой человек скользнул по нему взглядом и усмехнулся, после чего бросил взгляд в сторону прыгающих дозорных, что сейчас спокойно стояли по среди дороги и растерянно смотрели на свое оружие. Олег покачал головой и посмотрел вокруг. Несколько рабочих и двое охранников оказались мертвы. Сейчас они больше походили на иссушенные мумии с многотысячным сроком. Остальные приходили в себя после морока.

Кончики пальцев все еще покалывало так, что у Олега сложилось впечатление будто вот-вот с них, сорвутся электрические разряды, но каждый раз глядя на них ничего не происходило. Олег посмотрел по сторонам. Вроде бы больше ничего подозрительного, вот только… Ему показалось, что изо рта идет пар. Он даже поглубже вдохнул и медленно выдохнул, но ничего. Все как обычно. Волна тоже отступила.

— это ж надо так встрять… — качая головой словно болванчик вздыхал пришедший в себя Фрол. — вот уж не думал, что тут окажется такой демон.

— может, сразу выложишь все, о чем ты еще не подумал? — холодно бросил Олег.

— да странно все это! Обычно территории занимают демоны одного вида… — он посмотрел на обезглавленное тело. — кем он прикинулся?

— тобой.

— шутишь?

— а похоже, что мне сейчас до шуток. — грубо бросил Олег. — ну? Так чего нам еще ожидать от демонов?

— ну-у… — Фрол задумчиво почесал щеку. — прошлые демоны слабые совсем, а этот посильнее будет. Мороками берет, да обманами. Те стайные, а этот одиночка. Такие не уживаются вместе.

— и, что? Мне это ни о чем не говорит! — фыркнул Олег.

— дак, в том-то и дело! Говорю, странно, что они рядом друг с другом. Значит и другие есть! Надо убираться отсюда поскорее!

Олег посмотрел на начавшее постепенно темнеть небо, пока снова не окрасилось звездами. Вокруг раскинулась ночь.

— не понял… — растерянно застыл Олег, глядя по сторонам.

— морок развеялся.

— ладно. Тогда я дальше спать.

— угу. — Фрол кивнул, проводив Олега озадаченным взглядом.

— второй раз жизни нам спас. Малой ценой отделались! — подошел к нему наемник.

— сдается мне, что он маг. Слишком устойчив к воздействию демонов. — тихо ответил Фрол. — таких и в гильдиях не часто встретишь.

— может, он и есть из гильдии да не помнит этого! Не просто ж так оказался черт те, где без памяти! — пожал плечами тот, посмотрев, как Олег укрывается плащом под телегой. — только, это сейчас не важно! Главное в живых остаться! Еще одна встреча с демонами и придется думать о том, чтобы бросить товар!

Фрол скрипнул зубами, но кивнул после чего похлопал наемника по плечу и отправился спать.

Часть 2

Олег скользнул взглядом по кроне деревьев и опустил к земле. На первый взгляд лес казался спокойным и безмятежным, но только на первый взгляд. Не хватало одного, немаловажного, фактора — полностью отсутствовали звуки. Вот, абсолютно. Без них лес казался каким-то мертвым, искусственным. Только всхрапывание лошадей да скрип телег нарушал полную тишину вокруг. Даже работники сохраняли мрачное молчание в свете последних событий. Наемники же, напротив, собраны в пружины и готовы к нападению в любой момент. Только каким оно будет? Смогут ли они пережить его? На этот вопрос не мог ответить и Олег. Теперь с замершим сердцем следил за каждым подозрительным движением по обе стороны дороги, за каждым вздрогнувшим от порыва легкого ветерка листочком. Нервы были на пределе у каждого члена обоза.

К середине дня дорога значительно выровнялась и пошла под уклон. Наемники слегка расслабились, но было еще слишком рано для радости. Они только-только перемахнули через хребет, а впереди было еще много опасных мест. Однако, Олег подался вперед, забыв о проблемах, когда его телега, жалобно скрипнув, перевалила через крутой излом и начала спуск. Отрывшийся вид заставил молодого человека застыть с раскрытым ртом. Все предгорье и земли до самого горизонта были видны, как на ладони. Даже темная синь бесконечного океана, что прерывала зеленый ковер с желтоватыми проплешинами на северо-востоке. Была бы его воля, он попросил бы Фрола и остальных остановиться, чтобы подольше налюбоваться столь невероятным и красивейшим зрелищем.

Дорога снова стала петлять среди валунов и скоплений многовековых сосен, но постепенно вышла в горизонт и обоз стал двигать более уверенней. Наемники в авангарде то и дело уходили далеко вперед для разведки. К вечеру обоз удалился от гор настолько, что все расслабились, но не тут — то было! Как говорится, пришла беде откуда не ждали! Дозорный отряд только-только вернулся с разведки и доложил о свободной дороге, как с правой стороны дороги в борт одной из телег впилось несколько стрел. Следом за ними коротко вскрикнул и упал на дно один из возничих с застрявшей в плече стрелой.

Наемники среагировали мгновенно, и Олег понял разницу между боем с демонами и обычными бандитами моментально. Скользнув за ящики, он обнажил мечи и стал ждать, когда завершится стадия обстрела обоза. Еще две волны стрел прошлись по обозу и с обеих сторон леса высыпала толпа вооруженных чем попало бандитов. Откинув полы плащей, которыми укрылись на время обстрела, наемники приняли бой. Первые ряды бандитов буквально смело точными и быстрыми ударами мечей. Дальше началась сумятица, так как защищать, оставаясь на коне и отбиваться от окружения пеших крайне неудобно. Большая часть наемников спешилась, предоставив коням полную свободу действий. Те же, что остались на конях носились с тыла в голову и обратно, словно колесницы, отсекая и сминая врагов окованными железом грудинами боевых коней. Особо ретивых нападавших кони отправляли в полет ударом задних копыт.

Скрываясь за ящиками, Олег не мог решить дилемму — стоит ли вмешаться и помочь или лучше остаться в укрытии? Он и сам удивился столь странному поведению со своей стороны и даже попытался найти оправдание, сославшись на встречу с демонами. Однако… Молодой человек окинул развернувшийся вокруг обоза бой и прикинул шансы на победу. Где-то внутри снова стала зарождаться волна холода.

Из леса выбегали все новые и новые отряды бандитов, а наемники уже просто не успевали справиться с нападавшими. Мелькнула мысль спрятаться и дождаться, когда их доставят в лагерь, после чего попытаться спасти, но тут же пришла мысль о том, что в лагерь доставят только телеги, а остальных убьют на месте. Холодная волна резко накрыла с головой и вокруг все стало каким-то чужим, посторонним. Олег шагнул было к борту телеги, намереваясь спрыгнуть, но в этот момент из кроны дерева взвизгнула стрела.

Олег проводил ее замедленный полет взглядом, чуть отклонился в сторону, пропуская мимо себя, а потом его правая рука хлыстом отправила нож в полет. С неестественно замедленным треском тело скрывавшегося сорвало с ветки, протащило силой удара к соседнему дереву и ударило с такой силой, что оно так и осталось висеть. Олег повернул окинул поле боя отрешенным взглядом, спрыгнул с телеги и врезался в ближайшую группу бандитов, наседавшую на ощетинившихся подручными средствами и оружием рабочих.

Мрачные, искривленные ненавистью и злостью лица мелькали в бесконечной череде по одному, двое и даже по трое за раз. Всего на мгновение, словно проскользнувший мимо кадр. Щелк и он уже потерялся где-то на задворках памяти, а-то и вовсе забыт.

Олег нанес удар сразу двумя мечами сверху, но те встретили сопротивление на уровне груди.

— Олег, успокойся! — медленно донеслись до сознания чьи-то слова, набирая громкость. — все закончилось!

Олег словно выплыл из какого-то омута. Резко и неожиданно. Растерянно уставившись на Сарка с командиром, что все еще продолжали изо всех сил удерживать мечи в блоке, стараясь остановить атаку Олега. Он отступил назад и посмотрел по сторонам. Такое с ним впервые. Обычно он не терял контроля над собой, да и сознание всегда оставалось холодным. Сославшись на то, что на состояние могла повлиять встреча с демонами, Олег извинился перед товарищами и убрал оружие.

— ну ты, блин… — командир как-то с укором и в то же время с восхищением покачал головой. — ничего подобного раньше не видел!

— угу! Прям настоящий берсерк! — поддержал его Сарк. — даже представить страшно, что бы было, владей ты еще и магией.

— а-а-а… эм-м… — опешил Олег, глядя на разошедшихся в разные стороны товарищей.

Посмотрев вокруг, молодой человек понял, что бой закончен и теперь рабочие помогают раненным обработать раны и нанести целебные мази. Остальные собирали оружие и все ценное в телеги, а тела оттаскивали в лес. Взгляд Олега выцепил Фрола, который недовольно бродил от телеги к телеге, то и дело пиная еще живых бандитов.

Оценив потери и повреждения, Олег пришел к выводу, что отделались они очень легко! Среди членов обоза двое тяжело раненных и пятеро легких. Один убит, но похоже, по чистой случайности от шальной стрелы, что наискось вошла в грудь и зацепила сердце. В остальном же, все прошло нормально. Даже лошади не пострадали. Хотя… Олег с опасной покосился на пару боевых коней, что все еще продолжали вбивать бандитов тяжелыми копытами в землю.

— двигаемся дальше! — крикнул Фрол и спустя пять минут обоз продолжил движение.

— эй, Олех… — к нему в телегу перебралась пара рабочих. — ты, где так оружием махать научился?

— на службе. — пожал он плечами.

— ого! Ты служил в тайной охране какого-то императора? — загорелись глаза одного из них.

— угу. С самого детства. — тут же соврал Олег, отвернувшись в сторону, чтобы те не увидели злорадной улыбки, что против его воли растянула губы.

— здорово! А можешь, что-нибудь рассказать о службе?

— там ничего интересного. Все дни одинаковые и ничем не отличаются от предыдущего. Даром только все мастерство теряется! — отмахнулся Олег.

Он и в самом деле только сейчас подумал о том, что за время службы использовал нож только один раз в бою и то, по приказу. Все остальное время легко обходились огнестрельным, что, в принципе, если провести аналогию с этим миром, легко сделать и здесь. Однако, суть не в этом. Получается, что все тренировки с холодным оружием прошли даром. В том, чтобы перерезать кому-то горло из-за спины, особо мастерства не требуется. Особенно нырков и прочих там финтов. Вспомнив это, Олег тяжело вздохнул. В голове всплыли воспоминания прошедшего боя.

Больше, к счастью, до самого города приключений не произошло. Правда, двигался обоз почти без остановок. Лишь изредка, чтобы накормить и напоить лошадей, да дать им отдохнуть. Двигались медленно, неспеша, экономя силы животных. Люди же, разбились на группы и спали прямо в телегах. Это позволило значительно сократить время и добраться всего за три дня. Название города, недавно проснувшийся Олег запомнить не смог из-за витиеватости и понадеялся, что другие будут куда более легкими.

Разместившись на постоялом дворе, при гильдии торговцев, Фрол с командиром охраны отправились оформлять все документы, а Олег с остальными разбрелись по комнатам или остались в основном зале, пировать в честь окончания столь трудного похода. Молодой человек окинул комнату критичным взглядом.

Простенькая, без излишеств, но чистая. У одной стены стоит кровать, у другой, возле еще одной двери, узкий стол со стулом. На столе кувшин с чистой водой, сложенное полотенце и медный таз. Судя по всему, для умывания. Олег открыл вторую дверь и заглянул внутрь. Комната еще меньше первой. В дальнем углу установлена большая деревянная бочка без верхней крышки. Возле бочки кран и полка с какими-то склянками. Решив, что это ванная, Олег довольно улыбнулся и тут же вошел. О живительной влаге для тела он мечтал чуть ли не всю дорогу. Оно и понятно, где в дороге помоешься. По пути пару раз пересекали реки, но всем было не до купания.

Сбросив с себя одежду в кровавых пятнах, Олег изучил конструкцию бочки и залез внутрь. Через пол часа он, излучая всем видом счастье, вышел из комнаты, обернув бедра полотенцем. Одевать грязную одежду очень не хотелось, но чистой не было и он, скрипя сердцем, оделся. Спустился в зал к остальным. Большая часть рабочих уже разошлась по комнатам спать и в зале остались только уходившие с командиром и нанимателем наемники да неизвестные посетители. Увидев Олега, они призывно замахали руками, а когда тот занял свободное место, командир тут же выложил на стол плотный мешочек. Олег нахмурился и заглянул внутрь.

— это что? — растерянно покосился он на командира.

— твоя зарплата. Фрол мужик достойный! Отблагодарил по всей форме. Так что, выдал тебе не половинное, а полное жалование, да еще добавил за сам знаешь что! — улыбнулся тот. — что дальше делать собираешься? С нами вернешься или тут останешься?

— пока не знаю. Сначала надо одежду новую, а-то старая… — он слегка поморщился, окинув себя взглядом. — распугает всех вокруг.

— это да! — согласился тот. — позже я тебе дам пару адресов. Шьют качественно и берут не дорого. А теперь, давайте отметим завершение похода и помянем павших товарищей!

Все дружно схватили большие деревянные кружки с пенными пивными шапками и с воскликом «Ухнем!» чокнулись. За выпивкой и беседами время пролетело незаметно и в комнату Олег вернулся под утро, где тут же растянулся на кровати и уснул. Проснулся только под вечер. Голова, на удивление, не болела. У двери на полу лежала записка. Похоже, ее просунули под дверь пока Олег спал, чтобы его не будить или пытались разбудить, но безуспешно. Прочитав содержимое, молодой человек мысленно поблагодарил командира и подхватив подаренный им плащ отправился по одному из адресов.

— день добрый, господин! — смерил его оценивающим взглядом мужичок у стойки с рулонами ткани. — чего желаете?

— мне бы одежды пару комплектов. — Олег окинул магазин взглядом. — что-нибудь добротное и не дорогое.

— одну минутку! — он выскочил из-за прилавка и вооружившись всякими инструментами для своей профессиональной деятельности, подошел к Олегу. — не могли бы вы снять плащ?

Олег сделал, как попросили и понял, что сначала надо было предупредить, когда мужичок застыл с вытянутым лицом, глядя на заляпанную кровью одежду.

— не обращайте внимания. — улыбнулся Олег, пытаясь вывести мастера из ступора. — поход оказался трудным.

— так вы с обозом Фрола пришли? — отмер тот, и Олег кивнул. — наслышан, наслышан! Весь город уже гудит о произошедшем! Это ж надо?! Целые деревни вырезать, демонов пропустить! Это ж теперь всем торговым надо свои маршруты пересматривать, что через хребет ходили! Ай-яй-яй!

Не забывая снимать мерки, сетовал мужичок. Олег не перебивал. Говорить, почему-то, о походе не было никакого желания. Хорошо, что теперь у него есть деньги и Фрол еще оружие всем оставил, что нашли в тайном хранилище. Если что, можно продать, что из него и выручить приличную сумму, а по словам командира наемников такие стоят очень даже немало! В общем, теперь у Олега было почти все для сносной жизни. Не было только цели! Да и откуда ей взяться, если появился всего недавно, а уже успел побывать в переделках.

— как знал, что найду тебя здесь! — раздался звон колокольчика над дверью, а следом за ним знакомый голос.

— привет, Нент. — Олег повернул голову к командиру наемников, стараясь не шевелить остальной частью тела, чтобы не получить случайно иглой в самое неподходящее место. — тоже решил гардероб обновить?

— тебя искал! — наемник прошел к стойке и облокотился локтем, приняв непринужденную расслабленную позу. — не желаешь с нами в охрану наняться?

— с вами? — Олег нахмурился. — обратно через горы пойдем? Нет уж! Без должной подготовки и снаряжения что-то нет желания!

— нет, нет! Пойдем в другом направлении, но тоже есть неспокойные места! — рассмеялся тот. — я думал, нервы у тебя, что надо после того, как ты на демонов бросился!

— на демонов? — мастер швейных искусств оторопело отступил и взглянул на Олега по-новому. — так это их кровь?

— их и не только, Брод. Поход был тот еще! Редко кто в таких до цели доходит, а мы, вот, дошли! — он перевел взгляд на Олега. — ну, так что? Оплата хорошая, да и Анг куда крупнее этого города! От него до столицы всего три дня пути! Можно сказать, прогулка, а не работа!

— вы все так думали, когда нанимались к Фролу. — сухо бросил Олег, остужая радость Нента.

— ну… — тот развел руками. — в нашей профессии никогда не знаешь, как будет! Ждешь подвоха, а его нет! Думаешь прогулка, а тут тебе демоны на каждом шагу!

— мне подумать надо! — покачал головой Олег.

— ты подумай, но надеюсь, согласишься. Времени у тебя до утра! Соберешься, приходи во двор торговой гильдии к пяти утра!

От легко оттолкнулся от стойки и направился к двери.

— хорошо!

— жаль его парней. — вздохнул мастер, когда Нент вышел. — хорошие воины были. Его отряд один из лучших на наших торговых путях! Работа всегда есть! Если уж зовет, не отказывайся! Абы кого в отряд не пригласит!

— знаю. — кивнул Олег, раздумывая над предложением.

Связывать свою жизнь с охраной обозов в этом мире у него не было никакого желания. Ну вот совсем. Не лежала душа Олега к этому занятию. Однако, начинать с чего-то надо было! К тому же, Сарк обещал, при случае, обучить некоторым магическим штучкам. Вдруг у него окажется потенциал?! Тогда Олег сможет устроиться на обучение в какую-нибудь боевую академию и даже стать магом-наемником, а это уже совсем другая жизнь и другие деньги. Задумавшись над этим, Олег не заметил, как пролетело время, и мастер закончил с обмерками и даже сделал несколько набросков будущей одежды.

— скажите, любезный, где в вашем городе можно подобрать доспех не дорогой?

— доспех? — тот задумчиво нахмурился, почесав тыльной стороной карандаша висок. — есть несколько неплохих мастерских, но там цены ломят. Могу посоветовать одну лавочку. Ее держит один мой хороший знакомый. деньги берет небольшие и работает на совесть. Правда, с характером. Если сговоритесь, то будет вам хорошая бронь!

— адресок дадите?

Олег с трудом нашел указанный дом в неизвестном городе. По большей степени причиной стал его внешний вид. Крайне подозрительно, когда к тебе подходит кутающийся в дорожный плащ человек и пытает узнать дорогу. Таких, обычно, сторонятся. Толкнув ногой невзрачную дверь, Олег вошел внутрь. Света от камина едва хватало, чтобы разогнать темноту и погрузить просторную комнату в полумрак.

За стойкой никого не оказалось и Олег, в ожидании хозяина, решил пройтись вдоль стен, где были выставлены образцы доспехов. Судя по товару, хозяин занимался разными типами защиты. Тут были и кожаные, и железные, и литые-кованые, и пластинчатые-наборные. Олег даже заметил несколько кольчужных.

— что-то выбрали? — раздался за спиной голос и Олег круто развернулся.

Перед ним застыла девушка с сажей на лице, фартуке из толстой кожи и перчатках из того же материала. Олег даже на некоторое время потерял дар речи, глядя на девушку.

— а-а-а… Эм-м… Это… Мне сказали, что хозяин мужчина… — попытался собраться с мыслями Олег.

— так и есть. — кивнула та. — это мой отец, но сейчас он ушел за товаром так что, старшая я! Так вам помочь чем или вы просто посмотреть зашли?

— мне бы доспех смастерить, но надо к утру успеть. Утром я уже покину город.

— наемник? — Олег коротко кивнул. — хм…

Ее взгляд скользнул по выставленным образцам и вернулся к Олегу.

— и ничего из готового не подходит?

— понимаете, … — Олег виновато улыбнулся и шагнул к девушке. — все это… — он обвел рукой образцы. — показуха. В реальном бою от нее никакого толку. Либо слишком тяжелая, либо громоздкая, либо еще что! мне же, нужна такая, чтобы легкая и можно было спрятать под рубахой, к примеру, но и свойств своих не потеряла! Понимаете?

— нет. — честно призналась девушка.

— смотрите! — молодой человек поставил рядом три образца. — этот не стесняет движений и достаточно легок, но, если нападает кто с колющим или крюкообразным, то никакого толку. Этот — слишком тяжелый и стесняет движения, а этот не выдержит добротного удара! Понимаете?

Девушка понятливо кивнула.

— я хочу доспех из тонких стальных пластин, подогнанных друг к другу, как на этом, но пластины в три раза тоньше, чтобы движений не стесняли и по толщине были как этот!

Девушка несколько минут задумчиво смотрела на выбранные Олегом образцы, пытаясь совместить со сказанным после чего просияла и убежала в заднюю комнату. Вернулась через пару минут со свертком в руках и сразу прошла к стойке, где достала содержимое.

— такой?

— то что надо! — воскликнул он, подняв кольчужную рубах перед собой. — можно примерить?

Девушка кивнула, и Олег тут же скинул плащ и накинул поверх куртки кольчугу.

— слегка великовата в теле. — он вытянул руки и подвигался. — но в руках в самый раз!

— можем подогнать прямо сейчас! Тут не сложно! — девушка подошла и стала что-то поправлять с левого бока. — еще?

— в самый раз! — Олег довольно кивнул и подвигался. — отлично! И сколько вы хотите за него?

— ну, его нам заказал один наемник, но так и не вернулся за заказом, а никто другой не хотел его покупать. Так что, думаю… — девушка задумалась. — двадцать золотых! Пойдет?

Олег залез в свой кошелёк и пересчитал монеты.

— можем сговориться за пятнадцать? Мне еще надо комплект одежды оплатить! С его учетом ничего не останется! — Олег высыпал на прилавок монеты и разделил на две нужные части.

— хорошо! Но пять золотых занесете в следующий раз! Обещаете? Слово наемника?

Олег кивнул, и девушка сгребла свою часть в карман, а кольчугу снова завернула в промасленную ткань.

— и, это… — бросила она напоследок. — вам бы еще бедра защитить и ноги! В походе всякое бывает!

— этого достаточно! — благодарно улыбнулся Олег. — а, вот, перчатки, не помешали бы!

— я передам отцу. Такие только он может сделать. Это будет стоить еще пять золотых. Итого! С догом — десять!

— договорились!

Только на пол пути Олег осознал, что может и не вернуться больше в этот город, а заказ так и останется неоплаченным. Он уже собрался было повернуть обратно, но решил, что может вернуться и своим ходом. Защита ему понадобится в любом случае, тем более в таком непредсказуемом и странном мире.

— не так! — с досадой покачал головой Сарк. — не так!

— да я ж, вроде, все правильно делаю! — не выдержал Олег, когда Сарк в очередной раз его осадил.

— на первый взгляд да, но так только кажется! Вот! Смотри!

Он подошел и встал рядом с Олегом, повернувшись лицом к морю.

— надо в голове четко представить, что ты хочешь получить в результате! Понял? Только потом направляешь руку или палец на цель и читаешь заклинание!

Он вытянул в сторону моря ладонь и быстро зачитал заклинание на непонятном древнем языке. Это как в родном мире Олега у медиков. По какой-то непонятной ему причине они упорно продолжают изучать и использовать мертвый язык. Так и тут! Никто уже и не вспомнит, когда жила и существовала ли вообще использующая этот язык раса, но упорно продолжают использовать его для заклинаний! В общем, непонятно, но факт! Тем временем, с раскрытой в сторону моря ладони сорвался сноп ледяных сосулек и устремился вперед. через сотню метров они резко замедлились и упали на землю.

— видишь? Я четко представил куда они будут лететь, как далеко и в какой форме! Само заклинание активирует лишь стихию и подпитывает ее силой! — пояснил он. — возьми за цель, к примеру… — он порыскал взглядом по кромке обрыва. — вон тот валун!

Олег молча встал лицом к огромному валуну, представил нужную форму и расстояние до камня, после чего вытянул в его сторону раскрытую ладонь и прочитал заклинание.

— м-да… — Сарк аккуратно подошел к краю сильно уменьшившейся площадки и осторожно посмотрел вниз. — со всей гордостью врача могу заявить, что больницы больше нет, но пациент остался жив!

Он повернулся к Олегу и покачал головой.

— ты куда целился?

— все сделал, как ты и сказал! — пожал плечами Олег. — представил, направил, зачитал!

— и, прости, что ты хотел сделать?

— ну… — Олег пожал плечами. — немного расплавить камень!

— да? — Сарк озадаченно почесал голову и повернулся к обрыву, как раз в тот момент, когда ровно по его кромке в небо ударила стена мощного пламени, слегка опалив густые усы и брови наемника.

Не говоря ни слова, он медленно повернулся к Олегу, недобро сверкнул глазами, обреченно вздохнул и ушел в лагерь, оставив молодого человека в полной растерянности.

— может, слова какие перепутал? — Олег озадаченно посмотрел на свою ладонь.

Решив, что Сарк обиделся и больше не вернется. Олег уже собрался вернуться в лагерь, как наемник снова появился с куском дерева. Воткнув его в землю в стороне от обрыва, он подошел к Олегу.

— представь, как верхушка этого полена загорается подобно свече. Огнь должен быть не сильным! Представь четко! Представил? Теперь вытяни ладонь! Так! Представленный образ не теряй и читай заклинание! Ты должен четко представлять силу получаемого огня! Читать можешь медленно, чтобы ничего не перепутать!

Олег сделал все, как сказал Сарк и на верхушке полена появился легкий огонек, похожий на свечной. Сарк довольно улыбнулся и похлопал Олега по плечу.

— молодец!

В этот момент полено резко покрылось огнем и через мгновение осыпалось на землю горсткой пепла. Сарк глубоко втянул носом воздух и застыл так на несколько секунд, успокаивая нервы.

— не всегда получается с первого раза, но ты уже подаешь надежды! — выдохнул он. — будем тренироваться дальше, но уже в другой раз. Пойдем к остальным. Скоро будет готова еда, а потом тебе в дозор.

Наемник посмотрел на темнеющее небо, и они отправились в лагерь.

— прости, Генри, но мне надо возвращаться. — бросил Олег уже далеко не молодому мужчине за стойкой бара.

Тот кивнул и Олег, слегка пошатываясь от выпитого, направился к выходу. Он уже потянулся к ручке, когда дверь резко распахнулась от сильного удара и Олега буквально смело с дороги. Снеся по пути стулья и стол, молодой человек врезался в стену и с коротким вздохом осел на пол.

— хозяин, бочонок крепкого пива и шесть кружек! — вошедшие даже не заметили полусидящего на полу Олега и расположились за свободным столиком.

— ты бы прибрался тут! Заведение, вроде как, приличное! — один из них кивком головы указал на Олега.

— боюсь, вам придется извиниться перед этим молодым человеком. — совершенно без страха перед огромными широкоплечими воинами сказал хозяин заведения. — не гоже открывать ногой двери в приличное заведение. Из-за вас пострадал человек.

— что? — один из них угрожающе поднялся и посмотрел на старика сверху вниз. — хочешь сказать, что это наша вина? Надо смотреть куда прешь!

— у-у-у… блин… — придя в себя Олег тряхнул головой, пытаясь сфокусировать зрение. — не плохо я набрался!

Он аккуратно ощупал голову на целостность, поморщился и попытался подняться.

— с вами все в порядке, господин Олег? — поспешил на помощь хозяин. — может товарищей позвать, чтобы помогли?

— к черту товарищей! — Олег снова тряхнул головой и отодвинул старика в сторону. — сам дойду!

Из-за столика раздался дружный гогот. Смеялись те самые войны.

— не стоило тебе так напиваться, парень! Еле на ногах стоишь!

Олег на мгновение остановился, окинул сидящих за столом равнодушным взглядом и покинул заведение. Идя по улице, он, то и дело, останавливался, опираясь о стену и стоял так несколько минут после чего набирался сил и продолжал идти.

— хреново, когда нет сотового! Даже на помощь не позвать! — бросил он себе под нос, после очередной передышки.

Из последних сил он дошел до кованной ограды торговой гильдии и потерял сознание, когда к нему бросилась пара охранников у ворот. Очнулся он спустя две дня уже в кровати. Сидевшая возле кровати служанка, увидев, что Олег пришел в себя, коротко вскрикнула и выбежала из комнаты. Вернулась через несколько минут уже в сопровождении командира и Сарка.

— ну ты, брат, и перепугал же нас! Мы же сказали, чтобы к врачу сходил, а ты что?

— я сходил… — с трудом разлепив пересохшие губы ответил молодой человек. — его дома не было.

— вот дурак-человек! — всплеснул командир. — я ж тебе для чего записку дал? Ты должен был передать ее хозяйке или кому встретишь в доме! Они бы послали за доктором!

— сколько доктору нужно времени, чтобы вернуться из Аста? — уже боле бодрым голосом спросил Олег, сделав глоток живительной влаги.

— ладно тебе уже, Мирон. — отмахнулся Сарк. — главное, что успели откачать.

Наемник подошел ближе и нагнувшись посмотрел в глаза.

— интересный яд. Отклонений, вроде, не вижу!

— тоже мне лекарь нашелся. — отодвинул его командир и сам посмотрел в глаза Олегу. — хотя, тот тоже говорил, что все обошлось.

Мирон отстранился.

— повезло тебе, парень! Еще бы часик и отправилась бы твоя душенька в далекие небеса!

— сколько я еще проваляюсь? — спросил Олег.

— к вечеру будешь, как огурчик. Скоро лекарь с магом придет и тот осмотрит тебя!

— причем тут маг? Он, что лечить умеет?

Командир с Сарком озадаченно переглянулись, но вспомнив о потере памяти облегченно вздохнули.

— маши-лекари — самые лучшие врачи! В их арсенале есть такие заклинания, что даже безнадежных на ноги поднимают!

— я тоже знаю одно такое! — вяло усмехнулся Олег.

— что? Правда? Какое? — оба товарища одновременно склонились над Олегом.

— задницу скипидаром намажьте себе!

Товарищи снова переглянулись, и Олег понял, что ляпнул что-то не то.

— что такое скипидар? Мазь какая-то? — нахмурился Сарк.

— угу. Мазь… — сдерживая смех Олег отвернулся.

— ну… Ладно! Мы пойдем собираться! Утром в обратный путь выдвигаемся. Так что, после лечения постарайся не попадать в переделки!

Они вышли, и Олег снова остался наедине с девушкой. В комнате повисло напряженное молчание.

— как вас зовут, прекрасное создание? — решил завязать разговор Олег.

— Юлли. — та подставила стул ближе, чтобы Олег не напрягал связки. — третий курс академии лечебной магии.

— третий курс? Не плохо! Скоро станешь полноценным лекарем!

— что вы!? Мне еще двенадцать курсов учиться перед тем, как основной экзамен на полноценного лекаря сдавать!

— ско-олько? — вытянулось лицо Олега. — это чего так долго-то?

— а вы знаете, как много всяких лечебных заклинаний? Одну только бородавку можно вылечить двадцатью разными способами, не считая еще сорока с лишним, дополнений! — воодушевленно ответила та.

— двадцать способов вылечить бородавку… Какой ужас! — Олег обреченно покачал головой. — сколько же заклинаний будет, чтобы удалить аппендицит или вырезать язву?

— ап… что? — растерялась девушка. — наверное, мы еще не проходили этого!

— ага! Не проходили! — улыбнулся Олег. — так, а почему ты сидишь здесь вместо того, чтобы быть в академии на занятиях?

— так все студенты приписаны к какому-нибудь лекарю для прохождения практики на всем протяжении обучения. Они же принимают участие в приеме экзаменов!

— ого! И не трудно вам? Похоже, приходится сутками проводить время возле пациентов.

— немного, но я уже привыкла. Да и не каждый день! Только, когда пациенту нужен постоянный уход, а лекарю надо отлучиться.

Дверь открылась и в комнату вошли двое. Один седовласый мужчина лет за сорок в маленьких круглых очочках, второй — высокий тучный мужчина с цепким взглядом глубоко посаженных глаз. Бросив взгляд на Олега, он сразу шагнул к кровати, и девушка освободила стул. Опустившись на него, мужчина взял руку Олега и стал измерять пульс. По крайней мере, так показалось Олегу, но он ошибся.

Через минуту мужчина открыл глаза и посмотрел на Олега.

— яд почти полностью выведен из крови, но осталось еще несколько очагов. Похоже, использовался яд с примесями и магическими закрепителями.

Он положил широкую ладонь на грудь Олега и растопырив пальцы медленно повел к паху. Дойдя до низа живота, снова перенес ладонь на грудь и сделал тоже самое. Так повторялось раз семь после чего достал из поясной сумки пару длинных игл и ловким движением вонзил в область ключицы. Зачитал короткое заклинание и стал ждать.

Не прошли и минуты, как торчащие из тела Олега колбочки на иглах стали заполняться зелено-кровавой жидкостью. При этом, стоило свободному пространству колбочки заполниться, как она увеличивалась в размерах. Пара минут и заполнение закончилось. Мужчина быстро изъял иглы из тела Олега и убрал обратно в сумку.

— ну вот! — вздохнул он и прочитав еще одно заклинание ткнул Олега двумя пальцами в лоб с нажимом. — теперь закрепляющее и через пол часа сможете свободно двигаться!

— спасибо… эм… — Олег уставился на него, не зная, как обратиться.

— зовите меня Жозеф. Может, еще доведется свидеться. — улыбнулся он и быстро вышел из комнаты, прихватив за собой седовласого.

— вот видите! — Юлли торжествующе подняла указательный палец вверх. — лечебной магии нет равных!

— угу! — кивнул Олег, растирая места уколов. — методы не важны, главное результат!

— ага! Ой! Почему это?! — растерялась та.

— пришел, воткнул иглы, чуть ли не по самую задницу, сделал свое дело и ушел. А, где поговорить, поддержать пациента? Спросить, как у него самочувствие, в конце концов!

— а, как ваше самочувствие? — еще больше растерялась Юлли.

— спасибо! Хреново! — фыркнул Олег и отвернулся.

— ну, что вы, как маленький ребенок? — Юлли подсела ближе и взяла его руку. — взрослый мужчина, наемник, а все обижаетесь на такие жалкие упущения!

— да это я так… К слову! — улыбнулся Олег. — а, что это за яд такой? Можно о нем что-то узнать, чтобы в следующий раз не попасться?

— обычный яд диких ос. Обычно его смешивают с другими ядами, чтобы быстрее действовал или с добавками и закрепителями. Это, чтобы быть уверенным, что вы обязательно умрете!

— ага. Так меня хотели сознательно убить? — прищурился Олег.

— угу! Если, конечно, игла не попала в вас случайно!

Олег задумчиво нахмурился, пытаясь вспомнить, как именно умудрился схлопотать ту иглу. Вспомнил и это ему не понравилось.

— могу я попросить тебя об одолжении? — спросил он.

— конечно? Если в моих силах, то обязательно сделаю! — закивала Юлли.

— сходи, пожалуйста, в торговую гильдию и попроси Сарка прийти. Сарк — это тот высокий длинноволосый, что сегодня приходил ко мне. Только сделать это надо, как можно скорее! Хорошо?

Девушка кивнула и выбежала из комнаты. Олег попытался пошевелиться, но тело еще плохо слушалось. Хорошо, что руками можно было уже двигать нормально.

В обратный путь выехали ближе к обеду. Старый Тасин вплоть до часа знал, где будет обоз. С этим расчетом у него была особая карта с пометками всех остановок и опасных мест. Согласно этой карте, действовала охрана с наемными рабочими. После произошедшего, Тасин выдал Олегу премиальные за спасение жизни и подарил красавца коня. Не дорогого, но добротного! Так что, теперь он гордо покачивался в седле, стараясь делать вид, будто сидел на коне с самого детства в то время, как залез в седло в первый раз в жизни.

Отстраненно глядя по сторонам, Олег раздумывал над тем, как отравленная стрела смогла его ранить. Перед выходом он очень внимательно осмотрел доспех, но ничего подозрительного не нашел. Возможных открытых мест в ней тоже не было. Оставались только незащищенные участки тела, а тут уже гадать можно сколь угодно долго.

К вечеру они въехали в просторный двор придорожной таверны. Четверо охранников отправилось внутрь, проверить, а остальные выехали за ворота и распределились по обеим сторонам от них, осматривая смеркающиеся окрестности. Никого! Ни единой души на лесной дороге! За спиной раздался тихий короткий свист, и охранники вернулись во двор. Проверяющие самой таверны уже стояли у дверей, ожидая остальных. Телеги аккуратно составили вдоль забора, а лошадей разместили в стойлах. Двое охранников еще раз вышли за двор, посмотрели по сторонам, после чего вернулись обратно и закрыли изнутри ворота на замок. На эту ночь таверна больше не принимает постояльцев.

часть 3

Легкий толчок в плечо и Олег открыл глаза. Масур коротко кивнул и молодой человек, выкатившись из-под телеги поднялся на ноги. Вместе с Масуром, пригнувшись, они скользнули к лесу. Стоявший в стороне Болд проводил их взглядом, продолжая непринужденно опираться о ствол дерева. Отойдя от лагеря на двести метров, они спрятались за густым кустарником. Масур показал знаками, что надо сделать Олегу, а сам пошел в другую сторону.

Олег двигался быстро, но бесшумно. Словно тень скользил от дерева к дереву, от ствола к стволу. Еще через триста метров он круто изменил направление и стал быстро удаляться от лагеря до тех пор, пока впереди не услышал посторонний звук. Резко скользнув в сторону, молодой человек прижался спиной к дереву и превратился в слух. Голоса неизвестных приближались. Говорили тихо, чтобы не создавать шума. Звука оружия Олег не услышал, а значит их предусмотрительно обмотали тряпками.

Четверо людей прошли мимо Олега, даже не заметив его присутствия. Молодой человек не двигался. Метров через десять, за группой разговаривающих появилась еще пара людей. Эти двигались молча и в стороне друг от друга. Олег слегка улыбнулся и пропустив их мимо себя шагнул вперед.

Первый упал, даже не успев ничего понять, а второй попытался поднять тревогу, но Олег вовремя успел закрыть ему рот, после чего острое жало стилета вонзилось прямо в сердце. Аккуратно опустив тело на землю, Олег на пару секунд замер, вслушиваясь в удаляющиеся голоса, после чего быстро вытер лезвие об одежду мертвеца и скользнул следом.

— чего так долго? — спросил Болд, оттолкнувшись от дерева и шагнув на встречу.

— занимался бы сам, если что-то не нравится! — недовольно бросил Масур, таща за шиворот бесчувственное тело.

Следом за ним к костру вышел Олег, точно также таща пленника. Передав их двум другим, что крепко связали и бросили у костра, Олег с Масуром отошли в сторону, чтобы не мешать допросу. Через минуту из шатра появился Карл и уверенным шагом направился к пленным.

Допрос много времени не занял. Минут через десять, Карл спокойно поднялся, бросил короткий взгляд на телохранителя и скрылся в шатре. Олег проводил взглядом, как они утащили пленных в темноту леса и вернувшись на свое место под телегой продолжил спать.

— ты мне скажи, дорогой Ольех, — с трудом выговаривая имя Олега сказал Масур. — вот ты хороший воин. Даже магией немного владеешь. Почему в академию не поступишь или там в гильдию не вступишь?

С самого утра они покачивались в седлах, двигаясь по бескрайним полям в составе небольшого, но опасного отряда.

— не знаю. — Олег отстраненно пожал плечами. — хочется побольше опыта набраться, что ли или нравится это дело. Я пока еще не определился!

— удивляюсь я тебе. Вроде бы не мальчик уже, а до сих пор не определился! — усмехнулся в густые усы тот.

— некоторые до самой старости определиться не могут, а мне чуть больше двадцати! Чего ж ты от меня-то хочешь?

— те, что до старости не могут определиться — не мужчины вовсе. Ты же, воин! Тут неопределенности нет места! — покачал головой наемник. — посмотри! К примеру, Лалр!

Он кивнул на спину покачивающегося в седле в нескольких метрах впереди наемника.

— владей он хоть толикой магической силы, тут же все бросил и сдал экзамен в академию! А Рес?! Для академии уже слишком стар и дома ждут жена с детишками. Ему уже подобные приключения ни к чему. Что поспокойнее надо. Вот и поход этот для него последний. Уходит, бродяга в спокойную жизнь, а ведь ему и сорока нет!

— ты прав. Просто я еще не задумывался над этим вопросом. — вздохнул Олег. — закончим поход, и я обязательно подумаю! Сейчас посторонними мыслями лучше голову не забивать.

— ты прав, ты прав! — согласно покивал Масур. — но обязательно подумай!

— ну, а сам чего? Других, вон, в пример приводишь, а про себя молчишь! — с хитрым прищуром покосился на наемника Олег.

— а, что я? — пожал тот плечами. — со мной все понятно! В гильдии я не нужен, семьи не имею! Так что, что-то менять нет ни стимула, ни желания!

— а у меня, значит, стимул есть? — усмехнулся Олег.

— конечно! И не маленький!

— это какой же?

— я ж уже сказал — магия! Даже самая слабая магия откроет для тебя огромное множество дверей! К чему прозябать в жалких наемниках?

— ну не знаю… — Олег задумчиво отвернулся в сторону и до самого поместья они больше не разговаривали.

Территория поместья маркиза Селала Аш Туори раскинулось на много миль и включала в себя не только плодородные угодья в виде полей и садов, но леса и около сотни деревень. Маркиз Селал числился одним из самых влиятельных при дворе короля Измира и даже был одним из самых верных сторонников.

Так уж получилось, что Олег по чистой случайности попал в его поместье, когда на них напали. В тот день перебили почти всю охрану и рабочих. Олега нашел охотник, возвращавшийся домой. Доставил израненного Олега прямо в поместье и сообщил о случившемся. Разумеется, маркиз не мог стерпеть, что какие-то бандиты осмелились напасть на торговый обоз на его территории и тут же отправил отряд на их поиски. Бандитов нашли и наказали, но Олег этого не видел, так как был прикован к постели. С тех пор, как поправился, помогал маркизу в различных просьбах, но официально вступать в ряды пока не хотел. Да и маркиз не торопил.

Маркиз, низенький жилистый старичок с очень цепким взглядом, встретил их во внутреннем дворе.

— ну? — он окинул взглядом вернувшихся, подсчитывая потери. — как прошло?

— как ты и думал, господин… — Карл спрыгнул с коня и отвесил короткий поклон. — отряды собираются на границе королевства.

- ох-хо-хо хо-хо! — покачал головой он. — плохо, Карл. Очень плохо.

— знаю, господин. — кивнул тот.

— Олег, Карл, идите за мной. — бросил он и вошел в дом.

Они поднялись на одну из самых высоких башен в поместье, откуда открывался невероятно красивый вид на окрестности и сразу подошел к узкому высокому окну.

— утром вы возьмете отряды от отправитесь к границе. — он указал направление. — Олег туда! — чуть отвел руку в бок. — Карл — туда! Ваша задача — устранить проникновение отрядов на мою территорию до тех пор, пока я не вернусь от короля. Сможете?

— сколько времени это займет? — уточнил Карл.

— неделя, может, две! Все зависит от того, как отреагирует король.

— неделя-две с одним отрядом против опытных вояк. — покачал головой Карл. — не продержимся, господин.

— а ты, что скажешь, Олег? — маркиз посмотрел на молодого человека и тот вздохнул.

— две недели не срок, если против отрядов, но только маленьких. Если отряд большой, то никаких шансов.

— сколько тебе надо людей, чтобы остановить любой отряд?

Олег надолго задумался.

— сотни хватит. — наконец бросил он.

— что скажешь? — маркиз перевел взгляд на Карла.

— если бы не знал Олега, сказал бы, что бред, а так… — он пожал плечами и отвернулся.

— хорошо! Тогда сделаем по-другому! Ты, Карл, остаешься за главного в мое отсутствие и всячески помогаешь Олегу. Олег же, берет сотню бойцов и отправляется на охоту! — он еще раз посмотрел на обоих после чего кивнул своим мыслям и покинул башню, оставив наемников одних.

— ты уверен, что справишься с сотней? — тихо спросил Карл, когда звуки шагов маркиза стихли в дали. — можешь взять и две, если потребуется!

— нет. Много бойцов тоже плохо! Сотня в самый раз!

— смотри! Если что, просто весточку пришли и я к тебе на помощь отправлю сколько надо!

— договорились! — Олег улыбнулся и хлопнул Карла по плечу. — рад, что на тебя можно положиться.

— я тебе, все-таки, жизнью обязан! — усмехнулся тот в ответ. — и не раз!

— опять ты об этом? — собравшийся было покинуть башню Олег резко остановился и холодно посмотрел на наемника. — мы же договаривались!

— прости. — виновато улыбнулся тот и отвернулся.

Олег застыл, сжимая конец натянутой веревке в левой руке, а правой слегка приподнимая навес из веток и листьев, что скрывал его под землей. Впереди показался отряд солдат. Человек сорок. Не меньше. Солдаты двигались медленно, положа руки на рукояти мечей. Все распределились вокруг пары человек в длинных монашеских мантиях. Боевые маги — понял молодой человек и улыбнулся еще шире.

Он резко дернул веревку и лес вспыхнул множеством ярких огней, на мгновение ослепив солдат. Со всех сторон засвистели стрелы, оперенной смертью врезаясь в тела. Боевые маги приучены действовать на автомате и при малейшей опасности сразу же активируют защитные заклинания, но в этот раз не сработало.

Олег откинул крышку укрытия и бросился в атаку. Теперь было главным никого не упустить. Никто не должен сбежать! Олег молнией скользил между стволов, нанося короткие, но смертельные удары ножами в обеих руках. Не прошло и десяти минут, как последний из отряда упал на землю, а с деревьев стали быстро спускаться закутанные в ветки люди.

Быстро устранив следы боя отряд Олега растворился в снова воцарившейся темноте. Они двигались рывками. Короткая перебежка к соседнему дереву и минута перерыва, снова перебежка и снова минута ожидания. Через час они уже были на новом месте засады, затаившись в ожидании появления отрядов. О каждом из них предупредили разведчики еще день назад и у Олега было время подготовить встречу.

Тучи расступились и яркий Лунный свет залил лес. Тихо двигающиеся в темноте солдаты недовольно посмотрели на небо, но делать нечего — пришлось продолжать двигаться вперед. Олег проводил отряд взглядом, спрятавшись в густой кроне. Сигнала пока не подавал. Они еще недостаточно приблизились. Вот один из солдат споткнулся и тихо ругаясь растянулся на земле. Обмотанное тряпками оружие и доспехи не издали никакого звука, кроме глухого удара тела о землю.

Олег бесшумно спустился с дерева и быстро пристроился позади последнего солдата. Короткий удар и поддерживаемое им тело бесшумно легло на землю. Олег догнал следующего и снова удар. Второе тело растянулось на земле. Молодой человек чуть подождал, убеждаясь, что никто из солдат ничего не заметил, после чего скользнул к следующему.

Он успел убить десятерых, прежде чем остальные заметили пропажу. В этот момент, Олег уже успел скрыться за деревом и его не заметили. Зато скрытые в ветвях лучники хорошо увидели поданный им сигнал. Стрелы взрезали воздух со всех сторон и уже через пару секунд оставшиеся солдаты были мертвы. Молодой человек спокойно вышел из-за дерева и окинул тела довольным взглядом.

За одну ночь они смогли уничтожить два отряда, но это еще не конец. Судя по словам пленных, к границе уже стянуты большие силы и какая-то сотня-другая общее положение не спасет. Мелкие партизанские вылазки проблему не решат. Олег проводил взглядом своих солдат, быстро прячущих тела в приготовленных ямах, и отправился в скрытый в лесу лагерь. Остальные, как закончат, вернутся сами. На эту ночь с нападениями закончено. Теперь надо ждать возвращения разведчиков с докладами.

— господин… — вернувшийся разведчик коротко поклонился и застыл, дожидаясь, когда Олег закончит спросонья зевать и станет более внимательным.

— что у тебя? — молодой человек тряхнул головой, прогоняя остатки сна и посмотрел вокруг.

— около тысячи солдат ночью снялась и двинулась вдоль границы в сторону Хешима.

— дальше.

— больше ничего интересного. Остальные с места не двигались до самого утра. Надо ждать Вурка.

— хорошо. Поешь и отдохни, а дальше сам знаешь, что делать.

Разведчик коротко кивнул и убежал в сторону кухни. Олег проводил его взглядом и задумчиво уставился в начавшее светлеть небо.

— тысяча к Хешиму… — тихо повторил он. — странно…

Король Измир открыл потайную дверь и в кабинет вошел маркиз Селал Аш Туори. Кроме кроля в кабинете никого не было. Он молча указал на кресло и первым расположился у камина.

— что тебя привело, дорогой друг? — спросил король, наполнив бокалы редким вином.

Маркиз сделал пару небольших глотков, смакуя вино и отставил бокал в сторону.

— полагаю нет смысла сообщать о собирающихся на границе солдатах Костума. — король кивнул, продолжая смотреть на огонь. — поэтому, я пришел по другому вопросу. Я бы, даже, сказал, за помощью.

Король озадаченно посмотрел на старого друга, но промолчал, предпочтя дождаться продолжения.

— не так давно ко мне попал один молодой человек. Очень, так сказать, интересный человек. Если, конечно, можно так сказать…

Король чуть склонил голову на бок и улыбнулся. Маркиз всегда заходил издалека, прощупывая заинтересованность короля.

— так вот! Дело в том, что за время его пребывания мою люди заметили несколько странностей. Во-первых, скорость молодого человека слишком высока для обычного человека. Я бы сказал, что просто невероятная.

Король нахмурился и поставил бокал на столик, а сам заинтересованно подался к маркизу.

— кроме скорости, реакция и боевые искусства… — маркиз задумчиво нахмурился. — мои люди сообщили, что никогда не видели ничего подобного.

— это все? — не выдержал король. — или ты, по своему обыкновению, тянешь кота за хвост, проверяя мой интерес?

— и первое и второе. Я и сам не знаю, как более точно объяснить… К примеру… Отправленные за ним разведчики сообщили — скорость молодого человека настолько высока, что опытные солдаты просто не поспевают за ним. К тому же, он легко может ускоряться настолько, что практически исчезает. Одно это может говорить о том, что он может легко стать одним из магов-наемников!

— а, что говорит он сам? Ты спрашивал, или пытаешься выяснить правду сам?

— пытался. Говорит, что после несчастного случая потерял память и до сих пор не вспомнил.

— хорошо! Однако, скорость передвижения не является такой уж редкой среди одаренных людей. Скорее всего, у него имеется какой-то артефакт или использует магию. Он владеет магией?

Маркиз кивнул.

— насколько мне сообщили, да. К тому же, на него самого магия почти не действует.

— не понял… — король озадаченно нахмурился. — ты имеешь ввиду, что не действует или, все-таки, действует?

— в том-то и дело! Если бы совсем не действовала, я бы сослался на блокирующий артефакт, но нет! Не действует только магия контроля, обнаружения и поиска.

— хм… И в самом деле странно. — король задумчиво погладил ухоженную бородку. — его стоило бы показать кому-нибудь из магов. Ты можешь привести его ко мне?

— в любой момент могу доставить с помощью портала. — кивнул маркиз.

— отлично. Приведи его завтра во второй половине дня на задний двор. Постарайся сделать так, чтобы он не почувствовал подвоха с твоей стороны.

— постараюсь, но он довольно подозрителен. Любое неосторожное движение и может пролиться кровь.

— хорошо. Я попрошу помощи у более опытного мага. — сдержанно кивнул король и маркиз покинул кабинет тем же путем, что и появился.

Олег растерянно посмотрел по сторонам.

— не совсем понимаю, к чему вы оторвали меня от порученного задания, господин маркиз.

— я долго думал перед тем, как привести тебя сюда и пришел к выводу, что лучше сказать прямо. — маркиз посмотрел Олегу в глаза. — я долго наблюдал за тобой и заметил некоторые странности в твоем поведении, что несвойственны обычному человеку.

— и? — Олег напрягся.

— я попросил друга проверить свои подозрения. Возможно, из-за потерянной памяти, ты не помнишь, что был кем-то другим.

— эм… — Олег нахмурился, пытаясь понять, что имеет в виду маркиз и уже собрался задать уточняющий вопрос, но в этот момент появился мужчина в мантии.

Быстро посмотрев по сторонам и убедившись, что кроме маркиза с Олегом на заднем дворе никого нет, он подошел к ним и приветственно поклонился. Маркиз поклонился в ответ, а вот Олег проигнорировал вежливость, внимательно наблюдая за незнакомцем.

— так это и есть тот самый молодой человек, о котором говорил наш общий знакомый? — спросил незнакомец, глядя на Олега.

Маркиз кивнул, и Олег тут же отлетел на несколько метров назад, врезавшись спиной в дерево. Он еще не успел упасть на землю, а неизвестный уже нанес новый удар. Олега снова подкинуло вверх и с силой ударило о дерево. Молодой человек сжал зубы, понимая, что пока неизвестный наносит удары, он не сможет атаковать в ответ. Единственное, что остается, это попытаться продержаться, как можно дольше и сохранить способность двигаться. Вот только, противник не собирался дать даже малейшего шанса на контратаку, удерживая Олега в воздухе и нанося удары со всех сторон.

— не знаю, что такого особенного вы в нем увидели. — сухо бросил незнакомец, склонившись над потерявшим сознание Олегом. — как по мне, обычная посредственность, неспособная даже защититься от легких атакующих заклинаний! Хотя… Удивляюсь, что он продержался достаточно долго, а не отключился в первую же минуту.

Олег лежал, не в силах пошевелиться, но и не окончательно потеряв сознание. Он слышал каждое слово незнакомца и до сих пор чувствовал каждый удар. Однако, мог только слышать, но не ответить.

— может потому, что вы напали без предупреждения? Лично я, тоже не ожидал столь вероломного нападения с вашей стороны. Я думал, что будут какие-то объяснения, а не откровенное избиение. — недовольно бросил маркиз.

— какие объяснения вы еще хотите? Разве так не понятно? — незнакомец удивленно посмотрел на маркиза. — некоторая стойкость к магии есть, но столь мизерная, что даже внимания не стоит.

— а скорость? Хотите сказать, артефакт?

— что-то не заметил скорости… — с улыбкой развел руками незнакомец.

— потому и говорю, что вы не предупредили о нападении и даже не дали коснуться земли, нанося удары и поддерживая беднягу в воздухе!

— хм… — незнакомец снова посмотрел на Олега. — возможно, тут я соглашусь. Надо было дать возможность парню ответить. Каюсь!

Он перевел взгляд на маркиза.

— можем подождать, когда очнется и повторить.

— что-то у меня уже пропало все желание проверять что-либо! — фыркнул маркиз.

— а вот у меня есть… — Олег, наконец-то, смог заставить тело двигаться и медленно поднялся.

Такое ощущение, что попал под каток. Он тряхнул головой и выпрямился, после чего тут же нанес удар. Казалось, кулак должен был попасть прямо в челюсть незнакомцу, но вместо этого рассек воздух и в то же время ответный удар в живот подбросил Олега вверх. Дыхание перехватило, но молодой человек сдаваться не собирался. Сжав зубы, он снова бросился в атаку.

Как не пытался Олег достать незнакомца ничего не получалось. Тот ускользал за мгновение до этого и тут же наносил ответный удар. Молодой человек рычал от боли и злости, но продолжал стойко нападать раз за разом до тех пор, пока внутри что-то не лопнуло и незнакомца просто не смело. Олег растерянно застыл, пытаясь понять, что произошло, глядя на лежащего без сознания незнакомца.

— м-да… — только и смог выдать маркиз, переведя взгляд с незнакомца на Олега. — нет слов…

— и, как это понимать? — нахмурился Олег.

— полагаю, что тебе придется остаться здесь.

— с какого перепуга? Если собрались ставить на мне опыты, то я лучше куда-нибудь свалю…

— боюсь, что тебе уже не дадут этого сделать… — маркиз посмотрел на вошедших на задний двор наемников. — прости! Не думал, что все так обернется.

— и чего тебе не жилось спокойно? — фыркнул Олег.

— прости. — маркиз снова покачал головой. — хотел помочь тебе вспомнить, но…

Он покосился на приближающихся наемников и нахмурился.

— господа, если вы попытаетесь напасть на этого молодого человека, мне придется подать жалобу его величеству. Советую сдерживать свои эмоции! — предупредил он.

— спасибо тебе, Селал за все и прощай. — воспользовавшись растерянностью магов-наемников, Олег бросился к забору и махом перепрыгнув препятствие растворился на улицах города.

— вы понимаете, что наделали? — холодно бросил один из наемников, приведя товарища в чувство. — теперь нам придется объявить на него охоту, чтобы поймать, а потом разобраться в том, что он скрывает и кем является!

— по крайней мере, вы сделаете это без моей помощи! — усмехнулся маркиз. — желаю удачи расшибить лбы в поисках!

Он круто развернулся и направился к выходу.

— я, что-то не понял… — Цоу вопросительно посмотрел на застывшего перед ним Анху. — ты сказал, что Шестерни снова провернулись! И, что?

Он перевел взгляд на высокие створки золотых дверей.

— где?

— сам не понимаю, что произошло! — развел руками Анху.

Цоу с огромной натугой открыл одну из створок и заглянул внутрь.

— тут никого нет! — раскатистым эхом раздался его голос из-за двери. — совсем никого! Даже насекомых!

Он высунул голову и закрыв дверь снова посмотрел на Анху.

— надеюсь, вы не стали призывать насекомое?

— ты издеваешься?

— как еще я могу объяснить твои слова? Мне пришлось бросить все дела и рвануть сюда! И, что я получил в итоге? Ни-че-го! Ровным счетом, пустоту! — подался вперед и повысил голос Цоу. — еще раз спрашиваю — куда делся призванный?

— еще раз повторяю! Шестерни провернулись, но никто не появился!

Цоу снова посмотрел на двери, на Анху, снова на двери.

— не пойму, кто из нас идиот… Но один из двух точно!

— точно не я! — фыркнул Анху.

— намекаешь, что это я упустил призванного?

— эм… — растерялся Анху.

— можешь не продолжать. — Цоу обреченно покачал головой.

— нужно найти его, как можно быстрее! — бросил он застывшим в стороне людям. — мы уже упустили кучу времени. Если не найдем…

— чего ты кипишь поднимаешь? — перебил его вопросом Анху. — без контрактора он не мог далеко уйти!

Цоу медленно повернул голову к Анху, с минуту смотрел на молодого человека, после чего подошел к дверям рядом с золотыми вратами и пнул ногой с такой силой, что обе створки влетели внутрь, открыв свободную видимость. Также молча, Цоу вернулся назад и демонстративно развел руками.

— странно… — опешил Анху. — почему нет контрактора?

Цоу медленно повернулся к застывшим в паре шагов людям и снова демонстративно развел руками.

— это очень плохо. — сдержанно бросила высокая привлекательная девушка. — я доверила вам простую задачу, проконтролировать призыв, но вы не справились.

Цоу тяжело вздохнул и виновато опустил голову.

— могу я, хотя бы, узнать, почему отсутствует контрактор?

— потому что отсутствует. — пожал плечами тот.

Женщина несколько минут смотрела на Цоу.

— как могла душа призываемого остаться без контрактора? — с нажимом спросила она.

— какого ответа вы от меня ждете? — вздохнул Цоу. — ничего подобного в жизни не было! Считайте, что так сошлись звезды! Подшутила коварная богиня Судьбы! Как угодно считайте, я все равно не смогу дать вам верного ответа!

Женщина мрачно кивнула и развернулась к входной двери.

— убить. — сухо бросила она, проходя мимо сопровождавших ее людей и холодная сталь мечей тут же молнией сверкнула в воздухе.

Женщина вышла из портала на берегу небольшого лесного озера. Чуть в стороне, метрах в десяти-пятнадцати, у берега сидел пожилой мужчина в кресле качалке и методично бросал в воду крошки, что с удовольствием подхватывали дикие утки.

— как прошла встреча? — отстраненно спросил он, даже не взглянув на женщину.

— все сорвалось. Они упустили душу вместе с контрактором!

— х-ха! — не удержался от усмешки старик. — фееричные дол… наблюдатели. Могу я узнать, как это произошло?

— не можешь! Они сами не знают! — иронично усмехнулась женщина.

Мужчина перестал бросать крошки и посмотрел на женщину.

— что значит не знают?

— ну, вот, так! — развела руками женщина, начиная закипать. — не знают и все! Мне нужна твоя помощь в их поиске.

— ты, разумеется, уже отправила наблюдателей в царство мертвых? …

— а ты, как думал? Мне стоило огромных трудов сохранить в секрете информацию о провернувшихся Шестернях, а эти… Эти…

— можешь не продолжать. — улыбнулся старик, спокойно продолжив кормить уток. — скажу тебе следующее, дорогая. Душа не может покинуть приемный зал без контракотра, а контрактор покинуть зал без разрешения призывающего. В данном случае, призывающим являешься ты. Мне продолжать?

— и, что это значит?

— это значит, что либо произошел сбой и вместо души вы призвали пустышку, либо во время перехода душа стала материальной и получила свое тело.

— не поняла… — растерялась женщина. — как она вообще могла стать материальной? Это же невозможно!

— кто вам такое сказал? — старик снова посмотрел на гостью.

— хотя… Вы правы! — чуть подумав поправился он. — вы этого сделать не можете!

— могу я уже получить, наконец, более развернутый ответ куда пропала душа? — не выдержав рыкнула женщина.

— поверьте, ответ не принесет вам ровным счетом никакой радости и облегчения, моя дорогая. Только кучу проблем!

— и, все же?!

— провернуть Шестерни могут еще и боги. В этом случае, никто не получит душу, так как она получает материальность при переходе в наш мир! Почему? — тут же усмехнулся он. — потому что, переносится душа еще живого человека! Нужно только поймать момент, когда она находится на грани между жизнью и смертью! Если душа переходя в наш мир окончательно потеряла тело, то вы получаете контрактора. Если тело в целости и сохранности… — старик развел руками. — ни хрена не получаете!

— а зачем богам вращать Шестерни? — еще больше растерялась гостья.

— ну, чтобы отправить на тот свет задолбавших гостей, например. Или создать какое-нибудь, новое чудо света, парящее в небесах! У богов свои причуды. — пожал он плечами. — главное, чтобы не решили пустить всех вас под нож.

— за что?

— да задолбали вы уже своими бесконечными войнами. Непонятно, что делите! Самим не живется спокойно и других втягиваете! Может, терпение кого-то из богов и лопнуло…

— это не смешно.

— похоже, что я смеюсь? — старик пристально посмотрел гостье в глаза.

— так, что мне делать?

— ничего! — как ни в чем не бывало улыбнулся старик. — ждать возможности нового призыва!

— а, если я найду пропавшую душу?

— если найдешь… — старик задумчиво откинулся на спинку кресла и закрыл глаза. — сложно сказать с полной уверенностью, но скорее всего умрешь. Теперь ступай! Мне пора в дом!

Женщина сдержанно поклонилась и вошла в портал.

Олег спрятался в каком-то грязном переулке далеко от места бегства. Тело невыносимо ныло от побоев, а сам он загнанно озирался по сторонам. Очень не хотелось попадаться толпе разозленных наемников, владеющих магией. Он посмотрел на судорожно трясущиеся руки, по сторонам. Надо было выбираться из этого города. Скорее всего, очень скоро о нем будут знать все, кому не лень и тогда… Тогда…

Олег глубоко вдохнул, собираясь с мыслями.

— так! — резко выдохнул он. — соберись, тряпка!

Он хлестко ударил себя по щекам и снова посмотрел по сторонам. Противоположная сторона переулка была перекрыта стеной. Олег прошел до нее, надеясь, что там, все же, окажется проход, но нет. Выход был только один. Он уже направился в обратную сторону, когда со стороны улицы раздались громкие возгласы стражников. Олег замер.

— приехали… — выдохнул он и попятился назад.

В переулке даже мусора столько не было, чтобы спрятаться в его недрах. Взгляд Олега посмотрел на стены домов. Одна отштукатурена, вторая- из голого кирпича, но, в принципе, тоже никакой разницы. Олег зло выругался и прижался спиной к углу дома у выхода на улицу. Посмотрел в сторону приближающихся голосов стражи, разгоняющих зазевавшихся горожан. На улице почти никого не было, и стражники, маршируя по дороге, отгоняли горожан на тротуары, хотя те, итак, своевременно убирались с дороги. Судя по количеству, они явно не на обычный обход вышли. Тут Олег вспомнил, что куда быстрее обычных людей этого мира.

Еще раз высунув голову из-за угла, посмотрел на уверенно приближающуюся стражу.

— была не была! — вздохнул он и скользнул к противоположной стороне улицы.

Едва не влипнув на полной скорости в стену, он круто изменил направление и побежал прочь от стражи, лавируя по улицам, словно заяц, и пытаясь добраться до выхода из города.

— эй, парень! Ты там как? — раздался смешанный с раздраженностью обеспокоенный голос, когда Олег остановился передохнуть на одной из пустых улиц.

Район здесь был не из самых лучших, равно, как и запах. Олег вздрогнул и посмотрел на вопрошающего. Обычный мужик средних лет с довольно отчетливой бандитской внешностью.

— нормально все! Иди куда шел! — в тон ему ответил Олег и оттолкнулся от стены дома.

— да ты не торопись уходить! — раздался голос с другой стороны и на улицу вышло еще двое.

Олег криво усмехнулся. Если со стражей связываться — себе же хуже, то этих он проучит с большим удовольствием. Молодой человек отошел на пару шагов от стены и встал так, чтобы видеть обе стороны улицы. Бандиты расслабленно приближались, чувствуя свое превосходство. Еще бы не чувствовали. Видок у Олега был еще тот. В могилу кладут и то приличней.

— ты бы, парень, поделился с нами своими проблемами. — участливо бросил тот, что появился первым, за его спиной появилось еще четверо.

— проблемами? — Олег криво усмехнулся. — ты, наверно, хотел сказать, деньгами?

— какой понятливый! — язвительно поддержал товарища второй. — гони золотишко и разойдемся по-хорошему!

— похоже, по-хорошему не получится… — на Олега напала апатия, а его взгляд скользнул за спину перекрывшим улицу бандитам. — вам бы самим ноги унести!

Он посмотрел в противоположную сторону улицы и заметил появившихся стражников и там. Теперь уже бандиты занервничали не на шутку, рыская по сторонам затравленным взглядом. Бежать-то им некуда. Сами, дураки, заперли себя! Олег обреченно усмехнулся!

— эй, вы! — грозно рыкнул старший одного из отрядов. — живо оружие на землю!

Бандитам не оставалось ничего иного, как выполнить требование. Очень не хотелось им, беднягам, оказаться утыканными арбалетными болтами, что те ежики. Побросав оружие, они отошли чуть в сторону, где несколько стражников, под прикрытием арбалетчиков, связали им руки и увели в сторону.

— ты, как, парень? — участливо спросил все тот же старший или кто он там у них был. — надо же было забрести в такой район! Не местный, что ли?

Олег растерянно кивнул.

— ты бы шел отсюда, по добру, по здорову! — усмехнулся стражник и Олег, снова кивнув, пошел дальше.

— не в ту сторону! — окликнули его и, когда Олег обернулся, показали в обратное направление. — там ты только углубишься в трущобы и наживешь куда больше проблем, а наши туда уже не суются!

— благодарю! — Олег благодарно отвесил поклон и изменил направление.

Стараясь не привлекать к себе внимания, он уже не скрываясь добрался до городских ворот и покинул опасное место. В следующий раз он остановился только километров через десять. Устало привалившись спиной к дереву, осел на землю и обхватил голову руками. Надо было собраться с мыслями и придумать, что делать дальше.

До самого ближнего города четыре дня пути. При нем нет ни еды, ни оружия, ни денег.

— надо же было так попасть! — скрежетнул зубами Олег. — мог, хотя бы, денег взять! Чертов Селал!

Все, что у него было он оставил в своей комнате перед переходом с маркизом через портал. Теперь, он остался с тем, чем пришел в этот мир. С одной лишь разницей — на нем остался доспех. Можно было бы продать его, но для этого, надо добраться до города. В тавернах такой не купят!

— придется собирать грибы и жрать ягоды! — обреченно бросил он и поднявшись, пошел вдоль дороги.

Есть хотелось до коликов в животе. Еще хотелось помыться и хорошенько выспаться. Олег жадно втянул носом воздух и посмотрел по сторонам. В воздухе чувствовался запах жареного. Ароматы заставили Олега резко свернуть и углубиться в лес, жадно глотая слюни. Метров через двести, он вышел на небольшую поляну, на которой стояло две кареты с явными следами нападения. Несколько тел в добротной одежде лежало чуть в стороне. Еще человек десять расположилось у костра и весело разговаривали, периодически указывая пальцами в сторону одной из карет, к колесу которой была привязана молодая особа в изорванном платье.

Олег скрылся за деревом и посмотрел на небо. До темноты еще далеко, а значит эти парни были уверены, что им никто не помешает. Олег бросил взгляд на тела лежащих в стороне и понял, что им уже ничем не помочь. Зато, они помочь могли! Олег присмотрелся внимательней и увидел под одним из тел меч. Похоже, его не стали забирать у трупа — ни к чему.

— чего расселись, остолопы?! — раздался грозный голос и Олег, испуганно вздрогнув медленно обернулся.

К счастью, его не заметили, а все внимание нападавших было приковано к девушке у колеса. Олег осторожно забрал меч и даже нашел оставленный на поясе кинжал. Хоть какое-то, но оружие! Снова спрятавшись за деревом, стал наблюдать.

Главарь подошел к девушке и наклонился, с интересом разглядывая пленницу.

— у меня есть два варианта. — довольным голосом промурлыкал он, присев и проведя похотливыми пальцами по обнаженной груди девушки. — либо ты рассказываешь все, как есть. Ничего не утаивая! Либо отдаю тебя своим парням на забаву! Выбор, как мне кажется, не сложный!

Девушка смерила его и остальных брезгливым взглядом и промолчала. Олег переместился за другое дерево, но нападать не спешил. Слишком много было противников! Был бы с ним еще кто-то, можно было бы попробовать, но…

Чуть в стороне раздался тихий стон, и Олег резко обернулся, чтобы тут же посмотреть на бандитов. Нет! Те были полностью увлечены девушкой и ничего не заметили. Олег скользнул к месту откуда раздался стон и увидел молодого человека в дорогой одежде. Похоже, его посчитали мертвым, из-за большого кровавого пятна на спине и выкинули в канаву, чтобы не мозолил глаза.

Молодой человек снова застонал, и Олег торопливо закрыл ему рот.

— тихо ты! Жить надоело?! — он перевернул парня на спину и осмотрел спереди.

Ран не было. Похоже, его сильно приложили по голове, а кто-то закрыл собой, оставив следы своей крови. Олег похлопал парня по щекам, приводя в сознание.

— ты кто? — стоило зрению парня сфокусироваться, как он тут же дернулся в сторону, схватившись за кинжал на поясе.

Очень даже дорогой кинжал. Олег это сразу заметил. Еще когда забирал оружие у одного из тел. Странно, что нападавшие на него не позарились. Он бросил взгляд в их сторону.

— ты как? Двигаться можешь? — парень кивнул.

За спиной раздался короткий вскрик девушки, и парень снова дернулся, как от удара по лицу.

— куз… — попытался крикнуть он, но Олег закрыл ему рот.

— совсем идиот, что ли? — процедил сквозь зубы Олег, но было уже поздно.

— кто это тут такой громки-ий? — раздался за спиной голос.

Олег и сам не понял, как так получилось, но тело среагировало само. Размытой тенью скользнув в одну-другую сторону, он резко остановился. Двое бандитов растерянно глядя вперед постояли еще пару секунд, после чего мешками рухнули вперед.

— эп… а-а-а… — расширенными от испуга глазами парень уставился на Олега.

Тот и сам был не лучше и переводил озадаченный взгляд с кинжала в правой руке на тела бандитов. Не то, чтобы он не мог с ними справиться, но сам не успел ничего понять, как уже все закончилось. Бросив взгляд на остальных бандитов, Олег подошел к парню.

— еще хоть слово и я тебя сам прирежу. — прошипел он сквозь зубы. — отвечай кивками! Понял?

Парень кивнул.

— мечом владеешь? — парень кивнул. — скольких можешь взять на себя?

Парень поднял руку и оттопырил два пальца. Олег посмотрел в сторону бандитов и прикинул шансы. Не складывалось. Он перевел взгляд на небо и удрученно покачал головой. Ничего не выйдет. Бандитов слишком много на них двоих. Даже, если парень отвлечет двои-троих, Олегу придется справиться с двенадцатью! Слишком весомый перевес! Вот, если бы, он смог по своему желанию двигаться столь быстро, как недавно…

Девушка снова вскрикнула, заставив дернуться и парня, и Олега. Молодой человек, кивнул парню и тот пригнувшись направился к бандитам. Олег следом, но обходя по дуге. Ему ничего не оставалось делать, кроме, как подставить парня под удар. Так хоть какой-то шанс появится.

Парень вышел к бандитам и приняв непринужденную надменную позу благородного господина привлек внимание громким голосом. Пара секунд растерянности последних и к нему направилось двое крепких парней. Молодой человек лениво обнажил свой меч. Легкая надменная улыбка играла на его губах.

— совсем дебил, что ли? — мысленно выругался Олег.

Он быстро обогнул поляну и зашел с противоположной стороны карет. Все внимание бандитов было приковано к благородному господину и появление Олега никто не заметил. Короткий удар в шею главаря и тот, захлебываясь кровью, стал оседать на землю, а Олег уже сместился к другому и сделал то же самое. Все прошло бы куда удачней, чем рассчитывал Олег, если бы парень не посмотрел в его сторону. Почувствовав неладное, бандиты обернулись.

Олег застыл, ожидая, когда же парень воспользуется случаем и нападет на бандитов, но тот продолжал стоять, с растерянным видом. Один из бандитов с нырком прыгнул на Олега и появившийся из ниоткуда нож чиркнул по груди. Олег отшатнулся, пытаясь перехватить руку с оружием нападавшего, но, отступая, споткнулся и стал падать на спину. Этого нападавшему и нужно было.

Едва коснувшись лопатками земли, Олег бросил взгляд на молодого человека и заметил легкую улыбку, промелькнувшую на его губах.

— ах ты ж… — мысленно выругался он и перекатился в сторону.

Нож бандита вонзился по самую рукоять в том самом месте, где он только что лежал, а сам нападавший стоял на четвереньках, что было только на руку Олегу. Резкий взмах и лезвие кинжала вонзилось в горло бандита. Еще раз перекатившись в сторону, Олег вскочил на ноги и застыл в боевой стойке.

— ты кто такой? — зло процедил один из бандитов, беря в свободную руку нож.

— грибник! — улыбнулся Олег.

— зря ты вмешался не в свое дело, грибник. — зло усмехнулся тот и стал медленно приближаться.

Остальные обходили с разных сторон. Самый поганый расклад. Олег почувствовал себя собакой, оказавшейся окруженной стаей волков. А, может, и не собакой, а каким-нибудь безобидным животным… Олег скрипнул зубами и поудобнее перехватил кинжал. Были бы у противника только ножи, еще можно было бы справиться, но против мечей… Олег попятился, стараясь держать нападавших в поле видимости и не дать зайти за спину.

Звуки приближающихся копыт заставили сердце Олега вздрогнуть. Если это неожиданная помощь, то они спасены, но, если подкрепление бандитам — они пропали! Мелькнувшие со стороны дороги силуэты всадников заставили бандитов броситься наутек. Олег облегченно выдохнул, но оборачиваться не стал, чтобы не схлопотать предательский удар в спину. Особое внимание он уделил молодому отпрыску, что застыл с вытянутым и каким-то разочарованным лицом.

— догнать их! — приказал командир всадников, спрыгнув на ходу с коня и бросившись к привязанной к колесу девушке.

Олега быстро взяли в кольцо несколько солдат, а еще двое подошли к парню.

— на вашем месте, я бы связал его! Он вместе с бандитами! — бросил им Олег и солдаты растерянно обернулись.

Парень мгновенно воспользовался этим и ударив одного из солдат кинжалом в область шеи, бросился бежать. Секунда оцепенения и солдаты просились следом.

— точно дебил! — обреченно вздохнул Олег, покачав головой.

— спасибо вам. — поблагодарила молодая особа, которую уже освободили от веревок и закутали в плащ. — как я могу отблагодарить вас?

— отблагодарить? — Олег задумался.

В голове крутилось множество вариантов, перебивая друг друга.

— мне нужно попасть в Дафт-Алар, еще поесть и немного денег. Сможете помочь? — на одном дыхании выпалил он.

— в Дафт-Алар? — несколько растерялась та. — конечно! Поместье моего отца рядом с ним! С удовольствием доставлю вас в город, но с одним условием — сначала вы заедите к нам и хорошенько отдохнете!

— был бы очень признателен, но…

— я не приму отказа, господин. — слегка поклонилась девушка. — мне не позволит воспитание отпустить спасителя в таком плачевном виде! Вам, как минимум, нужна помощь врачей! Не возражайте!

Все солдаты уже вернулись и привели в порядок одну из карет.

— надеюсь, мелкого ублюдка догнали? — Олег посмотрел на вернувшихся.

— от нас еще никто не убегал. — довольно бросил один из них, демонстративно вытирая лезвие ножа.

Карета медленно вкатилась в просторный двор огромного особняка. Отправленные вперед всадники предупредили о возвращении госпожи и перед входом собралась целая шеренга служанок, во главе с хозяином дома. Высокий широкоплечий мужчина в толстом кафтане темно-красного цвета нетерпеливо шагнул к карете и распахнул дверь. Элиза соскучившейся кошкой прыгнула на шею отцу и крепко обняла.

Их проводили в просторный зал, большую часть которого украшали золоченые вензеля и статуи. Похоже, данное семейство было довольно состоятельным, а может и нет. Олег еще не разобрался в реалиях этого мира. Хотя, судя по деньгам, золото тут в цене. Олег растерянно застыл у двери, глядя по сторонам.

Хозяин дома, несмотря на внешний вид Олега, пригласил его расположиться на одном из золоченых кресел. Молодой человек даже замешкался и предпочел не пачкать дорогую мебель, оставшись стоять рядом.

— чего вы хотите, молодой человек? — в лоб задал он вопрос. — можете просить чего угодно!

Он повел рукой.

— как видите, мой род достаточно богат, чтобы выполнить практически любую прихоть!

— мне много не надо. — Олег еще раз окинул взглядом зал. — немного денег на жизнь! Так уж получилось, что все нажитое оставил в доме одного человека, куда пока не могу вернуться!

Олег развел руками.

— так что, это все, что у меня есть на данный момент! Правда, ваша дочь, позволила мне забрать одну из лошадей грабителей, за что я ей очень признателен.

— х-ха! Лошадь! — хозяин дома отмахнулся. — какая-то жалкая кляча не достойна благодарности за спасение жизни моей единственной дочери. Если бы я только был там, то собственными руками придушил этого мелкого подонка!

Его взгляд скользнул по броне Олега.

— вы наемник? — его брови вопросительно взлетели вверх.

— некоторое время состоял в отряде охраны торговых обозов. — не стал скрывать Олег.

— очень хорошо! — мужчина, от чего-то, довольно потер ладони и поднялся. — значит так! Сейчас вас проводят в вашу комнату! Чуть позже придут лекари и поработают с вашим…

Он окинул Олега задумчивым взглядом, пытаясь подобрать слова.

— … вашей внешностью. Во время ужина мы продолжим этот разговор.

Он благородно поклонился и быстро покинул зал, оставив Олега в одиночестве и растерянности. Правда, не на долго. Буквально через минуту в зал вошла служанка и попросила следовать за собой. Олега проводили в просторную роскошную комнату на втором этаже. В ней даже имелась своя ванная комната и огромный балкон. Раньше Олег такие видел, но никогда не бывал лично. Сбросив обувь у двери, он шагнул на толстый мягкий ковер и буквально утонул в нем по щиколотку, ощущая, как блаженная легкость поднимается от ступней.

Герцог Селал проводил отстраненным взглядом пролетевшего по пологой дуге лекаря, что с протяжным криком рухнул в кустарник роз, вылетев из комнаты гостя через окно. Коротко хмыкнул и продолжил спокойно пить чай в любимой беседке на берегу пруда. Он успел сделать всего пару глотков и с протяжным криком второй лекарь совершил аналогичный полет в сторону кустарника роз. Герцог нахмурился и отставил чашку в сторону. Бросив взгляд в сторону пытающихся выбраться из шипастых кустов лекарей, Селал обратил взор на балкон и задумчиво почесал окладистую бородку с проседью.

— интересненько. — бросил он себе под нос и направился в дом.

— г-господин! — на встречу по лестнице буквально слетел третий и последний из лекарей и испуганно упав на колени вцепился в полу халата герцога. — спасите!

— что случилось? — спокойно спросил тот.

— этот… Ваш гость! Он… он… — лекарь испуганно посмотрел назад.

— с ним, что-то не так? — бровь герцога вопросительно взлетела вверх.

— он хочет нас убить!

— как интересно! — хмыкнул герцог, и отцепив от себя лекаря, стал подниматься по лестнице. — впервые вижу, чтобы кто-то желал убить лекаря!

Он вошел в комнату Олега и застыл в растерянности. Молодой человек спокойно сидел на кровати с опущенной головой, а служанки испуганно вжимались в стены.

— прошу прощения, я не помешал? — герцог спокойно переступил порог комнаты и плотно закрыл за собой дверь.

— мне кажется, лекари должны были помочь вам восстановить силы и привести внешность в порядок… — он задумчиво шагнул к Олегу, но тот не ответил.

Герцог остановился и наклонился вперед так, чтобы разглядеть лицо молодого человека. Поняв, что тот в отключке, Селал повернул голову к перепуганным служанкам.

— в чем дело?

— это… они… — одна из них посмотрела в сторону балкона, потом на Олега. — а он… а потом…

— можно чуть по внятней и развернутей? — мягко улыбнулся герцог, а служанка виновато улыбнулась и потеряла сознание.

Герцог выпрямился, но с места не сдвинулся, переведя взгляд на другую служанку.

— давай только не будем падать в обморок. — попросил он. — расскажи, что произошло?

— они попросили его сесть, а потом наложили какое-то заклинание и…

— и? — поторопил замолчавшую служанку герцог.

— и… вот… — она покосилась на лежащую на полу подругу.

— то есть, лекари что-то сделали, от чего он просто выкинул их из комнаты? — служанка часто закивала.

— понятно. — вздохнул герцог и шагнул к молодому человеку. — передай Улкилсу, чтобы больше не обращался в эту гильдию! Не хватало мне еще трупов!

Он проводил убежавшую служанку взглядом, подошел к Олегу и положил ладонь на голову.

— идиоты! Где таких только берут?! — он прочитал короткое заклинание и щелкнул пальцами левой руки.

Олег дернулся и растерянно посмотрел по сторонам.

— уже все? — спросил он.

— не совсем! — вздохнул герцог, опустившись на кровать рядом с Олегом. — могу я задать вам вопрос? — Олег кивнул. — скажите, молодой человек, вы когда-нибудь, имели дело с магией?

— не знаю. — Олег пожал плечами и рассказал придуманную историю о том, как очнулся без памяти в лесу.

Герцог внимательно выслушал и задумался.

— судя по всему у вас отличная защита от магического вмешательства. Причем, не простая! Она способна почувствовать, когда вмешательство безвредно, а когда опасно! Такое увидишь далеко не каждый день!

— и, что это значит? — Олег озадаченно уставился на герцога.

— если согласитесь задержаться в гостях, то я смогу ответить на некоторые ваши вопросы. Возможно, вы даже вспомните, кем раньше были! — мягко улыбнулся герцог, остановившись возле выхода на балкон и глядя на то, как охрана пинками прогоняет горе-лекарей с территории.

— как надолго мне придется задержаться? Нет, я с удовольствием, но мне не хочется стеснять вас своим присутствием.

— пару дней, полагаю, вас не слишком стеснит? За это время мой друг вернется в город, и я попрошу его осмотреть вас! Договорились? — Олег кивнул. — вот и славно!

Он снова посмотрел на улицу.

— нет, а все же, красиво они летели! — усмехнулся он.

— что, простите? — не понял Олег.

— не обращайте внимания. Через час будет ужин. Вам принесут все необходимое! — герцог слегка поклонился и покинул комнату.

Два дня пролетели, как один. Герцог с дочерью почти не оставляли его одного, окружив гостеприимством и добротой. Утром третьего дня во дворе раздались громкие звуки, разбудившие Олега, а чуть позже появилась роскошная карета, озвучивающая свое приближение звоном множества колокольчиков. Молодой человек заинтересованно вышел на балкон, как раз в тот момент, когда из экипажа появился высокий здоровяк в серо-белой мантии, подвязанной на уровне пояса золотой веревкой. При взгляде на него, Олег сразу понял — такому палец в рот лучше не класть. Откусит по самые… В общем, по самые ботинки!

Тем временем, гость, в сопровождении герцога прошел в комнату Олега, чем ввел последнего в ступор. Несмотря на это, незнакомец спокойно подошел к Олегу и вежливо поклонившись заключил лицо молодого человека между ладоней и пристально посмотрел в глаза. Через минуту он сделал шаг назад и вздохнул.

— м-да… — только и смог выдать он и Олег с герцогом переглянулись.

— что скажешь, Йохан? — спросил герцог.

— пока, особо, не много, дорогой Селал! Мне придется остановиться у тебя на некоторое время и подготовь задний двор. Желательно, чтобы нам никто не мешал, а мы с молодым человеком прогуляемся! — он бросил взгляд на молодого человека, от которого стало не по себе.

— надеюсь, бить не будете? — с надеждой и обреченностью спросил тот.

— ну, что вы? Это, скорее, вы будете!

— н-не понял… — опешил Олег, но незнакомец пропустил вопрос мимо ушей, с поклоном поведя рукой в сторону двери.

— прошу на внутренний двор.

Они остановились посреди просторной тренировочной площадки в шаге друг от друга.

— прошу прощения. Совсем забыл представиться! Мое имя Йохан, а ваше?

— О… Олег! — молодой человек поклонился.

— что ж, Олег, все просто и в то же время куда сложнее, чем кажется. — тяжело вздохнул он. — начнем с того, что внутри вас заперт огромный потенциал. Сейчас он спит, но постепенно, его влияние будет все больше проявляться. Это, с одной стороны, хорошо — ваш возраст позволяет поступить в магическую академию и раскрыть потенциал в полной мере… С другой… Есть проблема, что вы уже владели раньше своей силой, что, по какой-то причине, оказалась заперта. Это означает, что к вам требуется особый подход, которого в академии дать не смогут. В итоге… Ваше содержимое может спонтанно вырваться на волю, причинив вред и вам, и всем вокруг.

Олег понимающе кивнул, хотя не понял ни слова из сказанного.

— поэтому, предлагаю помочь вам в раскрытии части силы. Это позволит ей выпустить излишки и убережет от непроизвольных выбросов. Согласны?

— еще бы! — кивнул Олег, все еще ничего не понимая. — что надо делать?

— вы уже пытались пользоваться магией? — Олег кивнул. — вот и отлично! Хорошенько представьте в голове потоки энергии. Они похожи на нити разных цветов. Каждый цвет относится к определенной стихии! Белый — ветер, синий — вода, коричневый — земля, желтый — огонь и так далее. Полагаю, не сложно будет разобраться самому!

Олег задумчиво кивнул.

— представьте один из этих потоков! Представьте, как нити вытягиваются и собираются в единое целое. Когда поймете, что нити достаточно плотно смешались друг с другом решите, что хотите с ними сделать. Например, если это ветер, попытайтесь поднять в воздух то бревно. — он указал рукой на обрубок дерева в стороне.

— представьте в деталях, как потоки ветра подхватывают бревно в воздух, а потом опустите обратно! Представили? — Олег кивнул. — теперь повторяйте за мной…

Он не успел закончить как возникшие под бревном потоки ветра подбросили его вверх с такой силой, что бревно разлетелась в щепки. Йохан, озадаченно причмокнул и уставился на растерянного Олега.

— вы уже знаете это заклинание? — спросил он.

— именно это нет! — покачал головой Олег. — один товарищ как-то пытался научить меня огненному заклинанию, но у нас было слишком мало времени на тренировки.

— хм… — Йохан снова посмотрел на разбросанные по двору щепки. — хорошо! Давайте, тогда, попробуем продолжить с огнем! Вспомните, чему вас учил товарищ и попытайтесь проделать тоже самое. К примеру, зажгите шляпу на том соломенном манекене!

Олег сделал все, как учил его Сарк и вытянул в сторону шляпы руку. Почувствовав некое давление со стороны, Олег посмотрел на Йохана и испуганно убрал руку.

— молодой человек, — мрачно бросил тот. — я попросил вас зажечь шляпу на манекене, а не спалить пол города!

— извините!

— да уж… — Йохан задумчиво прошелся из стороны в сторону.

— зайдем с другой стороны. Судя по тому, что выделаете, вам не хватает понимания контроля! Смотрите!

Йохан поднял раскрытую вверх ладонь на уровень груди и на ней вспыхнул яростно гудящий огонь. Олег даже попятился от столь зловещего гудения.

— я представил, как именно должен гореть огонь в моей ладони. — пояснил тот и пламя уменьшилось до свечного огонька.

— теперь я представил, что хочу получить именно такой огонь. — пояснил он. — это не сложно! Просто надо четко понимать, для чего тебе заклинание и какой именно силы должно быть! Понял?

Олег неуверенно, но кивнул.

— попробуй!

Олег вытянул перед собой руку и представил огонек свечи. Не прошло и секунды, как над ладонью вспыхнул огонь нужной формы и мощности. Йохан довольно кивнул и расплылся в довольной улыбке.

— у вас огромный потенциал, молодой человек. — сказал он.

— что? — Олег отвлекся на него и в этот момент невинный огонек превратился в столб яростно ревущего пламени, ударившего в небо.

Йохан, от неожиданности, отпрыгнул в сторону.

— не забывайте постоянно контролировать заклинание, пока то активно. — пояснил он. — если перестать контролировать, то заклинание начнет впитывать в себя вашу силу до тех пор, пока не высосет без остатка! Если это произойдет, то вы на долгое время останетесь без способностей к магии, а может и навсегда!

Он скользнул к Олегу и ударил по ладони так быстро, что заклинание рассеялось, а молодой человек даже не понял, что произошло.

— что ж… Полагаю, азы вы поняли? — Олег кивнул. — теперь перейдем к высвобождению энергии!

— прошу прощения, разве это не одно и то же?

— не совсем. Когда вы создаете из потоков нити и собираете в пучок, для создания заклинания — это магия, а когда представляете в виде субстанции — совсем другое. — менторным тоном сказал Йохан. — к примеру, собрав нити в пучок, крайне сложно представить из них нечто похожее на кокон. Недостаточно плотности и слишком долго.

Олег попытался представить и вокруг него стали быстро уплотняться тончайшие нити, образуя непроницаемый кокон. Лицо Йохана вытянулось и побледнело, а сам он отступил назад, пытаясь разглядеть творимое заклинание во всей красе.

— глазам не верю… — выдохнул он, когда последняя нить вплелась в общий поток.

Вокруг Олега медленно вращалась плотная белесая завеса, достигающая уровня шеи.

— эм… — Йохан растерянно посмотрел по сторонам и подошел ближе.

— мы можем переместиться в более подходящее место? — прочистив горло понизил голос он.

— что-то не так? — Олег тоже посмотрел по сторонам.

— не буду врать… — кивнул тот. — вы очень редкий тип носителя магической силы. Я бы, даже, сказал, очень опасный! Мне бы не хотелось продолжать заниматься с вами на глазах у посторонних.

— хотите затащить в безопасное место и избавиться? — прищурился Олег.

— да мне будет очень сложно с вами справиться. Скорее всего, вы убьете меня раньше, чем я попытаюсь убить вас. — понизил он голос. — так, что на счет моего предложения?

— и, куда вы хотите меня отправить?

— в свой замок. Он находится высоко в горах и там нет посторонних глаз, так что нам никто не помешает. — Йохан еще раз посмотрел по сторонам, убеждаясь, что их не подслушивают.

— если я соглашусь, что будет дальше?

— по сути, ничего не изменится. Только вы сможете в полной мере раскрыть свою силу, не опасаясь, что вас обнаружат или кого-то случайно убьете!

— вы так и не сказали, в чем, собственно, проблема, уважаемый Йохан. — Олег не торопился с решением.

— видите ли, молодой человек, ваша сила очень велика! Даже при этом не была бы столь опасна, не будь она столь древней! Я уже заметил, что вам не требуется читать заклинаний, для активации, к тому же, вы можете сделать то, чего не могут даже самые великие маги нашего мира!

— откуда вы знаете, что они могут, а чего нет?

— когда-то я занимал один из самых высших постов среди магов, молодой человек. Поверьте, моих знаний достаточно, чтобы говорить подобное!

— и, все же, я все еще не уверен.

— ваше право. — улыбнулся Йохан. — полное право! Но подумайте сами, что будет, если о вашей силе узнают или она произвольно вырвется? Вы уже имели возможность видеть результат!

Йохан покосился в сторону оплавленной стены и горсткой пепла перед ней, оставшейся от манекена.

— а как вы собираетесь объяснить это герцогу?

— все очень просто! — улыбнулся тот. — я заберу вас к себе под предлогом лечения. Герцог мой очень старый друг и с легкостью вас отпустит.

— черт с вами! — вздохнул Олег. — даже самому стало интересно! Когда отправляемся?

— одну минуту! — он на минуту закрыл глаза, а когда открыл сказал. — можем отправляться! Герцог дал согласие!

— так быстро? — Олег растерянно посмотрел по сторонам, а Йохан уже открыл портал и подхватив Олега под руку, шагнул внутрь.

Олег устало опустился на холодный валун. Вокруг него, в радиусе двухсот метров остались только обугленные головешки и оплавленные камни. Йохан, не снимая с себя защитного барьера подошел и встал рядом.

— ты, все еще, не понимаешь принципа высвобождения энергии. — покачал он головой.

— мне, почему-то, проще сделать это с помощью нитей, чем непонятно какой субстанцией. — устало вздохнул Олег.

— хм… — Йохан прошелся взад-вперед, разгребая носками сапог обугленную землю. — давай попробуем иначе!

Он резко остановился и посмотрел на Олега.

— не пытайся представить никакой материи, не создавай нитей. Просто представь расходящуюся в сторону волну… воды, к примеру! Саму волну! Ну, как бы, захоти, чтобы вокруг тебя образовалась волна и ушла в стороны!

Олег кивнул и устало поднялся.

— начинать?

— погоди! Дай спрячусь! — Йохан отыскал взглядом наиболее подходящее укрытие и бросился туда. — давай!

Крикнул он из укрытия, и Олег представил расходящуюся в сторону волну. Получилось. В метре от Олега из земли резко выросла водная стена и стала быстро расширяться в стороны, сметая все на своем пути. Через сто с лишним метров она потеряла мощность и почти исчезла. В этот момент из укрытия выскочил радостный Йохан и победно замахал руками. Не докатившаяся до него волна поднялась с новой силой и накрыв мага с головой унесла прочь.

— здорово! Невероятно! — отплевываясь от попавших в рот щепок и земли, промокший до нитки, Йохан вернулся к Олегу и довольно похлопал по плечу. — я все понял!

Воскликнул он.

— что именно!

— тебе, нафиг не нужны никакие заклинания! Нет, они, конечно, нужны, для понимания сути построения, но в остальном нужно только представить желаемое и вуаля! — он довольно развел руками, показав вокруг. — древняя магия поистине величественна и невероятна!

— подожди! — осадил его радость Олег. — а зачем мне заклинания, если я могу просто представить желаемое?

— ну-у… — Йохан перестал улыбаться и стал серьезным. — будь ты великим демоном, то, в принципе, они на фиг тебе не были б нужны, но ты человек. Ты же не собираешься превратить весь мир в пепел?

Олег покачал головой.

— вот поэтому тебе и нужно знать заклинания! Нужно разбираться в их разновидностях и классификации, нужно получить в пользование собственный реестр с доступными. В противном случае, ты будешь вынужден превратиться в безжалостного убийцу, спасаясь от толп охотников за твоей головой.

— то есть, как я понял, заклинания мне нужны, чтобы не спалить истинную силу?

— именно! Правда, кристаллы обмануть не получится, но радует то, что в них не содержится информации о древней магии.

Олег посмотрел вокруг. Он уже здесь второй месяц и каждый день занимается с Йоханом, но до сих пор не было возможности просто поговорить. Молодой человек повернулся к Йохану.

— ты очень много знаешь о магии, старик… — зашел он издалека, и Йохан тут же напрягся. — скажи, почему такой, как ты, скрывается вдалеке от людей? Разве ты не говорил, что занимал пост среди самых сильных магов в мире? Почему ушел?

— устройство нашего мира слишком ограничено для таких, как я! В мире полно могущественных магов, полно самородков, что сражаются с могущественными демонами, но все они обязаны придерживаться правил и этих ограничений куда больше, чем ты можешь себе представить. Как я уже сказал, чтобы не выдать себя тебе надо узнать все имеющиеся заклинания и подстраиваться под них. В противном случае, на тебя начнется охота.

— почему?

— правила. — пожал плечами Йохан. — если ты белый маг — то вперед и с песней в страны, где практикуется белая магия! Если темный — то вали в страны с такой практикой! Ты никогда не увидишь темного мага в стране светлых и наоборот. А, что же делать тому, кто практикует обе области?! Вот-вот! Таких не принимают ни первые, ни вторые!

Он посмотрел на свой полу развороченный тренировками Олега замок.

— приходится скрываться в дали от людей и надеяться, что за тобой не придут посланники одной из сторон.

— так, а в чем, собственно, проблема? Какая разница какую область магии ты изучаешь?

— да, проблемы, в принципе, никакой, кроме тупого упрямства! Раньше из-за этого постоянно разгорались войны, но потом решили разойтись с четкими условиями. Так что, теперь все обитают на своей территории и не суются к соседям!

— и, как же те или иные определяют к какой именно, магии ты относишься?

— в первую очередь, по медальонам! Их обязан носить каждый маг после прохождения инициации! Этот медальон — знак гордости принадлежности к одной из сторон. Два знака на груди, и ты уже проклят всеми, и вся! Ты предатель, неспособный выбрать одну из сторон, а потому никому не нужный!

— как-то по-детски! — вздохнул Олег.

— не то слово, но таковы правила! Переть против них… проще в одиночку в мир демонов сунутся без оружия и магии! — печально вздохнул Йохан.

— хорошо, а, что не так с древней магией? — Олег перепрыгнул через тонкий ручеек и пошел дальше.

— с древней магией все еще сложнее! Начнем с того, что сила древних куда выше самых сильных магов по той же причине, почему темные не ладят с белыми!

— вот сейчас не понял… — Олег остановился и растерянно посмотрел на Йохана.

— у древних не было разграничений по сторонам. Была просто магия и различалась только по силе заклинаний! С придумыванием новых богов, начались расколы! Появились всяческие надуманные ограничения и в итоге, из древней магии сделали посмешище! Теперь, даже, если кто-то решается изучать обе стороны способен применять только разграничено! Либо темные заклинания, либо светлые! Не важно, как и в какой последовательности, но смешать их в одно он не в состоянии по причине того, что знания об этом давно утеряны! Я сам уже много лет бьюсь над тем, чтобы совместить два простеньких, но разных заклинания в одно целое! За все года так и не добился успеха!

— так в чем сложность? — опешил Олег.

— не знаю. Скорее всего в ограничении магической силы, а может, в чем-то другом! — Йохан пожал плечами и перешагнул через пробившийся сквозь снежный покров цветок. — это как два полюса! Сколь бы ты их не прижимал друг к другу, стоит ослабить давление, и они оттолкнутся! У древних этой проблемы не было равно как не было и разграничения. Каждый рождался с зачатком магии и с самого детства развивал его. Теперь же… даже более-менее способных к магии становится найти все труднее! Именно поэтому боевые маги, а тем-более гильдейские наемники так высоко ценятся! Не будь их и миром давно уже правили бы демоны!

— блин! Уже в который раз слышу о демонах, но не пойму, почему все так их ненавидят? Я уже встречался с ними несколько раз, но те больше походили на кровожадных чудовищ. Я бы не назвал их демонами. Между прочим, среди людей есть и куда хуже…

— с монстрами? — Йохан хмыкнул. — это ты встречался с низшими! По большей степени, это, либо созданные искусственно с помощью темной магии, либо сбежавшие из своего мира. Вся их суть — убивать! Но не думай, что все демоны одинаковы! Есть много разных демонов, но самые сильные никогда не станут бездумно крошить людей направо и налево! В основном это Высшие или, как их еще называют, Князья! Они ничем не отличаются от наших королей и королев! У них, также, свои страны, свои вассалы, свои армии и верные подчиненные! Вот, если такие решат объявить людям войну, то пиши пропало! В отличии от людей их магия куда сильнее! Даже мне не под силу справиться с каждым Высшим в одиночку!

— хм… чем дальше в дебри, тем сексуальней партизаны… — задумчиво вздохнул Олег. — и, что же мне делать? Как быть дальше? Что посоветуешь?

— что посоветовать? — Йохан задумчиво посмотрел на темнеющее небо. — постарайся не выделяться. Хотя, это невозможно! Скорее всего, сразу после инициации тебе предложат вступить в какую-нибудь гильдию! Отказаться не получится — ты уже обязан будешь это сделать. Человека с таким уровнем магии никто не согласится отпустить просто так!

— ну, а потом?

— потом ты станешь выполнять задания, соответствующие твоему рангу. — пожал плечами старик. — тебе придется охотиться на демонов.

Он посмотрел на Олега долгим взглядом.

— на очень сильных демонов… На Высших тебя отправлять не будут — не рискнут, а на высокоуровневых — легко! Но и плата за задание высока. Так что очень скоро станешь довольно богатым господином и даже заведешь семью. Возможно! Все зависит от того, как хорошо ты научишься скрывать свою истинную силу!

— разложил, прям, все по полочкам! Осталось все это реализовать! — усмехнулся Олег.

— скажу одно — постарайся всегда выполнять задания один. Если же это невозможно, то используй только магию соответствующей области.

— это я уже уяснил. Но… — Олег замедлил ход и в конце концов остановился. — почему я владею подобной магией?

— на этот вопрос я не смогу тебе ответить прямо сейчас. Мне нужно будет кое-куда отправиться и возможно, некоторые ответы получу.

— а, что ты скажешь, если узнаешь, что я, к примеру, не из этого мира? — осторожно спросил Олег и Йохан застыл с вытянутым словно мел лицом.

— это правда?

— все это время ты был предельно открыт и честен со мной, поэтому я решил отплатить той же монетой. — пожал плечами Олег.

— никогда и никому больше этого не говори. — холодно и даже с угрожающими нотками бросил Йохан. — насколько бы человеку не доверял! Ты меня понял?

— с чего такие разительные перемены, старик? — нахмурился Олег.

— если бы тебя призвали, то ты стал рабом своего контрактора, а с такой силой выполнял бы каждую его прихоть! Понял?

— контрактора? — Олег растерянно посмотрел по сторонам. — это, что еще за перец?

— это не перец, а живое существо, к которому привязывается твоя душа! Однако… — Йохан нахмурился. — мы уже довольно долго вместе и за это время контрактор непременно бы появился!

Он задумчиво пожевал нижнюю губу.

— точно! — прозрел он через пару минут и тут же помрачнел. — если мои догадки верны, то ты вполне себе самостоятельная сущность. Если так, то тебе лучше вообще не высовываться! Тот, кто тебя призвал уже должен вовсю искать пропажу, а это очень опасные существа!

— и на кой им понадобилось меня призывать?

— я тебе справочное бюро что ли? — недовольно фыркнул Йохан. — откуда мне знать, что творится в чужой голове? Бывает там такие бешеные тараканы бегают, что аж потом покрываешься!

Он даже поежился от собственных слов.

— ну, а все же? — не отставал Олег. — на кой, кому-то могло понадобиться меня призывать?

— хм… Призвать душу без контрактора и способностью владения магией древних? — задумчиво промычал Йохан. — хм… Пожалуй, такое подвластно только Небесным.

— кто такие? — Олег машинально посмотрел на небо.

— одни из остатков древних рас. Очень давно они скрылись за облаками, создав для себя огромные острова. Вот уже много сотен лет никого из них не видели среди людей. Даже не знаю, может, передохли все? … наконец…

— с чего бы такая агрессия? — усмехнулся Олег.

— заслужили. — бросил Йохан. — те еще твари!

— так, там живут не люди?

— почему же? Люди, но твари еще те!

— понятно, что ничего не понятно. — вздохнул Олег.

Они уже подошли к дверям замка, непонятно каким чудом уцелевших после неудачной тренировки Олега. Йохан толкнул дверь ногой и вошел внутрь.

— так, что дальше? — Олег проводил взглядом проплывшее мимо призрачное создание с подносом.

— завтра можешь вернуться к людям. Больше мне нечему тебя учить, а вбивать азы — это уже не ко мне. К тому же, если ты и в самом деле Чужак, то тебе лучше, как можно быстрее, раствориться среди людей!

— понял! Завтра с утра свалю подальше! — кивнул Олег, подхватив с подноса, проплывающего мимо существа гроздь винограда.

— давай, давай! — Йохан покивал и в задумчивости ушел к себе в комнату.

Олег закутался в одеяло и устроился на крохотном балкончике, что выходил из предоставленной магом комнаты. Отсюда открывался поистине величественный вид на горный хребет, покрытый белоснежной шапкой, и густые заснеженные леса. Насколько знал Йохан, в лесах есть немного деревень, и жители оттуда иногда наведываются в гости за какой-нибудь помощью. В благодарность приносят еду и шкуры, но сейчас Олега интересовало не это.

Он смотрел в даль и пытался понять, кто и зачем призвал его в этот мир? Что случится, если его истинную силу раскроют? Вопросы один за другим накладывались друг на друга словно солома в стог сена. В конце концов, окончательно запутавшись в них, Олег тряхнул головой и вернулся в комнату. Так или иначе, но Йохан был прав, надо раствориться среди массы людей и посмотреть, что будет дальше. Если его и в самом деле ищут, то скоро кто-нибудь да проявится. Оставалась одна проблема — средства к выживанию!

часть 4

Олег вошел в небольшую, заваленную различным хламом лавку. Даже снаружи она выглядела крайне непрезентабельно, видно потому он ни разу не видел здесь покупателей. Да и выбирать тут особо нечего. Похоже, хозяин собирал весь этот хлам по помойкам, надеясь, что найдется какой-нибудь дурак. Однако, вот уже много лет лавка продолжала работать. Работала она и днем, и ночью, видимо, рассчитана под разный контингент.

— кхе-кхе-кхе! Кто это тут пожаловал? — из соседней комнаты появилась очень крупная женщина в видавшем лучшие времена платье.

Прокрутив на среднем пальце левой руки колечко против часовой стрелки, женщина подошла к грязному окну и посмотрела на улицу.

— чего принес? — заперев дверь на ключ, она прошла за стойку и просто смахнула на пол все, что мешало под рукой.

— вот! — Олег стал выставлять на прилавок из заплечной сумки разные склянки.

— когда ты уже пространственным карманов обзаведешься? — скользнула по нему взглядом хозяйка. — или, тебе подарить свиток?

— есть у меня. — бросил Олег. — пока не до него, да и, что тут нести?

— пусть немного, но и этого достаточно, чтобы за задницу схватили. Ты ж одиночка!

— вот, давай только не начинай!

— как хочешь. Дело твое! — пожала она плечами, внимательно разглядывая содержимое на свет.

Убрав все под прилавок, женщина без лишних разговоров выложила на стойку туго набитый кошель.

— есть что для меня? — с надеждой спросил молодой человек.

— для тебя всегда найдется, дорогой! — она подошла к задней стене, отодвинула в сторону полки с разным хламом, за которыми оказалась ниша с ячейками.

Пробежав по заумным пометкам на табличках взглядом, хозяйка сгребла пятерней охапку мятых бланков и с прихлопом положила перед Олегом.

— вот! Выбирай! На сегодня это самые выгодные заказы!

Олег быстро просмотрел содержимое и отобрал несколько подходящих. Женщина тут же небрежно сгребла остальные в кучу и запихнула в ту же ячейку, после чего вернула все на место. Олег еще раз скользнул по ней взглядом и едва заметно усмехнулся.

Кто бы мог подумать, что хозяйка, да и вся эта лавка, лишь фальшивка. Но какая фальшивка! Мало кто из сильных магов сможет раскрыть истину, не зная всех тонкостей, а их тут на каждый метр по десятку и не слабых. Оно и понятно, чтобы поддерживать подобный бизнес нужно уметь выживать и скрывать истинную суть. В этом они с хозяйкой сходились, а потому нашли общий язык, в результате чего, Олег не плохо зарабатывал.

Он посмотрел на дверь и женщина, поняв, тут же поспешила открыть замки. Сам бы Олег ее ни за что не открыл. Оказавшись на улице, молодой человек посмотрел по сторонам из-под глубокого капюшона и направился домой. Тут надо отдать должное герцогу. Благодаря его связям Олегу достался небольшой, но в приличном состоянии, дом с несколькими входами и даже подземным тоннелем, что вел почти до поместья герцога. Этот проход прорыли люди последнего, для секретной связи друг с другом, а также, на случай, если Олегу придется незаметно прийти в гости.

Бросив на стул сумку, Олег упал в кресло и вытянул ноги. За последние дни ему пришлось много бегать и крайне мало спать. Он медленно вытянул перед собой руки и повернул ладони к лицу. Непонятная сила, живущая в нем не постоянна. Нет, не магическая сила, а та, что заставляет тело двигаться самостоятельно. Обычно, как заметил Олег, она появляется, когда ему грозит опасность, а может, неожиданно, отреагировать на обычное желание. Молодой человек даже отправлял просьбу с Йохану, но тот, как оказалось, ничего подобного раньше не слышал.

Уронив руки безвольными плетьми, Олег откинул голову и закрыл глаза, позволяя царству Морфея забрать в свой плен. Он уже чувствовал, как сознание окутывает дымка отрешенности, погружая его все глубже и глубже в бесконечно темный омут сна, когда прямо перед лицом появились огромные, совсем не человеческие глаза. Олег резко открыл глаза и дернулся вперед, но в комнате было пусто. Растерянно посмотрев по сторонам, Олег снова откинулся на спинку и попытался заснуть, но в памяти сразу всплыл этот странный, даже страшный взгляд нечеловеческих глаз. Он словно пронизывал душу на сквозь, заставляя леденеть кровь.

К счастью, ничего подобного больше не повторилось и Олег, все же, провалился в царство Морфея. Проснулся ближе к закату. Бросил взгляд на мерно покачивающийся маятник часов, на холодильник с магическим приводом. В животе раздалось жалобное урчание, но есть, почему-то совсем не хотелось. Он, все же, собрался с силами и залез в холодильник. Бросив взгляд на заиндевевшую мышь, пытающуюся догрызть окаменевший кусочек сыра, Олег вздохнул.

— жрать нечего! — заключил он и закрыл дверцу.

— а-то я не вижу! — раздался недовольный голос изнутри.

Олег снова открыл дверцу холодильника и тут же получил куском сыра в лоб.

— сам жри эту гадость! — бросила мышь и недовольно скрылась в задней стенке.

— если что-то не нравится, могла бы сама пожрать принести! — бросил ей вдогонку Олег, и хлопнул дверцей.

— дожил! С мышами разговариваю! — обреченно покачал головой он и подхватив приставленные к креслу ножны, направился к выходу.

Любой ночной город таит в себе множество тайн. В большинство из них лучше вообще не совать нос, если не уверен в собственных силах, но Олег жил здесь уже не первый месяц. За это время многое изменилось. Он бы даже сказал, что все. По крайней мере, для него! По большей степени, благодаря госпоже Сяо — хозяйке странной лавки. В остальном, Олег всего добился сам. Где кулаками, где сталью, а, где и магией.

Пара скрывавшихся в темноте переулка мрачных личностей в капюшонах, шагнула было к нему, но тут же передумала и растворилась в темноте. Олег не обратил на них никакого внимания, одинокой тенью двигаясь по середине улицы. Вот из питейного заведения вывалился пьяный в стельку пьянчужка, что-то коротко крикнул, пошатнулся из стороны в сторону и со счастливой улыбкой на лице рухнул лицом в лужу. Дверь заведения тут же открылась и мужика втащили за ноги внутрь.

Два коротких удара, один длинный. Узкое окошко на уровне лица резко открылось и в глаза ударил яркий свет, не давая возможности разглядеть смотрящего. Пару секунд и дверь открылась ровно настолько, чтобы Олег смог пройти. Скользнув по огромному амбалу равнодушным взглядом, молодой человек пересек комнату и остановился у следующей двери, в ожидании, когда привратник ее откроет.

— как сегодня?

— приехали торговцы с Пламура, еще скоро начнется аукцион в доме Сяо!

Олег кивнул и перешагнул порог, оказавшись в совершенно другом мире. Такого не встретишь даже в праздничный день на торговой площади. Бесконечные ряды лотков, расстеленные прямо на земле коврики, передвижные лотки и магазинчики буквально утопали в рекламных вывесках. Широкая улица была забита покупателями настолько, что едва протолкнешься.

Олег, подобно ледоколу, медленно шел вперед. Наложенный магический барьер позволял оставить немного свободного пространства вокруг и заставлял людей, хоть и неохотно, расступаться. Дойдя до перекрестка, Олег посмотрел по сторонам. Его взгляд скользнул по открытым верандам на вторых этажах четырех домов, острыми углами выходивших к перекрестку. Они так и назывались «Четыре угла» на всех одно название, на всех одни работники, но Олег ни разу не видел, чтобы кто-то из рабочих перебегал по улице или кто-то из посетителей был недоволен. Это было одно из самых лучших заведений в районе.

Чуть подумав, Олег, все же, свернул направо и направился в аукционный дом госпожи Сяо. Давненько он туда не захаживал. Принципе, ему там и делать нечего — большая часть выставляемого товара была от самого Олега. Да, да! Госпожа Сяо — та самая хозяйка лавки, но ни один человек ни за что и никогда не догадается, что та просто необъятная, неопрятная женщина и эта стройная высокая красавица с длинными черными волосами до самой земли — один и тот же человек!

Олег нерешительно переступил порог аукционного дома, скользнул взглядом по балконам вип лож, кивнул, заметившему его, герцогу и опустился на стул в заднем ряду.

— а теперь, вашему вниманию представляется лот под номером три! — сообщила работница аукциона и Олег удивился, что первые два были так быстро проданы. С начала аукциона прошло всего ничего! — самая свежая печень морлока! Начальная цена — сто золотых!

К слову говоря, Олег получал с этих аукционов свой процент по негласной договоренности с госпожой Сяо. Чем больше цена — тем больше его прибыль! Этот лот был одним из тех, что он доставил утром в лавку госпожи. Стоило вспомнить ее, как та выглянула из-за тяжелой занавеси прохода и поманила веером к себе. Олег вышел в боковую дверь, прошел узким извилистым коридором меж стен и оказался в личном кабинете госпожи.

— давно тебя не было в нашем квартале! Все ли нормально на улицах города?

— все отлично. Товар отрывают с руками, судя по тому, что до моего прихода успели купить два лота!

— ты прав! Сегодня собралось много покупателей из разных уголков мира! Все, как с цепи сорвались! Чаю?

— не откажусь. — кивнул Олег, покосившись на тут же поставившую чашки служанку. — зачем ты меня позвала? Товар продается, заказы я взял? …

— у меня появилось еще одно дело, но не знаю кому поручить. — госпожа Сяо благодарно кивнула служанке, и та отошла в сторону. — ты, когда-нибудь имел дело с рабами?

— по правде говоря, даже не видел ни разу. — усмехнулся Олег.

— это и не удивительно. Они ничем не отличаются от остальных жителей, кроме специального клейма. Все рабы защищены законом и имеют все необходимые права.

Брови Олега самопроизвольно поднялись в верх, и госпожа Сяо рассмеялась. Ее смех колокольчиком прокатился по кабинету, отразившись в магических сосудах, что добавили еще больше мелодичности. Олег бы слушал этот смех вечно.

— что тебя так удивило? Существование рабов или то, что у них есть права?

— и то, и другое! — честно признался Олег.

— ну уж извини. — госпожа Сяо развела руками. — такова жизнь!

— и в чем же заключается задание?

— есть заказчик, который хочет купить одного раба… — видя растерянность Олега госпожа Сяо улыбнулась. — понимаю. Твой вопрос очевиден, но проблема заключается в том, что на нем еще нет печати и надо успеть выкрасть до того, как ее поставят.

— полагаю, что, будь все просто он сделал бы все сам… — госпожа Сяо кивнула. — в чем заключается проблема?

— партию будущих рабов охраняют боевые маги.

— х-ха! — вырвалось у Олега. — даже боюсь уточнять детали.

— ты прав! Груз, что уже само по себе странно, очень хорошо охраняется. Даже хорошо вооруженному отряду отбить груз невозможно. Тут нужен кто-то вроде тебя. С хорошей магией.

— не знаю. Можно было бы попробовать, но я никогда раньше подобным не занимался. К тому же… Как быть с охранниками? Если ты говоришь, что работорговля законна, то их охраняют представители закона? Я верно понимаю?

— крайне редко! Но в данном случае все именно так! — сдержанно кивнула та.

— и, как мне быть в таком случае? Всех убить? Ты представляешь сколько проблем я получу на свою пятую точку?

— заказчик платит два миллиона, но я могу поднять до пяти. — госпожа Сяо плавно, словно кошка, подалась вперед. — я тоже заинтересована в этом задании. Если все пройдет хорошо, то накину еще пару миллионов от себя!

— ты же знаешь, цифрой меня не пронять, да и к чему такая щедрость? — усмехнулся Олег.

— обратившийся ко мне человек из очень знатного и древнего рода. Такие не обращаются просто так. Понимаешь?

— нет! — покачал головой Олег. — и не хочу! Твои отношения с заказчиками меня не интересуют.

— это мне в тебе и нравится. — расплылась в чарующей улыбке госпожа Сяо, откинувшись на спинку стула. — если сможешь достать товар, мои люди позаботятся об остальном.

— ты же понимаешь, что мне придется забирать не одного человека, а всех рабов. Людей в пространственный карман не засунешь! — Олег развел руками. — даже с одним, разгуливать по городу — привлекать к себе внимание!

— прошу тебя! Выполнишь задание, и я навечно твоя должница! Готова на любые условия! Пойми, мне очень нужно помочь этому человеку!

— черт с тобой! — сдался Олег. — попробую, но ничего не обещаю. Как уже сказал, с подобным я не сталкивался. Выкладывай!

Аукционный дом Олег покинул в глубокой задумчивости. Госпожа Сяо умеет озадачивать! Не видя ничего вокруг, Олег оказался у неприметного магазинчика. Толкнув ногой дверь, молодой человек оказался в хорошо освещенной комнате. Вдоль стен висели длинные стеллажи с различными магическими предметами, начиная от бытовых и заканчивая боевыми. Раньше Олег не замечал этого магазина, да и сегодня прошел бы мимо, но по какой-то причине решил завернуть.

— чего желаете, господин Олег? — в комнате появился крепкий седовласый старичок. Брюки, белоснежная рубашка и безрукавка были пошиты на заказ и стоили целое состояние.

Внешность продавца и содержимое магазина, как-то не сочеталось, равно как и то, что он знал имя Олега.

— откуда вы знаете мое имя? — в лоб спросил он, еще раз окинув содержимое стеллажей.

— вас почти все знают, господин Олег. Как можно не знать основного поставщика госпожи Сяо? Тут, знаете ли, не городской рынок! Слухи разлетаются быстрее, чем успеваете моргнуть.

— что ж… — Олег вопросительно посмотрел на продавца.

— ох! Простите! Можете звать меня просто Хендри, если вам будет угодно. — вежливо и с достоинством поклонился тот.

— что ж, Хендри, у вас есть, что-нибудь более интересное, чем это? — Олег кивнул на стеллажи.

— для вас… — продавец отошел к занавеси прохода, из которого появился и приглашающе отодвинул в сторону. — все, что угодно!

Олег и предположить не мог, что здесь могла расположиться столь огромная комната. Множество витрин, стоек, накрытых стеклянными куполами, подставок тянулось от стены до стены. Олег застыл на пороге с раскрытым ртом.

— что вас интересует? — продавец подошел к одному из постаментов и положил ладони на стеклянный купол.

— а-а-а… э-э-м… — в растерянности повел взглядом Олег.

— могу предложить довольно неплохой образец воинского дела эпохи Смут. — он переместился к небольшой витрине, где на бархатной подушечке лежал нож с змеевидным лезвием из какого-то красного металла или камня. — этот представитель своего времени унес немало жизней обладателей магией. Для вас весь товар по сходной цене!

По пальцам правой руки пробежались иголки, а в щеку подул легкий ветерок. Олег машинально повернул голову, но, само собой, никакого ветерка в помещении не было. Ему просто неоткуда было взяться. В комнате не было ни окон, ни дверей! Даже проем, через который Олег попал сюда тоже исчез!

Он задумчиво прошелся от витрины к витрине, с интересом разглядывая содержимое. В конце концов, остановился у небольшой колонны, под куполом которой на бархатной подушечке лежал простенький железный браслет, изъеденный язвочками ржи. Стоило Олегу оказаться рядом с ним, как по руке и пальцам пробежались иголки. При одном взгляде на искусную работу древнего мастера стало понятно, что, пусть и из дешевого металла, но стоит очень дорого.

— сколько вы хотите за этот браслет? — спросил Олег, борясь с внутренним желанием уйти.

— хм… — продавец озадаченно почесал кончик носа. — вещица проста, но очень старая. По самым грубым прикидкам ей больше тысячи лет, а сколько на самом деле, даже представить страшно.

— пытаетесь набить цену? — улыбнулся Олег.

— что вы? Просто она у меня уже очень давно и за все время вы первый кто обратил на нее внимание! — он бережно поднял купол. — отдам за две сотни золотых. Согласитесь, совсем мизерная цена за такую древность!

— беру! — Олег отсчитал положенную сумму и покинул магазин, чтобы не купить еще чего не нужного.

Бредя по улице, он с интересом разглядывал покупку. Больше всего молодого человека интересовало не то, зачем он это купил, а, как он надевается. Сколько бы не крутил браслет тот был единым целым. Даже пару раз попытался натянуть через ладонь, но ничего не вышло. Так он и дошел до самого выхода, а затем и дома. Браслет словно поглотил все его внимание.

— пожрать принес? — раздался недовольный голос со стороны стола с нотками надежды.

— иди в… — Олег резко вскинул голову и посмотрел в сторону стола. — ты, что? В самом деле разговариваешь?

Выдохнул он, глядя на обычную серую мышь, застывшую на задних лапках и сверлящую его бусинками черных глаз.

— кто? Й-а? — мышь посмотрела по сторонам. — нет! У тебя просто крыша потекла!

— иди к черту! — рыкнул Олег и вернулся к изучению браслета.

— всегда так! Чуть что — сразу иди к черту! А поговорить с другом?

Олег снова посмотрел на мышь.

— это ты, что ли, друг?

— кто ж еще? Я, между прочим, тебе пожрать принес! — он указал на горсть пшеничных зерен на столе.

Олег растерянно посмотрел по сторонам, на мышь, снова по сторонам и, решив, что, все-таки, с головой у него не лады, решил больше не обращать на грызуна внимания.

— ух ты, ух ты! Какая у тебя вещица! — мышь ловко перебежала со стола на плечо Олегу и любопытно потянулась носом к браслету. — а штучка не простая! Пропитана магией по самое не балуйся!

— тебе-то откуда знать? — чисто на автомате спросил Олег.

— да у тебя пол подвала ей пропитано! Думаешь, с какого я вдруг разговариваю с тобой?!

— вот уж не думал, что магия способна заставить животных разговаривать!

— обычная нет, а та, что в браслете — да!

Олег повернул голову и пристально посмотрел мыши в глаза.

— что? — отстранилась та. — я серьезно говорю!

Она подняла лапку и оттопырила коготок, на котором тут же появилась крошечная светящаяся сфера. Сорвавшись с пальца мыши она молнией пролетела к стенке, оставив в ней едва заметное углубление.

— видел?

— хрена себе! — в шоке выдохнул Олег. — и, сколько вас там в подвале таких?

— да все, что в подвале — все такие!

— ну-ка, пойдем!

Олег спустился в подвал и активировал магическую лампу. Она досталась Олегу вместе с домом, как и все содержимое подвала. Пройдя вдоль покрытых толстым слоем пыли и паутины стеллажей, Олег остановился у большой бочки в углу.

— в сторону отодвинь. — сказала мышь.

Пришлось поднапрячься. Несмотря на то, что пустая, бочка оказалась на удивление тяжелой. Олегу пришлось приложить уйму сил, чтобы сдвинуть ее, хотя бы на полметра. За бочкой, как Олег, в принципе, и ожидал, ничего не оказалось. Мышь ловко перепрыгнул с плеча на соседнюю полку стеллажа и поднялась на ярус выше.

— видишь тут небольшой выступ? — она положила и тут же убрала лапку с выступа.

— ну?

— надо нажать!

Олег нажал и весь угол неожиданно ушел вглубь и в сторону, открыв высокий арочный свод коридора, выложенного полированными черными плитами, тщательно подогнанными друг к другу. Чуть в отдалении раздалось множество голосов, среди которых Олег различил нешуточный спор. Быстро пройдя вперед, он остановился у небольшой комнаты, по периметру которой также располагались стеллажи, но забитые каким-то предметами.

— ух мать! — от неожиданности воскликнула одна из крыс и сиганула с остальными в нору.

— спокойно, братва! Это новый хозяин дома! — сообщила вбежавшая следом за Олегом мышь и все снова повылезали из нор, с любопытством и неопределенностью глядя на Олега.

— да не трону я вас! — сухо бросил Олег, подойдя к стеллажу. — это от них магией несет, что ли?

— не-е! В этих магии совсем мало! Дальше по коридору будут запертые помещения! Вот в них настоящая магия! Сильна-ая!

— ну, пойдем, посмотрим! — Олег прошел дальше по коридору и остановился у одной из дверей.

Через узкое зарешеченное окошко были видны разные, слегка светящиеся, камни, кольца и браслеты, аккуратно разложенные по полочкам стеллажей. Казалось, ни время, ни пыль совершенно их не коснулись. Олег попытался открыть дверь, но та не поддалась. Он отступил и внимательно осмотрел тяжелую железную створку. Ни замочных скважин, ни ручки у двери не было. Оставалось найти потайной рычаг, который смог бы ее открыть.

Ощупав все стены вокруг двери, Олег так и не нашел скрытого рычага или кнопки, оставалось только смотреть на содержимое сквозь узкое окошко и вздыхать.

— так! Ладно! На сегодня с меня загадок хватит! — вздохнул он и направился к выходу. — утром закажу два мешка с зерном для вас!

Сидя на небольшом уступе скалы, в десяти метрах над раскинувшимся внизу лесом, Олег задумчиво крутил в руке браслет. Он так и не смог понять, как его надеть. Даже, со злости, пару раз приложил о камень, но на его поверхности даже царапин не осталось. Внизу послышался шелест крон.

Олег наклонился над краем выступа и посмотрел вниз, вглядываясь сквозь кроны деревьев. У самого дерева, положив на ствол огромные лапы, точил когти довольно крупный зверь. Можно сказать, хозяин этих мест, если не знать, что под личиной обычного зверя скрывается кровожадный монстр.

Олег спокойно убрал браслет в карман, встал на краю карниза и свечкой прыгнул вниз. Ветки хлестко били по барьеру, пока он летел сквозь крону, а потом каблуки сапог врезались прямо в морду зверя. Они отлетели в разные стороны. Первым вскочил зверь и зло оскалившись направился к Олегу. Внешность зверя менялась с каждым шагом, пока тот не стал самим собой, двухметровым, в высоту, ящером с огромными клыками-зубами, с которых неустанно капала густая ядовитая слюна.

Олег спрятался за дерево, и оно тут же разлетелось в щепки. По барьеру пошло множество разводов, словно волны от камней — следы попадания щепок. Молодой человек отпрыгнул назад и тут же распластался по земле, спасаясь от хвоста монстра. Перекатился в сторону, вскочил на ноги и бросился бежать. Ящер прыгнул следом, оставив в земле глубокие вмятины от лап. Молодой человек бежал до тех пор, пока не оказался на просторной поляне. Монстр выскочил на нее всего мгновение спустя. Поведя из стороны в сторону огромной мордой, довольно облизнулся раздвоенным языком и шагнул к Олегу.

Молодой человек отступил к границе поляны и вытянул перед собой руки. С ладоней ударила пара тонких красных лучей. Монстр сделал еще пару шагов и рухнул. Бросив быстрый взгляд по сторонам, Олег обошел ящера вокруг, остановился у головы и раздвинул челюсти. Переместился к лапе и осмотрел когти, потом залез наверх и внимательно осмотрел чешую. Сполз по спине на хвост, попытался приподнять, но не получилось — слишком тяжелый. Задумчиво походив, вокруг прочитал короткое заклинание и сделал жест руками, словно накрывает монстра чем-то невидимым. Словно по волшебству, монстр тут же исчез.

— как идет торговля? — Олег вошел в просторную лавку магических зелий.

Чистый и опрятный зал с огромным выбором товара на любой вкус и потребности заставлял на несколько минут застыть с раскрытым ртом, но Олег не обратил на него никакого внимания, сразу подойдя к стойке.

— благодаря твоим стараниям. — расплылся в довольной улыбке хозяин. — что сегодня принес?

— нечто довольно крупное. Обычный трансформатор не подойдет.

— хм… — мужчина почесал щеку. — ничего! У меня разные имеются, если только ты не фикану притащил!

— нет. — усмехнулся Олег. — всего лишь фида!

Хозяин лавки шагнул уже было к задней двери, но остановился и озадаченно посмотрел на Олега. Спустя минуту, покачав головой, он, все же, вошел в соседнюю комнату, и молодой человек прошел за ним.

— доставай! — мужчина указал в центр комнаты.

Олег вывалил содержимое пространственного кармана в центр комнаты и отошел к стене.

— взрослая особь. — хозяин лавки задумчиво шагнул к монстру. — в отличном состоянии! Где ты таких берешь? Мне даже гильдейские таких не приносят! Вечно все раздербанено, чуть ли не в клочья! Такое ощущение, что ни пытают их перед тем, как убить! А, может, и после смерти…

Он пару раз обошел вокруг туши ящера, довольно цокая языком.

— приходи завтра! Соберу тебе все, что есть! Моя доля, как договаривались?

— обижаешь!

— отлично, отлично!

Видя, что хозяин лавки полностью поглощен изучением монстра, Олег тихо покинул лавку и отправился на рынок. Надо было, наконец-то, купить продуктов домой. Хотя, в принципе, за все время дома он так ни разу и не поел. Обычно хватает разных заведений, где готовят куда вкуснее, чем он может приготовить, но, все же…

Остановившись у лотка с овощами, Олег стал разглядывать предлагаемый ассортимент.

— простите, господин. — раздался сбоку тихий вежливый голос, выдернувший Олега из растерянной задумчивости.

Олег повернул голову и увидел невзрачного лысеющего мужичка в довольно дорогой одежде. Расцветка дорогого пиджака сразу дала понять откуда он. Молодой человек сдержанно кивнул, и мужичок протянул ему записку. Олег пробежал содержимое взглядом.

— передай — вечером загляну. Сейчас у меня дела! — ответил он.

Мужичок ничего не сказав, поклонился и быстро растворился в толпе, а Олег вернулся к решению возникшей проблемы в виде выбора овощей.

— день добрый, Олег! — голос говорившего был настолько чистым при произношении имени молодого человека, что тот невольно почувствовал родственную душу.

— мы знакомы?

Олег окинул с головы до ног статного мужчину в дорогом костюме и изящной черной тростью, с золотым орнаментом по всей поверхности. Навершие трости, в данный момент скрывалось в ладони, на которой красовалась белая перчатка из тончайшей кожи. Олег озадаченно хмыкнул. Обычно, подобные господа к нему не обращаются, а уж по имени тем более.

— в какой-то степени! — на губах незнакомца скользнула легкая улыбка. — мы можем поговорить в каком-нибудь тихом месте?

— эм… — Олег посмотрел по сторонам. — если только у меня дома.

— простите. Для этой беседы ваш дом не подходит — слишком много посторонних ушей. — виновато улыбнулся тот.

— а-а-а…

— да-да! Я о них!

Олег снова посмотрел по сторонам, но ничего подходящего не придумал.

— может, вы сами, что-нибудь, предложите?

— благодарю за доверие. — чопорно поклонился мужчина и приглашающе повел рукой в сторону открывшегося в стене соседнего дома провала пространственного перехода.

С минуту Олег задумчиво смотрел в клубящуюся темноту провала, после чего пожал плечами и смело вошел. Они оказались в небольшой, но довольно уютной комнате с маленьким столиком в центре и парой кресел возле. Мужчина, проходя мимо, приглашающе повел рукой в сторону одного из кресел, а сам занял соседнее.

— итак! — он изучающе смотрел на Олега. — наверное, в первую очередь, мне стоит представиться! Ведь, именно этот вопрос вас терзает в данный момент!

Мужчина снова улыбнулся.

— Алвазар. Бог Смерти.

— да ла-адно! — обомлел Олег.

— как бы не комично звучало, но это так! — вздохнул он.

— и, что же от меня хочет сам бог Смерти? — осторожно спросил Олег.

— в принципе, ничего. Сегодня я пришел только проведать вас и убедиться, что все нормально. Вы уже разобрались в своей силе?

— так это благодаря вам я оказался в этом мире? — криво усмехнулся Олег.

— не совсем. — после короткого раздумья ответил тот. — я лишь воспользовался случаем и чуть-чуть кое-что подправил. — он хитро улыбнулся. — благодаря этому, вы абсолютно свободны от каких-либо обременений в виде контрактора и им подобных. Вы же уже знаете, кто такие контракторы?

— смутно, но общее представление имею! — кивнул Олег. — однако, меня, все же, мучает вопрос — с какой целью вы это сделали? Не из простого же любопытства или от нечего делать?

— на то есть причины, но вам пока рано о них знать. — бог снова улыбнулся. — насколько я знаю, у вас возникли некоторые проблемы с одним очень древним предметом…

— вы и об этом знаете? — усмехнулся Олег. — есть такое…

Он достал из кармана браслет и протянул богу.

— нет-нет! — помахал рукой тот. — мне ни к чему брать его в руки. Попробуйте приложить его к запястью.

Олег приложил, но ничего не произошло.

— а теперь повторяйте слово в слово:

"По праву хозяина, по праву крови! Приказываю Стражу Времени освободить оковы печати и вернуть истинному хозяину то, что ему принадлежит!"

Олег повторил. Прошло несколько секунд прежде, чем браслет неожиданно шевельнулся в ладони Олега и тот испуганно отдернул руку. Браслет ожил. Все тончайшие нити, узоры и все остальное пришли в движение, стали менять форму. Вот в стороны от руки вытянулись тонкие усики, налились объемом, превратились в суставчатые ножки и плотно окутали запястье Олега. Браслет снова стал трансформироваться, пока не превратился в обычный, тончайшей работы. На нем можно было разглядеть нити, переплетающиеся между собой в замысловатый узор. Закончив с преображением браслет встряхнулся, словно пес от воды, сбросив с себя налет железа и ржавчины. Теперь на запястье был браслет из какого-то странного, чуть теплого, черного материала.

— вот видите?! Все очень просто! — обыденно улыбнулся бог.

— а, что он делает? — Олег завороженно провел пальцами по поверхности браслета, ощущая, как тот отвечает легким покалыванием в подушечки пальцев.

— так просто и не сказать… — слегка задумался бог. — его возможности обширны! Даже я не знаю всех!

— а те, что знаете? — Олег перевел взгляд с браслета на бога.

— в первую очередь, он — ограничитель! Не дает силе внутри вас спонтанно вырваться наружу. Во-вторых — это оружие! Вам стоит только представить! — бог постучал себя кончиком указательного пальца по виску. — это все, что я знаю из основных функций.

— а НЕ основные?

— а вот с этим вам придется разбираться самому. — загадочно развел руками тот. — к сожалению, моих знаний относительно него недостаточно.

Он поднялся и Олегу пришлось встать следом.

— на этом… — он шагнул было к вновь открывшемуся в стене порталу, но остановился и посмотрел на Олега. — чуть не забыл. Вам нужно найти еще ряд древних артефактов прежде, чем мы встретимся снова!

С этими словами бог шагнул в портал, а когда тот закрылся Олег оказался на том же месте, где они встретились. Покрутив по сторонам головой, Олег пошел дальше.

— ну, Олег! Ну пожа-а-айлуста! Ну, хоть, пару слов! — умоляюще промурлыкала госпожа Сяо, повиснув на шее Олега.

— я же сказал нет! — холодно бросил тот.

— фу на тебя! — обиженно надув губки госпожа Сяо упала в свое кресло и демонстративно отвернулась.

— мы договаривались. Давай больше не поднимать эту тему! — бросил Олег.

— фу-фу-фу таким быть!

— ну, извини, какой есть! — развел руками Олег и направился к выходу. — я в «Четыре угла».

Он покинул личный кабинет госпожи, и улыбка сползла с ее прелестного личика.

— ну? — холодным, даже жестоким голосом прошипела она.

Ее глубоко зеленые глаза превратились в два озера бурлящей магмы.

— г-госпожа, мы не нашли никаких следов! — виновато опустил голову широкоплечий крепыш.

— вы занимаетесь этим многие годы, а он взялся за задание впервые, и вы до сих пор не нашли никаких следов? — госпожа Сяо зловеще подалась вперед.

— госпожа, мы обыскали все порты, допросили каждого человека… Никто ничего не видел! Мы даже денег предлагали, но и это не помогло!

— пшел вон. — процедила сквозь зубы госпожа и провинившийся пулей выскочил из кабинета.

— что скажешь? — снова став самой собой госпожа Сяо кошкой выгнулась в кресле и посмотрела на служанку.

— честно говоря, ума не приложу. — пожала плечиками та. — я бы просто утопила корабль со всеми свидетелями и дело с концом!

— в том-то и дело! Так бы поступил любой! Но, КАК он смог попасть на корабль в открытом океане, незаметно украсть десять единиц груза и вернуться обратно? — госпожа Сяо нетерпеливо вскочила и стала ходить взад-вперед. — я бы поняла, если бы он использовал портал! Но ведь и это исключено! Невозможно открыть портал на столь крохотном участке, даже не имея понятия, где тот находится! К черту! Допустим, каким-то чудом ему повезло попасть на корабль! Почему не отреагировал экипаж, охрана груза? К черту! Не понятно по какой причине, но он попал на корабль незаметно и тут главный вопрос! КАК, твою мать, он перенес десять человек обратно на берег? Портал такой мощности разорвал бы корабль в клочья!

Она резко остановилась и с надеждой посмотрела на служанку.

— что говорят охранники?

— ничего, госпожа! Даже под пытками не сознаются! Магическое сканирование тоже ничего не дало! По всем пунктам, груз должен находиться в опечатанном трюме!

— только вот, он давно находится у меня! Ка-ак?! — госпожа Сяо взъерошила волосы и упала в кресло.

— кста-ати! — вспомнила служанка.

— что? — госпожа Сяо с надеждой дернулась вперед.

— я вспомнила, что пломба на дверях трюма, где держали груз, тоже не тронута!

— ты издеваешься? Да? — процедила сквозь зубы госпожа.

— просто забыла сообщить эту деталь. — пожала плечиками та.

— госпожа, пришел господин Далф-О-Рун. — в кабинет вошла другая служанка.

— пусть войдет! — махнула рукой госпожа.

— вы даже не представляете, как я вам благодарен. — в кабинет буквально влетел седовласый мужчина и схватив руку госпожи нежно прикоснулся губами тонких пальчиков. — вы… вы…

Он чуть не задохнулся от переполняющих его чувств.

— сколько я должен вам заплатить? Назовите любую сумму! — в конце концов выдохнул он.

— мы уже оговорили цену. Я не имею привычки менять лошадей на переправе! — мягко улыбнулась госпожа.

— но это слишком мало за…

Мужчина резко оборвался, когда госпожа приложила палец к губам.

— пусть у меня и стоит защита, все же, надо быть осторожными, господин. — чарующе улыбнулась та и мужчина часто закивал.

— если надо я могу заплатить и двадцать, и даже пятьдесят миллионов! Только скажите! Я все отдам!

— кажется, вы меня не услышали. — госпожа Сяо грациозно поднялась и шагнула к мужчине. — указанная цена не может быть изменена ни при каких обстоятельствах! Понятно? Однако, надеюсь, в будущем, вы, в случае необходимости, отплатите тем же…

— клянусь! — мужчина приложил руку к сердцу, и скупая мужская слеза скатилась по его щеке от счастья. — я так вам благодарен!

— все! Давайте не будем разводить сентиментальности! У меня серьезное заведение! — строго сказала она и указала на служанку в дверях. — передадите оплату этой девушке. А теперь простите — у меня еще много дел!

Проводив мужчину взглядом, она скользнула взглядом по служанке и сохраняя хладнокровное спокойствие опустилась в любимое кресло.

— нет! Но КАК?! — не выдержала он и снова вскочила через минуту.

С рассветом улицы торгового города пустеют, дома снова принимают свой непрезентабельный вид, появляется мусор, бродячие собаки, выискивающие что поесть в кучах отходов и, разумеется, крысы. Крупные такие, отожравшиеся. В общем, с первыми лучами солнца, роскошный торговый квартал исчезает бесследно.

Олег перешагнул границу, посмотрело по сторонам, накинул капюшон и отправился домой. Сегодня ему удалось разжиться довольно редкой вещицей, и молодой человек торопился. Мысленно. Внешне это никак не отразилось. Все та же вялая усталая походка оборванца. Такого бы не впустили в кварталы аристократии или благородных господ среднего звена. Как говорится, встречают и провожают исключительно по одежке.

— пшел прочь! — раздался за спиной гневный окрик и со спины стали быстро приближаться звуки приближающей повозки. — пшел, сказал!

Хлесткий удар хлыстом и женский вскрик. Олег таких не любил. Он их просто ненавидел! Каждый раз ему хотелось вцепиться в глотку, но цель была слишком далеко, да и свидетелей много. В общем, везло им. Но не сегодня. Медленно бредя вперед, Олег посмотрел по сторонам. Ночные люди тут же отступили в тень, скрывшись от посторонних глаз.

— пшел прочь, отброс! — над головой Олега просвистела плеть.

Олег скользнул влево и чуть назад. Переднее колесо кареты вдруг резко заблокировалось, кучер с протяжным воплем улетел далеко вперед, за направлением его полета Олег наблюдать не стал. Задние колеса оторвались от земли, пара мгновений и карета, перемахнув через коей с громким треском рухнула на булыжную мостовую. Со всех щелей к ней тут же бросились попрошайки, бездомные дети, ночные люди и буквально за пару минут растащили все самое ценное. Кучер же, кроме полученных при падении ран, получил еще несколько переломов, включая челюсть и остался лежать на холодном булыжнике в одном исподнем, жалобно что-то скуля.

Убегающая последней стайка беспризорников на мгновение остановилась и отвесила Олегу короткий поклон, на что он сжал двумя пальцами кончик капюшона и коротко кивнул. Детвора растворилась также быстро и бесшумно, как появилась, а за ними опустела и улица. Скоро сюда прибежит взмыленная стража и начнет хватать всех, кого увидит, так что, никто попадаться не хотел.

Проходя мимо кареты, дверь которой открылась не за долго до подхода молодого человека, Олег остановился. Из кареты появилась рука в золотых перстнях и ища помощи потянулась к молодому человеку. Тот хладнокровно схватил уважаемого господина за кисть и потянул на себя. Как только тот оказался свободным от плена обломков, Олег нанес точный короткий удар, и уважаемый господин потерял сознание. Коротко свистнув, Олег пошел дальше, больше не обращая никакого внимания на небольшую аварию посреди улицы.

— с обновками тебя, хозяин! — раздался довольный голос со спинки кресла, как только он достал из сумки пару колец.

Олег дернулся от неожиданности и хмуро посмотрел на Мыша.

— ты, блин мышь или крыса? Что-то я не пойму! Где так отожрался?

— надо пользоваться случаем! Так сказать, готовлюсь к очередному периоду диеты!

— типа, на овощи перейдешь с мучного?

— типа, у тебя холодильник опять опустеет!

— ты опять там все сожрал, что ли?

— так ты, все равно не ешь! Не пропадать же добру! — развел лапами тот.

— ты смотри, а то на диету раньше сесть придется!

— почему? — опешил Мыш.

— харя в холодильник не влезет! Все, отвали!

Он потерял к грызуну интерес и погрузился в изучение колец. Как заверял торговец лавки, эти кольца парные. Их всегда надо носить вместе и на разных руках. В чем изюминка ни Олег, ни продавец не знал! Покрутив перстень в пальцах, молодой человек отложил его на подлокотник и стал разглядывать второй. Как бы не вглядывался, ничего особенного найти не смог, но торговец не обманет — ему можно доверять на все сто! Даже, если не на сто, то на восемьдесят девять и девять точно!

— не понял?! — Олег заерзал в кресле, пытаясь понять, куда делся второй перстень, что он клал на подлокотник.

Естественно, первое, что пришло на ум — спер Мыш. Олег отыскал того взглядом. Нет — не мышь! Этот довольно развалился на столе, обсыпался зернами и довольно уничтожает. Олег снова поерзал, встал, осмотрел все щели, но перстня и след простыл.

— случаем не колечко ищешь? — объевшимся голосом спросил мышь.

— куда дел? — грозно рыкнул Олег, бросив на него крайне недовольный взгляд.

— а, чего я-то сразу? — обиделся тот. — его твой браслет схомячил!

— че-го? — вытянулось лицо Олега и он посмотрел на браслет.

Внешне в нем ничего не изменилось, но где-то в глубине сплетения нитей появился точно такой же камушек, что был в перстне.

— мне, что? Еще и тебя кормить?! — опешил Олег.

— слышь, хозяин… Я, как бы, никому не скажу, но чисто по-дружески… разговаривать с мышами еще ладно, но неодушевленными предметами уже клиникой попахивает… Ты бы, может, все-таки, показался врачу! А?

— я, вот, тебя сейчас в холодильнике повешу — будешь знать!

— почему в холодильнике?

— в назидание остальным! Чтобы, когда за жратвой в холодильник полезут твое тельце видели!

— ладно, ладно! Чего ты сразу?! — мышь обиженно уполз в нору.

— и, что мне делать со вторым? — Олег растерянно покрутил в руке второй перстень.

— браслету отдай! — раздался вредный голос из норы.

— сдохни уже! — рыкнул Олег.

Часть 5

***

Небесное царство Парнам.

— вы нашли его?

— нет, госпожа.

— какого черта так долго? Скольких вы отправили? Если не хватает — добавьте!

— дело… в… том…

— в чем? Говори уже! Мне надоело ждать хороших новостей еще и из тебя по капле выжимать!

— они все мертвы…

— ч-что?

Олег старался не обращать внимания на нудешь. Призрачные феи или кто они там такие были? В общем, существа женского рода с обнаженным торсом, парящие над землей и видимые только избранникам с завидным постоянством, появлялись то с одной, то, с другой стороны, вкрадчивым шепотом повторяя одно и то же.

— помоги! …

— почему ты не поможешь? …

— хочешь, чтобы они умерли? …

— не стой! Помоги! …

Шептали и исчезали, чтобы через пару мгновений снова появиться и продолжить пытку. Молодой человек морщился, скрипел зубами, но терпел, глядя, как метрах в трех ста, среди деревьев мелькают силуэты наемников.

— помоги же им…

— желаешь им смерти? …

Нет. Он, конечно бы, помог. В принципе враг был не такой уж сильный, но… Олег чуть отклонил голову из-за дерева и посмотрел в бок. Там, где-то впереди, превращая могучие многовековые деревья в измочаленные щепки, бегут-торопятся еще два монстра. Куда крупнее и опаснее! Олег опустил взгляд на раскрытую ладонь правой руки, сжал и разжал пальцы. По ладони, словно по венам, прокатилось легкое голубоватое свечение.

Один из наемников коротко вскрикнул, отлетел назад и приложился о дерево, выбив сноп щепок и содрав кору. Буквально через секунду, отлетел второй. Олег покачал головой. Это было уже плохо. Если отряд наемников не справится даже с этими, то ему придется биться на два фронта. Нив какие ворота. В этот момент один из монстров протяжно взревел и к ногам Олега упал наемник. Пока еще живой, но в очень плохом состоянии.

Олег посмотрел на оставшихся в строю наемников, на монстров, на лежащего у ног.

— ты командир отряда? — присел Олег, бегло осматривая раны.

Наемник с трудом кивнул.

— откажись от задания, и я помогу. — он посмотрел в сторону, откуда должна была появиться пара новых монстров. Далеко впереди, но их массивные туши уже можно было разглядеть.

Наемник достал из-под панциря специальную карточку и надрезав большой палец провел кровавую полосу по диагонали. Хоть наемник и не видел лица Олега, но тот улыбнулся.

— скажешь кому, что тут было и я сам убью вас. — Олег наклонился ближе и понизил голос. — всех!

В следующую секунду он уже выпрямился и вытянул раскрытую ладонь в сторону монстров. Вырвавшаяся из нее цепь молнией устремилась к демону, вонзившись раздвоенным жалом прямо в левую глазницу. Монстр истошно заревел и в этот момент его голова взорвалась. Острые, как бритва, лезвия, быстро провернулись и снова сложились в четырехгранный наконечник. Цепь быстро втянулась в ладонь Олега.

Несколько долгих мгновений демоны пытались решить дилемму кого же убить первым, но, все же, разобраться сначала с более опасным противником перевесило. Забыв о растерянных израненных наемниках, они скопом бросились на застывшую среди деревьев одинокую фигуру в капюшоне.

Олег ловко уходил от размашистых ударов когтистых лап. Во все стороны летели щепки, куски коры и древесины, с верху сыпалась листва и ветки. Молодой человек пока только уклонялся, уводя демонов подальше от наемников. Главное, чтобы те не решили заняться более легкой добычи, а эти идиоты продолжают тупо пялиться на него вместо того, чтобы вернуться в гильдию.

Наконец-то, портал закрылся, и Олег остался один. Резко остановившись прямо под ударом мощной лапы, молодой человек улыбнулся. Демон бил снова и снова, другие обошли с боков, сзади и тоже стали пытаться пустить на ленточки защитный барьер Олега.

— это бесполезно. — отстраненно бросил Олег. — вы слишком слабы!

Он сделал скользящий шаг вперед и ударил кулаком в грудь монстра. Браслет на запястье разлетелся на десять частей и трансформировавшись в острые слегка изогнутые на концах лезвия вонзился в то же место по контуру кулака Олега. Все это не заняло и доли секунд. Молодой человек резко дернул руку назад, и демон столбом рухнул на спину. Чтобы разобраться с оставшимися двумя он не стал особо утруждаться и просто поднял правую руку. С браслета в небо выстрелило несколько продолговатых сосулек-копий, а спустя несколько секунд, упав обратно они пронзили убегающих демонов.

— все-таки не зря я потратил столько денег на артефакты. — довольно улыбнулся Олег, прокрутив на запястье браслет.

Тяжелые удары лап уже чувствовались легким вздрагиванием земли. Олег медленно повернулся к приближающимся тушам, что неслись на него подобно локомотивам. Пара хорошо бронированных звероподобных демона. Кажется, ранг три или четыре! Олег спокойно достал бланк заказа и сверился с информацией. Нет! Все же, четыре!

Олег вытянул перед собой правую руку и вокруг нее появились светящиеся диски с иероглифами на незнакомом языке. Какие-то диски были больше, какие-то меньше. Их количество тоже постоянно менялось. Наконец, движение дисков вокруг вытянутой руки закончилось и лишние исчезли.

— хм-м-м-м… — довольно протянул Олег и в то же мгновение демонов со всех сторон прошило десятком источающих темные миазмы копий.

Некоторые из копий пробили тела насквозь и вонзились в землю послужив препятствием и, одновременно, тормозом. Демоны споткнулись, сделали тройное сальто и рухнули обратно. Молодой человек чуть склонил голову в бок, покосившись на диски. Все остались на месте! Это означало, что все важные органы целы. Олег довольно тряхнул головой и сканирующее заклинание рассеялось.

— ты ко мне уже, как на работу ходишь! Может, тебе свою лавку открыть? — недовольно бросил Уераги.

— думаешь? — задумался Олег. — хм… а это хорошая идея…

Он стал медленно разворачиваться, и хозяин лавки замахал руками.

— погоди, погоди! Я же пошутил!

Он тут же бросил все свои дела и выбрался из-за прилавка.

— ну? Что там у тебя? — заговорщическим голосом спросил он.

— четыре когра и два бронника.

— ты на массовый убой перешел что ли? — опешил тот. — смотри, так на тебя гильдейские внимание обратят, а там…

— не парься. — отмахнулся Олег. — когры в довесок. Пришлось вмешаться!

— вмешаться? — насторожился Уераги и подавшись вперед прищурился. — только не говори, что наемникам помог.

— угу.

— твою же ж! — хозяин лавки в сердцах стукнул кулаком по прилавку. — они ж теперь носом рыть станут, чтобы найти того, кто у них заказ увел! Любишь же ты себе на задницу проблемы искать!

Он обреченно покачал головой.

— я же говорю, не парься! — Олег бросил на стойку карточку заказа на когров. — у них отказ! А начнут трепаться — займусь лично!

— хм… — Уераги покрутил карточку в руке. — предусмотрительно.

Он убрал ее в специальную ячейку на задней стенке за прилавком и довольно улыбнулся Олегу.

— сегодня Сяо заходила.

— чего хотела?

— как обычно! — хозяин лавки развел руками. — тебя искала! Ты ее избегаешь, что ли?

— нет. Просто заказов много! — Олег отвернулся.

— слу-ушай! Сделай милость, по-дружески прошу, ну, повидайся ты с ней! Она же уже пол города перевернула! Торговцы вон, вздрагивают уже при звуке каблучков! Пожалей ты народ!

— ладно, ладно! Не зуди! — поморщился Олег. — повидаюсь сразу после того, как ты мне все ценное достанешь!

Он положил на прилавок невзрачную монетку, и та мгновенно исчезла в широкой ладони хозяина лавки.

— та-ак! — задумался он. — дай-ка подумать… Четыре когра и два бронника… Госпожа Сяо… Хм… Приходи часа через два!

— че-го? — вытянулось лицо Олега от удивления. — ты точно всех посчитал? Никого не забыл? Четыре когра и два бронника! Для тех, кто в каске, повторяю! Четыре когра и два бронника!

— для бессмертных повторяю, — в тон Олегу подался вперед хозяин лавки. — госпожа Сяо! Госпожа Сяо!

— с-сука ты! — не сдержался Олег.

— извини, друг, но жизнь дороже!

Олег перебрался в кафе неподалеку. Так и до лавки можно быстро дойти и глаза не мозолить. Расположившись за столиком в дальнем от входа углу, Олег сделал заказ и стал наблюдать за посетителями. Лавка Уераги находилась в торговом квартале и люд здесь был разный. Даже, бывало, благородные захаживали. Правда, в основном молодежь — студенты академии из соседнего города.

В лавку вошло трое наемников. Окинув помещение быстрым цепким взглядом, разместились недалеко от Олега. Молодой человек поморщился. В последнее время в городе стали часто появляться гильдейские. Это не к добру. Они явно что-то ищут. Олегу тут же вспомнилась просьба госпожи и он снова поморщился.

— говорил же, что проблем будет, хоть отбавляй. — мысленно бросил он. — хорошо еще теперь могу силу относительно нормально контролировать…

На столик наемников поставили тарелки с едой и небольшой бочонок пива. Относительно пива, Олег сразу поставил пометку — напиваться не будут. Наконец-то принесли и его заказ. Олег втянул носом аромат жаркого и улыбнулся. Готовили здесь отменно, несмотря на контингент, он покосился на наемников за соседним столиком.

— шарятся тут, не пойми кто! — мысленно бросил он.

— ну, что? Поели! Теперь расскажешь, что у тебя там за новость такая? — тихо бросил один из наемников, откинувшись на спинку стула.

Остальные тоже откинулись, и большая часть уставилась на веснушчатого парня лет двадцати пяти с густой копной жестких рыжих волос.

— в общем так, парни! — заговорщическим тоном бросил он, подавшись вперед. — поговаривают, что скоро сюда стянут еще несколько отрядов. Типа, планируется какое-то совместное задание по истреблению демонов!

— и это все? — расстроенно спросил более взрослый. — ты где этот бред подслушал, Рыж?

— не бред — это вовсе! Взаправду говорю! — обиделся тот.

— конечно бред! Если б еще отряды с нашей гильдии, а то ведь из других! Где это видано, чтобы одна гильдия делила награду с другой? Да нигде! Бред это!

— я тоже так сначала решил, Стив. — продолжал настаивать на своем Рыж. — но я слышал это, когда наш глава встречался с Снежными барсами и Ледяной розой!

— да ла-адно?! — подался вперед тот, которого звали Стив. — это, что же? Еще и не с одной гильдией делиться?

— да ерунда это все! — снова отмахнулся тот, что старше. — опять что-то не до слышал, что-то додумал, что-то приукрасил. Вот, в итоге и результат! Его послушать, так мы скоро вообще с другими гильдиями объединимся!

— вот, не прав ты Рон. — покачал головой Рыж. — ничего я не приукрашивал. Потому и говорю только вам троим! Вы же, все-таки, командиры отрядов!

— надо бы с главой поговорить. — задумчиво бросил Стив. — может, Рыж правду говорит.

— да, просто, странно все это! В самом деле! Почему отряды из разных гильдий, когда в своей достаточно сил? К тому же… Сам посуди! На кой нас сюда вызвали? Горожан разгонять? Так не наша то забота! А вокруг, я прошелся, ни одного приличного демона! Мелочевка одна! Вот и на кой мы здесь сдались? Еще и совместное что-то…

— давай лучше спросим у главы. Чего гадать-то?!

— давай! — кивнул Рон и они ушли, прихватив с собой Рыжа.


Услышанное Олегу совсем не понравилось. Не то, чтобы он хотел подслушивать, но все же… В последнее время в этих местах становится все больше отрядов мелких рангов. Охотничьи угодья Олега прилично уменьшились, а с этим и прибыль. Он отодвинул опустевшую тарелку и взялся за пиво, скользнув взглядом по стрелкам настенных магических часов. Пора возвращаться!

Олег застыл в растерянности чуть в стороне от лавки. Перед входом собралось человек десять наемников. Про то, сколько внутри и говорить нечего. Зайдя в соседний магазин, Олег стал наблюдать за лавкой через витрину.

— попа-ался! — голосом довольного удава, что только что загипнотизировал кролика, промурлыкали за спиной.

Олег, не оборачиваясь, обреченно вздохнул и в этот момент по его плечам скользнули чьи-то руки.

— госпожа Сяо, тебе не кажется, что сейчас не самое подходящее время для разборок. — холодно бросил Олег, поймав руку девушки.

— почему это? — фыркнула та и встала рядом, посмотрев в витрину. — а-а-а! Ты об этом!

Госпожа пренебрежительно усмехнулась и махнула рукой.

— эти низкоуровневые скупают все лавки вокруг. Не обращай внимания!

— Давай-ка лучше отправимся в тихое местечко и обсудим наши дела. — томно сказала она уже в самое ухо Олегу.

— заманиваешь в берлогу, чтобы устроить допрос с пристрастием? — равнодушно усмехнулся Олег. — извини! Я жду Уераги!

— он не освободится до самого вечера и заняться твоими подарками не будет времени. Ты даже представить не можешь, насколько голодные эти наемники!

— у них, что? Нет своих складов в гильдии? С чего такой ажиотаж?

— склады есть, но ингредиенты… — госпожа бросила взгляд в витрину. — к тому же, Уераги способен даже из дерьма сделать конфетку! Представь, каково было узнать, что в каком-то городке есть лавка, где отличные зелья просто ломят полки!

— мне от этого, как-то ни тепло, не холодно! — фыркнул Олег. — какого лешего они забыли тут?

— пойдешь со мной, и я скажу. — загадочно бросила госпожа и направилась вглубь магазина.

— шантажистка, что б тебя… — вздохнул Олег и направился за ней.

— ну, и? — он опустился в кресло в кабинете госпожи.

Служанка тут же наполнила чашки ароматным чаем и застыла в стороне.

— сначала… — госпожа кивнула служанке, и та поставила на столик резную шкатулку. — взгляни на это!

Она подняла крышку и Олегу предстало содержимое. Внутренность шкатулки было разбито на одинаковые ячейки, каждая из которых была забита какими-то странными предметами.

— что это? — Олег подался вперед, пытаясь получше разглядеть содержимое.

— это, дорогой мой Олега, очень…. Очень-очень древний артефакт! Я потратила много средств, нервов и сил, чтобы найти его!

Олег скользнул взглядом по госпоже и откинулся на спинку.

— чего ты хочешь? — прищурился он. — не просто так же отдашь этот артефакт?

— забирай! — госпожа просто передвинула шкатулку на край стола к Олегу и тоже откинулась на спинку.

Олег не двигался. Все его внимание было приковано к госпоже, в попытке увидеть хоть какой-то намек на подвох, но та оставалась совершенно невозмутимой.

— хочешь сказать, что я могу просто так забрать то, что ты очень долго пыталась достать? — снова прищурился Олег.

— угу. — кивнула та.

— серьезно?

— да бери уже! — не выдержав рыкнула госпожа и тут же чарующе улыбнулась. — девушка решила сделать подарок своему лучшему поставщику. Разве в этом есть что-то плохое?

— была бы ты просто девушкой, то да, но ты госпожа Сяо. — многозначительно бросил Олег, медленно отодвинув от себя шкатулку. — чего ты хочешь?

— хочу немного повысить твой ранг! — вздохнула та. — это принесет пользу нам обоим.

— повысить ранг? — Олег пододвинул шкатулку и достал один из осколков. — каким образом эти куски металла могут это сделать?

— без понятия! Знаю только, что этот артефакт, как-то связан с очень сильным магическим оружием.

— значит, хочешь, чтобы я завалил для тебя какого-то более сильного демона… Верно?

Госпожа зарычала и отвернулась.

— почему ты не можешь просто взять подарок? Молча, твою мать! Взять, поблагодарить и все?! — вне себя прорычала она через минуту. — на кой черт все время ищешь какой-то подвох? Высматриваешь подводные камни?

— потому что ни один здравомыслящий человек, тем более такой прожженный торгаш как ты, никогда не подарит столь древний и невероятно дорогой артефакт. — Олег понизил голос, подавшись вперед. — никогда и ни-за-что! Поэтому сразу чувствуются скрытые мотивы!

— что плохого в том, если я подарю тебе эту штуку и ты, в благодарность, завалишь для меня одного редкого демона? Ничего! Просто проверишь артефакт в деле и делов-то! — фыркнула госпожа. — а, может, ты хочешь, чтобы я умоляла на коленях принять в подарок эту шкатулку?

— ладно, ладно! Успокойся! — Олег отшатнулся, когда госпожа стала медленно сползать с кресла, вставая на колени. — возьму я ее! Возьму! Довольна?!

— козел! — недовольно бросила та, вернувшись в кресло. — заставил девушку унижаться…

Фыркнула и отвернулась.

— сгинь с глаз долой! Не хочу тебя больше видеть! — рыкнула она. — чтобы неделю на глаза не появлялся!

— ну и ладно… — Олег подхватил шкатулку и поднялся. — как скажешь! Как яд выпустишь, позови!

Олег увернулся от запущенной туфельки и выскользнул в предусмотрительно открытую служанкой дверь. Тонкий длинный каблук вонзился в дверное полотно всего в нескольких сантиметрах от лица служанки, но та даже бровью не повела, словно подобное самом собой разумеющееся.

— чуть не провалилась… — раздался тихий мужской голос, когда служанка плотно закрыла дверь.

Госпожа Сяо вздрогнула и побледнела.

— вы же видели, я старалась, как могла! — испуганно сказала она, поднявшись и низко поклонившись мужчине.

— слишком много ошибок. — мужчина медленно прошелся по кабинету. — он заподозрил неладное. Возникнет много вопросов.

Он остановился и очень медленно повернулся всем телом к госпоже.

— надеюсь, он не узнает ничего лишнего, если хочешь и дальше оставаться ЗДЕСЬ! — мужчина едва заметно кивнул и исчез.

— твою мать… — едва слышно прошептала госпожа Сяо, обливаясь потом. — так и поседеть раньше времени не долго!

Она обессиленно упала в кресло и в этот момент в дверь постучали.

— кого там еще принесло? — рявкнула вне себя госпожа.

— ты это… — просунул в дверь голову Олег. — так и не сказала, какого в городе столько наемников!

— исчезни с глаз моих! — в Олега полетела вторая туфелька, но тот успел спрятаться за дверью.

— госпожа?… — осторожно спросила служанка.

— даже не спрашивай. Меньше знаешь — дольше живешь. — отмахнулась та.

Олег вернулся домой. На обратном пути он решил заглянуть в лавку Уераги, но там до сих пор толпилась очередь. В итоге, ничего не осталось, кроме как отложить на другой раз. Расположившись в любимом кресле, Олег пододвинул к себе журнальный, или как он тут назывался, столик и аккуратно поставил перед собой шкатулку. Еще в кабинете госпожи Олег почувствовал исходящую от осколков вибрацию, но понять с чем это связанно не смог.

Взяв один из осколков, Олег с интересом покрутил в руке, но, как и в первый раз, не нашел ничего интересного. Вернул обратно и взял другой. Так он осмотрел все осколки по очереди несколько раз после чего откинулся на спинку кресла и погрузился в раздумья. Мысль пришла внезапно. Он даже дернулся вперед от неожиданности.

Высыпав содержимое шкатулки на стол, Олег застыл в каком-то нервозном предвкушении, после чего стал крутить и подгонять осколки друг к другу. В итоге, получился полу месяц с тупыми краями. Такой тип лезвия, по большей части, у алебард, но тут и гадать не надо — осколков сильно не хватает! Олег посмотрел по сторонам, отыскивая взглядом мышь, что, на удивление, тихо себя ведет, но того в комнате не оказалось. Решив, что грызун, наконец-то, исполнил его мечту и повесился в холодильнике, Олег вернулся к разглядыванию артефакта. Где-то он уже что-то похожее видел…

Олег вышел из портала и удивленно посмотрел по сторонам. Старый Йохан не сидел сложа руки и вовсю практиковался в магии. За прошедшее время, он не только восстановил замок, но и значительно улучшил. Молодой человек поднялся в любимую башню мага, где и застал наблюдающего в подзорную трубу за окрестностями Йохана.

— старик?

— я же говорил тебе, стараться, как можно реже появляться здесь! — сухо бросил тот, не отрываясь от разглядывания чего-то интересного.

— я пришел кое-что у тебя спросить. — Олег достал из пространственного кармана часть артефакта. — видел такое, когда-нибудь?

Йохан повернулся и застыл с вытянутым лицом.

— где ты это взял?

— подарили!

— издеваешься? Такое ни один человек в здравом рассудке не подарит! — он в один шаг оказался рядом, протянул руку, чтобы прикоснуться, но отдернул руку, так и не дотронувшись.

Олег заметил, как сильно дрожат пальцы старика.

— я тоже об этом подумал, но пока не до этого. Я хочу найти остальные части! Ты знаешь, что это такое и, где можно найти остальное?

— знаю ли я, что это? — нервно усмехнулся маг. — да в мире нет ни одного уважающего себя Магистра, который бы не знал, что это такое! Великие небеса!

Он подошел ближе, но прикоснуться уже не пытался, а просто пожирал взглядом.

— легендарное оружие древних! О их владельцах составляли целые баллады! Детям. По ночам читали сказки, в которых, непременно, присутствовал владелец такого оружия!

— ага! Значит, это, все-таки, оружие! — довольно улыбнулся Олег. — я, почему-то, так и подумал…

— да, что ты мог подумать, мальчишка?! — старик бросил гневный взгляд на Олега и тут же осекся. — точно! Ты же не из этого мира! Откуда тебе знать?!

Маг, как-то разом поник, а блеск в глазах угас.

— для тебя это, всего лишь, кусок железа…

— ты уж извини, что не разделяю твоих чувств, но мне, все же, интересно, что это за фигня и, где найти остальное?

— ну-да, ну-да! Фигня! — обреченно покивал Йохан. — иди за мной.

Они спустились в подземелье замка. Здесь Олег оказался впервые. Он даже предположить не мог, что под замком будет столь огромное и просторное подземелье, похожее на настоящий город. Маг прошел сквозь длинный ряд арочных сводов и толкнул высокую створку из бронзы. По всей поверхности двери были нанесены странные иероглифы и рисунки, но Олег не стал всматриваться и лишь скользнул взглядом.

— я построил свой замок на остатках древнего храма. Никто, кроме тебя, не знает, что он существует и, надеюсь, так и останется!

Слова Йохана гулким эхом отражались от покрытых толстым слоем паутины стен и сводов. Внутри храм оказался еще больше, чем выглядел снаружи. Маг прошел в центр зала и поменял местами несколько знаков на полу. Центральная часть разошлась в стороны, открыв ровный, круглый проход под которым оказалась широкая лестница с перилами и масляными чашами, вырезанная прямо в камне.

— в очень древние времена… — Йохан, на ходу, зачерпнул ладонью с одной из загоревшихся чаш горсть холодного синего огня. — люди постоянно враждовали с демонами и богами. Раньше, можно было найти множество старых книг на эту тему, но со временем, все они исчезли.

Он слегка коснулся огнем чаши, и та вспыхнула. Они продолжали спускаться все ниже и ниже.

— в мире существовало всего три легендарных оружия. Никто не знает, кто его сделал и откуда появилось, но одно было у богов, второе — у демонов… Третье, как ты понимаешь, у людей.

Он на секунду остановился на площадке, посмотрел по сторонам и стал спускаться по правой лестнице.

— благодаря этому оружию, три противоборствующих стороны получили равенство. После многовековых войн непримиримые противники пришли к решению, что пока у одной из них имеется такое же, победы никому не видать! С того момента началась охота за владельцами легендарных мечей. Конечно, их находили и жестоко убивали. Но…

Маг остановился, поднял руку с огнем повыше, словно пытался разглядеть, что-то впереди и пошел дальше.

— само оружие уничтожить никто не мог! Вскоре рождался новый владелец оружия и тогда, все возвращалось на свои места. — он снова остановился перевести дух. — но бесконечно так продолжаться не могло. Все три стороны стали искать способ создать больше такого оружия. Что бы они не делали — ничего не выходило! И, вот, однажды! Один из демонов, случайно, разбил свой кровавый меч о золотой клинок бога. Осколки разлетелись так далеко, что все найти не смогли. Оружие, конечно, восстановили и оно нисколько не потеряло в силе, но…

Лестница наконец-то закончилась, и они оказались на огромной круглой плите из широких колец, испещренных символами и письменами на неизвестном языке. Маг пошел вокруг, зажигая широкие чаши.

— кто-то из людей нашел осколок одного из мечей и создал из него оружие. К удивлению, остальных, оно не отличалось по силе от легендарных. Узнав об этом, боги и демоны разбили свои мечи и стали ковать оружие для целых армий. Так начался новый виток кровавых сражений.

— а, если ближе к сути? Честно говоря, я вообще не понимаю кому и зачем понадобилось уравнивать силы! — бросил Олег.

— если ближе к сути, то в итоге образовалось три великих империи: человеческая — желтое пламя!

Словно в подтверждение его слов кольца плиты слегка провернулись и на одной из сторон загорелось обычное пламя.

— демоны — багровое пламя! — кольца снова провернулись и на противоположной стороне загорелось багровое пламя.

— боги — золотое пламя! — снова проворот и замыкая треугольник загорелось золотое пламя.

— три вечно непримиримых врага были вынуждены, в итоге, существовать друг рядом с другом, но ни один из них не желал мириться с соседями. Они пошли другим путем! Создали синее пламя!

Диски снова провернулись и один треугольник пересек второй, но из синего пламени.

— теперь между сторонами снова появились различия! Естественно, люди из них оказались самыми слабыми и им пришлось отступить! Осталось два противника, но их силы были равны. В своих стремлениях уничтожить друг друга, они губили человечество. Случайно, не желая того! Ведь люди уже побеждены! Ни к чему обращать на слабых внимание, пока есть сильный, но их заклинания были настолько страшны и сильны, что сметали с пути целые горы! Людей становилось все меньше и меньше, а война не заканчивалась. Тогда люди собрали немного крови с каждого человека, образовав целое озеро и погрузили туда свой легендарный меч! Нет! Не те, что ковали из его осколков, а первоначальный! Для этого им потребовалось переплавить все оружие и собрать осколки обратно. Погрузив свой легендарный меч люди обратились к нему за помощью.

— не понял! К кому обратились? К мечу?

— к кому ж еще? Они считали, что в мече живет частичка Создателя!

Маг замолчал, глядя в слегка покачивающееся пламя треугольников.

— и? Меч, типа, им ответил?

— понятия не имею! — пожал плечами старик.

— и, к чему ты все это, тогда, рассказывал? — опешил Олег.

— ну… — маг задумчиво почесал длинную бороду. — на этом книга, которую я читал, обрывалась. Много страниц было вырвано и бесследно утеряно, но из последней страницы я понял, что…

Он повел рукой и осталось Багровое с Золотым пламя на краях синего треугольника. Он еще раз повел рукой и вместо обычного пламени появилось черное.

— таков конечный результат, существующий и по сей день!

— что-то я не заметил никакой войны между демонами и богами… — усмехнулся Олег. — или они стараются не палиться?

— на этот счет много разных легенд, но я не верю в их правдивость. Могу сказать лишь то, что по какой-то причине, война закончилась и демоны с богами больше никогда не пытались ее начать.

— честно говоря, я ни хрена не понял! Причем тут мой вопрос относительно артефакта и вся эта история?

— дальше, только мои догадки и то, что я мог почерпнуть из этого храма. — старик медленно повернулся к Олегу. — штука, что у тебя в руках, часть оружия, принадлежащего империи Черного пламени. Кто это такие никто не знает! Однако!

Он подошел к краю плиты и посмотрел вниз, после чего поманил рукой Олега. Молодой человек подошел к краю и сделал тоже самое. Далеко внизу, среди сверкающих молний и клубящихся зловещих облаков дрейфовали яркие звезды. Олег аж залюбовался зрелищем, не смотря на весь ужас перед исходящей из бездны силы.

— она должна быть достаточно сильна, чтобы заставить одну из сторон отступить. Возможно! Это только мои предположения!

— блин, Йохан! А с артефактом-то, ЧТО?

— что ты ко мне пристал со своим артефактом? — недовольно фыркнул маг. — его изображения я видел в одном из главных залов!

— и все? Не мог сразу сказать? — опешил Олег.

— я поделился с тобой невероятной тайной! Тем, что человечество давно забыло из-за своей слишком короткой памяти! Показал то, что не дано узреть никому!

— а мне-то с того какой прок? Я ж Чужак в этом мире! Ну рассказал ты мне непонятную историю о войнах и империях! а дальше что?

— ну, возможно, ты сможешь почерпнуть, что-то из этого…

— экскурсии сюда устрой еще! Подзаработаешь заодно! — фыркнул Олег и стал подниматься обратно. — блин! Столько времени потерять…

Он добрался до площадки, на которой маг изменил направление и с интересом прошелся по краю.

— а там, что?

— какая разница? Тебе все равно не интересно! — отмахнулся Йохан, продолжая подниматься.

— да? В принципе, ты прав! — Олег попытался что-нибудь разглядеть в беспроглядной темноте и стал подниматься следом за магом, поэтому не увидел, как тьма за его спиной ожила, превратившись в нечеловеческие глаза.

Олег остановился в одном из залов. Первом же, где увидел нечто похожее на свой артефакт. Рисунки на стенах почти истлели, но, все еще можно было разглядеть некоторые фрагменты. Олег долгое время бродил от стены к стене, пытаясь собрать древнюю головоломку, но ничего не выходило. На одних изображениях был только сектор артефакта, на других — полукруг. На каких-то небольшой кусочек, а где-то нечто вытянутое на подобии рваного меча. Единственное, что смог предположить Олег, это то, что таких артефактов несколько и, возможно, они дополняют друг друга. Осталось понять, где найти остальные!

Он побродил по залам, но в остальных почти не было изображений. Больше истлевших письмен и каких-то, не относящихся к артефакту рисунков. В конце концов, Олег забрался в самую глубину переходов, комнат, балконов и коридоров, где совершенно случайно наткнулся на странную дверь. В отличии от остальных она выглядела почти, как новая. Молодой человек, сначала, решил, что ее подновил старик, но тут же возник вопрос «Почему только эту?». Естественно, его накрыло непреодолимое желание заглянуть внутрь, что он, собственно, и сделал.

Прямоугольная комната, примерно десять на двадцать метров. Высота потолка, тоже, примерно под десять метров с красивыми арочными сводами. В такой комнате могла бы жить настоящая королева, но в ней не было окон! Олег вошел в комнату и звуки шагов эхом отразились от стен, затерявшись, где-то под потолком. Пол был из тщательно подогнанных плит полированного камня. Такие Олег пока еще нигде не видел в этом мире. Да и в своем, вроде, тоже. Каждая плита была метров пять в длину и ширину, но узор на ней, похоже, наносился позже. То есть, углубления в камне и заливку золотом проводили уже после монтажа самих плит.

Олег прошелся по комнате, разглядывая узоры на стенах, тонкую работу резьбы по камню на колоннах. Такое с легкостью бы заняло место в любом музее его мира, но здесь… Здесь этот шедевр бросили и похоронили. Почему? Олег пересек комнату и на мгновение остановился у следующей двери. Удрученно вздохнул и толкнул створку.

— ох ни х… чего себе! — чуть не задохнулся от увиденного он застыв с отвисшей челюстью.

Похоже комната была хранилищем доспехов. Даже не хранилищем, а выставочным залом. Хотя… Олег осторожно вошел в помещение, стараясь ничего не зацепить. Прошелся вдоль правого ряда доспехов, внимательно рассматривая. В глаза сразу бросился материал, из которого они сделаны. По сравнению с тем, что производили сейчас… Олег усмехнулся. Захотелось забрать один себе, но что-то подсказало, что лучше не трогать.

— похоже, кто бы тут не обитал, добряками не были… — задумчиво бросил себе под нос, проведя подушечками пальцев по идеально подогнанным друг к другу мельчайшим пластинкам.

Даже сейчас, по прошествии стольких лет на доспехах не было ни одной пылинки. Словно кто-то тщательно за ними присматривал! Олег перешел к левому ряду. В глаза сразу бросились лицевые пластины шлемов. Из-под капюшона, сделанного из мельчайших колец в несколько рядов, на него смотрели довольно жуткие маски. Увидев такую, можно и обделаться. Он щелкнул ногтем по маске, и та отозвалась глухим металлическим звоном.

— в принципе, не удивительно. — вздохнул он и отступил на несколько шагов.

Посмотрел по сторонам, на один ряд, на другой. Обе линии доспехов, как две стороны медали. Да и знаки на длинных плащах тоже отличались. Олег посмотрел на противоположную от двери стену и тут же подошел. Стена совершенно голая, но чуть в стороне от углов имела массивные полу колонны. Часть стены между ними несколько отличалась по материалу и была испещрена письменами от пола до потолка. Олег не удержался и провел по ним пальцами.

По телу пробежало легкое покалывание и письмена вспыхнули багровым огнем. От неожиданности, Олег отпрыгнул назад и застыл с неприятным чувством опасности. Ничего не произошло.

— язык демонов? — вспомнив про цвет пламени хмыкнул Олег. — что он здесь делает?

Олег снова окинул помещение взглядом, ища хоть какие-то зацепки или намеки на принадлежность к демонам. Ничего. Голая коробка помещения из полированного камня, доспехи двух типов и эта стена. Горящие багровым пламенем письмена — единственное, что можно было отнести к демонам. Олег снова подошел к стене и надписи изменились, покрывшись золотистым огнем.

— так! Блин… — Олег задумчиво почесал щеку. — если бы я еще знал, что тут написано… Русский давай! Слышишь?

Он зачем-то сказал это задрав голову к потолку. И снова уставился на стену, будто надеясь, что его кто-то услышит. Нет! Не услышали. Молодой человек хмыкнул и повернулся к стене спиной. В этот же момент стена задрожала и стала подниматься вверх. Олег медленно развернулся на месте. В лицо дыхнуло чем-то холодным и приторно сладким, словно воздух был пропитан каким-то благовониями.

Стена полностью скрылась в потолке, открыв проход в темноту. Даже свет из комнаты резко обрывался на границе прохода. Олег осторожно шагнул вперед. что-то подсказывало, что не стоит туда лезть, но любопытство подталкивало. Стоило Олегу застыть на границе темноты и света, как с внутренней стороны прохода вспыхнуло пламя. Чаши, загорались одна за другой равномерной цепочкой. Дальше, дальше, дальше… Равными промежутками, одинаковыми расстояниями перед Олегом пролегла широкая дорожка по обеим сторонам лестницы.

В отличии от той, другой, эта была не столь длинной и вела не так глубоко. Всего метров на десять в глубину, а спуск почти полностью сглаживался длиной лестницы. Ступени были гладкими и широкими. Каждая в несколько шагов Олега. Он начал спуск и стена за спиной упала вниз, перекрыв выход.

— Индиана Джонс, твою мать… — тихо выругался Олег, вспомнив виденный когда-то фильм. — на какой хрен полез?!

Он растерянно застыл на ступеньке, глядя то вверх, то вниз.

— ну… Похоже, теперь остается идти только вперед. — вздохнул он и стал уверенно спускаться.

Чаши загорались согласно его скорости, оставляя освещенной десятиметровую область впереди. Он шагнул на просторную полукруглую площадку и пламя вспыхнуло по ее краю, осветив куда большее пространство разом. Однако, несмотря на это, Олег смог увидеть только голый пол, покрытый вековой пылью. Он задумчиво посмотрел по сторонам, пытаясь представить всю площадь помещения, в котором оказался. Не получилось. Ясно было одно — оно о-очень большое!

Пройдя по периметру площадки в одну-другую сторону, Олег решился и переступил границу пламени. Под ногами тут же раздался всплеск, и Олег машинально опустил голову. Если, находясь на площадке, он видел вокруг каменный пол, то сейчас, каким-то образом, он стоял на поверхности воды. Именно на поверхности, а не в воде! Олег озадаченно нахмурился и сделал осторожный шаг вперед, глядя под ноги. Вот нога встала на камень и в тот же момент он превратился в воду. Снова раздался всплеск и от подошвы ботинок пошли легкие волны.

— прико-ольно… — не сдержался Олег и сделал еще шаг. Тоже самое!

Олег дошел до освещенной границы и замер, посмотрев назад. Чаши больше не загорались, света не прибавилось. Олег осторожно вытянул руку и погрузил в темноту, ожидая уткнуться в стену, но нет. Он погрузил руку почти по плечо, но мог видеть только ее освещенную часть. В то же время, погруженная в темноту рука так и не нашла никакой преграды. Вернув руку обратно, стал ощупывать ногой пол. Радовало одно — пол имелся! И тут он вспомнил Йохана! Вернее, как тот зачерпнул рукой огонь и спокойно шел дальше!

Молодой человек вернулся к ближайшей чаше и зачерпнул огня. Ничего! Огонь не обжег, но и в руке не остался. Олег попытался еще раз и еще. Никакого успеха. Отбросив эту мысль, вернулся к границе света и тьмы, глубоко вдохнул и шагнул вперед. Сделал всего шаг и тут же замер, ожидая ловушки или подвоха. Только сейчас до него дошло осознание того, что все это время он ни разу не подумал о ловушках!

Повезло. Пол под ногами остался таким же твердым и прочным, но спереди… Олег напряг зрение, вглядываясь в темноту. Впереди что-то происходило. Он пока не мог понять, что, но точно происходило. Олег хотел было отступить, но уперся спиной в преграду. Озадаченно обернулся. Зрительно ничего не было, но Олег не мог вернуться в область света, словно тот не пускал его. Он стукнул кулаком, но с тем же успехом можно было бить каучуковую плиту.

— говорила мне мама, не ходи по ночам без фонарика! — бросил под нос Олег, снова вглядываясь в темноту.

Спустя пару минут пристального всматривания Олег озадаченно протер глаза. Далеко впереди появилась какая-то точка и стала быстро увеличиваться во все стороны. Не прошло и минуты, как перед Олегом осветился проход через высокий природный арочный свод. Его верхняя часть бала не ниже ста метров, а дальше раскинулся свод пещеры, испещренный окаменевшими каплями, или что-то похожее. В общем, весь потолок был в каменных сосульках.

Под ногами Олега пролегла извилистая река. Осветившее проход призрачное голубоватое свечение не погасло, и молодой человек пошел вперед. Периодически на пути попадались искусственные вставки в виде тумб с кувшинами, но Олег не обращал на них внимания и продолжал идти вперед. Арочный свод остался уже далеко позади, а впереди так и не появился конец пути. Казалось, чем дальше Олег идет, тем дальше тянется река.

Он остановился. Нет не потому, что устал. Просто арочный свод величественной пещеры стал куда шире. Олег сошел с реки на крупный черный песок и тут же застыл. Со всех сторон стали раздаваться голоса. Женские, мужские, детские. Был смех, плач, ругань. Все перемешалось. Олег сделал еще шаг в сторону от реки и к голосам добавились призрачные силуэты. Один из мальчишек, пробегая мимо Олега, вдруг остановился и указав на молодого человека закричал куда-то в сторону:

— мама, смотри! Тут призрак!

Мгновение спустя возле ребенка появился женский силуэт, присел к мальчику и посмотрел на Олега.

— пойдем! Не беспокой души воинов! — сказала она и они растворились в темноте.

Олег отступил. Сначала на шаг, потом и вовсе вернулся на поверхность реки. Чуть постоял и снова вышел на песок. Вокруг опять гвалт голосов и мелькающие силуэты. Мимо Олега пролетел на полном скаку всадник. Молодой человек проводил его взглядом. За ним еще несколько. На этот раз Олег нахмурился. Лошади были какими-то странными. Почему именно, Олег не успел разглядеть, но точно странными.

Олег опустился на песок и стал наблюдать. На голоса он уже почти перестал обращать внимание. Мимо него прошла пара молодых людей. Даже призраками они были очень красивой парой. Олег улыбнулся. Неожиданно молодой человек остановился и вернулся к Олегу, чем заставил нахмуриться.

— смотри! Видишь! — он подвел свою девушку ближе. — это последний призрак великих воинов!

Девушка достала из густых длинных волос заколку и встав на колени положила подарок перед Олегом. Молодой человек тоже не остался в стороне и положил рядом с заколкой карманные часы. Олег был настолько обескуражен, что протянул руку и коснулся сначала девушки, а потом и парня.

— счастья вам. — сорвалось с его губ, и молодая пара ушла, оставив Олега растерянно смотреть на оставшиеся подарки. В отличии от призраков они никуда не исчезли. Ни через секунду, ни через пять, ни, даже, через минуту!

Вокруг что-то изменилось. Олег еще не понял, что, но явственно это чувствовал. Он даже поднялся с песка и посмотрел по сторонам. Несколько секунд спустя до него дошло. Силуэты стали двигаться куда быстрее и в одном направлении — слева-направо! Олег нахмурился. В гвалте голосов появились новые нотки. Появилась боль и страх. Перед Олегом промелькнул женский силуэт, попытавшийся закрыться от кого-то рукой, а следом всадник, занесший меч для удара. Оба исчезли.

Перед Олегом появился взрослый мужчина с ребенком на руках. Рядом с ним бежала женщина. Они остановились напротив Олега, и мужчина вдруг посмотрел ему в глаза. что-то знакомое было в этих мужчине и женщине. олег попытался вспомнить, но…

— помоги! — неожиданно попросил мужчина одними губами и побежал дальше.

Олег не удержался. Чисто из любопытства сделал шаг вперед, на автомате подхватив подарки молодых людей и происходящее вокруг него материализовалось. Словно тьма быстро обгорела с краев к центру, очистив картинку и превратив все, что было нереальным в реальность.

Молодой человек застыл в растерянности по среди заполненной людьми улицы. По правую сторону от него все в дыму и огне. Люди бежали прочь от царившего по правую руку хаоса. Олег посмотрел налево. На противоположной стороне улицы застыли плотными рядами всадники, закованные в черные доспехи. Горожане обтекали их плотной волной и скрывались за спинами.

В плечо Олега что-то ударило и тут же накрыла тень. Молодой человек задрал голову и увидел перевернутого вниз головой всадника с лошадью. Мгновение спустя, они рухнули по левую сторону от Олега. Лошадь попыталась встать, а всадник так и остался лежать безвольным мешком. Олег растеряно посмотрел направо и застыл. Из клубящегося дыма медленно выходил плотный строй всадников в золотых доспехах. Олег посмотрел налево, направо. Он один остался меж двух огней. Хотел было уйти с дороги, но по обе стороны широкой улицы возвышались стены домов. Прятаться некуда.

Перестук копыт заставил Олега оторваться от хаотичного рысканья по стенам здания взглядом и обернуться. Противники быстро приближались. Олег резко вытянул в стороны руки.

— стоп! Зрелище по круче чем в кино, но мне не интересно! — выпалил он и тут же застыл.

В обе стороны разошлась невидимая волна, буквально смяв и отбросив всадников назад, вместе с мощением улицы и выходящими на улицу стенами домов. Все перемешалось в одно. Олег озадаченно посмотрел на ладони, по сторонам, снова на ладони.

— упс… — виновато выдохнул он.

— как ты посмел вмешаться, Черный? — из каши всадников, камня и лошадей, пошатываясь поднялся воин в золотых доспехах. — уйди прочь или…

— или что? — Олег пристально посмотрел на него.

Сказанное вырвалось против его воли, но заставило воина обнажить меч.

— или я убью тебя! — он уверенно шагнул к Олегу, оставляя в земле глубокие вмятины от ног.

Олег снова вытянул в его сторону руку и с ее ладони вырвался черный луч, оставив в груди воина огромную дыру. Тот пошатнулся и рухнул лицом вперед. Олег нахмурился и посмотрел в сторону демонических всадников. Там тоже из-под завала выбралось несколько воинов, но нападать не торопились. Лишь хмуро наблюдали за Олегом.

— тоже чем-то недовольны? — спросил он.

Воины промолчали, но и с места не сдвинулись. Зато с правой стороны в Олега что-то врезалось. Он резко повернул в ту сторону голову и увидел с десяток новых всадников. Чуть в стороне от Олега лежало золоченое копье. то самое, что кинул в него один из них. Молодой человек покачал головой и подобрал оружие. Сжав пальцы на удобном древке, чуть качнул, прикидывая по весу и посмотрел на золотых всадников. Копье, вдруг, почернело. Найдя всадника без оружия, молодой человек метнул копье обратно. Всадник попытался его перехватить, но копье пробило грудь в районе сердца. Выдернув всадника из седла заставило сделать замысловатый кульбит и исчезнуть из поля зрения.

Олег снова посмотрел в сторону черных. Один из воинов дернулся было вперед, но другой остановил и заставил вернуться обратно. Опять на золотых. Эти больше попыток напасть не предпринимали и лишь сверлили его ненавистными взглядами.

— пошли прочь! — холодно бросил Олег, сам того не желая.

Золотые, с большой неохотой, но попятились. Олег повернулся к ним всем телом и вытянул в сторону правую руку. В ней тут же появилось мощное черное копье. Молодой человек слегка ударил тыльной стороной о землю и вокруг древка пошли трещины. Золотые осыпали его проклятиями и ушли.

Тело снова стало подчиняться его собственным желаниям, а не действовать само по себе. Копье исчезло, а улица преобразилась в огромную площадь. Он не заметил, как дома изменились, а вокруг снова ходило множество горожан. Бегали дети. Взгляд Олега привлек монумент в центре площади и молодой человек подошел ближе. Застывший в гордой позе воин из черного камня с копьем в руке. У ног статуи лежали карманные часы и заколка. К ним добавились еще истлевшие детские игрушки, но часы и заколка, почему-то остались не тронуты временем. Олег машинально убрал их в карман и все вокруг померкло.

Олег снова стоял в едва рассеиваемой голубоватым призрачным светом темноте на черном поблескивающем песке. В паре шагов пролегла знакомая речка. Молодой человек тяжко вздохнул и пошел по ней дальше. Надо было добраться до конца пути и посмотреть, что там!

Речка перешла в широкую реку, а потом оборвалась в пропасть водопадом. Олег остановился на его краю и посмотрел вниз. Нет. Прыгать он точно не станет! Такого тупика он не ожидал. Потратить столько времени, чтобы ничего не найти… Олег удрученно вздохнул и посмотрел вокруг. Ничего интересного. Голые, изъеденные временем своды пещеры и ничего больше. Ни растительности, ни живых существ. Даже насекомых не было!

Олег посмотрел в сторону обрыва. Ему показалось или на самом деле шум усилился? Он подошел к краю и посмотрел вниз. Высота водопада значительно уменьшилась, но поток стал куда сильнее. Если бы Олег не стоял на поверхности, а в воде, то его смело словно щепку! Тем временем, обрыв быстро заполнялся водой и вот уже перед Олегом раскинулась гладь озера. Чуть подумав, он шагнул вперед и на потолке стали загораться крохотные огоньки, словно звезды в ночном небе.

Молодой человек прошел метров десять по застывшему озеру, когда перед ним медленно поднялась невысокая, но просторная круглая плита, обрамленная каменными столбиками, скрепленными друг с другом цепями. В центре плиты появилось два вырезанных из камня кресла и низкий столик. Чуть подумав, Олег опустился в одно из кресел и стал ждать оппонента.

Ждать пришлось не долго. Буквально через минуту в кресле напротив зародилось легкое свечение, а еще через несколько секунд уже сидел седовласый старец. Олег поднялся и коротко поклонился незнакомцу.

— не думал, что когда-нибудь увижу здесь живое существо. — каким-то неестественным голосом сказал старец. — что привело тебя, молодой человек?

— х-ха! — непроизвольно вырвалось из Олега. — любопытство!

— и все? — в голосе старца скользнуло удивление.

— а, что еще? — Олег посмотрел вокруг. — довольно странное место! И невероятно огромное! Потратить несколько часов, чтобы добраться до сюда…

— несколько часов? — на губах старца появилась улыбка. — похоже, ты понятия не имеешь куда попал.

— так, просвети! — Олег развел руками. — только давай без хождений вокруг да около, всяких там длинных историй и прочего! Просто скажи, что это за место и почему оно спрятано!

— это Азлаздейл. Он не спрятан, просто с течением времени о нем забыли! — выполнил просьбу старик.

— что за Азлаздейл?

— ты сам просил кратко. — улыбнулся старец.

— согласен. — кивнул Олег. — давай, по-твоему, только поменьше лишней информации, пожалуйста.

— все зависит от того, что ты считаешь лишней информацией. — снова улыбнулся старец.

— у-у-у блин… Ладно! Ты рассказывай, а я скажу, когда и что неинтересно. Договорились?

Старец, как-то странно на него посмотрел, но кивнул.

— так вот…. Что б тебя! — фыркнул старец в сердцах. — весь настрой сбил! Короче, чего приперся?

— кто? Й-а? — опешил Олег.

— а кто? Я, что ли? — уставился на него старец. — я отсюда уже много тысяч лет никуда не выходил. Так что вопрос не по адресу!

Развел он руками.

— а-а-а…. ну да! — согласился Олег. — так это… Ну, я… Хм…

— а более развернуто можно? — брови старца нетерпеливо взлетели вверх.

— в общем, я искал информацию о местоположении осколков для этого артефакта, а также, хотел узнать, что это за оружие!

Старец медленно подался вперед, вперив взгляд в вытащенный Олегом артефакт.

— это легендарное оружие империи Черного пламени. — наконец он откинулся на спинку своего кресла. — странно, что оно оказалось разбито. Скорее всего постарался кто-то из Золотых или Багровых, а, может и вместе!

— та-ак! И где мне найти осколки, чтобы восстановить? — Олег убрал артефакт обратно в пространственный карман.

— ну, насколько я чувствую, парочку ты уже нашел. — усмехнулся старик, покосившись на карман штанов Олега. Что же касаемо восстановления…

Он задумался…

— собирать осколки, в принципе, нет никакой необходимости. У тебя есть большая часть, а значит с восстановлением не должно возникнуть проблем. Однако…

Старец снова задумался.

— точно! — прозрел он спустя некоторое время. — тебе нужно достать знак отличия! Вернее, герб принадлежности к империи Черного пламени! Кажется, эту штуку называют Регалией!

— и где ее взять?

— блин… Попроще вопросов нет? — поморщился старец.

— ну, а на кой ты тут сидишь, тогда, если на вопрос ответить не можешь? — хмыкнул Олег.

— я, вообще-то, не справочное, а Хранитель!

— Хранитель, прости, чего?

— Азлаздейла! — старец повел руками. — слежу, чтобы всякие незваные гости чего не учудили!

— учудишь тут… — усмехнулся Олег. — ладно! Ты от темы не уходи! Где герб достать?

— ты на Временной лестнице уже был?

— эм… Это такая длинная, а в конце разделяется на три стороны?

— да.

— был! — кивнул Олег.

— куда свернул?

— вправо!

— так! И, что там увидел?

— ты сейчас издеваешься или в самом деле не знаешь? — опешил Олег.

— уточняю! Каждая из сторон всем открывается по-разному.

— та-ак! — повторил Олег. — там была плита с огнями империй в виде треугольника, который пересекал треугольник синего пламени.

— понятно. — улыбнулся старец. — как я и думал. Значит, левая сторона тебя тоже не примет. Попробуйте отправиться прямо!

— блин! Как на развилке у камня… — фыркнул Олег. — налево пойдешь, голову снесут, направо пойдешь — тоже что-нибудь оторвут, прямо пойдешь — живьем закопают… Поточнее можно? Что там по прямой меня ждет?

— тьма. — равнодушно пожал плечами Хранитель.

— вот сейчас не понял!? — растерялся Олег.

— чего не понятного? Каждое существо в мире рождается во тьме! Там оно обретает жизнь, принимает изначальный облик! Все остальное зависит от тебя!

— что-то не пойму, как это связано с гербом империи Черного пламени? — нахмурился Олег.

— вот ты странный человек! — всплеснул руками старец. — говорю же тебе! Если правая сторона не приняла, то и левая не примет!

— с чего такая уверенность? Что с этими сторонами не так?

— ну-у… — Старец замешкался. — по пути сюда ты вмешался в события и помог Багровым, но, несмотря на это, они отказались тебя принимать. Значит, Золотые тоже не примут! Эти-то на тебя вообще зуб точат…

Старец противно захихикал.

— эм… Помог Багровым? Так, это было в самом деле? То, что я сделал произошло в реальности?

— это уже давно осталось в прошлом! — отмахнулся Хранитель.

— погоди! Как оно могло остаться в прошлом, если я помог всего несколько часов назад?!

— как, как?! Каком к верху! Не надо было по реке Времени шлепать!

— так, таблички вешать надо! знаки там, указатели! откуда я знал, что это река Времени? — фыркнул Олег. — и, все равно! как я мог помочь кому-то, если это было уже очень давно?

Хранитель растерянно почесал голову.

— без понятия! Я же говорю, что лишь охраняю это место!

— все с тобой понятно! — вздохнул Олег. — так, куда мне, в итоге, идти?

— остается только вперед — во Тьму!

— ну и ладно! Во Тьму, так во Тьму! — хмыкнул Олег. — не очень-то и напугал!

Олег поднялся, собираясь уйти, но старец привлек внимание движением руки.

— перед тем, как шагнуть во Тьму, хорошенько подумай. — он протянул Олегу сверток. — не торопись с решением!

— что это? — Олег скользнул взглядом по свертку.

— небольшой подарок в благодарность за беседу.

Последние слова Хранителя эхом отразились от сводов пещеры и Олег каким-то чудом оказался перед испещренной письменами стеной в комнате с доспехами. Растерянно посмотрел вокруг, на сверток в руке, убрал его в пространственный карман, тяжело вздохнул и пошел к выходу.

Часть 6

Слова старца никак не выходили из головы. Он уже месяц не мог нормально спать, просыпаясь по ночам от странного ощущения, что кто-то наблюдает. Однако, в комнате никого не было. Даже мышей или крыс, что периодически выходили проведать Олега, когда тот оставался дома. После Олег снова проваливался в сон. В конце концов, он перестал обращать на странное ощущение чужого присутствия внимание и все стало налаживаться.

Кстати, подарок Хранителя Олегу понравился. Им оказалась маска из странного материала. В меру гибкая, но прочная, без каких-либо креплений. Ее надо было только поднести к лицу, и она буквально сливалась с ним, идеально повторяя черты. Снималась также легко — подносишь ладонь и мысленно желаешь снять. Через мгновение маска падает в ладонь.

Олег проснулся на удивление бодрым. Ничто не посмело потревожить его сон и это подняло молодому человеку настроение. Быстро спустившись в подвал, где грызуны устроили ему небольшой квадратный бассейн с постоянно теплой водой. Пару раз нырнул, смывая остатки сна и еще с более приподнятым настроением вернулся на кухню. Открыл дверь холодильника, озадаченно почесал за ухом, закрыл холодильник и заглянул в навесной шкафчик.

— Мыш, твою хвостатую мать! Опять все сожрал? — недовольно крикнул он.

— чо ты орешь? Я не глухой! — раздался спокойный голос рядом.

— чай-то куда дел? — Олег бросил взгляд на отъевшегося Мыша.

— ты, хозяин, сходил бы, все же, к врачу! — вздохнул тот. — банка с чаем стоит в шкафу над холодильником. — крупа, между прочим, там же!

— а холодильник почему пустой? — Олег быстро переместился к указанному шкафчику.

— тебе словами или так догадаешься?

— словами давай! — фыркнул Олег.

— для того, чтобы в холодильнике что-то было туда надо это ЧТО-ТО положить…

— ты мне это… — Олег посмотрел на Мыша. — не того, в общем!

— не этого, не того! — фыркнул тот. — холодильник-то пустой!

— я же договаривался с продавцом, чтобы периодически заносил еду! Вы, что? Все к себе перетащили? — прищурился Олег.

— больно надо! Просто продавцы у тебя какие-то впечатлительные… — фыркнул и отвернулся Мыш.

— ч-что? — Олег застыл с банкой чая, глядя на Мыша. — только не говори, что ты с ним пытался говорить…

— чуть что сразу я виноват! Между прочим, то Серого смена была! Я виноват, что он, замечу, ПРЕДЕЛЬНО ВЕЖЛИВО, попросил человека переложить принесенное в холодильник! Мало того, что он разбросал продукты по полу, так еще и двери чуть не снес!

— ва-ашу ж ма-ать… — руки Олега обреченно опустились.

— не! Ну ты сам виноват! Мы думали ты предупредил гостей!

— дык… — Олег запнулся, признав правоту грызуна. — ладно! Что-нибудь придумаю!

— ты это… Если что, у нас там еще осталось пол яблока! Могу принести, если хочешь!

— нет уж, спасибо! — отмахнулся Олег. — так… на рынке мне некоторое время лучше не появляться…

Он посмотрел по сторонам.

— ночью попробую договориться с каким-нибудь торговцем из Ночного квартала!

Он подошел к окну и выглянул во двор. Чисто посмотреть на погоду.

— не понял! — застыл он с вытянутым лицом. — а, что с двором произошло?

— а, что с ним? — Мыш встревоженно перебежал на подоконник. — фу-уф! Дома чаще надо появляться, хозяин! Забыл, что мы нашли в подвале странные зерна?

— ну?

— что «ну»? Мы посовещались и решили их прикопать во дворе, так сказать, на "черный" день!

— прикопали?

— а сам не видишь?

— в том-то и дело, что вижу! Что это за хрень, вообще, такая?

— сам ты хрень! — фыркнул Мыш. — между прочим, это, оказалось, очень редкий вид цветов! Не помню, как называются, но очень полезны для охраны дома от нежелательных гостей!

— а также птиц, как посмотрю!

— эти долбодятлы сами виноваты! Нечего было на нас кидаться!

— вороны, вообще-то! — поправил Олег.

— долбодятлы, вороны… Какая разница? — фыркнул Мыш.

Стебель одного из цветков резко вытянулся и большой пятнистый бутон ловко схлопнулся на пролетавшей мимо вороне после чего, как ни в чем не бывало вернулся в прежнее положение, оставив на месте птицы пару медленно опускающихся к земле перышек.

— меня-то они не сожрут?

— ночью ж не сожрали!

— так то ночью! Может, спали или не разглядели…

— эти разглядят! Не беспокойся! — усмехнулся Мыш.

Олег перевел взгляд на пару деревьев, чем-то отдаленно похожих на дубы, но в разы шире и массивней.

— деревья, надеюсь, обычные?

— почти.

— что значит почти? — окончательно опешил Олег. — что у вас там в подвале, вообще, происходит?!

— в подвале все нормально! Не беспокойся! — выставил перед собой лапку Мыш. — с деревьями тоже все нормально! Стоят себе и стоят! Никого ж не трогают!

— а могут?

Мыш посмотрел на него так, что Олег почувствовал себя, как-то не ловко.

— ладно! Черт с ними! — отмахнулся он. — пруд откуда?

— ну-у-у… — Мыш посмотрел по сторонам, словно выбирал куда свалить в случае чего.

— говори давай! — поторопил Олег.

— ну, в общем… — замялся тот.

— что? — начал выходить из себя Олег.

— ну, залезли, как-то ночью во двор неизвестно кто! Ну, мы, естественно, испугались. Спрятались дома и в окно смотрим! А эти… возьми да начни рвать цветы! Прям с корнем рвать! Представляешь?!

— ближе к делу. — холодно бросил Олег.

— ну мы не сдержались и сказали «фас»!

— и-и-и?!

— цветочки еще маленькие совсем были. Толком ничего сделать не могли, но напугали знатно. Воры, от страха, стали забрасывать их магическими гранатами и заклинаниями, а услышав свистки стражи убежали. Цветы, конечно, погибли, но на их месте образовалась яма…

— та-а-ак! — Олег посмотрел в окно. — и, что же это за воры были?

— да без понятия! Красивые все такие! К тебе такие точно не ходят! Да и одежда у них была дорогая, и оружие!

— наемники, что ли?

— откуда мне знать? Я в них не разбираюсь!

— и, когда это было?

— сегодня ночью. — Мыш виновато опустил голову.

— как это ночью? Хотя, да! Я ж, когда вернулся никакого пруда не видел…

— да ты и цветов с деревьями не разглядел! В таком состоянии можно было и в колокол над ухом бить и танцы с бубном устраивать — не услышал и не увидел бы! Но мы, на всякий случай, от греха подальше, пологом тишины тебя накрыли!

— так! Все! — Олег тряхнул головой. — после разговоров с тобой у меня возникает стойкое желание, все же, показаться врачу! Пойду прогуляюсь!

По дороге в торговый квартал Олег заскочил перекусить в одном из любимых кафе, потом зашел в лавку к Уераги — узнать, как дела с готовностью ингредиентов. Потом в лавку антиквара, показать пару найденных книг. Добрался до торгового квартала только в обед. Прошелся по лоткам с продуктами, заглянул в пару магазинов. На выходе из очередного магазина, Олег столкнулся с усиленным отрядом стражи, что сразу окружила его.

— господин Олег Аш Туори. — вежливо поклонился старший. — у нас к вам несколько вопросов.

— могу я узнать их? — в тон стражнику спросил Олег.

— конечно! На вас, как на владельца дома, подана жалоба о нападении на группу гильдейских наемников.

— господа! — раздался чуть хрипловатый мужской голос. — если у вас какие-то претензии к этому молодому человеку, будьте добры направить их непосредственно герцогу Селалу Аш Туори. Он непременно разберется с возникшей проблемой!

Все обернулись на высокого, крепкого мужчину преклонного возраста в дорогом костюме и тот коротко поклонился.

— а сейчас, простите, но мне приказано доставить этого молодого человека к герцогу. — он снова поклонился.

Стража не стала препятствовать. В городе вообще крайне мало кто смел перечить герцогу.

— я бы и сам мог справиться, Улкилс. — Олег залез в карету и расположился напротив дворецкого герцога.

— конечно, господин, но мне было приказано доставить вас, как можно быстрее, поэтому, счел необходимым вмешаться. — предельно вежливо ответил тот.

— да ладно! Ты же знаешь, что я не люблю всей этой манерщины! Говори просто! Чего у него там стряслось?

— боюсь, что я не в праве этого говорить. Герцог сам все скажет!

— Улкилс? — с нажимом повторил Олег.

— наемники случайно загнали сильного демона на земли герцога.

— понятно… — вздохнул Олег. — какого черта, эти наемники вообще забыли в наших краях?

— насколько мне известно, они готовят Большую Охоту на демонов, что появились у подножия гор.

Олег выглянул в окно.

— я думал, что с ними будут разбираться куда более сильные отряды! Как они собираются справиться, если не смогли завалить даже одного демона и теперь страдают земли герцога?

— мне это тоже, пока, не понятно. Я уже направил соответствующие письма от имени герцога в соответствующие инстанции и даже получил пару ответов. На днях должна прибыть пара отрядов Серебряного ранга!

— даже так? — брови Олега взлетели вверх. — почему же, герцог хочет, чтобы демона убил я, а не дождаться прибытия отрядов.

— демона заметили возле летней резиденции. Пять дней назад там остановилась госпожа Элиза, господин.

— благодарю тебя, Улкилс. Передай герцогу, что я решу вопрос с демоном. — Олег открыл дверь и выпрыгнул прямо на ходу.

Пространство вокруг превратилось в сплошную смазанную кляксу. Всего на мгновение Олег останавливался, чтобы тут же шагнуть в следующий портал. Траекторию его движения можно было бы проследить по легким удаляющимся вспышкам, но посторонних глаз не было.

Он вышел из портала и осмотрел внутренний двор. На улице никого не было. Следов нападения не было. Олег облегченно вздохнул и даже слегка улыбнулся, после чего спокойно прошел к двери и постучал. Дверь открылась.

Олег так и замер с занесенной для нового стука рукой, глядя на расширяющуюся полоску света изнутри. Дверь оказалась просто прикрыта. Олег медленно переступил через порог и окинул просторный холл. Никого! Прошел к полуоткрытой двери в столовую — пусто, к открытой двери прачечной — тоже пусто. Поднялся на второй этаж, прислушиваясь к посторонним звукам, но в доме было тихо и… пусто.

Тщательно обыскав весь второй этаж, а затем перевернув все поместье вверх дном Олег вышел во двор. С вытянутой руки на землю упало несколько крупных черных капель и превратились в огромных черных волков.

— найти! — коротко приказал Олег и волки огромными прыжками сорвались с места.

Кто бы не забрал госпожу Элизу, от этих хищников ему не скрыться. Олег застыл на месте с закрытыми глазами. Перед мысленным взором раскинулась карта с тремя точками, удаляющимися от него в разных направлениях. Минута шла за минутой, волки убегали все дальше. Наконец, одна из точек резко свернула в бок и через пару минут леденящий душу вой прокатился по всем окрестностям. Олег успел заметить, как другие две точки круто изменили направление и бросились к первой, а в следующее мгновение уже вышел из портала рядом с огромным, вставшим в боевую стойку и рычащим, волком. Налитые кровью глаза зверя буквально испепеляли застывших в нескольких метрах наемников.

— так, значит, никакого демона нет. — спокойно бросил Олег, шагнув к отряду наемников. — вы просто решили отомстить, за ваших товарищей, что влезли в чужой дом, а может… Ими были вы?

Он скользнул взглядом по пытавшейся вырваться Элизе.

— что вы сделали со слугами?

Олег проследил за взглядом девушки и застыл в ужасе. Слуг привязали к дереву и жестоко убили, имитируя нападение демонов. Молодой человек повел головой, размяв шейные позвонки и снова остановил взгляд на наемниках.

— ты кто такой и зачем тебе эта девка? — с ненавистью бросил один из наемников. — убери своего зверя или ее ждет та же участь!

— кто я не важно. — Олег шагнул к попятившимся наемникам. — важно то, что теперь будет с вами и вашей гильдией!

— ты ничего нам не сделаешь! Папаша этой девки тоже пытался, но не смог!

— пытался? — Олег достал из пространственного кармана маску и надел на лицо. — ты верно сказал! Пытался! Но…

Скользящий шаг вперед и молодой человек растворился в воздухе, чтобы через мгновение появиться в десяти сантиметрах от державшего Элизу. Охотничий нож вошел под нижнюю челюсть по самую рукоять с такой силой, что голова наемника дернулась назад. В следующее мгновение он снова исчез, но уже с Элизой. Появился в паре сотен метров от места нападения, оставил девушку и вернулся к наемникам. Крики ужаса и боли распугали всех окрестных птиц и животных.

— … я не пытаюсь, а делаю. — хладнокровно вытирая лезвие ножа о куртку последнего наемника бросил он.

Когда Олег развернулся вокруг оси и пошел прочь, наемник постоял еще несколько секунд, после чего мешком рухнул вперед.

— благодарю тебя, Олег, что снова спас мою дочь. — благодарно поклонился герцог.

— не стоит. К тому же, в это моя вина. Если бы…

Герцог остановил Олега взмахом руки.

— нет-нет! Твоей вины здесь нет! Когда подали жалобу я попытался надавить на главу, не разобравшись в ситуации. Только после случившегося я более внимательно ознакомился с обвинением! Так что, в произошедшем только моя вина. Будь я более внимательным ничего этого бы не произошло.

— как скажете, герцог.

— Олег… — герцог подождал, когда дворецкий выведет всех слуг и закроет двери. — что дальше?

— дальше? — брови Олега вопросительно взлетели вверх. — вы хотите отомстить? Понимаете, что придется уничтожить всю гильдию, а там есть и куда сильные наемники, чем этот мусор?!

— вообще-то, я о тебе. — герцог подошел ближе. — я знаю, как ты относишься к Элизе и ко всем нам. Знаю твою благодарность, но…

— дорогой Селал, — Олег улыбнулся. — даже при всем желании я не смог бы уничтожить всю гильдию! К тому же, это навлекло бы еще больше проблем на вас. Так что, не беспокойтесь.

— за нас не беспокойся. — кивнул герцог. — я уже вызвал лучших людей обратно. Скоро они будут здесь и позаботятся о безопасности Элизы.

— а, как же вы?

— я справлюсь! Не они первые, кто пытался мне угрожать… — усмехнулся герцог.

Олег поднялся с роскошного дивана и низко поклонился герцогу после чего направился к выходу.

— ты не останешься на ужин? Элиза соскучилась по тебе! Вы же видитесь так редко…

— сейчас ей лучше не видеть меня, чтобы не вспоминать, что произошло.

Герцог понимающе кивнул, и Олег ушел.

— думаешь то же, что и я? — герцог тяжело посмотрел на дворецкого.

— вы же знаете, в прошлый раз его не остановил даже десяток высокоуровневых демонов. Какая-то гильдия наемников?

— ты узнал состав? Там есть Именные?

— парочка есть, но сейчас они очень далеко — на другом континенте.

— сделай так, чтобы они не вернулись.

— я постараюсь, но это очень трудно. Все-таки, Именные.

— ты собрал все доказательства?

— и даже больше!

— отправь их куда следует, а там посмотрим. Если понадобится, я обращусь к Химерам. — холодно бросил герцог и дворецкий вышел.

— а-я-яй яй-яй яй, убили мышку! А-я-яй-яй яй-яй, ни за что, ни про что… — тихо напевал Олег, сидя на развилке ветвей могучего дерева, скрытый густой кроной от посторонних глаз. Сидел, облокотившись спиной о ствол дерева и болтая в воздухе правой ногой.

В трех сотнях от дерева один за другим открывались порталы и на просторном поле перед кромкой леса собиралось все больше наемников.

— а-я-яй-яй-яй, убили птичку… — с ветки оторвался листик и кружась полетел вниз. Олег проводил его взглядом до самой земли и продолжил напевать.

Порталы перестали открываться и собравшиеся отряды направились в лес. Олег посмотрел сквозь разрывы в кроне на небо и довольно улыбнулся. Скоро небо затянет тучами и начнется дождь. То, что надо! Он проводил взглядом удаляющихся наемников и спрыгнул на землю. Тряхнул головой, отгоняя прицепившийся напев и спокойно пошел следом. Он не скрывался, не пытался догнать. Все это было ни к чему. Скоро наемники достигнут цели — логова демонов у подножья горы и начнется сражение.

Первые тяжелые капли упали минут через двадцать. Из-за густых крон они застряли на самых макушках, но, когда дождь усилился и вокруг стало темно, почти как ночью, вода нашла лазейку и тонкими струйками потекла на землю, а следом за этим стали собираться лужи. Напитавшись водой, земля раскисла и превратился в жижу, в которой по щиколотку вязли наемники. Через пять минут после начала ливня послышались первые ругательства, а когда еще и ветер поднялся наемники в конец разозлились на погоду.

Олег шел следом. Его положение было ничем не лучше наемников с одной лишь разницей, маска на лице совершенно не пропускала воду снаружи, но при этом позволяла коже свободно дышать. Одежда и обувь были сшиты на заказ из непромокаемой шкуры и тщательно прилегали друг к другу, не давая воде или грязи проникнуть внутрь. В этом плане, Олегу было куда комфортней. Такой экипировкой могли похвастаться только наемники на порядок выше уровнем, чем те, что шли впереди.

Один из отрядов вырвался вперед и затерялся среди деревьев. Следом за ним то же самое сделал другой отряд, потом третий. Спустя некоторое время позади остались только члены гильдии Огненная гиена. Госпожа Сяо знала свое дело. Олег улыбнулся и прибавил ходу.

За долгое время в этом мире, Олег впервые осознал, насколько хороша и удобна может быть магия. При должной подготовке и приличном уровне заклинаний можно все сделать на расстоянии. Прям, как в родном мире Олега. Щелк и нет проблемы!

Один из наемников шагнул в лужу и провалился по щиколотку, не удержав равновесие стал заваливаться в бок и решил помочь рукой, поэтому не заметил, как в нескольких сантиметрах от него расцвел большой черный бутон с ярко красными, полупрозрачными усиками, что лишь скользнули по пальцам наемника. Двое остальных бросились помогать товарищу вытащить завязшую ногу и в этот момент всех троих разрезало на несколько частей. Все произошло мгновенно и совершенно бесшумно. Буквально через минуту, та же участь постигла еще один отряд из трех наемников.

Отряды беспорядочно двигались к цели, пытаясь добраться как можно скорее. У подножия горы уже ждут другие отряды. Они уже развернули магический купол над областью и готовятся к бою. Олегу тоже надо было поторопиться, чтобы не нарушить уговора. члены других гильдий не смогут остаться в стороне, если на их глазах будут убивать наемников. Однако, молодой человек не торопился. Огненные гиены должны исчезнуть полностью, и он должен в этом убедиться!

Наемник неожиданно остановился и посмотрел по сторонам. Четверо его товарищей, вытирая лица от воды сделали то же самое. Олег просто повернул на девяносто градусов и шагнул за ствол дерева. Ни один из наемников его не заметил.

— ты чего встал, командир? — спросила наемница.

— как-то странно! Я слышал, как отряд Десира шел следом, а теперь его нет!

— может, ушли в сторону, чтобы за нами не тащиться! — пожала плечами та, поправив перевязь с мечом.

— остальные отряды тоже? — командир снова подозрительно посмотрел вокруг.

— блин, Геффрой, посмотри вокруг. Не видно ни хрена ж! Пошли давай, а-то без нас начнут! Будем потом, словно дети краснеть перед главой!

Наемник еще раз посмотрел по сторонам и пошел дальше. Олег медленно вышел из-за ствола, шагнув следом. Пусть эта гильдия и прогнила до самой верхушки, но они, все же, не один год были наемниками. Выполнять задания на демонов не так-то просто. Пусть и слабых, но для очень многих и это непостижимая сила. Это Олег понял еще при первой встрече с демонами. Вспомнил, каково ему было. Правда… Все зависит от твоего уровня. Не даром в гильдиях заведены ранги. Берегут своих членов! Молодой человек расплылся в зловещей улыбке.

— сегодня у вас личный демон. — не своим голосом бросил под нос Олег и двинулся за отрядом.

— что за фигня? — воскликнул Аркон, когда мимо него пролетела рука с оружием одного из товарищей по гильдии. — откуда здесь такие демоны?

— не отвлекайся, Арк! — крикнула Эма, прикрыв его щитом и тут же отлетев на несколько метров от сильного удара мощного хвоста.

— сюда Золотых надо! Бронза и Серебро не справятся! — крикнул кто-то из Стальных волков.

— он один! Как-нибудь толпой-то справимся! — крикнул кто-то из Ледяной розы.

Один из не особо удачливых не успел увернуться и угодил под взмах длинного, как плеть, хвоста. Отлетая назад, он сбил еще несколько товарищей, и огромный демон тут же прыгнул на них, накрыв огромной лапой. Остальные отвлекли демона на себя, а едва живых наемников оттащили в тыл и стали накладывать восстановительные заклинания. Пока ни один не погиб, но раненных было очень много. Наемники понимали, что не справятся, но гордость не позволяла отступить. Тем более, сражалась не одна гильдия, а несколько сразу. Это тоже накладывало вою ответственность. Командиры пытались наладить взаимодействие, но демон оказался слишком сильным. Все их попытки сводились на нет, всего одним взмахом хвоста, одним ударом одной из лап.

— прошу прощения за задержку. — девушка лекарь вскинула голову и растерянно посмотрела на странного человека. Больше всего ее насторожила жуткая маска на лице. Ей показалось, что это не маска совсем, а настоящее лицо, но незнакомец уже шагнул дальше и девушка вернулась к лечению пострадавшего.

Олег окинул поле боя взглядом. Как отдельные единицы наемники были очень хороши, но они никогда не работали вместе. В действиях отрядов не было слаженности и по большей степени они только мешали друг другу, что было только на лапы демону. Просвистевший мимо острый наконечник хвоста заставил сразу три отряда отпрыгнуть назад и закрыть, при этом, обзор сзади стоящим. Демон тут же ударил одной из ног, больше похожей на широкое костяное лезвие с сильными зазубринами, намереваясь перерубить, как минимум, нескольких наемников и это бы получилось.

Оказавшийся ближе всех к лапе демона наемник тоже это понял, поэтому испуганно вскрикнул, закрываясь руками и защитным барьером, но та с легкостью разбила барьер и… бумерангом отлетела назад. Демон взревел от боли, а Олег спокойно подошел ближе. Вторая нога последовала за первой. Демон попытался ударить его хвостом, но тот отскочил от защитного барьера. Короткая вспышка портала и Олег переместился под самое брюхо демона. Быстро лишил остальных ног и лап. Демон рухнул на бок и забил во все стороны хвостом, но Олег отрубил и его. Спокойный словно удав он несколько раз обошел демона вокруг, убедившись, что тот больше не сможет никому навредить, после чего повернулся к застывшим с вытянутыми лицами наемникам:

— это благодарность за помощь. — бросил он. — он ваш!

Олег бросил на демона печальный взгляд. Жалко было отдавать столько ценных ресурсов, но договор естьдоговор. Тяжело вздохнув он скрылся в лесу, а наемники толпой накинулись на демона, всаживая в огромное прочное тело свое оружие.

— у вас очень странный способ заходить в магазин, молодой человек. — хозяин антикварной лавки отстраненно приспустил очки на переносице и посмотрел на проломившего крышу Олега. — что-то желаете?

— простите, еще не все осмотрел. — успел бросить молодой человек.

Невидимая плеть обернулась вокруг шеи молодого человека и выдернула обратно через пролом, чтобы снова ударить о землю. Олег с трудом поднялся, пытаясь освободиться от мертвой хватки.

— что-то забыли? — не отрываясь от газеты спросил хозяин лавки.

— простите! Дверью ошибся!

— ничего бывает!

— вы уж простите за беспорядок. — Олег с трудом поднялся и, сильно шатаясь из стороны в сторону, посмотрел по сторонам.

— не беспокойтесь. Счет пришлю госпоже Сяо. — совершенно спокойно сказал тот и Олега снова выдернули через крышу.

— да что б тебя! — Олег изо всех сил пытался перерубить схватившее его щупальце, но сколько бы не старался, не смог даже поцарапать.

— ты там как? — раздался встревоженный голос госпожи.

— да все пучком! — хватая воздух ртом ответил Олег. — все под контролем!

— отвлеки его еще пять минут! Мы почти закончили!

— твою же ж мать! Мне б минуту продержаться. — тихо выругался Олег.

Щупальце резко взмыло вверх и со всей силы ударило Олега о соседнее с антикварной лавкой здание. Во все стороны полетели осколки черепицы и щепки. Секунда и Олег снова взмыл в небо, чтобы через пару секунд ухнуть вниз.

— Сяо, блин! Он тут весь квартал скоро разнесет!

— уже почти все! — раздался нежный голосок девушки и через пару секунд щупальце резко ослабило хватку.

Олег полетел вниз.

— ты как? Все хорошо? Может доктора позвать? — обеспокоенно подбежала госпожа Сяо к выбравшемуся из-под обломков Олегу.

— да говорю ж, все пучком. — молодой человек резко выдохнул и посмотрел по сторонам. — фу-у-уф!

Гигантский спрут поработал на славу. Пол квартала как бульдозером раскатало! Олег посмотрел на госпожу.

— ты, блин, когда таких неадекватных питомцев заводишь, будь добра предупреждать, чтобы я подальше свалить успел! — пошатнувшись выдохнул он.

— вообще-то он тихий! Никогда никого не трогает! Но один идиот, от страха, прыснул ему в глаз какой-то гадостью. Вот он…

— и разнес пол квартала… — закончил за нее Олег. — в общем, ты тут сама разбирайся, а мне срочно надо чего-нибудь выпить!

Он перевалился через толстую сломанную балку и пошатываясь из стороны в сторону пошел в сторону «Четырех углов».

— удивительно, как он выжил?! — тихо спросила служанка, провожая Олега взглядом. — в прошлый раз он двух Золотых по мостовой чуть не размазал. Пришлось два месяца потом выхаживать!

— не знаю, как это у него получается, но он уже сейчас куда выше Рубинового ранга.

— Рубинового? Так…

— тс-с-с! — госпожа приложила палец к губам. — об этом никто не должен знать! Даже я!

— но… — служанка растерянно посмотрела Олегу в след. — Рубиновый…

Олег буквально ввалился в ресторан «Четыре угла» и плюхнулся за первый попавшийся столик.

— чего господин желает вкусить сегодня? — тут же возле столика появился вежливый официант.

— принеси мне пустой таз, кувшин чего-нибудь очень крепкого и клещи!

— все подать отдельно или сложить в таз? — уточнил тот.

— выпивку отдельно! И побольше! — бросил Олег, снимая с себя плащ. — как ежик, блин, только иголками внутрь!

Процедил он сквозь зубы. Вернулся официант с заказом и Олег тут же приложился к горлышку кувшина с горячительным после чего схватил клещи.

— прошу прощения, что вмешиваюсь не в свое дело, но мне кажется одного таза будет мало! — вежливо сказал, внимательно наблюдающий за молодым человеком официант.

— этот заполнится принесешь другой. — отстраненно бросил Олег, выдернув из бока крупный костяной зубец.

Бросив его в таз, приступил к другому, периодически отпивая горячительного из кувшина. Вскоре, как и сказал официант, таз наполнился с горкой, и он оттащил его на кухню, принеся новый.

— на сколько там, примерно, набралось? — морщась от боли, но вытаскивая очередной зубец спросил Олег.

— по грубым прикидкам, миллиона на два с лишним. Судя по количеству оставшихся… — он обошел Олега вокруг. — общая сумма, примерно, составит три двести!

— что-о-об ва-ас! — простонал Олег и в таз упал последний зубец. — я этого гада глубоководного мехом внутрь выверну и скажу, что так и было!

Прорычал Олег, расслабленно растекаясь на стуле.

— боюсь, госпожа Сяо будет против такого жестокого обращения с ее любимцем… — улыбнулся официант.

— ее забыл спросить… — фыркнул Олег и сделал несколько больших глотков из кувшина. — у-уф! Веселая выдалась ночка!

— согласен! Такого развлечения Квартал уже давно не видел! — кивнул официант. — все делали ставки на то, как долго вы продержитесь и сможете ли выжить!

— о как? Ну-ка тащи мой процент! Я, что, бесплатно, что ли, цирк показывал? — дернулся было вперед Олег, но сморщился от боли и снова откинулся на спинку стула.

Официант поклонился и удалился к хозяину ресторана.

— господин Олег, понимаете ли… — подбежал низенький пухлый мужичек с тонкой полоской усиков.

— Так! — грубо перебил Олег. — давай без отмазок! Ставки на меня принимал? Принимал! Давай мой процент и мы в расчете. А нет… Ну дело твое! Скажу госпоже Сяо, что ты ненадежный предприниматель.

— подождите, подождите! — испуганно замахал руками тот. — я ж еще ничего не сделал! Я, всего лишь, хотел сказать, что смогу выдать такую сумму только завтра! Или вы предпочитаете перевести на карту?

— мне без разницы, как тебе удобно! — поморщился от боли Олег. — кстати, сколько там моя доля?

— десять миллионов восемьсот сорок четыре золотых и двадцать два серебряных! — сверился с записями хозяин ресторана.

— неплохо ты сегодня заработал! — усмехнулся Олег. — если это только мой процент, то какова же твоя выручка?

— ваши десять процентов, как обычно!

— блин… Пора поднимать процент! Наживаетесь тут на моей шкуре на халяву! Добавишь к этой сумме цену за «гребешки» и переведешь на карту!

Олег с трудом поднялся и направился к выходу.

— может, вам возницу вызвать? — обеспокоенно спросил хозяин ресторана.

— сам дойду! Не в первой! — отмахнулся молодой человек.

— хозяин, ты не пробовал защитный барьер ставить, когда выполняешь роль наживки? — Мыш протер тряпочкой с мазью почти затянувшуюся рану.

По телу Олега ползало десятка два различных грызунов, макая свои тряпки в банку с мазью и нанося на раны.

— если бы я это сделал, то сразу выдал свой уровень. Думаешь так просто обмануть госпожу Сяо? — фыркнул Олег.

— ну-у… Она, наверняка, уже догадалась, что вы не ниже Рубинового уровня. Сейчас, наверное, ломает голову, как вам удалось так быстро подняться до такого ранга!

— ты-то откуда все это знаешь?

— про что именно?

— ну, про госпожу Сяо и про ранги!

— так у нас все просто! Один передал другому и так по цепочке! А на счет рангов, так мы книжечку нашли одну интересную! Там, как раз все про ранги и рассказывалось!

— дай-ка догадаюсь, где нашли… — вздохнул Олег. — небось, в подвале?

— где ж еще? Там много всякого интересного есть!

— вы так скоро станете самыми настоящими учеными грызунами! Смотри! Придется на докторскую сдавать, а потом еще защищать!

— ерунда! — фыркнул Мыш. — кстати! Мы тут еще одну комнатку нашли! Она хоть и заперта, но мы все содержимое достали!

— как это? — Олег резко сел, и грызуны разлетелись в разные стороны.

— в ней только кольца разные, да камни мелкие были! Мы все через окошко и вытащили!

— ай молодцы! — похвалил Олег. — и куда дели?

— в подвале лежит.

— ну-ка, пойдем, посмотрим!

Они спустились в подвал, и Олег сразу увидел аккуратно разложенные на стеллаже кольца.

— мы сложили все точно в таком же порядке, как лежало в комнате! — бросил Мыш и подбежал к одному из колечек. — мне вот это очень понравилось, а главное — подходит!

Он сунул лапку в кольцо и то уменьшилось в размерах, став браслетом на его лапке.

— что это за кольцо такое?

— оно может превращать мысли в реальность! — сказал Мыш и превратился в мальчика-подростка лет пятнадцати.

— ого! Очень даже неплохо! Полезная штука! — восхитился Олег. — таких бы побольше!

— ну, мы нашли только два! — он указал на еще однокольцо.

— та-ак! — Олег посмотрел на собравшихся вокруг грызунов. — и кому второе отдать?

— я пока не знаю. Тут надо подумать! — он посмотрел на своих собратьев.

— подумай! А с остальными, что?

— не знаю! Я о свойствах этих колец случайно узнал — для удобства переноски на шею надел и подумал, как бы было хорошо стать человеком…

— интересные мысли в твоей голове витают! — усмехнулся Олег. — Ладно!

Он провел правым запястьем над кольцами, проверяя на ответную реакцию. Ничего!

— ну, как?

— пусто!

— эх…

— ничего! В переработку пойдут! — Олег взял одно из колец и приложил к браслету.

Секунда и поверхность браслета ожила, впившись в кольцо крохотными зубками. Еще секунда и кольцо исчезло в хитросплетениях.

— та-ак! Ну, а что с камнями? — он едва поднес запястье к камням и два из них тут же прилипли к браслету.

Пара мгновений и они слились с ним, образовав искусную инкрустацию. Олег снова занес запястье над камнями, но больше ни одного камня не среагировало.

— ну, уже что-то! — Олег довольно поправил браслет. — надо будет, как-нибудь проверить, что поменялось!

Они вернулись в комнату и продолжили обрабатывать раны.

Магистр академии высших магических наук задумчиво прохаживался по кабинету из стороны в сторону. Чуть в стороне застыло двое крепких мужчин и высокая молодая девушка. Все следили за Магистром взглядом, не решаясь прервать его раздумья. Наконец он остановился и круто повернулся лицом к стоящим.

— так, значит, вы говорите, что один неизвестный уничтожил целую гильдию наемников, а вас просто попросили не вмешиваться?

— ваша светлость… — мужчина замолчал, когда Магистр предупреждающе вскинул руку.

— я знаю, что ты скажешь, Джефф. — холодно бросил он. — Огненные гиены в самом деле заслуживают самого строгого наказания, но это должно было произойти по всем правилам с привлечением всех глав гильдий и Магистров! Мы должны были собрать Великий совет и вынести наказание на нем!

— но…

Магистр опять вскинул руку.

— обсуждать это уже нет никакого смысла. Что сделано, то сделано! — вздохнул он. — сейчас меня, больше всего, интересует тот человек! Кто он?

— мы ничего не смогли о нем узнать! Известно только, что он каким-то образом связан с Ночным кварталом и его главой.

— хм… — Магистр нахмурился. — с такими сообществами, как Ночной квартал шутки плохи… В случае необходимости они могут привлечь даже сотню Именных. Денег у них хватит! А, если объединятся, то даже подумать страшно, но… говорите, он, как-то, связан с госпожой Сяо? Как именно, вы не пытались узнать?

— удалось только узнать, что он довольно часто посещает ее личный кабинет.

— хм-м… — Магистр подошел к окну и сцепил пальцы за спиной. — человек, способный в одиночку уничтожить целую гильдию, а потом подарить высокоуровневого демона в благодарность за невмешательство?! Такой и в самом деле может свободно входить в святая-святых Ночного квартала. Госпожа Сяо умеет подбирать помощников! Х-ха!

— что-то не так, ваша светлость? — нахмурилась девушка.

— кажется, я догадываюсь кого надо благодарить за тот случай с кораблем.

— да не-ет! — чуть ли не хором покачали головой все трое.

— пусть он и довольно высокого уровня, но сделать подобное просто невозможно из-за ряда важных причин! Вы о них прекрасно знаете! — шагнула вперед девушка.

— дорогая Иола, у таких сообществ, как Ночной квартал госпожи Сяо есть возможности и средства, о которых вы даже представления не имеете! К примеру, вы знаете, что на заднем дворе госпожа Сяо держит своего любимого питомца?!

— многие держат питомцев, ваша светлость! — пожала плечами девушка. — в этом нет ничего странного!

— я бы согласился, если бы этим питомцем был не Даркамутт! Владыка морских глубин, что наводил ужас одним своим появлением многие сотни лет!

— она держит его, как питомца на заднем дворе? — лица наемников вытянулись.

— она совсем безбашенная что ли? Он же величиной с пол города! — ошарашенно выдохнул Деррик.

— уж не знаю как, но они нашли общий язык. — Магистр повернулся в пол оборота и загадочно улыбнулся. — надеюсь, теперь понимаете какие у них возможности?

— но, все равно, ваша светлость! — тряхнул головой Деррик. — незаметно проникнуть на корабль в океане и украсть живой груз… это просто невозможно!

— я тоже так думал, но это случилось, а ответ на этот вопрос может дать госпожа Сяо.

— хотите, чтобы мы ее допросили? — нахмурился Джефф.

— даже не думайте! С такими, как госпожа Сяо надо быть предельно вежливыми и осторожными! Они куда могущественней чем короли! Одно радует в этой ситуации — своей смертью Гиены помогли нам заметить то, что не видели раньше!

— ваша светлость, так что делать с незнакомцем в маске и госпожой? — спросил Джефф.

— достойно отблагодарить! — Магистр вернулся за свой стол, что-то написал на гербовой бумаге, поставил печать и убрал в специальный тубус. — достойно отблагодарить — значит отблагодарить, как полагается, человека, который помог решить нашу проблему и поднял членов ваших гильдий аж на два уровня разом!

Он протянул тубус Джеффу.

— чем можно достойно отблагодарить госпожу?

— у вас на складах наверняка завалялась парочка древних, но слишком опасных артефактов. Отдайте их госпоже!

— но… — опешила Иола. — они же очень опасны, ваша светлость! Даже на складе эти артефакты находятся под множеством печатей!

— в отличии от нас с вами, Ночной квартал каждый день имеет дело с подобными артефактами. Нам они ни к чему, а госпожа Сяо найдет им применение! Не жадничайте!

— мне кажется, вы что-то задумали, ваша светлость. Не могли бы просветить нас, чтобы не получилось, как с Гиенами.

— до меня дошли слухи, что в последнее время, госпожа Сяо заинтересовалась подобными артефактами. Это значит, что они для чего-то нужны! Мы уже, через сторонних лиц, продали ей несколько и думали, что они вскоре всплывут, где-нибудь на другом континенте… С такой силой новый владелец точно решит всплыть на поверхность, но, к нашему удивлению, артефакты бесследно исчезли.

— как это? — не понял Деррик.

— а вот так! Их больше нет! — развел руками Магистр.

— хотите сказать, что госпожа Сяо их уничтожила?

— может, госпожа Сяо, а может и кто другой! Но известно точно, что артефакты ввезли в Ночной квартал и больше не появились! Их аура бесследно исчезла!

— х-ха! — криво усмехнулся Деррик. — может, также, как с кораблем?

— может и также, но их дальнейшая участь неизвестна!

— ваша светлость, а, что, если эти артефакты кто-то скупает на будущее? Пока все тихо, но потом они всплывут все разом у одного владельца?!

— дорогая Иола. Тебе ли не знать, на что способен даже один такой артефакт? Попытайся кто-то снять с него печати и…

— м-да… Вы правы! — хмуро кивнула та. — об этом сразу узнает весь мир.

— вот-вот! Однако, госпожа Сяо далеко не глупа и прекрасно понимает насколько артефакты опасны. не знаю, с какой целью она их скупает, но точно не для продажи! — развел руками Магистр. — так что, передайте ей артефакты и постарайтесь проследить, что с ними будет дальше! Мне очень интересно, как она их уничтожает!

чать 7

Олег сошел на берег и поежился. Холодный морской ветер ударил в лицо. Молодой человек поморщился от царящих вокруг запахов и направился к увиденной вывеске. Внутри таверны оказалось довольно просторно, чисто и уютно, что никак не вязалось с внешним обликом. Хотя, сложно судить по обложке, когда климат таков! Олег опустился за свободный столик и стал ждать официантку.

— что будете заказывать? — подошла к нему официантка в чистом белоснежном переднике.

— чего-нибудь горячего, сударыня и, скажите, у вас в городе имеются швейные мастерские?

Женщина окинула Олега взглядом и понимающе улыбнулась.

— впервые в наших краях? — Олег кивнул. — в нашем городе только одна мастерская, но шьют на совесть. Не пожалеете!

— попросите их прийти сюда. Боюсь, сам я не дойду! — Олег покосился на заваленное снегом окно и поежился.

— вы будете брать комнату? — Олег снова кивнул. — на сколько дней?

— пока не запасусь одеждой, провизией и лошадьми!

— лошадьми? — женщина удивленно посмотрела на Олега. — так вам надо добраться до соседнего города?

— не совсем! Придется побродить по вашему континенту.

— тогда лошади вам точно не подойдут! До соседнего города еще довезут, а дальше замерзнут, а вместе с ними и вы! Пожалуй, окажу вам еще одну услугу и позову торговца ездовыми животными! — она поклонилась и ушла выполнять заказ.

Олег снова посмотрел в окно и поежился, несмотря на что, что уже давно отогрелся. Через пару минут женщина поставила перед Олегом глиняный горшок, от которого шел такой аромат, что у Олега потекли слюни и сообщила, что оба мастера подойдут через пол часа. Олег отблагодарил женщину горсткой серебряных монет и жадно накинулся на еду.

Первым появился портной. Окинул молодого человека цепким взглядом, сделал пару замеров и ушел, сообщив, что все будет готово к утру, если Олег не поскупится. От такого подхода, Олег несколько растерялся, но решил, что мастеру виднее и положился на его опыт. Стоило портному уйти, как появился мастер по ездовым животным. Задал пару наводящих вопросов и тут же предложил подходящих. Договорились, что он доставит их тоже утром. Похоже, в этом городе у всех торговцев был специфический подход к клиентам. Хотя, чего еще ожидать?! Судя по тому, что с кораля сошел только он, туристов тут кот наплакал, а, если кто и забредал, то уж явно не имел представления, что может ожидать за пределами городских стен.

Утро настало также неожиданно, как и ночь. Стоило солнцу коснуться горизонта и уже через пять минут вокруг непроглядная тьма. Постоянно затянутое мрачными облаками небо не пропускало лунного или звездного света поэтому, как только начинало темнеть, всюду зажигались магические фонари. На улицах города вообще не было ни одного живого огня — только магические светильники! Олег выполз из-под толстого теплого одеяла и сладко потянулся. Выглянул в окно и обреченно вздохнул. Вокруг стало еще больше снега, чем вчера.

Через час после завтрака пришел портной с несколькими большими свертками. В первом оказалась утепленная рубаха и штаны из шкуры какого-то зверя. Во втором — куртка из толстой дубленой кожи со шнуровкой на боку, так как одна сторона куртки накладывалась на другую, чтобы не задувал ветер. В нем же шапка, перчатки и сапоги. В третьем свертке просторный плащ из серо-белого меха с внешней стороны и черного — с внутренней. Больше всего Олегу понравился плащ. При необходимости, по словам портного, в него можно было завернуться, как в ковер, а капюшон идеально дополнит получившийся сверток. К тому же, портной с гордостью сообщил, что использовал для плаща особый мех редкого зверя. На него охотятся только в определенное время года и при определенных условиях — только тогда можно пробить шкуру! Кроме этого, закутавшись в этот плащ можно без проблем спать прямо на снегу. Он не промокает и отлично согревает.

Обновками Олег остался очень доволен, потому накинул сверху стоимости еще пару десятков золотых. Быстро переодевшись после ухода мастера, Олег спустился во двор, где уже должен был появиться торговец ездовыми животными. Он и в самом деле уже ждал, прислонившись к опоре крыши стойла. Заметив Олега, широко улыбнулся и пошел на встречу.

— вот! — с гордостью провозгласил он. — как и обещал — самые лучшие ездовые животные на всех Ледяных континентах!

Он указал на пару бобтейлов резвящихся в снегу чуть в стороне. Олег от такого, откровенно опешил. Он, конечно, знал, что существуют ездовые собаки, особенно распространенные на севере, но что бы такие… Он застыл с отвисшей челюстью, и торговец засмеялся. Видимо, понял, о чем подумал Олег.

— Суу, кхрах! — бросил он в сторону псов.

Тот, которого, по-видимому, звали Суу гулко тявкнул и увеличился до размеров среднего слона. От такого у Олега еще больше отвисла челюсть, и торговец снова рассмеялся.

— по скорости эти звери немного уступают лошади, но крайне преданы хозяину. К тому же, их шерсть очень теплая, так что во время стоянок можно спать даже голым, если залезть под лапу. В кормежке тоже неприхотливы! Если у вас закончилась провизия просто отпустите их гулять, и они сами найдут себе еду. Зовут их Суу и Лоа. Человеческую речь и команды понимают отлично!

Олег, наконец-то, справился с шоком и вернул челюсть на место.

— кстати, я тут вам еще корма для них приготовил! — он указал на пару огромных переметных сумок. — это для них настоящий деликатес. Давайте не больше одного в день!

Олег в ступоре кивнул, не сводя взгляда с сумок.

— о размерах и тяжести не беспокойтесь! Только скажите и они все погрузят сами.

— блин… ну… — только и смог выдохнуть Олег в ответ.

Расплатившись с торговцем, молодой человек подошел к Суу и протянул руку, чтобы погладить морду. Не достал! Тогда Суу сам наклонил голову, подставив под руку Олега. Молодой человек улыбнулся. Зверь ему сразу понравился. Через пол часа Олег выехал из города и тут же понял почему псы такие здоровые.

В отличии от города, где еще пытались, хоть как-то, убирать снег, за его пределами, естественно, никто даже не думал об этом и буквально через пятьдесят метров псы провалились по самую грудь. Дальше они двигались подобно двум ледоколам в толстом снежном ковре, а Олег мысленно поблагодарил торговца за животных. Псы и правда оказались очень умными зверями и послушно откликались на малейшее движение. Даже, когда Олег решил остановиться на привал, Суу и Лоа быстро разгребли поляну и утрамбовали снег после чего завалились по его периметру, согревая Олега теплом своих тел.

На второй день они выбрались на плато, где снег достигал всего по колено Олегу, и молодой человек отпустил псов погулять. Те, оглашая окрестности, гулким уханьем лая умчались прочь и вернулись минут через десять, довольно облизывая морды. Олег удивился тому, как быстро они нашли чем поживиться. Потом они долго шли прогулочным шагом по плато. Олег делал снежки и бросал в разные стороны, а псы, ставшие обычными собаками, весело носились за ними, пытаясь поймать. Так пролетел день.

Утром четвертого дня, Олег сверился с записями и проверил браслет. Как он и думал, все скормленные перед отъездом камни и кольца полностью поглотились и теперь лишь крохотные вкрапления говорили об их существовании. Олег довольно щелкнул ногтем по браслету и вытянул руку в сторону. В трех сотнях метров по направлению руки в метре над уровнем снежного покрова зародилась и разрослась черная сфера. Олег выждал какое-то время, после чего щелкнул пальцами, и сфера взорвалась. Вернее, не просто взорвалась, а уничтожила все, что попало в область поражения. Даже каменную плиту, оказавшуюся под толстым слоем снега, срезала словно раскаленный нож масло! Олег довольно улыбнулся, подозвал Суу и забравшись ему на спину указал направление.

Олег придерживался маршрута в стороне от торговых путей и городов. На счет первых, после нескольких дней, молодой человек вообще усомнился. Сколько бы он не осматривал окрестности через подзорную трубу, за все время ни разу не промелькнул человеческий силуэт, не говоря уже о чем-то более большем. Животных они встречали. Когда чаще, когда реже, но они были и это радовало. В основном что-то мелкое, типа зайцев или снежных пушистых лисиц и птиц. Вот птиц было в разы больше. Бывало даже так, что из-под лап псов вылетали большие стаи, белоснежным облаком вздымая к серому небу.

Молодой человек сверился с картой. Стараясь держаться в стороне, он слишком отклонился от курса и промахнулся мимо цели. Теперь предстояло потерять еще день, чтобы добраться до города. Олег посмотрел на небо и вздохнул. Облака уже начали темнеть, а значит скоро станет совсем темно. Можно, конечно, было продолжить путь и ночью, псы отлично видят, но, тогда ему придется ночевать под стенами города, а это привлечет лишнее внимание. Олег похлопал по спине Суу и тот рванул вперед, с огромным удовольствием, словно ребенок, бороздя грудью толстый слой снега и поднимая в воздух большие фонтаны. В итоге облако поднятого в небо снега полностью скрыло псов и Олега от посторонних глаз.

Стража на воротах как-то странно покосилась на Олега, осмотрела со всех сторон псов и пропустила Олега внутрь. Проехав пару перекрестков, под любопытными взглядами прохожих, молодой человек сверился с картой, что дала госпожа Сяо и направился к указанному месту.

Высокий забор из красного, потрескавшегося от времени кирпича бельмом, выделялся на белом снегу. Только вокруг него, включая прилегающий участок улицы, не было сугробов. Из-под тонкого наста даже проглядывал булыжник, которым в далекие времена была застелена улица. Олег спрыгнул с Лоа и подошел к воротам. Осмотрел просторный внутренний двор через кованные прутья, но ни одного служащего там и не увидел. Пришлось вернуться назад и войти в широкую дубовую дверь с красочной табличкой бара.

В зале стоял гомон. Похоже, две больших группы людей что-то не поделили друг с другом и теперь пытались выяснить отношения. Страсти были накалены до предела. Остановившись на пороге, молодой человек постучал ножнами по косяку, привлекая к себе внимание. Никакого результата! Ругающиеся так были увлечены друг другом, что просто не услышали. Олег снова постучал. На этот раз, один из спорящих обернулся, а следом за ним ругань стала постепенно стихать. В итоге, все застыли, глядя на Олега.

— мне нужен Тамсин Эдано. — дождавшись полной тишины, громко сказал Олег, сверившись с карточкой.

— ты кто такой? — раздались недовольные выкрики с разных сторон. — что тебе нужно от Тамсина! Проваливай в свою Канцелярию, ублюдок! Вали отсюда!

Дверь за спиной Олега открылась и рядом с ним появилось двое широкоплечих солдат в черной форме. Один из них смерил Олега взглядом, снял с пояса тубус и достал свиток приказа.

— приказом короля Олгунина Третьего, торговец по имени Тамсин Эдано обвиняется в сговоре с демонами с целью…

В зале поднялся такой шум и ругань, что даже стоящий рядом с солдатами Олег не услышал, что солдат зачитывал дальше. В итоге, второй солдат поднял вверх руку и стал громко читать заклинание. Увидев, как над обращенной к потолку ладонью стали расти зеленые стебли, люди замолчали.

— предлагаю, выдать нам Тамсина Эдано по-хорошему, иначе мы будем вынуждены применить силу. — в воцарившейся тишине бросил солдат.

Собравшиеся угрожающе шагнули к солдатам.

— с каких это пор, король Олгунин Третий имеет право указывать жителям Ледяного континента, что делать? — холодно спросил Олег. — я уже не говорю о Квартале!

Посетители остановились и растерянно уставились на Олега.

— по какому праву, сударь, вы осмеливаетесь оспаривать право его величества, короля Олгунина Третьего? Представьтесь!

— полномочный представитель главы Ночного квартала. — холодно бросил Олег, протянув солдату скрепленный личной печатью госпожи Сяо тубус, в котором находились все удостоверяющие документы. — однако…

Он отдернул тубус обратно за мгновение до того, как пальцы солдата коснулись полированной красно-черной поверхности.

— я не обязан предоставлять вам какие-либо доказательства. Эти документы может потребовать только лично король. Вы прекрасно знаете, что торговые организации типа Ночного квартала не подчиняются каким-либо законам, кроме написанных в Вечном уставе! Вам известно, что такое Вечный устав?

Олег чуть подался вперед и понизил голос.

— советую вам исчезнуть с территории Квартала или мне придется применить силу.

— один из солдат в гневе выхватил меч и попытался зарубить Олега сверху, но тут же дернулся, а через секунду сначала, рухнул на колени, после чего уткнулся лицом в пол у ног молодого человека.

Олег слегка повернул голову ко второму солдату.

— ты хоть понимаешь, что наделал, ублюдок? — прошипел тот сквозь зубы. — теперь у нас полностью развязаны руки и мы имеем полное право стереть в пыль всю эту берлогу вместе с ее клопами!

— я понимаю только одно…. — Олег медленно приблизился к солдату, сжимая в руке окровавленный меч. — что ни у тебя, ни твоего короля нет никаких прав вмешиваться в дела Кварталов. Попытка напасть на представителя главы Ночного квартала расценивается, как не уважение к независимой стороне, а также объявление войны.

Солдат побледнел и попятился, а Олег поднял вверх левую руку, в которой был зажат кристалл дальней связи.

— услышано и подтверждено. — раздался из кристалла голос госпожи Сяо. — Ночной квартал прекращает торговые отношения с королем Олгунином Третьим. С этого момента, ни один член Ночного квартала, ни один компаньон, ни один торговец, связанный с нами обязательствами, не будет иметь никаких дел с кем-либо, выступающим, как от первого лица, так и других представителей короля до полного урегулирования сложившейся ситуации!

— квартал Ночных огней поддерживает! — раздался голос чуть тише.

— квартал Трех статуй поддерживает!

— Квартал… — в течении долгих пяти минут раздавались голоса поддержавших решение кварталов.

— в заключение! — снова раздался голос госпожи Сяо. — с этого момента, любое присутствие людей короля Олгунина и его союзников объявляется незаконным вторжением на независимую территорию и моему представителю разрешается использовать все необходимые меры, на его усмотрение, для их устранения! Разговор окончен!

Олег опустил руку и указал солдату на дверь. Тот смерил молодого человека ненавистным взглядом, но вышел. Олег повернулся к застывшим с вытянутыми лицами членам Квартала.

— приведите Тамсина. — холодно бросил он.

Люди расступились и в образовавшемся коридоре появился крепкий седовласый мужчина с проницательным взглядом темно-синих глаз.

— Тамсин Эдано к вашим услугам, господин. — поклонился он.

— разве у вас нет более важных дел, чем трепать языком? — Олег окинул присутствующих взглядом и те, очнувшись, бросились к выходу.

— накормите и расчешите моих зверей. — Олег открыл дверь и свистнул.

В зал вбежало псы и сели рядом с Олегом. Молодой человек показал на застывших служанок и Суу с Лоа подошли к ним, а он, кивнув в сторону одного из столов, прошел за главой Квартала.

— итак! — сразу перешел к делу Олег, сбросив с плеч теплый плащ и откинувшись на спинку стула. — вернемся к вашим проблемам, Тамсин. Как так получилось, что вас обвинили в пособничестве демонам?

— все очень просто! Мы перевозили большую партию артефактов под охраной двух отрядов Охотников, но на нас напало большое количество демонов. Чтобы не потерять всех людей я принял решение бросить товар и вернуть после того, как демоны уйдут. В отличии от людей, товар их не интересует!

— и?

— когда мы вернулись ни демонов, ни артефактов не было!

— как вы можете это объяснить?

— похоже, нас кто-то опередил.

— и, кто же?

— этого я не знаю. — тряхнул головой глава. — но дело не в этом. На потерю товара мне плевать! Я легко компенсирую его из других источников, да и стоят они не очень много, но…

Олег подался вперед.

— … среди товара был один очень сильный артефакт и именно из-за него начался весь этот сыр-бор!

— что за артефакт?

— Ледяная звезда! Мы должны были доставить этот артефакт за горный хребет в один из главных храмов прямо Великой жрице. Это позволило бы двум сторонам за многие сотни лет наладить отношения!

— для чего он нужен и кому, меня не интересует — я не следователь! Меня попросили лишь вернуть артефакт у кого бы он не был!

— а-а-а… Как же… — растерялся глава.

— как же что?

— ну… без расследования мы не узнаем, где он находится, а соответственно, не сможем вернуть!

— используйте для поиска Охотников. Это они охраняли перевозку и не выполнили обязательств! — равнодушно бросил Олег. — мне нужно только местонахождение артефакта. Возвращением и последующей доставкой займусь я сам.

— п-понял. — кивнул глава. — могу приступить к решению вопроса?

— разумеется! — кивнул Олег.

Олег подождал, когда к нему подъедет группа всадников на мощных мохнатых лошадях. Старший отряда вежливо кивнул, и молодой человек почувствовал исходящий от него приятный аромат.

— девушка? — подумал он.

— забравшие артефакт скрылись в горах. — она указала направление. — скорее всего, у них там логово, но…

— что «но»? — Олег скользнул взглядом по горному хребту в направлении руки девушки.

— странно, что они выбрали горы. Уже несколько сотен лет, как эта территория считается очень опасной из-за большого скопления демонов.

Олег нахмурился. Люди и демоны вместе? Такого никогда не было! За всю историю не было ни одного случая, чтобы… Олегу вспомнился случай в горах, когда он только появился в этом мире. Тогда он был слишком неопытен и пытался проводить аналогии со своим миром, но это другой. Тут свои законы, свои правила! Тут все другое! Даже… Он попытался подобрать слова, но не смог. В общем… Если люди спокойно скрываются в месте, где обитают демоны, значит, они либо Темные маги, либо нашли способ заключить договор.

Йохан, как-то рассказывал о подобном. Жуткий ритуал на крови, связывающий душу демона и человека невидимой цепью. Еще тогда Олег удивился, почему для этого используется чужая кровь, но на этот вопрос старый маг не смог дать ответа. Олег еще раз скользнул взглядом по горному хребту и только сейчас заметил, что девушка замолчала и чего-то ждет.

— хорошая работа, Охотница. — похвалил он. — дальше я сам!

Он слегка похлопал по спине Лоа и тот затрусил в сторону гор.

Горный хребет протянулся извилистой змеей вдоль всего континента, разделяя пополам. По одну сторону хребта расположились обычные люди. Со временем их селения превратились в города, а потом и страны. Большими эти страны не назовешь, но территории обширны. Живут спокойно, хоть иногда и случаются разборки местного масштаба. По другую… По другую же, образовалось, по слухам, три империи, под управлением жрецов. Три Великих Апостола, как их там называли! Два жреца и одна жрица. Эти три человека управляли своими империями на протяжении многих веков… Олег задумался.

В отличии от простых людей, не владеющих магической силой, сильные маги жили намного дольше. И могли дотянуть даже до пяти ста лет! Но, судя по слухам, эти Апостолы живут куда дольше самого сильного мага в мире! Может, потому они и изолировались от остального мира, чтобы никто не знал о их тайне? Однако… Сейчас Олега интересовал совсем другой вопрос, и он вернул мысли в прежнее русло.

Хребет делил континент на две части и пролегал широкой линией, по обе стороны которой тянулась полоса древнего леса. Мощные многовековые деревья подобно мачтам, тянулись в небеса, укрытые белоснежными парусами снежных шапок. Эти леса служили, так называемой, Пограничной зоной. В них редко встретишь демонов, но и люди тоже старались не особо заходить. Только отряды Охотников, чьи ранги были выше среднего, обходили дозором, обеспечивая защиту пограничных городов.

Суу и Лоа резко остановились и слегка подавшись вперед стали внимательно обнюхивать воздух.

— что там? — Олег наклонился к голове Лоа и пес тихо рыкнул.

Олег выпрямился, внимательно посмотрел по сторонам, коснувшись браслета на правом запястье. Лес, как и прежде, был совершенно спокойным. Ничего подозрительного Олег не увидел, но звериное чутье куда сильнее человеческого. Это раньше, время от времени, какая-то сила внутри молодого человека предупреждала о скрытой опасности, но с тех пор, как у него появился браслет, а затем легендарное оружие сила не давала о себе знать. Вот и сейчас, сколько бы он не пытался прислушаться к ощущению, никакой опасности не почувствовал.

Суу еще раз зарычал и предупредительно шагнул вперед. В этот момент с трех сторон в небо поднялось три снежных фонтана. Суу зарычал и прыгнул в сторону, оказавшись вперед Лоа боком. Снег осел и молодой человек увидел три вздымающихся в небо, угрожающе изогнутых хвоста сколопендр. Хотя, сейчас он мог только предполагать, что это именно сколопендры, ибо передняя часть, до сих пор, оставалась скрыта под снегом.

Длинна, представшей взору, части тела демона была не меньше пяти метров в длину и полметра в ширину. Олег поморщился. Он с детства довольно брезгливо относился ко всяким разновидностям многоножек, а уж такого размера… Его аж передернуло. Один из хвостов попытался вонзить жало в Суу, но тот отпрыгнул в сторону и попытался укусить в ответ. Промахнулся. Не смотря на размеры, демон оказался проворнее.

Олег медленно поднял в направлении одного из хвостов правую руку и от запястья к кончикам пальцев потекли струйки черного цвета. Быстро покрыв кисть и затвердев, образовалась перчатка. С кончиков пальцев в снег упали крупные капли.

— Суу, ко мне! — тихо приказал Олег и пес отпрыгнул к Лоа.

Олег сжал пальцы в кулак и из-под снега в воздух поднялись упавшие капли. Застыли вокруг кулака крупными черными сосульками. Легкий треск колющегося стекла и каждая из сосулек расщепилась на тончайшие пластины. Секунда, другая. Олег не торопился давать заклинанию волю, ожидая действий демонов. Еще секунда… еще…

Сразу два хвоста устремились к Олегу, и он резко разжал пальцы. Застывшие в воздухе сосульки смертоносной волной разлетелись вокруг, но только в направлении двух хвостов. Атаку третьего хвоста, Олег хотел заблокировать приготовленным заклинанием в левой руке, но Суу оказался быстрее. Пес прыгнул на перерез и Олег поморщился, ожидая, что острое жало вот-вот убьет полюбившегося ему пса, но то, к огромному удивлению, выбив искры, отлетело в сторону, а Суу извернувшись в воздухе вцепился огромными клыками в его основание и стал полосовать хвост демона когтями всех четырех лап.

Олег замер в ожидании. Он не мог применить заклинание чтобы не зацепить Суу, оружием тоже не мог воспользоваться — для такого демона меч — что зубочистка! Даже не заметит! Приходилось ждать. На других демонов он даже не смотрел. С ними было покончено в тот момент, как активировал заклинание. Оно и сейчас работало, судя по тому, как падали крупные пласты снега сверху.

Хвост извернулся и обернулся вокруг Суу. Пес зарычал и попытался вырваться, но множество мелких крючковатых ножек уже вцепились в шерсть зверя мертвой хваткой. Олег дернул левой рукой, рассеяв заготовленное заклинание и ударил другим в основание хвоста. Прямо в снег. Раз, второй, третий! Наконец, хвост ослабил хватку и Суу, освободившись рванул жало с такой силой, что вырвал с куском мяса. Мотнул головой, отбросив ставшую ненужной часть тела демона подальше и отпрыгнул в сторону, готовый к новому нападению.

Олег вытянул правую руку в сторону тела демона, что появилось после атаки магией и активировал заклинание поиска ценных элементов. Посмотрев на результаты сканирования, молодой человек поморщился. Мало того, что ничего ценного с них не взять, так это оказались чуть ли не самые слабые демоны.

— если это низшие, то какие, в таком случае, более сильные? — озадаченно хмыкнул он и похлопал Лоа по спине. Псы пошли дальше.

Олег бросил взгляд на образовавшуюся в результате боя поляну, покрытую ковром опилок, оставшихся от попавших под заклинание деревьев, и задумался. Если демоны тут прятались, то это должна быть их обычная территория охоты! Значит, предположение о том, что укравшие артефакт люди заключили договор с демонами, может оказаться правдой. В противном случае, он бы уже почувствовал присутствие артефакта, а на месте встрече с демоном остались останки людей. Хоть что-то, но должно было остаться!

Вдалеке послышался протяжный, леденящий душу вой. Олег повернул в ту сторону голову, однако псы не обратили никакого внимания.

— может, обычные звери? — подумал Олег. — странное соседство… люди и звери спокойно живут на одной территории с демонами! Что же это за места такие?

Стало быстро темнеть. Олег подал знак Суу и тот быстро образовал просторное углубление в толстом покрове снега, притоптав дно. Олег слез с Лоа и подошел к краю площадки. Уровень снега был почти по грудь. Нет! В таком снегу Олег не сможет нормально сражаться на своих двоих. Молодой человек вернулся в центр площадки и псы тут же легли полу месяцами по ее краям, образовав мохнатое кольцо, внутри которого находился Олег. Разводить костер он не стал. Лишь достал пару кусков любимого деликатеса зверей и отдал псам. Сам же, оперся спиной о живот Суу и стал смотреть в быстро темнеющее небо.

Олег пытался найти хоть какой-то намек на присутствие людей или следы их жизнедеятельности, но куда бы не смотрел — кругом лишь ровный снежный ковер, местами испещренный черными проплешинами камней. Суу медленно двигался вперед, оставляя позади извилистую траншею. С самого утра они поднимались к вершине горы, но за все это время Олег не смог разглядеть ни одной пещеры. Это было странно. Тот, кто забрал артефакт не мог не оставить следов. Ладно в лесу! Там достаточно тряхнуть дерево и осыпавшийся снег мгновенно удалит все следы. Но здесь… Даже после обильного снегопада остались бы явные отметки, как после Олега. Такое не скроешь от посторонних глаз за несколько дней!

Он резко отодвинул трубу и посмотрел по сторонам. Почему же не скроешь? Достаточно вызвать лавину и любые следы будут скрыты. Еще можно использовать заклинание метели или снежного урагана! Олег обреченно вздохнул и снова посмотрел по сторонам. Он может вечно бродить по горам в поисках логова, укравших артефакт. Надо было что-то придумать…

часть 8

— ваше величество! — Горад застыл перед троном, ожидая, когда королева обратит на него внимание.

— говори! — сухо бросила та, продолжая изучать донесение.

— мы нашли печать! Скоро ее доставят к Вратам!

— в который раз? — королева даже бровью не повела.

— на этот раз никаких проблем! Даже, если ее попытаются вернуть — это просто невозможно! Я сделал так, что люди сами доставили печать практически к Вратам.

— и? — королева, наконец-то, подняла глаза на высокого красивого мужчину.

— я пришел узнать, что нам делать дальше? — поклонился тот.

— одна печать… — королева задумчиво посмотрела в сторону. — с ее помощью мы сможем открыть только проход в первый зал.

Она покачала головой.

— что с остальными печатями?

— четыре печати были уничтожены. Это точно! Остальные ищем! Есть несколько зацепок о их местонахождении!

— поторопитесь! Я не хочу, чтобы остальные печати нашли раньше вас и уничтожили!

— этого не случится! Кстати! — королева снова посмотрела на мужчину. — до меня дошли слухи, что вы потеряли много солдат…

— это так, госпожа. Произошла непредвиденная встреча с Химерами.

— каковы потери? — королева обеспокоенно подалась вперед и нахмурилась.

— десять отрядов и два ключа. — вздохнул тот.

— плохо. Очень плохо! — королева откинулась на спинку трона. — каждый раз восстанавливать ключи очень сложно! Усильте охрану ключей! Заменить десять отрядов куда проще, чем восстановить один ключ!

— ваше величество, — мужчина шагнул ближе. — могу ли я задать нескромный вопрос?

— попробуй. — улыбнулась королева.

— почему вы избегаете огласки? Разве мы делаем что-то противозаконное?

Королева скользнула по мужчине взглядом и тяжело вздохнула.

— если мы будем действовать открыто, то раскроем заказчиков. Они, итак, недовольны тем, что мы потеряли Призванного, не смогли вовремя найти печати и постоянно теряем ключи.

— они должны понимать, что подобная затея не может быть реализована в считанные дни! На одну подготовку ушли года!

— в том-то и дело! Мы готовились много лет к Призыву и, что в итоге? Потерпели полный крах! Кто-то узнал о наших намерениях и ставит палки в колеса! Мы до сих пор не смогли определить кто за этим стоит! Представь, что будет, если мы начнем действовать открыто!

— я понял, ваше величество. — поклонился мужчина. — благодарю, что удостоили меня ответом.

— мы делаем одно дело, Горад. Одно дело… — вздохнула королева.

— в таком случае, позволите еще один вопрос?

Королева кивнула.

— что скрыто за Вратами?

— таумхелли.

Лицо мужчины вытянулось и побледнело.

— в-ваше величество?

— нам нет никакого дела до Нижнего мира! Пусть люди сами разбираются со своими проблемами. Наша задача — выполнить договор и получить свободу!

— такой ценой? — опешил Горад.

— какой бы она не была! Ради свободы своего народа я готова уничтожить даже весь Нижний мир! Если бы мы не потеряли Призванного, то не пришлось бы выпускать таумхеллий!

— не понимаю, как потерянная душа связана с древней расой?

— я тоже этого не знаю, но ОНИ знают! Теперь, ступай! У меня еще много дел!

Горад покинул королевский дворец и перенесся в Цитадель.

— господин? — верные рыцари склонились перед Горадом.

— что с печатью? Когда будет на месте?

— она уже доставлена. Ждем доставку груза для ритуала! — ответил один из них.

— когда доставят? — направляясь в свой кабинет спросил Горад.

— он уже на пути к хребту. Доставка несколько задержалась из-за повышенной активности дозорных отрядов.

— какой смысл так рисковать? Почему нельзя провести ритуал прямо в храме?

— несмотря на то, что храм полностью под нашим контролем мы до сих пор не смогли сломать волю Великой жрицы. Пока этого не сделаем, контроль над Силой нам не получить!

— что б ее! — Горад в сердцах ударил кулаком по стене с такой силой, что полетела каменная крошка. — заставьте ее открыть доступ к Силе! Любыми способами!

— как скажете, господин. — рыцари резко остановились, отвесили поклон и пошли в обратном направлении, оставив Горада одного.

— вот уж не думал, что эта девчонка сможет продержаться так долго. — хмуро бросил он и вошел в кабинет.

**************

— я… — высокая стройная красавица с длинными, до самой земли, огненно-рыжими волосами, приложила монстра мордой о стену. — еще… — снова приложила. — спрашиваю. — еще раз приложила. — кто из вас это сделал?

Она подняла руку, и монстр повис на ней, словно нашкодивший котенок.

— госпожа, я не зна-аю! — заунывно протянул тот.

Девушка откинул монстра в сторону и обвела гневным взглядом остальных.

— вы хоть представляете, что вас ждет, если мой господин об этом узнает? — прошипела она.

Монстры испуганно закивали уродливыми мордами.

— если я узнаю, что вы, хоть как-то, с этим связаны… — она вытянула в сторону одного из них ухоженный ноготок и монстра разорвало на части. — тоже самое будет с каждым из вас.

Испуганно визжа, монстры разбежались во все стороны, и девушка осталась одна. Посмотрела на высокий свод пещеры и протяжно вздохнула.

— безмозглые твари.

Круто развернувшись вокруг оси, она повела рукой и в паре метров перед ней открылся портал перехода.

— госпожа! — раздался голос за спиной.

Девушка полу обернулась.

— госпожа Иннела просит вас заглянуть к ней на чашечку чая. — низко поклонился демон.

— с чего бы это? — недовольно фыркнула она.

— у нее есть для вас интересная информация!

— проклятье! — девушка повела рукой, закрыв свой портал и шагнула в переход демона.

— что у тебя? — с ходу спросила она, оказавшись в просторной комнате.

На противоположной стороне, у окна, стоял массивный стол, заваленный кипами бумаг. За столом сидела еще одна красавица с каштановыми волосами. При появлении рыжеволосой она оторвалась от бумаг и смерила с головы до ног строгим взглядом.

— кто-то хочет провести ритуал Древней крови… — сухо бросила она.

— что? — рыжеволосая растерянно шагнула к столу. — ты уверена?

— как то, что ты стоишь передо мной! — усмехнулась Иннела.

— и, как же, прости, ты об этом узнала? — язвительно бросила рыжая.

— Кургудс, Ралмоф, Барбиэль, Госно, Гервеуз, Дриржаф и Олмутес заключили договор с людьми. — зачитала одно из донесений она. — я уже отправила своих псов выяснить их местонахождение, но, пока что, глухо!

— опять эти ублюдки?! — зло прорычала рыжая. — говорила же, господину, что их надо было убить!

— Аина, господин просит тебя заняться этим вопросом вплотную. — кое-кто сообщил мне, что видел тварей Госно недалеко от одного из храмов.

Иннела бросила рыжей карточку, и та ловко поймала меж средним и указательным пальцем.

— тут его координаты.

— надеюсь, там только Госно или еще кто-то из Князей?

— мне известно только о нем.

— хорошо! — хищно улыбнулась Аина и скрылась в портале.

Иннела еще постояла некоторое время, глядя на то место, где недавно стояла рыжая. После чего вернулась за стол и продолжила разгребать бумаги.

Аина вышла из портала и тут же схватив, попытавшегося сбежать низшего демона за длинных хвост, приложила о землю с такой силой что в руке остался только позвоночник. Брезгливо отбросив его в сторону, девушка посмотрела по сторонам. Еще двое демонов доедали останки человека в стороне. Девушка поманила их пальцем, но те предпочли сбежать. Аина обреченно покачала головой и вытянула в их сторону руку. Обоих на спине подтащило к демонессе и та припечатала длинным тонким каблуком их головы к булыжному мощению улицы.

Закончив с низшими, девушка окинула высокий белокаменный собор с витыми куполами из золота, отыскала взглядом вход и направилась к двери. Высокие створки слетели с петель от легкого пинка и Аина вошла внутрь. Со всех сторон к ней бросились закованные в золоченые доспехи женщины- воительницы. Аина поморщилась, словно съела лимон целиком. Трое самых быстрых воительниц упали в десяти шагах от Аины с перерезанным горлом. Еще две, лишились головы чуть ближе. Остальные остановились в защитной стойке не решаясь продолжить атаку.

Демонесса смерила их брезгливым взглядом и направилась в глубь храма. Воительницы последовали за ней, но на отдалении. Приблизиться к странной незнакомке они боялись. Аина быстро прошлась по залам, убивая каждого встреченного демона и, наконец, оказалась в главном. В самом центре храма. Огромный круглый зал обрамляли тонкие резные колонны, подпирающие высокий куполообразный свод потолка. В центре зала стояло огромное ложе. Вокруг него начерчена пентаграмма и расставлены свечи. Меж колонн застыли в легких полупрозрачных накидках молодые девушки.

Выбиравший первую жертву Госно резко обернулся, при появлении Аины. На его уродливом, но человеческом лице, проскользнуло удивление. Всего на мгновение, потому, как в следующее он уже бросился в атаку. Демонесса не стала уклоняться. Девушка просто растопырила пальцы и развела руки в стороны, словно готовилась принять демона в объятья. Госно слишком поздно догадался о ловушке.

Аина слегка качнула пальцами и Госно едва успел отскочить обратно. Все его тело покрылась длинными тонкими порезами, а в воздухе появились окровавленные полоски. Демонесса злорадно улыбнулась.

— как ты узнала? — прорычал Госно, ища возможность атаковать рыжую.

— я же уже говорила — надо чаще мыться! От тебя воняет так, что за версту несет! — брезгливо поморщилась она. — будешь нападать или продолжишь чесать языком?

Она слегка повела рукой, и демон отпрыгнул в сторону.

— убейте ее! — приказал он застывшим в дверях воительницам и те бросились в атаку.

Аина снова слегка повела рукой и женщин покрошило на куски.

— и? — бровь демонессы приподнялась. — это все на что способен великий и ужасный Госно? Князь, что прячется за спины жалких людишек! Позорище!

— ах ты ж, жалкая шавка! — демон бросился в атаку, поставив защитный барьер.

Аина свела руки и сделала круговое движение. Госно повис в воздухе на одной руке, но тут же полоснул когтями свободной и освободился, после чего снова бросился на девушку. Демонесса ловко уклонилась и отскочила в сторону. Демон напирал. Острые когти серпами мелькали в паре сантиметров от лица девушки, но та постоянно уклонялась, избегая опасных ударов. Они кружили по залу, пытаясь пробить защиту друг друга, но Госно, все же, был Высшим демоном! Князем! Его сила в разы превосходила силу демонессы. Чем дольше продолжался бой, тем труднее ей становилось защищаться.

Защитный барьер уже почти не сдерживал мощных ударов когтей, а паутиной она не успевала воспользоваться. В какой-то момент, Госно, все же, дотянулся левой рукой и пробив барьер зацепил бок. На облегающем платье девушки появилось четыре глубоких пореза. Аина выругалась сквозь зубы и высоко подпрыгнув нанесла мощный магический удар в голову. Демона вмяло в пол и несколько метров протащило на спине, но он смог подняться и снова бросился в атаку.

Аина атаковала заклинаниями раз за разом. Стоило ей разнести защитный барьер Госно на осколки, как он ставил новый и все повторялось сначала. В конце концов, силы девушки начали заканчиваться, и она поняла, что проиграет. Госно стал слишком сильным. Возможно, это из-за договора с людьми, а может, по какой-то другой причине, но раньше он не был так силен. Аина поторопилась. Не ожидала столь резкого повышения силы! Ей оставалось только отступить и попытаться убить его в другой раз. Она собрала оставшиеся силы и нанесла последний удар после чего попыталась сбежать.

Ей почти удалось. Заклинание пробило защиту Госно и впечатав в стену проделало огромную дыру в груди. Это, конечно, не убьет Высшего, но даст достаточно времени для отступления. Аина бросилась к двери.

— с-сука. — тихо прошипела она, глядя на застывшего в дверях Гервеуза.

— теперь тебе не придется скучать в одиночестве! — довольно улыбнулся один из рыцарей.

Они втащили в камеру обнаженную рыжеволосую девушку без сознания и приковали цепями рядом с Великой жрицей. Цепи на руках протянули через кольца в потолке так, что она повисла в полуметре от пола.

— познакомься! — рыцарь повернулся к Великой жрице. — левая рука одного из Высших демонов! Великая Валькирия Аина!

Он громко рассмеялся и похлопал девушку по мягкому месту.

— скоро вы станете петь на пытках в унисон. Посмотрим, у кого из вас получится лучше!

С этими словами он покинул камеру. Жрица слегка шевельнула пальцами правой руки и на кончиках появилось легкое свечение. Раны Аины стали потихоньку затягиваться.

— так-так-так! — дверь камеры с протяжным скрипом открылась и вошел Гервеуз.

На жрицу он не обратил никакого внимания. Остановился рядом с Аиной и пристально посмотрел в глаза. Девушка уже пришла в себя, а раны, благодаря жрице, полностью затянулись.

— значит, Сеарий уже знает о нас, раз послал одну из своих Рук по нашу душу. — улыбнулся он. — даже не знаю, как теперь с тобой поступить… С одной стороны, можно было бы позабавиться, а потом убить… С другой…

Он провел кончиком когтя от шеи к груди и от груди к животу.

— можно было бы превратить тебя в верную рабыню.

Он снова посмотрел девушке в глаза.

— какой из вариантов выбираешь?

— мне без разницы. При одной мысли о том, что с вами сделает мой господин, мне становится так хорошо, что аж в экстаз бросает! — довольно улыбнулась та, закрыв от счастья глаза. — я бы смотрела на это годами…

Сильный удар в живот заставил девушку прикусить губу и хватать ртом воздух.

— когда мы исполним задуманное, твой господин уже ничего не сможет с нами сделать! — холодно бросил он и круто развернувшись покинул камеру.

— что с жертвами для ритуала? У нас мало времени. — спросил он у рыцарей.

— они уже пересекают хребет. Еще пять дней и будут здесь.

— три дня? — демон резко остановился и повернулся к рыцарям. — кто, вообще, додумался тащить их через хребет? Почему нельзя было взять в этой или соседний империях?

— мы хотели, но они не подходят из-за природной стойкости к ритуалам.

— пять дней… — Гервеуз покачал головой. — усильте защиту храма и установите по периметру блокираторы порталов!

— господин, если мы поставим блокираторы, то не сможем быстро перемещаться между храмом и Вратами!

— пешком походите! Сейчас важнее провести ритуал и, чтобы никто не помешал!

— в таком случае, я займусь установкой. — поклонился один из рыцарей.

— а я проверю доставку груза. — поклонился второй и оба ушли в обратном направлении.

Высший поднялся на третий этаж и вошел в одну из келий. На узкой жесткой кровати лежал раненный Госно. Он еще был слишком слаб, чтобы шевелиться. Даже говорить мог с трудом.

— как ты мог проиграть девчонке? — с порога рыкнул Гервеуз. — разве человеческих девиц тебе было мало?

— она — Валькирия Сеария… — с большим трудом выдавил тот. — не забывай об этом. Ты бы тоже проиграл…

— проклятье! — Высший ударил кулаком по стене и во все стороны полетела мелкая крошка. — как они так быстро узнали?

— понятия не имею, но нужно поторопиться! Скоро исчезновение Валькирии заметят и тогда Сеарий направит сюда всех своих лучших псов.

— знаю! Тебе привести кого-нибудь?

— не надо. Слишком больно.

Гервеуз кивнул и покинул келью. Быстрым шагом пересек длинный коридор, поднялся в одну из башен и осмотрел окрестности. Не обнаружив ничего подозрительного, снова спустился в подземелье и вошел в камеру.

— что ж… Начнем развлечение! — он довольно потер огромные ладони и подошел к женщинам.

Лоа, а за ним и Суу коротко рыкнули и застыли с приподнятой передней лапой, глядя в сторону. Олег посмотрел туда же, но ничего не увидел. Достал подзорную трубу и внимательно осмотрел местность в том направлении. Ничего! Однако, псы продолжали стоять, глядя туда! Молодой человек снова поднес к глазам подзорную трубу и стал внимательно осматривать каждый сантиметр горного склона, каждую черную точку на белоснежном ковре.

Он уже хотел отругать псов за ошибку, когда заметил странность. Ему показалось, что небольшая полоска снежного покрова чуть сместилась и не вниз, а вверх. Как и псы, он превратился в статую, глядя в одну точку. Спустя пару минут нагнулся к уху Суу и что-то сказал. Словно поняв, что ему сказали, тот кивнул и стал медленно подниматься вверх по склону. Лоа сделал шаг, снова замер на несколько секунд, глядя в прежнем направлении и догнал Суу.

Им повезло. Вершина горы оказалась довольно пологой, и псы практически не соскальзывали, а большая часть вообще была из каменных разломов, по которым животные прыгали словно белки по ветвям. Потратив пол ночи, они оказались прямо по курсу длинной шеренги людей в белых меховых шкурах. Со своего места Олег уже мог разглядеть разбитый ниже по склону лагерь. Решив, что это и есть те самые похитители артефакта, молодой человек решил не дожидаться утра и напасть ночью.

Суу удивленно тявкнул и они полетели вниз. Окажись сейчас Олег на коне, и они непременно бы разбились, но псы ловко приземлились на мощные лапы. Молодой человек тихо выругался. Пытаясь понять, куда провалились. Пришлось создать светящуюся сферу, чтобы стало возможным разглядеть хоть что-то в кромешной темноте.

Это была большая пещера в форме полусферы. Из нее вело три прохода, но пройти в них сможет только человек или кто-то немногим выше него. Псам пришлось принять обычный облик и трусить за молодым человеком, когда тот, направился в один из них. Почему он выбрал именно этот? Все просто! Стоило ему создать сферу, как та подлетела к этому проходу, а когда к нему приблизился Олег по телу прошлась волка покалываний. Молодой человек уже знал с чем это связано и без раздумий шагнул в проход.

Свод потолка то понижался, то резко уходил вверх. Коридор петлял из стороны в сторону, но все равно придерживался прямого направления. Это Олег понял каким-то шестым чувством. Через пять минут он вышел в небольшое квадратное помещение с еще двумя проходами. Подошел к одному. Ничего! К другому — покалывание. Еще десять минут и коридор резко повернул влево. Через сто метров пошел вниз. Еще через десять минут коридор снова свернул, но уже вправо.

Впереди раздались тихие голоса. Олег замедлил ход и теперь старался ступать, не издавая звука. Псы, словно поняли, что Олег делает, тоже старались не издавать шума. Через пару минут они приблизились к выходу в огромную пещеру, своды потолка которой скрывались в темноте высоко наверху. Олег осторожно выглянул из коридора и увидел закованных в глухие рыцарские доспехи с золотыми плащами за спиной. Они плотным строем застыли по периметру всей пещеры.

На противоположной, от коридора, стороне пещеры возвышались невероятно огромные створки дверей из черного камня. Вся поверхность створок была испещрена лицами. Именно лицами! Они словно пытались вырваться на свободу из какого-то тягучего, прогибающегося плена. Словно пытались продавить невидимую пленку.

Перед створками суетилось несколько низших демонов и еще каких-то людей в странной, похожей на монашеские рясы, людей. Олег снова спрятался в темноте коридора, пытаясь решить, что делать дальше. Он мог ворваться в пещеру и использовать магию. Ее силы должно хватить на всех солдат, но Олег не знал, кто они такие и какова их магическая сила. Это осложняло ситуацию, и Олег решил не рисковать.

— принесли? — один из людей в рясе нетерпеливо подбежал к спустившемуся по длинной, вырезанной из цельного камня, лестнице на просторную площадку перед Вратами.

Тот достал что-то из пространственного кармана, и Олег почувствовал, как по телу растекается волна тепла. В руках незнакомца появилась кубическая шкатулка. Монах не стал ее забирать, а просто открыл тяжелую крышку и достал полированный куб из точно такого же материала, как Врата. Довольно покрутил его, разглядывая блики отражающегося света на гранях и, приволакивая правую ногу направился к Вратам.

Олег шагнул вперед. Нет! Он не хотел этого делать, но телом словно завладел кто-то другой. Как раньше он, снова, не мог ничего поделать и оставалось только наблюдать со стороны. Снова шагнул. Посмотрел по сторонам и спокойно направился к Вратам. Рыцари дернулись было к нему, но тут же замерли. — никто не сообщил об опасности, а значит он был одним из них.

Услышав звякнувший доспех, монах недовольно обернулся, собираясь прикрикнуть на нарушившего тишину рыцаря и тут же застыл с начавшим вытягиваться лицом. Рот уже почти открылся для крика, когда Олег приблизился достаточно, чтобы коротким ударом в шею проломить гортань. Рыцари отреагировали мгновенно, но было уже поздно — куб был в руках Олега. Однако, к растерянности рыцарей, он не попытался сбежать, а наоборот, направился к Вратам вместо монаха. Словно тот был не достоин закончить столь важное дело.

Куб мягко вошел в специальное углубление между двух створок на уровне груди, но ничего не произошло. Только минуту спустя, раздался легкий щелчок, где-то в глубине, отразившийся эхом от стен пещеры. Куб слегка провалился в углубление, створки вздрогнули и в уши ударили сотни, нет, тысячи кричащих голосов. Демоны, монахи и рыцари схватились за голову и упали на колени, крича от боли. Псы Олега спокойно сидели чуть в стороне. Казалось, их происходящее ничуть не коснулось. Возможно, из-за того, что они были с Олегом.

Створки распахнулись и перед молодым человеком открылся проход в небольшое помещение с пьедесталом в центре. На пьедестале возвышалась невысокая колонна, на которой что-то лежало. Олег подошел ближе. Это оказался браслет. Точно такой же браслет, что у него уже был на правом запястье. Спокойно надев его на левую руку, Олег развернулся и покинул помещение. Створки закрылись и куб выпал из углубления. Подобрав его, Олег направился к выходу.

Никто не пытался его остановить, никто не пытался преградить дорогу или поднять тревогу. Этого просто некому было сделать — все были мертвы. Олег выбрался из скрытого от посторонних глаз прохода и глубоко вдохнул свежий морозный воздух. Левую руку, все еще покалывало, а тело переполняла энергия. Молодой человек явственно ощущал, как ее могучие волны бьются об оболочку тела.

Посмотрев по сторонам, Олег увидел, группу людей в белых плащах, уже прошедших мимо прохода и значительно удалившихся. Он попытался двинуться вслед за ними и, каким-то образом оказался за спиной последнего в цепочке. Молодой человек растерянно обернулся. Псы растерянно стояли в прежнем месте и смотрели на него. Словно почувствовав неладное, замыкающий обернулся.

— тревога! — что было сил закричал он.

— да… — раздался потусторонний голос в голове Олега.

Он дернулся от неожиданности и растерянности, но не смог остановиться. Тело еще не подчинялось. Он мог только биться в клетке своего тела, пытаясь пошевелиться и с ужасом смотреть, как приближается смерть. Одно дело справиться с одним противником, но в глубоком снегу против десятка, бросившихся к нему рыцарей…

Тело Олега скользнуло вперед, мимо ходом положив кричащему руку на грудь. Тот взорвался облаком черных хлопьев. Тут же раздались женские крики. Приближающиеся рыцари отталкивали в сторону перепуганных девушек и те вязли в толстом снежном ковре. Тот, кто управлял телом Олега остановился. По телу растеклось какое-то равнодушное спокойствие, заставившее молодого человека насторожиться.

— почти… — снова раздался чужой голос.

Отбросив замыкавшую цепочку девушку почти на два метра в сторону, рыцарь тяжело шагнул к Олегу и тот скользнул вперед. скажи ему кто, что такое возможно ни за что бы не поверил. Словно в замедленной съемке, Олег видел, как опускается огромный меч на его левое плечо. Стоит ему опуститься и Олега разрубит пополам, словно гнилое полено. Он уже буквально почувствовал, как острая сталь коснулась ключицы и хотел закрыть глаза, отсчитывая последние секунды жизни, но… Холодная сталь прошла сквозь тело, не причинив никакого вреда.

Олег почувствовал, как на лице медленно расползлась улыбка и шагнул вперед. Впавший в ступор от случившегося рыцарь рассыпался облаком хлопьев, как и предыдущий, а Олег уже прошел сквозь него к следующим нападавшим. Сознание захватило чувство ликования. Захотелось убить врага как можно мучительней. Не противника, а именно врага! почему, Олег не знал, но был уверен в этом.

Он протянул руку к ближайшему рыцарю и обхватил пальцами правой руки лицевую пластину с тонкой прорезью для глаз. Пальцы сжались, сминая прочную сталь, словно бумагу, а потом рыцарь опал тяжелым облаком черных хлопьев к ногам Олега. Внутри молодого человека все ликовала. В те короткие мгновения, что он медленно сминал шлем, Олег увидел, сквозь прорезь, застывший в глазах врага ужас. Именно этот ужас породил ликование. Какое-то не человеческое, потустороннее ликование.

Хлопья еще не успели осесть на снег, а Олег уже схватился за цепь и дернул на себя. Упавшие в снег девушки поднялись и покорно подошли ближе. Самой старшей было лет двадцать. На всех толстые теплые плащи на голое тело. Это Олег заметил, когда, при попытке выбраться из снега, пуговицы не выдержали и плащ на одной из девушек распахнулся. Девушка коротко вскрикнула от обдавшего тело холода и попыталась запахнуть плащ, но скованные руки не дали этого сделать. К ни го ед . нет

Олег скользнул взглядом за спины девушек. Каким-то звериным чутьем, он почувствовал пытавшегося зарыться в снег рыцаря. Один короткий шаг и молодой человек оказался за спинами девушек. Схватил рыцаря за шкирку и выдернул из снега с такой легкостью, словно тот совсем ничего не весил. Рыцарь упал на колени и стал молить о пощаде.

— куда их вел? — не своим голосом спросил Олег, пропустив мольбы мимо ушей.

Ему и самому, почему-то, рыцарь стал противен. Настолько противен, что лицо искривила гримаса брезгливости.

— в храм Великой жрицы. Они должны пройти обряд и стать новыми послушницами. — испуганно ответил тот.

— ой ли? Поэтому все они в кандалах?

— у них был выбор — либо стать рабами, либо послушницами! А сковали, чтобы не сбежали до прохождения ритуала!

Каким-то образом Олег слышал все мысли солдата и уже знал истину, но предпочел прикинуться валенком и посмотреть, что будет дальше.

— храм Великой жрицы… — смакуя каждое слово повторил Олег, посмотрев на небо. — она служит богам?

— н-нет. — рыцарь тряхнул головой насколько это позволил тяжелый глухой шлем. — они никак не относятся к богам.

— тогда, что это за Великая жрица? — Олег угрожающе подался вперед.

— у-у-у… них свои боги! Своя религия! — испуганно отшатнулся тот.

— как интересно… — Олег посмотрел за спину рыцаря и улыбнулся. — своя религия…

— д-да! Своя! — повторил рыцарь и тут же рассыпался облаком хлопьев от резкого удара кулаком в голову.

Олег медленно выпрямился и развернулся к девушкам. Те испуганно попятились, но прекрасно понимали, что скованные цепью далеко не убегут, поэтому просто застыли на месте, прижимаясь друг к дружке. Олег посмотрел на них, на подбежавших псов, снова на девушек. Нет, всех разместить на спинах зверей не получится. Придется идти пешком. Олег приказал псам идти впереди, прокладывая дорогу, а сам взял конец цепи и повел девушек за собой.

Часть 9

Храм увидел издалека. Его сложно было не увидеть. Подобно одинокой высокой скале он возвышался над городом, раскинувшимся на многие десятки километров вокруг. С просторной площадки был отлично виден как сам храм, так и весь город. А кроме этого… Олег скользнул взглядом по извилистой реке трамбованного снега, по которому спешил отряд из сотни рыцарей. Спешил, скорее всего, на встречу Олегу. Молодой человек с минут наблюдал за ними, после чего слегка дернул цепь и пошел дальше.

— ты кто такой? — грозно спросил командир рыцарей, круто натянув поводья перед Олегом. — где Хаметт.

— их забрали к Вратам. Там потребовалась помощь. — тут же соврал Олег. — мне поручили доставить девушек в храм.

— что ж… — рыцарь скользнул по Олегу взглядом и усмехнулся. — поторопись! Их уже давно ждут!

— так не задерживай и никаких проблем! — в тон рыцарю усмехнулся Олег и пошел дальше, обогнув всадника.

Те постояли еще пару минут, глядя Олегу в спину и отправились дальше.

Олег взял толстое тяжелое кольцо и несколько раз ударил о створку. Вокруг раскатился глухой протяжный звон и ворота тут же распахнулись. Молодой человек шагнул во двор, ведя за собой покорных девушек. У главного входа он немного задержался, чтобы еще раз окинуть внутренний двор и получше запомнить кто, где находится. Только после этого толкнул ногой двери и вошел в храм.

— наконец-то! — тут же направилась к нему женщина воительница. — мы уже заждались!

Она попыталась забрать из рук Олега конец цепи, но с тем же успехом могла попытаться выдернуть ее из скалы. Молодой человек пристально смотрел ей в глаза.

— в чем дело? — недовольно рыкнула та.

— где жрица? — сухо спросил Олег.

— зачем она тебе?

— есть несколько вопросов к ней!

— а-а-а! Ты по поводу защиты?! — догадалась та. — сейчас демоны пытаются получить необходимую информацию!

— так, где она? — Олег выпустил цепь, и воительница чуть не отлетела в сторону, от неожиданности.

— в подземелье! — она кивнула другой воительнице, и та подошла. — Амелина проводит тебя!

Олег спустился за воительницей по узкой каменной лестнице в подземелье, прошел длинным коридором, снова спустился по лестнице и сразу услышал женские крики. Вот только голосов было два!

— кто вторая? — холодно спросил Олег провожатую.

— одна демонесса решила помешать нашим планам. — криво усмехнулась та.

— и, что конкретно она сделала?

— напала на Высшего, когда тот собирался провести первую стадию ритуала. Даже умудрилась ранить настолько сильно, что он до сих пор не восстановился.

Они вошли в камеру и четверо рыцарей тут же обернулись.

— какого черта?! — недовольно воскликнул один из них. — не видите, мы заняты!

— кто из них кто? — Олег скользнул взглядом по обнаженным девушкам, чьи тела покрывали порезы и рваные раны.

— Великая жрица — она! — воительница указала на девушку с длинными волосами цвета соломы.

— значит… — он подошел к той, что слева и двумя пальцами приподнял опущенную голову за подбородок. — это та самая демонесса?

— руки прочь, жалкая тварь! — с трудом прошептала девушка разбитыми губами.

— зачем ты пыталась помещать ритуалу? — в лоб спросил Олег.

— мой господин никогда не позволит развязать новую войну и погрузить все миры в хаос! Можете издеваться надо мной сколько угодно, но как только он узнает вам всем конец!

— кто твой господин? — чуть подумав довольно улыбнулся Олег.

— его имя хорошо известно твоим приспешникам! Спроси у них!

Олег чуть наклонил голову вбок и перешел к Великой жрице.

— ну, а ты? Почему ты терпишь такие муки в то время, как твои же подчиненные уже давно перешли на другую сторону? Что заставляет тебя сопротивляться?

Девушка попыталась поднять голову, но не смогла и та снова упала вниз.

— я… никогда… не… сниму… защиту… — из последних сил прохрипела она и потеряла сознание.

Олег отошел к воительнице и к девушкам снова шагнули рыцари. Один из них демонстративно щелкнул длинной плетью и демонесса вздрогнула. Молодой человек обернулся на дверь. Чуть подумал. Вышел из камеры, посмотрел по сторонам, после чего, вернулся в камеру, плотно закрыв за собой дверь. Звук разрезаемого плетью воздуха и демонесса закричала от боли.

— должно быть очень больно? — отстраненно спросил Олег, ни к кому определенному не обращаясь.

— о-о-о! Ты даже представить не можешь насколько! — довольно воскликнул один из рыцарей и замахнулся своей плетью.

— а, как долго ты бы смог терпеть подобную боль? — снова спросил Олег и рыцарь застыл, медленно повернув к нему голову.

— к чему такой вопрос? — насторожился он.

— ну… — Олег подошел к демонессе, взял ее лицо в ладони, поднял так, чтобы их глаза оказались на одном уровне. — всегда было интересно, сможет ли причиняющий боль вытерпеть ее сам?

Губы Олега медленно расползлись в жестокой улыбке, а в глазах девушки застыл ужас.

— не бойся… — тихо сказал он. — тебе больше не причинят вреда.

Рыцари истошно завопили от боли, упав на пол и извиваясь безумными змеями. Пытались закрыться руками, свернуться в позу эмбриона, но боль становилась только сильнее. Воительница попятилась к двери и попыталась незаметно выскользнуть, но дверь оказалась заперта. Женщина дернула ручку сильнее и в этот момент молодой человек обернулся.

— куда-то торопишься? — совершенно чужим голосом спросил он и женщина испуганно вжалась в дверь.

Олег аккуратно положил девушек на расстеленный на полу плащ и посмотрел по сторонам. С убийством рыцарей он поторопился. Слишком быстро наскучили их крики. Зато, осталась воительница. Переломанная, истекающая кровью, но, пока еще живая! Олег подтащил ее за ногу к девушкам погрузил палец в рваную рану и стал выводить на груди демонессы странные знаки. Закончив с ней, сделал тоже самое с Великой жрицей. После этого оттащил воительницу в сторону и подвесил за руки на цепях. Встал между ней и девушками, раскинув в сторону руки.

— из бездны отчаяния, из пропасти боли поднимется то, что воздастся на Последнем Суде. По данному мне праву забираю плату раньше срока!

Тело воительницы покрылось легким свечением. Женщина судорожно дернулась, выгнулась изломанным телом вперед и истошно закричала от рвущей тело на части боли. Свечение стало черными миазмами, что тонкими ростками окутало тело воительницы с головы до ног, просочившись внутрь через распахнутый рот и другие места. Несколько секунд и изнутри попыталось что-то вырваться наружу. Кожа воительницы натянулась словно резиновая, но выдержала.

— какую плату ты хочешь? — леденящий душу голос и на Олега уставились налившиеся тьмой глаза без зрачков.

— смерть ради жизни!

— исполняю! — прокатился по камере ответ и воительница снова истошно закричала от боли, но через мгновение захлебнулась собственной кровью и безвольной куклой повисла на цепях.

Вокруг ее тела снова появилось свечение и легкой, призрачной дымкой устремилось к телам пленниц. Накрыло их покрывалом, проникло внутрь, затягивая раны и исцеляя органы. Спустя минуту обе девушки глубоко и резко вдохнули. Олег усмехнулся, с удовольствием разглядывая их нагие тела и подошел ближе.

— жизненной силы было слишком мало для полного исцеления. Вам придется еще некоторое время провести в постели или воспользоваться другой лечебной магией. — Олег достал из пространственного кармана запасные плащи и накинул на плечи девушек. — но, сделать это сможете только спустя два дня! До этого момента, никакой другой лечебной магии пользоваться нельзя!

— к-кто вы? — закутавшись в плащ, спросила жрица.

— это не важно! — Олег помог жрице подняться, а потом и демонессе.

— как я могу тебя отблагодарить, человек? Проси что угодно! Если это не смогу выполнить я, то мой господин точно сможет!

— чего угодно? — Олег на минуту задумался. — Немного твоей крови, после полного исцеления, будет достаточно!

— к-крови? — растерялась Аина. — но… Зачем тебе моя кровь?

— какое это имеет значение? Ты сказала, что я могу просить что угодно — я попросил.

Девушка немного подумала и кивнула.

— как мне найти тебя, чтобы передать кровь?

— принесешь в этот храм и отдашь ей! — Олег кивнул на жрицу.

— а я? Как я могу вас отблагодарить?

— над твоей платой я еще подумаю. — бросил Олег и подхватив с пола плащ направился к двери.

— не выходите отсюда, пока не потухнет свеча! — он кивнул на огарок свечи в маленькой нише на одной из стен и вышел, оставив дверь открытой на распашку.

— к-кто это был? — жрица растерянно посмотрела на демонессу, но та пребывала в точно таком же состоянии.

— что ж… — Олег еще раз обернулся на оставшийся далеко позади храм Великой жрицы.

Ему так не хотелось покидать это волшебное, для мужчины в полном расцвете сил, место, но… Молодой человек вздохнул. Слишком много пролито крови. Слишком темные дела творятся вокруг. Он и сам ведет себя странно против собственной воли. Все это не давало Олегу покоя. Нужно разобраться в происходящем, а в первую очередь — разобраться в себе!

Он похлопал Лоа по ноге и тот, подхватив его на спину, помчался вслед за Суу вверх по горному склону. Они поднимались все выше и выше, пока раскинувшаяся далеко позади и внизу империя не превратилась в размытое пятно. На пару мгновений застыв на вершине горного хребта Олег с огромными ездовыми псами исчез.

Он спустился по длинной лестнице к развилке. Чуть постоял, посмотрев направо и налево. Слегка усмехнулся и подошел к переднему краю площадки. Тьма перед ним зашевелилась, ожила. Спустя несколько мгновений на Олега уставились те самые глаза, что он не раз видел во сне. Глаза, что заставляли вздрагивать от страха и просыпаться. На этот раз все было по- другому.

— ты вернулся… — раздался тихий шелестящий, но пугающий голос.

Олег сохранял холодное спокойствие.

— вернулся. — кивнул он.

— чего ты хочешь?

— то, что принадлежит мне по праву.

Глаза чуть отдалились, недоверчиво прищурились и снова приблизились.

— ты пришел за родовым гербом? — прошелестел голос.

— начнем с него. Но мне, также, нужны ответы!

— что ж… Посмотрим… — глаза растворились во тьме и та отступила под падающими с потолка плитами, складывающимися перед Олегом в широкий мост. — проходи!

Сначала робко, а потом уже уверенно, Олег пошел вперед. плиты продолжали падать сверху, прокладывая поверхность все дальше и дальше. За ними стали собираться квадратные постаменты по краю моста, на постаментах похожие на горгулий статуи, но не горгульи. Эти были куда уродливей и больше. Их лапы раза в два были длиннее ног и имели длинные пальцы с большими, загнутыми внутрь, когтями. Это Олег отметил, проходя мимо одной из них. Потом над мостом появились арочные своды с подвешенными в центральной части большими фонарями. Потом появились широкие клумбы, выросли и распустились цветы.

Олегу казалось, что он идет по какому-то мертвому месту, с каждым шагом, обретающим жизнь. В какой-то момент молодой человек даже остановился, чтобы получше разглядеть мелькнувшего в ветвях выросшего дерева зверька. Мост закончился. Он оказался на просторной поляне, покрытой высокой густой травой. Чуть в стороне лениво щипала траву семья оленей. Еще чуть в стороне стайка разноцветных птиц играла в догонялки. Молодой человек вздохнул и посмотрел вперед.

В центре поляны выросла просторная беседка из полированного белого камня. Внутри нее появились резные стулья и стол. Следом за ними появилась сотканная из тьмы призрачная фигура. Приглашающе поведя рукой в сторону свободного стула, она опустилась за стол и на нем тут же появились чашки. Потянуло ароматом ягод. Олег озадаченно опустился за стол и вдохнул аромат чая.

— значит, тебе нужен герб? — задумчиво повторило непонятное существо.

Сколько Олег не пытался не мог разглядеть, кто оно. То ли демон, то ли человек, то ли зверь… Внешность оппонента постоянно менялась, не останавливаясь ни на мгновение.

— и ответы! — уточнил Олег, сделав глоток чая.

— и ответы… — повторило существо. — какие ответы?

— ну… начнем с того, кто или ЧТО ты?

— я? — существо тоже сделало глоток чая и откинулось на спинку стула. — Хранитель.

— твою мать! Опять Хранитель. — тихо бросил в сторону Олег.

— и, что же ты хранишь?

— равновесие. — существо развело руки в стороны ладонями вверх.

На одной ладони появилось Багровое, а на другой золотое пламя.

— значит, ты не даешь богам и демонам уничтожить друг друга?

— не совсем. — в голосе существа почувствовалась улыбка. — два пути — либо обе живут, либо…

— обе исчезнут. — закончил Олег и существо кивнуло.

— и, у тебя достаточно сил, чтобы это сделать?

Существо чуть подалось вперед, но промолчало. Олег понял, что ответа не будет и откинулся на спинку стула. Воцарилось долгое молчание.

— точно! — неожиданно воскликнул Олег. — расскажи о Черном пламени!

— что именно тебя интересует?

— кто такие, как появились, куда исчезли?

— хм… — существо задумалось. — почему они тебя так интересуют?

— мне говорили, что после исчезновения человеческой империи появилась Черного пламени. Однако, люди никуда не исчезли, в отличии от нее! — развел руками Олег. — так, что же произошло? Почему до сих пор существует три империи, но человеческой среди них нет?

— ну… С этим все просто! — усмехнулся Хранитель. — человечество — единственная раса, которая уничтожает саму себя! Алчность, жадность, жажда власти! Достаточно этих трех пороков, чтобы она подвела себя под полное уничтожение. Остальные расы более сдержаны в данном плане. Скажу даже больше — у них бывают мелкие стычки, но крупных войн никогда! В этом и заключается исчезновение империи людей!

— допустим. Так откуда появилась и почему до сих пор существует империя Черного пламени?

— эта империя появилась благодаря людям. Вернее, благодаря их порокам! Понимая, что не в состоянии урвать себе кусок они возненавидели всех вокруг. Пропитанные ненавистью до глубины души, люди решили создать с помощью древней и очень опасной магии армию, способную уничтожить две других империи. Но, нельзя создать живое, пусть и магическое существо из пустоты! Полагаю, не трудно догадаться кто стал материалом!

— демоны и боги?

— сначала да, но материал оказался слишком сложен в работе, поэтому, в итоге, остановились на себе подобных — людях.

— так… — Олег подался вперед. — империя Черного пламени — человеческая?

— можно и так сказать. — кивнул Хранитель. — только человечности в них столько же, сколько в насекомом. Первый представитель Черной империи появился под жуткими пытками и множеством кровавых экспериментов. Это как попытки скрестить людей с животными, с чего, в принципе, все и началось! Все проводилось исключительно на детях, так как они наиболее подходящий и пластичный материал, в отличии от взрослой особи!

— и у них получилось? — Олега передернуло.

— получилось. Некоторое время представители Черной империи подчинялись приказам создателей и смогли ввергнуть в ужас обе других империи, но потом что-то пошло не так и они обернулись против своих создателей. Начался новый виток кровавых войн. Пропитанная ненавистью, империя Черного пламени уничтожала все, и вся вокруг себя. Однако, ее создатели постарались на славу. Сделали все возможное, чтобы их практически невозможно было убить! Впервые за всю историю двум империям пришлось объединиться, чтобы попытаться уничтожить третью! Не получилось! Вернее, не совсем получилось! Полностью уничтожить империю Черного пламени не удалось, но зато, смогли запереть остатки в искусственно созданном мире, где та обитает до сих пор!

— что будет, если ее выпустить?

— кто знает? Ты можешь предугадать, как поведет себя выпущенный из клетки зверь?

— ну… с большой вероятностью, он нападет на выпустившего! — пожал плечами Олег.

— то есть, есть шанс, что этого не случится! — Олег кивнул. — значит, нет никакой уверенности, что он нападет! Так и здесь! Но, позволь, теперь мне задать вопрос! К чему ты спрашиваешь об империи Черного пламени?

— другой Хранитель сказал, что я, каким-то образом отношусь к ней.

Олег растерянно застыл, когда существо громко рассмеялось. Смеялось долго. У молодого человека даже возникло подозрение, что скоро начнет сыпаться потолок. Наконец, Хранитель стал серьезным и подался вперед.

— в каком-то смысле, тебя и в самом деле можно отнести к этой империи, но это ошибка. Величайшая глупость! С тем же успехом тебя можно отнести к любой империи и, в какой-то мере, быть правым! — существо сделало пару глотков чая и откинулось на спинку стула. — С самого зарождения человеческой цивилизации люди пытались создать четкие границы между добром и злом! Они до сих пор считают, что так проще отличить хорошего человека от плохого, но никто даже не задумывался о сути придуманных определений! Все дело в ограниченности мышления! Человеку не свойственно заглядывать вперед! Не свойственно думать о последствиях! Именно из-за ограниченности рамок он и пытается понять, что хорошо, а что плохо. Но! Что, если, к примеру, человек спас другого. Два человека, две линии жизни! Спасенный вроде бы, хороший человек, но его потомок стал самым кровавым убийцей в другой отрезок времени. Так совершил ли спасший хороший поступок в глобальном времени, спася одну жизнь и загубив тысячи, а-то и миллионы? Нет! В то же время, не помоги он другому, его посчитали злом, но в большем отрезке времени, своим поступком он спас бы куда больше жизней!

— хочешь сказать, что добра и зла нет? Верно?

— и да, и нет! Человек — такое существо, которое живет инстинктами! Действует согласно определенному отрезку времени, определенной ситуации! К тому же, я уже сказал, что понятие добра и зла придумали те, кому было выгодно с их помощью проводить четкую черту в конкретном отрезке времени! Но суть не в этом! Допустим, есть четкое определение Добра и четкое определение Зла! В таком случае, как назвать того, кто находится между ними?

— эм…

— все правильно! — на меняющемся лице Хранителя промелькнуло что-то схожее с улыбкой. — при четком разграничении на две стороны третьей быть не может, потому, как с ее появлением исчезают две другие!

— что-то не пойму, к чему ты клонишь… — нахмурился Олег.

— я клоню к тому, что ты и есть третья сторона! Ты не относишься ни к одной из империй и в тоже время ко всем сразу!

— фига ссе ты крюк сделал! — опешил Олег.

— я бы сказал, плавно подошел к главному вопросу, что привел тебя сюда! Ты же хотел знать к какой империи относишься?! — Олег кивнул. — вот тебе и ответ!

— и, что же дальше? Я думал, что, узнав к кому отношусь смогу получить Регалию, а с ней восстановить свое оружие… Без герба, выходит, этого невозможно?

— почему же? — растерялся Хранитель. — Регалия — всего лишь знак отличия! Он не обязательно должен быть принадлежностью к какой-то империи!

Хранитель вытянул вперед правую руку и в раскрытой ладони появился окутанный черными миазмами знак.

— это твоя Регалия.

Олег подался вперед, впившись взглядом в висящий в воздухе знак.

— однако! — существо дернуло рукой и знак исчез. — ты еще не готов забрать его!

— что? — опешил Олег. — как это? Почему?

— потому что сначала тебе надо справиться с этой штукой! — он вытянул левую руку и в ладони появилась вторая часть артефакта оружия. — ее ты можешь забрать сейчас! Она позволит сбалансировать бушующие в твоем теле силы. На это потребуется время и…

— и, что еще?

— огромная сила воли! Справишься с артефактом — возвращайся и мы поговорим о Регалии!

Олег хотел задать еще вопрос, но Хранитель слегка повел рукой, и Олег оказался на лестничной площадке. Впереди снова клубилась непроглядная тьма. Молодой человек тяжело вздохнул и тут к его ногам со звоном упал кусок артефакта. Убрав его в пространственный карман, Олег посмотрел во тьму. Направляясь сюда у него, было куда меньше вопросов, чем покидая это место. А по сути, он так и не получил ответы ни на один вопрос. Он снова вздохнул и стал подниматься по лестнице к выходу. Где-то там, наверху, уже давно заждался Йохан, нервно меряя шагами комнату с доспехами.

Часть 10

— ваше величество…

— я уже знаю. Как это могло произойти?

— мы пытаемся понять.

— понять? — королева медленно поднялась с трона и шагнула к рыцарю. — у вас было все, для успешного выполнения задания! Даже несколько Ключей в запасе, на случай потери части из них! Были тщательно отобраны и доставлены на место проведения ритуала люди, был взят под контроль храм Великой жрицы, к Вратам был доставлен артефакт…

Она остановилась в шаге от рыцаря.

— вы просрали все! Абсолютно все! и теперь ты говоришь мне, что пытаетесь понять, как это могло произойти?

Легкое движение руки и рыцарь, пролетев через весь зал, врезался в стену с такой силой, что оставил глубокую вмятину, а королева тут же оказалась рядом.

— Врата были открыты! Тот, кто это сделал прекрасно знал, что за ними находится! Так почему этого не знал ты?

— ваше…

Рыцаря выдернуло из стены и отправило в новый полет, чтобы с новой силой врезать в противоположную стену. Королева снова оказалась рядом.

— меня больше не интересуют оправдания! Не интересует, как и почему Химеры умудряются просчитывать все ваши ходы и каждый раз одерживать верх! Не интересует, почему и как неизвестный узнал о Вратах и смог открыть у вас под носом!

Неведомая силы оторвала рыцаря от стены и подняв к потолку ударила об пол.

— теперь меня беспокоит только один вопрос — как ты собираешься все исправлять?

— я исправлю, ваше величество! Исправлю! — собрав остатки сил в кулак рыцарь попытался подняться, но тут же был снова впечатан в пол.

— у тебя остался последний шанс. — угрожающе прошипела королева. — либо задуманное будет исполнено, либо ты будешь молить о смерти.

Она повела рукой и рыцаря вышвырнуло из зала. Королева зло топнула ногой и вернулась на трон.

— мне нужны новые Ключи и артефакт, открывающий Врата! — процедила она сквозь зубы и стоявшая все это время у трона служанка, поклонившись, вышла.

— ты здесь? — глубоко вдохнув спросила королева, когда двери за служанкой закрылись.

— да, госпожа. — раздался тихий ответ из-за трона.

— я хочу знать, кто это сделал.

— будет исполнено!

— ты еще здесь? — чуть подождав спросила она, но ответом была тишина и королева улыбнулась.

**********************

— что за игру ты затеял? — Хранитель чуть повернул в сторону голову и из-за спинки стула медленно вышел высокий статный мужчина с черной тростью.

— ты не верно выразился, друг мой. — он опустился на место, где совсем недавно сидел молодой человек.

— не верно? На кой, тогда, я тут Хранителями прикидываюсь? Сказки всякие выдумываю?

— в том-то и дело! Потому и Хранителями прикидываешься, потому и сказки рассказываешь! — улыбнулся бог Смерти. — рано ему еще правду выкладывать. Авось обойдется еще!

— это, что у тебя там обойдется? — нахмурился Хранитель.

— да решил тут кое-кто таумхеллий выпустить, а я палки в колеса ставлю! — усмехнулся бог. — пока удается! Ну, еще паренек, неосознанно помогает!

— а меч легендарный на кой сказал отдать тогда? — опешил Хранитель.

— меч- всего лишь железка. — отмахнулся бог. — от него толку, как от козла молока!

— эт ты не ска-ажи! — не согласился Хранитель. — смотря какой козел и как доить!

Бог смерти озадаченно нахмурился.

— что? Тот же эрвш… яорвш… эрвоширийский, надо ж было такое придумать, козел! Бесполое существо создали с помощью магии и теперь с него энергию качают ящиками!

— фу-уф! — облегченно выдохнул бог Смерти. — ты не путай банан с флейтой! Ай, ладно! Давай не будем продолжать!

Снова отмахнулся бог.

— так на чем я там остановился?

— на флейте! Тьфу! На том, зачем отдал меч парню!

— так вот! Он, всего лишь, бездушный кусок металла! Пока не получит Регалию не сможет полноценно им управлять!

— не знаю! — вздохнул Хранитель. — по мне, так легендарный меч не просто какая-то там железка! Вспомни, что их владельцы вытворяли в свое время!

— х-ха! И никто так и не додумался пробудить! Толку-то, что махали, словно дрыном!

— а он, по-твоему, сможет пробудить? — скептически усмехнулся Хранитель.

— ну… Я ему подсунул кое-какой подарок. Смогут договориться — сможет и меч пробудить!

— это, что ж за подарочек такой, с которым дого… — Хранитель прервался на полуслове и застыл с отвисшей челюстью. — только не говори, что ты отдал ему осколок души брата?

Бог Смерти зловеще улыбнулся.

— ты с ума сошел?! — вскочил Хранитель. — что, если не договорятся? Что, если у него черепица потечет?

— до сих пор не потекла, значит и потом не потечет! Ты вообще, что ли, ничего не заметил?

— эм… В плане? Что я должен был заметить? — Хранитель растерянно посмотрел по сторонам.

— чего ты головой-то крутишь? Разговор о парне идет!

— а с ним-то, что не так? Вроде все нормально было!

Бог Смерти удрученно покачал головой и тяжело вздохнул.

— он не из нашего мира! Его призвали Небесные, Заоблачные перехватили, а я перехватил у них. В итоге, душа осталась без контрактора и смогла обрести свою собственную телесную оболочку.

— м-да… То-то я смотрю, словно не от мира сего. Того не знает, этого не знает… Ты б ему, хоть, экскурс провел, что ли!

— сам разберется — не маленький. К тому же, у него самого не плохо получается! Кстати! Ты на фига ему маску Безликого отдал?

— вот сейчас не понял… — нахмурился Хранитель. — с чего это Безликого? Что положено, то и отдал!

— ошибся ты! — покачал головой бог.

— ничего я не ошибся! — фыркнул тот.

Хранитель повел рукой и перед ним появился экран со списком.

— вот! Сам посмотри! — он слегка повел указательным пальцем и экран повернулся к богу Смерти. — видишь?!

— хм… Странно! Я думал, ему другая положена! Странно… — он задумчиво нахмурился. — может, я где-то что-то не доглядел?

— это уже не ко мне! У меня все точнее, чем у ювелиров!

— так! Я домой… — бог поднялся. — надо перепроверить данные!

— давай, давай! — усмехнулся Хранитель и бог исчез.

— странно… — он повернул экран обратно и задумчиво уставился в содержимое страницы. — что за фигня такая?

Он пролистнул несколько страниц и озадаченно поскреб подбородок.

— ничего не пойму…

***************************

Олег спустился в подвал, на всякий случай поставил защиту на стены и потолок, и достал из пространственного кармана части артефакта. Несколько минут он просто держал их в руках, разглядывая странные письмена вдоль режущей кромки. Даже сейчас, будучи в разобранном состоянии было видно, что форма совсем не для меча. Соединил половинки вместе, но вместо того, чтобы соединиться артефакт рассыпался на осколки. Олег озадаченно почесал за ухом. Разложил осколки на столе и стал думать.

Случайно или по чьей-то задумке, на каждом осколке оказалась буква. Сложил несколько раз в разных вариациях, но артефакт не отреагировал. Снова разворошил.

— спасайся-а! — раздался крик Мыша.

Олег повернул голову и увидел падающую со стеллажа здоровенную вазу. Он уже давно собирался от нее избавиться, но все никак не доходили руки. Поймать ее уже не успевал, поэтому попытался закрыться рукой.

— Мыш, я тебя сейчас мехом внутрь выверну! — выругался Олег, глядя на заваленные осколками части артефакта. — какого хрена ты там лазаешь?

— а какого ты барьеры понатыкал? Вот, пытался найти дырочку! — Мыш осторожно скинул задней лапой отлетевший на стеллаж осколок.

— сиди тихо! Мешаешь! — Олег стал очищать стол от осколков. — блин. Весь настрой сбил!

— ну… Зато от хлама избавились. — Мыш нашел еще один осколок на стеллаже и отправил вслед за первым.

— а, чтоб тебя! — порезался Олег. — тащи пластырь!

На автомате бросил он и тут же сообразил, что не в родном мире. Здесь пластырей нет! Подобные раны легко лечатся специальной мазью.

— тащи мазь, тащи мазь… — обиженно бубнил Мыш. — барьер сними!

Олег дернул рукой, снимая барьер и пара капель соскользнула по тыльной стороне ладони на браслет.

— х-хозяин! З-за что? — Мыш застыл, прижавшись к стене в распятой позе, чудом увернувшись от вонзившихся в стену отростков из браслета.

Олег еще не успел повернуть голову, а браслет уже вытянул новые отростки- щупальца и стал жадно втягивать в себя части артефакта.

— а ну брось! — Олег попытался отобрать у щупальца осколок, но тот упорно тянул к браслету.

В конце концов пришлось отпустить осколок, так как пока он пытался забрать один, браслет уже втянул в себя все остальные. Олег хотел уже вцепиться в браслет, но в этот момент сознание резко померкло. Очнулся, уже лежа на полу. С верхней полки стеллажа на него смотрел озадаченный Мыш.

— ты как там, хозяин?

— вроде живой. — Олег попытался подняться, но не получилось. — что это было?

— без понятия, но ты так красиво упал… Упс! Это, хозяин, ты куда?

— в смысле? — Олег попытался оторвать голову от пола, но ее словно прибили к земле.

— ты исче…

В глазах снова потемнело, а в следующее мгновение стали появляться очертания странных ломанных колонн, уходящих вверх так высоко, что бесследно терялись в темноте. Олег лежал на какой-то мягкой поверхности, но не мог повернуть голову, чтобы посмотреть, на чем именно. Приходилось смотреть только вверх. В правое запястье впились иглы, и Олег заскрипел зубами от боли.

— да, чтоб тебя… — прошипел он, пытаясь пошевелить рукой.

Боль слегка утихла, чтобы прокатиться с удвоенной силой от самых ног до головы. Олег не выдержал и закричал, но крик потонул в пространстве. Боль отступила также внезапно, как и появилась. Вместе с ней вернулся контроль. Молодой человек пошевелил одной, другой рукой. Перевернулся на бок, потом на живот, встал на четвереньки, поднялся и посмотрел по сторонам. Все было каким-то странным, неестественным.

Пол, словно натянутая глянцевая пленка черного цвета, слегка прогнулся под ногами. Колонны нависали замысловатыми гигантами над головой и непонятно откуда шел свет, едва освещавший границы окружения. Олег шагнул в одну-другую сторону. Ничего не изменилось. Однако он почувствовал некое стеснение движений. Попытался осмотреть себя, но при таком освещении проще было бы черную кошку найти.

— да-а… — раздался уже знакомый чужеродный голос и Олег, вздрогнув от неожиданности, посмотрел по сторонам.

На этот раз, голос прозвучал не в голове, а вокруг.

— может, хватит уже в прятки играть? — рыкнул Олег. — что со мной происходит? Почему ты постоянно «да-каешь»?

— потому что мы получили еще одну важную часть. — к великому удивлению Олега раздался ответ.

— какую часть? От чего? Кто ты такой? — Олег закрутился по сторонам.

— не суетись! Скоро ты получишь ответы на все вопросы.

Свет стал более ярким, осветив странное помещение с полом и колоннами. Ни стен, ни потолка — они терялись в далекой белесой дымке.

— что это за место?

— это копия одного из залов древнего храма, в котором ты уже не раз бывал.

— почему копия? — Олег сделал несколько шагов вперед.

Без разницы в какую сторону идти — везде одно и то же!

— потому что храм — это величайшая тюрьма Времени, а этот зал — одна из ее камер!

Олег застыл с вытянутым лицом, по-новому разглядывая место, в котором оказался.

— и, что я тут делаю? Зачем ты перенес меня сюда?

— надо кое-что забрать! Тогда нам не придется делить управление телом!

— вот сейчас уточни! То есть, забрав ЭТО ты покинешь мое тело? Я верно понял?

— нет! К сожалению, я уже никогда не смогу покинуть твое тело, но ЭТО позволит нам стать одним целым.

— х-ха! С чего ты взял, что я этого хочу?

— а жить ты хочешь?

— эм…

— значит, если откажусь, то ты меня убьешь?

— нет. Это сделает сила, которую ты не сможешь контролировать без моей помощи!

— у меня уже есть браслеты! Они прекрасно справляются с их контролем!

— пока справляются. — поправил голос. — скоро настанет момент, когда они переполнятся.

Олег вытянул перед собой руки и посмотрел на браслеты.

— не понял… — он ошарашенно осмотрел себя.

Все тело и, скорее всего, голова были покрыты странным доспехом черного цвета. Детали так тщательно подогнаны друг к другу, что остались лишь микроскопические швы, будто кожу покрасили и провели места соединений карандашом.

— теперь у тебя есть доспех и оружие! — пояснил голос. — но этого слишком мало!

— так! — жестко бросил Олег. — ты КТО?

— зависит от тебя. Мы можем стать друзьями, можем врагами, а можем и чужими друг другу душами, занимающими одно тело. Какой из вариантов выберешь?

— по-моему, ответ очевиден! — подумав ответил молодой человек. — но это не отменяет вопроса — КТО ТЫ?

— а-а-а! Ты про это?! Как бы тебе сказать? …

Пространство вокруг Олега резко изменилось, и он оказался на той самой улице города, где столкнулись Золотые и Багровые.

— помнишь это?

— что-то из твоего прошлого?

— прошлого, настоящего и будущего! Точка Остановившегося времени! Раз за разом эти события происходят снова!

— ничего не понял. — Олег тряхнул головой и голос вздохнул.

— хорошо! Попробуем по-другому! Ты уже знаешь, что после исчезновения империи людей появилась новая. Империя Черного пламени!

— допустим.

— такой империи никогда не существовало! Да, люди создали жутких гибридов с помощью магии и тем самым чуть не угробили все империи, включая себя самих и весь мир. Богам и демонам пришлось объединиться, но даже этих сил оказалось недостаточно. Тогда они создали меня! Полубога, полу демона! Титанические старания самых лучших кузнецов обеих империй! Непревзойденные по красоте и силе артефакты позволившие справиться с врагом и запереть остатки в искусственном мире!

— х-ха! Типа Рэмбо доморощенный?!

— кто-кто?

— не важно! Что дальше?

— сам не догадываешься?

— ну, угроза перестала существовать, а следовательно, в тебе отпала надобность. Вот только, избавиться от тебя не так-то просто, ведь ты куда сильнее их! Не знаю как, но, в конце концов, они нашли способ и избавились от тебя. Теперь ты заточен здесь и жаждешь мести! Так?

— почти. — довольно ответил голос. — с одной поправкой — месть не столь важна, сколь свобода!

— так ты хочешь только свободы? — Олег недоверчиво усмехнулся. — в чем подвох?

— ни в чем. Просто… хотя… хм… не знаю. Если не будут лезть и дадут жить спокойно, то и мне нет никакого смысла развязывать войну. В противном случае, самом мое существование потеряет смысл!

Олег задумчиво походил из стороны в сторону.

— у тебя есть имя?

— м-м-м… было, но я не помню.

— ладно! — Олег остановился и глубоко вдохнув резко выдохнул. — можем попробовать. Если ты и в самом деле хочешь просто жить, то нам по пути! Что нужно забрать?

— в одной из колонн спрятан последний осколок оружия. Без него сила нестабильна и даже мне трудно ее контролировать. Это с учетом того, что ограничителей практически нет!

— кстати! Ты сказал, что браслетов на долго не хватит… — Олег обошел одну из колонн вокруг, внимательно осматривая полированную поверхность.

— ты уже видел синее пламя? — Олег кивнул, но тут же подумал, что незнакомец без имени не может видеть.

— да.

— синее пламя способно убивать, обходя магическую защиту. В свое время, оно было самым опасным оружием. Способные им управлять взлетали на вершину величия! Но, чтобы справиться с порождениями человеческой расы пришлось искать иной способ, так как даже синее пламя не способно было уничтожить их!

— как это? Их защита была сильнее? — не понял Олег.

— нет! У них попросту не было тела! Превращенные в призраков души, способные материализовать, по желанию, определенную часть тела. Чтобы убить их, нужно уничтожить саму душу! Поэтому, появилось черное пламя! Еще более жуткая магия, чем синее пламя! Не важно какая у тебя магическая защита, не важно, как защищает тело доспех. Пламя проникает в самую душу, выжигая изнутри без остатка!

— твою мать… — Олега аж передернуло, когда он представил подобное. — жуть какая! И, что же?

— для поддержания пламени требовалась огромная сила. Боги вложили внутреннюю энергию, а демоны — магическую. Обе силы оказались слишком нестабильны в одном теле и буквально разрывали на части! Слишком разные сущности! Поэтому, для их контроля были созданы ограничители. Применяя их носитель тратил излишки той или иной силы.

— и… — Олег снова посмотрел на браслеты. — много их было?

— все тело! Фактически, каждый элемент доспеха, являлся ограничителем!

— вот это, блин, квест! — ошарашенно выдохнул молодой человек, осмотрев себя. — это, что же получается? Обувь, штаны, куртка, пояс и шлем?! А, что тогда за штука сейчас покрывает мое тело?

— оболочка! Она защищает тело и в то же время показывает, чего не хватает! Сейчас у нас есть только браслеты и маска! Кроме перечисленных тобой нужны еще кольца, оружие и крылья!

— ого! Крылья? Это уже интересно! Во что же я превращусь в итоге?

— в того, кто станет самым могущественным человеком во всем мире! — усмехнулся голос.

— какая-то не интересная перспектива. Одни проблемы!

— ну, несмотря на это — факт! Не обязательно же, рассказывать остальным о себе!

— тут ты прав! — согласился Олег и перешел к другой колонне. — осталось только собрать все необходимое! Ты знаешь, где находятся остальные части?

— честно говоря, понятия не имею. Придется потрудиться!

— так! Стоп! — Олег резко остановился. — а про какую регалию, тогда говорил Хранитель храма?

— Регалию? Хранитель храма? А-а-а! не знаю о каком Хранителе ты говоришь, а вот Регалия нам точно не нужна! Хотя, можно ее забрать и спрятать! Или попробовать трансформировать под себя!

— с ней какие-то проблемы?

— именно благодаря ней меня и смогли убить!

— ух ты ж…

Олег сделал еще круг вокруг колонны и со всей силы ударил в полированный камень. Во все стороны полетели осколки, и Олег улыбнулся. В небольшом углублении оказалась шкатулка. Молодой человек достал содержимое, а шкатулку отбросил в сторону.

— что с ним делать?

— поднеси к браслету на левой руке.

Олег сделал, как сказано и осколок тут же прилип браслету, чтобы спустя секунду расплавиться и слиться с его поверхностью.

— что теперь?

— убираемся отсюда!

В глазах на мгновение потемнело, и Олег оказался в подвале. Ошарашенный Мыш остервенело бегал по тому месту, где исчез Олег и не сразу заметил его возвращение.

— ты чего мечешься? — спросил Олег.

— а-а-а-а! — Мыш испуганно отпрыгнул в сторону. — фу-уф! Вернулся!

— угу! Так, чего метался-то?

— чего-чего?! Тебя искал? Думал, магия какая-то странная!

— понятно! — усмехнулся Олег. — ладно! Давай выбираться отсюда! Что-то я проголодался!

Часть 11

Сеарий отложил в сторону отчет и тяжело посмотрел на Иннелу.

— так, значит, ты говоришь, что золотые снова зашевелились? Это их проделки?

— пока мы еще не уверены, но…

— но кто-то из Князей заключил договор с людьми и пытался провести запрещенный ритуал… — высокий крепкий мужчина с приятной внешностью прошелся по залу. — почему ты не указала в отчете имена и никого из них не доставила сюда?

— дело в том… — Иннела запнулась.

— что-то пошло не так? — Сеарий повернулся к демонессе.

— я… я… — Иннела закрутила головой. — дело в том, что…

— ты попыталась разобраться сама и тебе щелкнули по носу? — вкрадчиво сказал Сеарий, подойдя к девушке. — говори!

— я попросила разобраться Аину.

Улыбка исчезла с лица Князя, а в глазах застыла смерть. Иннела судорожно сглотнула вставший в горле ком.

— с ней что-то случилось?

— все обошлось, но мы потеряли всех известных предателей.

— так поэтому Аина не показывается мне на глаза?! — усмехнулся Князь. — видимо, сильно ей досталось…

— господин… ее пытали…

Лицо Сеария вытянулось.

— хочешь сказать, что эти ублюдки пытали ее, зная, что я сделаю с ними, когда узнаю?! — Иннела кивнула. — Зови ее!

Пока демонесса активировала камень связи, Князь вызвал слугу и взял с принесенного подноса бокал любимого напитка.

— вы звали, господин?

Сеарий повернулся к Аине и бокал выскользнул из пальцев. Князь застыл с вытянутым лицом.

— обнажи грудь. — приказал он, взяв себя в руки.

Девушка с легкой заминкой выполнила приказ, а Сеарий подошел ближе и коснулся кончиками пальцев.

— господин, я едва не умерла… Если бы тот человек не нанес на меня какие-то символы…

Сеарий не дал договорить, приложив палец к губам девушки.

— он сделал это только с тобой?

— н-нет. С мной была Великая жрица. Женщина из мира людей. Ее пытали вместе со мной.

— уму не постижимо. — ошарашенно выдохнул Князь, дрожащими руками вернув приспущенное платье на место.

— г-господин? Что-то случилось? Что-то не так с тем парнем?

— ты его видела? — Аина кивнула. — ты должна найти его! Войти во что бы то ни стало! Слышишь?! Найти и привести ко мне!

— я сделаю, господин, но… — девушка виновато посмотрела на Князя. — он спас мне жизнь. Пусть он и человек, я обязана ему. мы все обязаны! Если бы он их не остановил, то…

— я знаю. — улыбнулся Сеарий. — равно, как и то, что, если ты применишь силу, то умрешь быстрее, чем успеешь понять это. Поэтому… Ты ни в коем случае не должна применять силу! Ни в коем случае!

— господин?!

Сеарий задумчиво отошел в сторону.

— с этого момента ты не занимаешься ничем, кроме поиска своего спасителя. — холодно бросил Князь.

— но, господин… Зачем? Я благодарна ему за спасение, но не понимаю, почему заинтересовались вы?

— ты знаешь, что это такое? — Сеарий в мгновение ока оказался рядом с демонессой и ткнул пальцем в грудь. — это исцеляющее заклинание! Настолько древнее, что я даже представить не могу! Тебя в то время еще даже в планах не было! Это точно!

— ну и что? Пусть и очень древнее, но оно помогло сохранить мне жизнь! — тряхнула головой девушка.

— это заклинание не только исцелило тебя, но и скрепило невидимой цепью с другими жизнями! Ты сказала, что с тобой пытали человеческую женщину?! Значит, вас трое!

— я не понимаю, господин…

— теперь, тебя невозможно убить! Чтобы это сделать, надо найти вторую женщину и ту, которая отдала вам жизнь! Надо собрать вас троих вместе и убить одновременно! Теперь понимаешь?

— эм… — челюсть Аины отвисла.

— ваша светлость, разве такое возможно? — подошла ближе Иннела.

— в том-то и дело, что… Похоже, теперь, да.

— у меня последний вопрос, господин. — Аина подошла к Князю ближе. — вы сказали, я если я попытаюсь применить силу, то умру быстрее, чем успею понять, но потом вы сказали, что…

— я знаю, что я сказал и в этом никакой путаницы. Для золотых и предателей из наших рядов ты бессмертна. С учетом того, что о твоем секрете знают только присутствующие в этом зале. — Князь обвел всех тяжелым взглядом. — однако, тому, кто оставил на тебе это достаточно щелчка пальцами! Большего сказать не могу. Мне нужно встретиться с ним. Если не получится уговорить прийти ко мне я сам приду к нему.

— я разберусь с остальными. — тихо сказала Иннела, когда они покинули замок князя.

— надеюсь. Не хотелось бы попасть в переделку. Хотя… — Аина резко остановилась и пристально посмотрела подруге в глаза. — кто из предателей еще жив?

— из тех, что я перечисляла — никого!

— как так? — понизила голос Аина, посмотрев по сторонам. — даже будь он Именным, со столькими Высшими ему не справиться!

— я понятия не имею, что произошло. — в тон ей ответила Иннела. — но это факт! И… Я не стала говорить это Князю, но смерть их не была легкой. Полагаю, это как-то связано с тем, что сказал господин.

— хм… — Аина задумалась. — и как мне найти его?

— ну, для начала, тебе надо отправиться в мир людей! И… — Иннела окинула подругу с головы до ног. — желательно, не в таком виде!

— чем тебе мой вид не нравится?

— ну… — Иннела неопределенно поморщилась. — слишком вызывающе. Там такое сразу привлекает внимание, а оно тебе ни к чему!

— вот я попала… — обреченно вздохнула Аина.

Она вышла из портала в том же месте, где и в первый раз. Самым лучшим вариантом, как ей показалось, было расспросить Великую жрицу. Она не только знала куда больше о мире людей, но и была в той же лодке. В каком-то смысле, они теперь тесно связаны. Однако…

— простите, уважаемый! — она схватила проходящего мимо мужчину за руку и потянула к себе.

От резкого рывка, стопка кирпичей вылетела из рук мускулистого громилы, а сам он только чудом удержался на ногах.

— … что здесь произошло? — девушка указала взглядом на полу разрушенный храм.

— демоны напали. — сухо бросил тот, оценивающе окинув девушку с головы до ног. — вы новая послушница?

Аина кивнула.

— тогда, вам надо обойти с другой стороны. Там есть вход! Войдете в него и в главном зале увидите Великую жрицу!

— благодарю. — девушка поклонилась и быстрым шагом направилась к указанной двери.

— … часть храма осталась не тронутой, и мы можем продолжать принимать людей! — Великая жрица раздавала указания новым послушницам, но, когда ее взгляд остановился на вошедшей Аине, сделала неопределенный жест рукой и послушницы быстро разбежались в разные стороны.

— ты пришла за платой? — подошла она к Аине.

— платой? Нет! — улыбнулась та. — мне нужна твоя помощь.

— хорошая шутка! — сдержанно улыбнулась жрица. — чем же я могу помочь…

— зови меня просто Аина.

— чем же я могу помочь, госпожа Аина?

— не госпожа. — поправила та. — просто Аина. С некоторых пор мы тесно связаны…

Она машинально коснулась груди, и Великая жрица сделал тоже самое.

— вы… ты права. — кивнула она. — но мои силы не так велики, как твои.

— мне не нужна твоя сила. Мне надо найти нашего спасителя.

— зачем?

— мой господин хочет с ним встретиться.

— твой господин? Это…

— он самый. Мне запрещено использовать свою силу, а без твоей помощи остается только биться головой об стену и надеяться, что он появится сам!

— так, какого рода нужна помощь? — спросила Великая жрица, когда они вошли в небольшой кабинет.

— расскажи мне о вашем мире, для начала!

— х-ха! — не удержалась жрица. — и, как это поможет?

— я смогу проанализировать и, возможно, понять кто он такой!

— для этого, дорогая моя Аина, не нужно знать о мире людей! Тем более, я знаю не так много!

— ты, что-то знаешь о нашем спасителе? — насторожилась демонесса.

— ничего, но знаю, как можно узнать!

— расскажи! — Аина нетерпеливо подалась вперед.

— недавно ко мне наведался наместник одного приграничного города. Раньше я вела с ним некоторые дела и у него появилась мысль, как наладить сотрудничество. Так вот, он случайно проговорился, что был крайне обеспокоен тем фактом, что связь между нами оборвалась, но, зная, что территория хребта под контролем демонов, не осмелился отправить своих людей. Однако… — Великая жрица подошла к окну и посмотрела на горы вдалеке.

— однако?

— в общем… — жрица тряхнула головой. — нам помог счастливый случай! Стечение обстоятельств!

— ну не тяни кота за… сама знаешь что! Говори уже!

— в торговой гильдии, при перевозке, украли очень редкий артефакт. В его пропаже обвинили главу гильдии, и другой глава отправил своего представителя разобраться в произошедшем.

— причем тут торговая гильдия? — не понимающе тряхнула головой Аина.

— ее представитель и тот, кто нас спас — один и тот же человек.

Аина застыла с отвисшей челюстью.

— то есть, он не воин, не наемник, не великий маг, а какой-то представитель торговой гильдии? — чуть ли не по словам уточнила демонесса.

— хочу заметить, что это не простая гильдия! Это Квартал!

— а в чем разница?

— о-о-о! Огромная разница! — выдохнула Великая жрица. — как день и ночь! Кстати! Квартал работает исключительно по ночам!

— так, в чем разница-то?

— в обычной торговой гильдии ты никогда не найдешь того, что продается в Квартале! Только там можно достать самое редкое и ценное! Я как-то обращалась в такую гильдию! Мне нужны были очень редкие артефакты-стражи! И не один, не два, я десяток! Мне доставили заказ через неделю!

Аина пару раз хлопнула ртом, не найдя, что сказать, бросила взгляд в окно, снова на жрицу.

— как узнать, какую именно гильдию он представлял?

— это можно узнать только у главы одной из них! Только так!

— отведи меня туда!

— я и сама собиралась в гильдию. Мне нужны новые артефакты и ресурсы для постройки. Как сама видишь, прошлись тут не слабо!

— и, когда собираешься?

— перед закатом переместимся в город, но… — жрица отвернулась от окна и окинула Аину взглядом. — тебе лучше переодеться!

— опять? Вы издеваетесь, что ли? Я, итак, уже переоделась! Чем это платье тебя не устраивает?

— платье отличное, но с твоими формами и таким разрезом на груди… Прости, но…

— что б вас! — фыркнула демонесса. — у меня других нет!

— ничего. У меня есть все необходимое! — она подошла к широкому шкафу и распахнула дверцы. — выбирай!

— вот уж не думала, что жрицы столь распутны… — усмехнулась Аина, пробежав взглядом по гардеробу.

— в первую очередь мы женщины и только потом жрицы! — улыбнулась Великая жрица.

Тяжелая дверь медленно отошла в сторону и в проеме появился здоровенный лысый громила. Он оказался даже больше проема и поэтому застыл в шаге от него. На каменном лице тут же засияла улыбка, а руки разошлись в стороны. Аина испуганно попятилась, подумав, что тот решил раздавить их в объятьях.

— какими судьбами?! Великая жрица! — радостно воскликнул он.

— зашла прикупиться. — мягко улыбнулась та и слегка приобняла громилы.

Тот аж зарделся от удовольствия и отошел в сторону, пропуская внутрь.

— сегодня вы не одна… — он скользнул взглядом по демонессе.

— моя новая помощница, Сарот! — она погрозила пальчиком. — только попробуй обидеть!

— ну, что вы! — обиделся тот. — как я могу?!

— знаю я тебя! — снова улыбнулась Великая жрица и громила повел их вглубь помещения только для того, чтобы выйти с противоположной стороны на широкую улицу.

Даже в мире Аины таких широких не было! По обеим сторонам высились приземистые дома в пять — шесть этажей, а у их фасадов раскинули лавки и лотки торговцы. В первые же секунды демонесса увидела вещи, которые даже у них были редкими, но откуда они у людей?!

— я слышала, у одной из ваших гильдий недавно были какие-то проблемы… — осторожно спросила жрица.

— еринуда! — отмахнулся Сарот. — некоторые несознательные личности решили украсть очень редкий артефакт и подставить главу гильдии!

— неужели? — испуганно выдохнула жрица. — и у кого-то хватило на это смелости?

— хватило! Лучше бы им мозгов хватило! — фыркнул громила, расчищая собственным телом путь для стройных девушек.

— и, как же? Удалось узнать кто это сделал?

— обижаете, миледи! Это же Квартал! — он довольно обвел руками вокруг. — здесь представлены самые редкие вещи во всем мире! Думаете, глава позволит безнаказанно красть?

— вы правы! — кивнула Великая жрица, посмотрев по сторонам. — должно быть, в гневе, глава отправил по следу воров целую армию опытных воинов!

— нет! — громила резко остановился и понизив голос наклонился к жрице. — другой глава прислал своего представителя. Жуткий человек! Его прислали из Ночного квартала, а о нем уже давно ходят легенды!

— правда? Никогда не слышала о таком? Что же в нем такого?

— они являются единственными поставщиками самых ценных зелий, а еще, единственные, кто берется за самые сложные заказы.

— это какие?

— например, спасение человека. Только я вам ничего не говорил или глава снесет мне голову! — снова понизил голос громила.

— ты меня знаешь. — улыбнулась жрица и стрельнула глазками в сторону демонессы.

— так, куда вас проводить? В последнее время у нас слишком оживленно! Приходится самим провожать ценных клиентов!

— мне нужны «барьерники», «мерцалки» и «связующие»!

— а! Это вам к Удо! Он недавно переехал в большее помещение! — громила резко изменил направление и через пару минут вежливо постучал в дверь.

— входите! — раздался голос изнутри и Сарот, открыв дверь, пропустил внутрь девушек.

— ну, я пойду, а вы дальше сами! — он поклонился и закрыл дверь, оставив девушек с продавцом.

— чего желают прекрасные леди?

— ты можешь перенести нас в Ночной квартал? — спросила Великая жрица.

— в Ночной квартал? — тот печально улыбнулся. — боюсь это невозможно! Добраться до него можно только своим ходом!

— как это?

— такая особенность. — развел руками хозяин лавки. — глава Ночного квартала держит не совсем обычного питомца. Если кто-то попытается попасть в квартал с помощью портала… В общем, если только вы не бессмертные!

— но, можно же не прямо в Квартал, а в город! Или недалеко от него!

— только одиночным и малой дальности! — развел руками Удо.

— хм… — нахмурилась жрица. — как же нам добраться до Ночного квартала?

— на корабле до континента Прэтмери, оттуда до Драрда. — развел руками хозяин лавки. — примерно, две недели пути! Если на корабле будет пара хороших погодников, то куда быстрее!

— благодарю вас за помощь!

— ну, что вы?! Кстати! Могу переправить вас в порт! Там, как раз, стоит приличное быстроходное судно! Капитан мой старый друг и не откажет в помощи!

— будем очень признательны! — благодарно поклонилась Великая жрица.

— только… — Удо скользнул взглядом по Аине.

— что? Опять не так одета? — напряглась та.

— в отличии от нашей гильдии Ночной квартал очень часто имеет дело с разными демонами. Если не хотите, проблем, миледи, лучше бы вам придумать, как получше спрятать свою сущность. Вы же демонесса!

— как ты… — опешила Аина.

— поверьте, не только у меня глаз наметан! — хитро улыбнулся тот и порыскал по прилавку взглядом. — вот! Положите его в карман и никому не показывайте, а как прибудете на Прэтмери, сразу обратитесь к ювелиру, чтобы он сделал из него кулон. После этого наденьте и никогда не снимайте, пока находитесь в Драрде!

— если вы знаете, кто я такая, то почему помогаете? Разве вы не охотитесь на демонов?

— мы не наемники. — развел руками Удо. — это им плевать кого убивать, лишь бы платили! Мы же охотимся только на тех, кто доставляет неприятности! Вы же не из таких?

Аина покачала головой, и хозяин лавки улыбнулся шире.

— почему же, я должна скрывать свою личность в Драрде? — спросила Аина.

— в последнее время, по слухам, там очень много наемников. Даже ваша красота может стать большой проблемой, а сущность только добавит уверенности. Правда… Если у вас получится договориться с госпожой Сяо и она возьмет вас под «крыло»…

— госпожа Сяо? Кто она?

— глава Ночного квартала. Одна из тех глав, с которыми шутки очень плохи! — усмехнулся Удо. — так, что? вас переправить в порт и договориться с капитаном?

Жрица с Аиной кивнули, и хозяин лавки достал из кармана сферу портала.

— не похож он на какой-то особенный город. Тихий и спокойный! — задумчиво бросила Аина, глядя по сторонам и мерно покачиваясь в седле благородного скакуна.

— так всегда! Мы видим только то, что нам позволяют! На самом деле, все может оказаться не так радужно! — ответила ей жрица. — сразу могу сказать, что тут очень четкое разграничение по слоям.

Она кивнула в сторону группы молодых людей в дорогой одежде. Стоявшая поодаль прислуга, чуть ли не пинками отгоняла в сторону горожан, чтобы те не смели приближаться к благородным господам.

— и такое везде?

— не знаю! — жрица пожала плечами. — я очень редко покидала храм, а если покидала, то строго по делам!

Один из благородных «господ» заметил девушек и тут же направился к ним, прихватив остальных.

— позвольте поинтересоваться, почему такие красавицы пачкают платья о простой люд без сопровождения? — поклонился он.

— а вам не кажется, уважаемый, что перед тем, как начать разговор с дамой нужно представиться?! — холодно бросила жрица. — разве в вашем роду этому не учат?

— прошу прощения! — смутился тот. — от вашей красоты из головы вылетели все манеры. Маркиз Иссинин Нур Балентон, к вашим услугам!

Он снова поклонился и выжидательно посмотрел на девушек.

— Амелина. — представилась жрица. — а это маркиза Аина. Можно без титулов, но с соблюдением приличий!

— разумеется! — расплылся в довольной улыбке молодой человек. — должно быть, вы прибыли из другого города?!

— вы правы! Мы прибыли по делу в Ночной квартал!

Улыбка тут же исчезла с лица парня.

— вот уж не думал, что столь красивых девушек может что-то интересовать в столь опасном месте.

— на вашем месте, я бы поостереглась говорить подобное о столь уважаемом месте. Ведь, не удивлюсь, что ваши родственники одни из частых посетителей данного места.

— прошу прощения. Я сужу по слухам о нем! А в последнее время только о нем и говорят!

— правда? И, что же о нем говорят? — Амелина приняла более удобную позу.

— ну-у… всякое! — развел руками молодой человек.

— недавно огромный монстр снова разнес пол квартала. Поговаривают, что это был питомец главы Ночного квартала. — сказал другой молодой человек.

— а вы, простите, кто? — жрица перевела взгляд на него.

— граф Уннаис, миледи. — слегка поклонился тот.

— и, что же? Кто-то пострадал?

— нет! Говорят, обошлось без жертв!

— вот видите?! Полагаю, глава Ночного квартала разобралась и с разрушениями?!

— все так, миледи.

— тогда, в чем же проблема?

— ну… Еще ходят слухи, что Ночной квартал как-то связан с исчезновением целой гильдии наемников!

— эти слухи, как-то подтверждены?

— н-нет! — окончательно стушевались парни.

— странно! Мне казалось, что распространение сплетен присуще женскому полу… — Амелина посмотрела на подругу и та снисходительно улыбнулась.

— простите, господа, но нам пора. — кивнула Аина. — с вами было приятно поговорить и узнать некоторые подробности. Полагаю, мы еще, как-нибудь, встретимся!

Они снова кивнули молодым людям и тронули поводья.

— вот это красавицы! — завороженно выдохнул граф.

— ты прав, Ун. Я весь пылаю от вожделения! Надо бы пригласить их в гости!

— ты рехнулся? Они же приехали в Ночной квартал! Не думаю, что сможешь затащить на бал!

— зачем же на бал? К тому же, не обязательно делать это официально! Дамы слишком самоуверенны, раз прибыли в наш город без охраны. — надменно улыбнулся маркиз.

— Иссин, ты хоть понимаешь, что говоришь? Хочешь затащить их в койку силой? Одно дело, простолюдинки, но это благородные дамы! Если кто узнает, даже твой отец ничего не сможет сделать!

— поэтому, нужно сделать так, чтобы никто не узнал! — усмехнулся тот и поманил к себе слугу. — пусть твои знакомые доставят этих красоток сегодня ночью. Только без свидетелей!

— будет сделано, господин. — поклонился тот и скрылся среди горожан.

— вот видишь, как все просто!

— не знаю, Иссин. На твоем месте, я бы этого не делал. — покачал головой граф.

— да ладно тебе! — хлопнул его по плечу третий парень. — будет весело! Только представь, насколько они могут быть хороши без одежды да в кровати!

— нет! — граф покачал головой. — я на это не подписываюсь!

Он поклонился друзьям и ушел.

— трус! — фыркнул граф Армант.

— да ладно! — фыркнул маркиз. — просто у его семьи сейчас трудные времена. Оставь его!

С наступлением сумерек девушки покинули гостиницу и направились к Ночному кварталу. Слежку заметили почти сразу. Да и наблюдатели не особо скрывались. Правда, нападать не спешили. Предпочитали оставаться в стороне. Через два перекрестка они пересеклись с новой знакомой, с которой познакомились днем в одном из небольших ресторанчиков. Еще там выяснилось, что новая знакомая тоже собирается в Ночной квартал, а потому договорились встретиться и отправиться вместе.

Они едва отъехали от места встречи, как улицу перекрыли вооруженные люди в черной одежде. Аина собралась было проучить наглецов, но Амина незаметно для новой знакомой остановила демонессу, покачав головой.

— не вздумай. — чуть слышно бросила она.

Поняв, что девушки не будут сопротивляться, да и защитить их некому, нападающие спокойно окружили карету и открыли дверцы. Новая знакомая подмигнула девушкам и достала из кармана крохотный артефакт.

— я с большим трудом терплю подобные отбросы в своем городе. — холодно бросила она. — но обнаглеть настолько, чтобы нападать в открытую уже выше любого терпения!

Она сжала камень между большим и указательным пальцем и тот рассыпался. Увидев, что ничего не произошло, похоже, артефакт оказался бракованным, двое нападавших усмехнулись и полезли в карету, чтобы вытащить девушек силой. Они едва успели протянуть к ним руки, когда кто-то бесцеремонно выдернул обратно, схватив за шиворот.

— не убивать! — холодно приказала госпожа Сяо. — выясните кто их послал и зачем!

— будет сделано, госпожа! — двое мужчин поклонились и одновременно закрыли двери кареты, и та продолжила двигаться вперед.

— ничего себе! Ловко ты с ними! — заворожено выдохнула Великая жрица.

— надеюсь, они не с вами. — девушка скользнула по спутницам взглядом.

— ну, что вы? Мы в городе всего пару дней! Да и путешествуем одни! — улыбнулась в ответ Амелина.

— надеюсь. — ее взгляд остановился на Аине. — что же потребовалось Валькирии в моем квартале?

— ам… э-э-э… — только и смогла выдать демонесса, машинально коснувшись места на груди, где висел кулон.

— хорошая попытка скрыть свою сущность. — госпожа Сяо скользнула взглядом по груди Амины. — но меня этим не проведешь!

Она достала из выреза платья схожий кулон.

— очень полезный артефакт! Способен обнулить действие подобных штучек! — пояснила она. — мне повторить вопрос?

— я ищу одного человека. Он был вашим представителем недавно!

— и зачем он тебе? — взгляд девушки стал не просто холодным.

— его хочет пригласить в гости мой господин. Нет-нет! Ничего опасного! Просто поговорить! Он даже готов прийти сам, если тот молодой человек откажется отправиться со мной!

— хм… твой господин? Полагаю, это кто-то из Князей! Надеюсь, это не связано с возвращенным артефактом?

— артефактом? — не поняла Аина.

Госпожа Сяо несколько минут сверлила ее взглядом после чего улыбнулась.

— что ж… В любом случае, это решать ему, а не мне!

Картера остановилась, и госпожа Сяо открыла дверь.

— на сегодня, вы мои личные гости, а там посмотрим. — бросила она и легко выскользнула из кареты.

Снаружи уже ждали закутанные в черное люди.

— узнали?

— их послал сын маркиза Балентона. Приказано доставить девушек тайком к нему в спальню.

— опять этот выродок? — брезгливо скривила губы госпожа. — давно надо было разобраться с ним.

— госпожа?

— займитесь им. Полагаю, он был не один! Отцу же, оставьте красноречивый намек, что если подобное повторится…

— мы поняли, госпожа! Сделаем в лучшем виде! — Тени поклонились и тут же растворились в воздухе.

— прошу в дом! — совсем другим голосом пригласила спутниц госпожа и слуги распахнули высокие створки дверей, впуская в хорошо освещенный огромный зал.

— Олег не появлялся? — спросила госпожа у одной из служанок.

— нет, госпожа.

— что ж… Отправь кого-нибудь к нему домой. Пусть передадут, что его ждут гостьи.

— госпожа, вы же знаете, что…

— знаю. Поэтому, аккуратней там! И, чтобы ничего не повредили! Не хватает еще, чтобы он разозлился!

Служанка поклонилась и ушла исполнять приказ, а госпожа Сяо указала на низкий столик и первой опустилась на стул.

— придется, немного подождать.

— но, вы уверены, что он придет?

— не-а! — улыбнулась та. — чтобы передать послание, нужно подойти к дому, а это куда сложнее сделать, чем проникнуть в мир демонов!

Прямо у входа открылся портал и в зал влетели двое мужчин в фирменной одежде Ночного квартала. Стоило им появиться, как из портала появилась огромная, унизанная невероятно большими клыками пасть и тут же схлопнулась лепестками. Пара мгновений и бутон спокойно исчез, а портал закрылся. Прокатившись по полу, они мужчины вскочили на ноги и испуганно застыли в боевой стойке.

— я же говорила, без эксцессов. — недовольно бросила госпожа Сяо, вернув чашку чая на блюдце.

— г-госпожа… мы… — повернулся к ней бледный, как мел один из мужчин. — мы только к калитке успели подойти!

— да? А одежу, значит, порвали, когда в калитку входили?

— н-нет! Там такое дело… — перевел дух второй. — мы подошли к калитке. Честно говоря, туда и днем-то соваться опасно, а ночью тем более! В общем, подошли к калитке и только было открыли, чтобы попытаться пройти к дому, как получили сильный удар по спине. Он швырнул нас во двор, а там ЭТО! Их там так много, что… кажется, я обделался!

Мужчина виновато посмотрел на штаны.

— какого хрена, Сяо? — портал открылся в том же месте, что и предыдущий и в зале появился Олег.

— е-мое! Дружище, ты же взрослый мужик! Можно ж как-то уже научиться контролировать свой организм! — Олег бросил взгляд на обмочившегося слугу госпожи и тут же потерял интерес.

— к тебе гости! Я отправила этих двоих, чтобы передали сообщение о том, что тебя ждут.

Олег снова посмотрел на бледных мужчин в изодранной одежде.

— я думал у тебя с финансами все в порядке. — озадаченно хмыкнул он. — неужели, не можешь заказать слугам нормальную форму?

— до прихода к тебе она была совсем новая! — хмыкнула госпожа.

— д-да? Ну, у меня, вроде бы, нет ничего такого, что могло бы…

— хватит строить из себя невинного! — не выдержала госпожа Сяо и топнула ножкой. — зачем было засаживать двор плотоядными цветами? В добавок к ним еще и Черные вязы подсадил!

— это не я! — развел руками Олег.

— ага! Сами по себе выросли! — отмахнулась госпожа. — в общем, с тебя новая форма этим двоим! Вычту из следующей сделки! А теперь, познакомься!

Госпожа повела рукой и девушки обернулись.

— попадос… — раздался голос в голове молодого человека.

— здравствуйте. — девушки поднялись и поклонились.

— я тут узнала, что кое-кто сильно накосячил на одном из заданий. Не знаешь, кто это мог быть? — злорадно улыбнулась госпожа.

— а поточнее? — нахмурился Олег, подойдя ближе.

— могу я поинтересоваться, каким образом, при возвращении украденного артефакта ты умудрился оказаться в храме Амелины и разрушить его почти до основания?

— попадос. — обреченно согласился с внутренним голосом Олег.

Продолжение следует…



home | my bookshelf | | Game Over. Другой мир |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 6
Средний рейтинг 3.3 из 5



Оцените эту книгу