Book: Проводник хаоса



Проводник хаоса

Седых Александр

Книга 3. Проводник хаоса

Пролог


Долго отдыхать Сашу не дали навалившиеся дела. Уже через пару дней после приезда в замок, они с Линсом засели за планирование в рабочем кабинете демона. Вид поверхности планеты с метеоспутника позволял подробно разглядеть рельеф местности на этой оконечности материка. Мелкие особенности были не видны, но среди гор легко находились достаточно большие долины, подходящие под строительство городов и посёлков. Учитывая скорый наплыв беженцев, главе провинции необходимо срочно готовить места для их проживания. Существующие в настоящее время единственный город и несколько десятков поселений вдоль дороги к северному побережью не смогут вместить большого количества новых жителей. Люди, конечно, в беде земляков не оставят, но дома не резиновые и вместить под крышей всех не смогут.

Пограничный город способен стать только некоторым распределителем и накопителем людского потока, но оставить народ в городе или его окрестностях возможности нет. К сожалению, значительно нарастить количество жителей в дорожных посёлках тоже возможности не имелось. Как правило, это были слишком маленькие долинки между горными цепями. Изначально дорога к побережью не могла петлять по удобным ущельям и долинам. Раскиданы они на очень приличном расстоянии друг от друга. Транспортный путь предназначался только для поддержки и обеспечения форпоста, защищавшего берег империи. Срочно необходимо строить новые поселения в подходящих места вдали от известных дорог, но встал вопрос: как туда добраться.

Линс задумчиво смотрел на увеличенную проекцию карты северной части материка. Вывод он озвучил неутешительный:

— Мне не хватит местных магов, даже чтобы построить дороги до ближайших удобных мест, не говоря уже о возможности строительства простейшего жилья. Реально можно привлечь к работам только два десятка магов из пограничного легиона, но они такой объём не осилят. Городские будут обслуживать приходящий людской поток, и им своей работы хватит.

— Придётся задействовать ресурсы замка, — соглашаясь, кивнул Саш. Поскольку маг стал его адептом, то проблема касалась и самого демона. К тому же он прекрасно понимал, что в будущем людские ресурсы лишними не будут. Задачи предстояло решить грандиозные и одни демоны с ними не справятся, даже с помощью спасательного модуля Первых.

(Саш: — Рис, что ты можешь выделить нам в помощь?

Ирисана: — Ты недооцениваешь работу жены. В отличие от некоторых бездельников, я не сидела сложа руки.

Саш: — Ха…, бездельник пригнал тебе целый космический корабль, а она недовольна.

Ирисана: — Хорошо, претензии снимаются. А если без шуток, то я тут немного посвоевольничала. Оказывается, с одарёнными детьми управляться невероятно трудно. Пришлось подыскать им дополнительное занятие. Мы с И-Рис, не спеша, обеспечили наших подопечных астральными модулями станционных искинов. Ты бы видел, какая компания развернулась при определении очерёдности установки! Теперь деткам некогда шалить. У них идёт постоянная учёба. Искины не дают расслабляться. Ты даже не представляешь, насколько легче стало работать магам — учителям из империи Крил.

Саш: — Я так понимаю, наших двойняшек с Симоном ты тоже не забыла.

Ирисана: — Да, искины только у наших. Ну, ещё добавь к ним приёмную дочь.

Саш: — Что это нам даёт?

Ирисана: — Теперь ты недооцениваешь детей. Что значит: хозяин замка дома бывает редко! Кругом горы. У нас есть модуль Первых и можно не экономить ресурсы замка. Скоро мы наделаем для себя более совершенные устройства. Задействуем всех строительных роботов. Сверля дорожные тоннели, они наделают достаточно строительного материала для возведения домов обычными людьми даже с минимальной помощью магов. Необходимо обеспечить строителей лишь амулетами для сварки каменной кладки. А твои детки с удовольствием попрактикуются в управлении роботами. Станционным искинам в их подчинении не сложно спроектировать любой город целиком, со всеми коммуникациями. Необходимое оборудование заменим амулетами. Деткам серьёзная магическая практика тоже не помешает. Для изготовления простейших амулетов у них уже хватит знаний и энергии. Пока искины будут управлять техникой, дети займутся магией.

Саш: — Удачная идея. Разобьём деток на пары. К каждой паре приставим взрослого. У нас пять демонов, две псионки, тренер, пять учителей — криловцев.

Ирисана: — Добавим шестёрку магов-перебежчиков, что вы прислали в замок с юга. Так что на всех детей хватит, даже останется.

Саш: — Отлично, тогда ты опять на хозяйстве. Будешь координировать нашу деятельность. К сожалению, вынужден признать, что управленец из меня не очень хороший. Демонов с детства учат выживать, а не управлять доменом. Опыт у меня по этой теме слишком маленький, учитывая всего лишь первое перерождение.

Ирисана: — Ладно… чего уж… жена должна помогать мужу.

Саш: — Искин, как там насчёт плана работ?

И-Саш: — Не та задача для моих ресурсов! Всё готово. Осталось только выполнять.)

Саш с довольной улыбкой взглянул в тревожные глаза мага.

— Жена подала отличную идею. Лови предложение.

Некоторое время Линс придирчиво изучал полученную информацию.

— Хороший ход, — пробормотал он, задумчиво теребя подбородок. — Обычно дети с удовольствием отдаются новым занятиям, а долго эксплуатировать мы их не будем. За неделю работ можно пробить тоннели и создать дороги к подходящим долинам. Строительного камня тоже появится в достатке. Остаётся надеяться, что император не загребёт в армию всех магов из потока беженцев. С ними строить города гораздо проще. Не все люди способны рассчитать постройки на прочность.

Уже на следующий день началась реализация подготовленного подробного плана. Искин досконально учёл местные нюансы и особенности. С помощью планетарного глайдера Саш развёз строительные бригады на нужные точки вдоль дороги от пограничного города к побережью. Именно от скрытых долин будут пробиваться пути к основной дороге. В этом случае строительный материал, добытый в горах, будет складироваться в местах будущих городов и посёлков. Роботы строить канатные переправы не могут, так что дороги будут обычные, но проходить они будут сквозь скалы.

В глайдер самого большого строительного робота, конечно, не погрузишь, но машина Первых имела прекрасные полевые захваты и могла переносить тяжёлые грузы на внешней подвеске. Дети были в восторге от новых заданий и с энтузиазмом принялись за работу. Труднее всего пришлось некоторым взрослым, за ними наблюдающими. Вначале они вообще не понимали, что и как делают их подопечные. Искинов у магов не было. Теперь детям пришлось объяснять и показывать проекты будущих сооружений своим недавним учителям.

Саш затеял строительство ещё и с другой целью. Количество адептов нужно увеличивать. Если раньше маги думали, что искины — это всего лишь особенные амулеты для обучения, то теперь они увидели, какое преимущество даёт владение таким амулетом даже ребёнку. К концу недели, во время перерывов в работе, на получение искинов к Ирисане уже записалась очередь из магов. Думающие модули ставились им без многих баз данных, указывающих на чужеродность некоторых жителей долины. Саш в стороне не остался и, после соответствующих клятв, внедрял новым адептам виртуальных тотемов-ящериц. Вскоре у магов отпали последние сомнения в правильности принятых решений. Полученные возможности виртуальных помощников и способность накопления энергии завораживали.

К концу второй недели строительства на север материка добрались первые партии беженцев с восточных провинций, где уже вовсю бушевала война. Южане, не дожидаясь атаки Центральной империи, начали захват востока северян, перебрасывая войска на кораблях в русла рек, раньше считавшихся непроходимыми для судов. Чужим войскам удалось далеко вклиниться на территорию государства, разрезав восток на империи на несколько частей. Часть узловых станций канаток оказалась в руках врага, и перебрасывать крупные подкрепления на восток стало невозможно.

Пограничные легионы востока империи сейчас сражаются почти в окружении, а жители вырываются из зоны военных действий по горным тропам, практически без вещей. Люди из внутренних областей и казна государства снабжает их необходимым минимумом, чтобы побыстрее устроить беженцев. Богатые оседают в столичной провинции, а остальных имперские советники направляют на север, к Линсу. Посёлки, лежащие вдоль дороги, ведущей к владениям Линса, обеспечивали двунаправленный поток по транспортным артериям. Переселенцы шли на север, а большая часть пограничного легиона и городской стражи направлялась в центр. Срочно формировались новые легионы для отражения неожиданного нападения соседей. Император не забывал о планах Совета Контроля.

Созданная сеть горных дорог оказалась очень кстати. Попадая в новые долины с богатой природой и удобными местами для строительства, люди быстро приходили в себя от потерь и начинали строить новую жизнь.

Имперские наблюдатели с восторгом отозвались о деятельности Линса на новом месте. Благодарность императора не заставила себя ждать. Теперь бывший южный граф превратился в настоящего северного герцога. Посёлки в открытых долинах разрастались на глазах.


Глава 1. Новая угроза


Спокойно заняться налаживанием жизни беженцев Линсу не дали. Война неожиданно нагрянула и на север. По рации Такаш Толстый — капитан форпоста сообщил о внезапном нападении чужой эскадры. Жёны Линса без дела не сидели. Амулеты раций их производства уже активно использовались на севере.

Саш с Линсом, прихватив единственного боевого робота и одного из дронов наблюдения, на втором глайдере, только что сделанном спасательным модулем Первых, срочно полетели на форпост. Всё оказалось не так страшно.

Эскадра южан добралась и сюда. Под прикрытием амулетов невидимости корабли обошли всех наблюдателей на побережье и неожиданно атаковали форпост. Расчёт врагов был понятен. Захватив единственную большую бухту на севере, они обеспечивали себе плацдарм для захвата северной провинции и предотвращение высадки сильных союзников с Крила. О магах смерти, разгромивших пограничный легион Центральной империи, южане наверняка знали.

Метеоспутник не мог заметить приближение эскадры врага, поскольку та шла под прикрытием невидимости. Наблюдатели на башнях форпоста, перед входом в бухту, заметили судна неприятеля через специальные амулеты, только когда корабли уже шли в атаку.

Сайон Вонт с радостью дал команду судам начинать атаку на самый удалённый порт материка. Плавание к северной оконечности суши прошло очень удачно. Из сорока кораблей эскадры до конца пути не дошёл лишь один. Корабль-разведчик случайно налетел на одинокий риф, укрытый водой. Маг-наблюдатель, обязательно присутствующий на палубе судна в походах по незнакомым водам, заметил подводную скалу в последний момент. Увернуться от столкновения не удалось. Слабенький водяной щит, поставленный магом, лишь немного смягчил удар о скалу. Скорость оказалась слишком велика, и судно, ударившись носом, встало чуть ли не вертикально, насадив себя на препятствие. Восстанавливать почти развалившийся корпус не было смысла. Из-за смягчившего удар щита, погибло не так много людей.

Новейшие амулеты невидимости, способные работать длительное время при постоянной магической подпитке, обеспечили незаметный проход эскадры мимо рыбацких посёлков на побережье. Сайон был уверен, что о рейде противнику ничего не известно.

Наблюдатели, на башнях у входа в бухту, забили тревогу только в последний момент, когда первый корабль с авангардом десанта уже находился в проходе. Полковой вождь легиона Южной империи Сайон Вонт улыбался, наблюдая, как забегали люди на пристани. Неожиданно огромные башни береговой крепости его не страшили. Захватив бухту он, со временем, возьмёт и крепость.

Яркая вспышка резко ударила по глазам. Едва проморгавшись, маг получил ещё один удар по зрению. Сквозь слёзы он уже с ужасом наблюдал, как огненные всполохи, один за другим, пожирали его самые мощные корабли. Капитаны были достаточно опытны чтобы, не дожидаясь дополнительных команд, отвернуть в сторону от защищённого непонятной магией прохода. Лишь одному кораблю не хватило места для разворота, и он на полной скорости врезался в крутые скалы, окружающие вход в бухту. Спасать экипаж никто не стал. Ожили катапульты на входных башнях, и вслед уходящим кораблям понеслись огненные шары.

Сайон нервно ударил кулаком по перилам корабля. Почему никто не подумал, что криловцы с соседнего материка не только присылают магов, но могут и передать союзникам новейшие амулетные разработки, уже активно применяющиеся судами империи для защиты кораблей и портов. По данным разведки: морским рейдовым группам церковников пришлось бежать от побережья империи Крил. Полковой вождь легиона Южной империи понял, что неожиданный захват бухты провалился, придётся переходить к гораздо более затратному плану блокирования северного форпоста противника. Маг, не по слухам из Центральной империи, а уже воочию видел, насколько опасны связи северян с криловцами. Товарный обмен необходимо обязательно прервать.

Со вздохом от неожиданного поражения Сайон приказал дать сигнал капитанам о переходе к резервному плану нападения. Дополнительных приказов не требовалось. Разведка побережья проведена качественно, и южанам известны большинство небольших щелей и трещин в прибрежных скалах, куда даже при волнении с помощью мага можно высадить группы десанта. Жаль, горные тропы на берегу плохо изучены, и десантникам придётся долго собираться в большие отряды. Ещё больше начальник похода жалел о большом количестве магов, погибших на судах авангарда. На поверхности воды от атакованных неизвестным оружием кораблей не осталось даже щепок. В таких условиях выжить никто не мог. К сожалению, открутить время назад Сайон не мог. Магов будет не хватать при военных действиях на берегу, но количество аналогичных сил у противника, по донесениям разведки, значительно меньше. Так что вождь не сомневался в скором захвате форпоста северян. Даже оставшихся трёх сотен магов достаточно для захвата любой крепости.

Капитан форпоста с удивлением встретил гостей, неожиданно свалившихся с неба на непонятной платформе. Только сообщение по новейшему амулету связи и знаки принадлежности северному герцогству на боках не дали атаковать непонятный летающий артефакт дежурному магу.

— Э-э-э …, это что ещё за штуковина? — кивнул на летающую штуку встречающий гостей Такаш, когда Линс с Сашем спустились по ступеням на землю.

— Величайший поспособствовал, — ухмыльнулся Линс, взглянув на невозмутимого Саша.

— Я смотрю, тревога оказалась ложной?

Демон смотрел в глаза взволнованному капитану.

— Оставшиеся мины помогли отбить первое нападение, — смутился бывший сотник. — Я попросил вашу жену не убирать их. Как видите, оказался прав. Наблюдатели не сразу смогли рассмотреть противника под мощным куполом невидимости. Если бы не мины, порт бы противник захватил.

(Саш: — Рис, а как тут вообще что-то плавало по минам?

Ирисана: — Тебя не было, а учиться надо. Чтобы избавиться от лишних переживаний, я переделала старые торпеды, добавив им контур управления и распознания своих кораблей. Амулет лоцмана, высылаемого на каждый входящий в порт корабль, сигнализировал, что это свой.

Саш: — Судя по всему, магов на кораблях противника находилось много. С высоты на дне не видно затопленных кораблей. Из-за моей старой оплошности первые торпеды используют чужую магическую энергию.

Ирисана: — Это точно! Даже со спутника были видны яркие вспышки.)

— Что-то известно о нападавших?

Линсу хотелось узнать, с какими силами противника предстоит сражаться.

— Один из кораблей противника не успел развернуться и налетел на скалу у входа в бухту, — довольно улыбнулся капитан форпоста.

— Значит, пленные есть. Это хорошо, — кивнул Линс.

— Есть даже маги, — подтвердил Такаш. — Под огнём катапульты не очень-то поплаваешь. Водники противников смогли утянуть с собой из-под обстрела только часть своих товарищей. Шестёрку магов и полсотни экипажа мы подобрали на лодках. Остальные утонули, не дождавшись помощи. Соратники на других кораблях им ничем помочь не успели. Потерявшей строй и невидимость эскадре противника обстрелы из башенных катапульт могли причинить большой вред. Видя, что бойцы форпоста спасают плавающих на воде людей, противник не стал соваться в зону обстрела. Эта эскадра южан должна перерезать нам транспортное сообщение с соседним материком. Почему-то вражеские стратеги побаиваются криловцев.



— Есть причины, — переглянулся с Саш с Линсом. Их дезинформация о магах смерти с Крила пошла гулять по материку.

— Надеюсь, ты выяснил, что предполагает противник делать дальше? — продолжил расспросы Линс.

— Всё, как обычно, — пожал плечами Такаш. — Высадка десанта на берег в доступных точках. Объединение в мощные отряды. Блокада и захват форпоста с параллельной нейтрализацией транспортного сообщения на суше. Сил на это у противника вполне достаточно, несмотря на значительные потери в попытке прорыва в бухту.

— Магов на первых кораблях, наверное, было много, — задумчиво кивнул Саш.

— Знатно им досталось. Весь авангард с сильнейшими магами превратился в пепел, — довольно усмехнулся Такаш. — Пленные маги на эту тему молчат, но нашлись разговорчивые матросы. Всего в рейдовой эскадре насчитывалось сорок кораблей с усиленной магической поддержкой. Это по десятку магов на посудину. Итого: до четырёхсот магов и четыре тысячи воинов. Сотня самых сильных погибла вместе с тысячей лучших бойцов. Но трёх тысяч противника и трёх сотен оставшихся магов поддержки с лихвой хватит для захвата форпоста. Мои полтысячи пограничников и десятка боевых магов долго против такой силы не продержится. Хотя мы хорошо укрепили заклинаниями стены форпоста, но перевес во время осады будет на стороне противника.

— Считаешь, форпост не удержишь? — внимательно посмотрел на капитана Линс.

— Да, как сказать, — задумчиво потёр щёку Такаш. Если дать десанту объединиться, то шансы устоять без вашей помощи, маловаты. Тут такое дело! Враг не знает троп в горах. Высадиться в одном месте большому отряду трудно. Потребуется время, чтобы найти дорогу. Мы знаем побережье намного лучше противника. Можно хорошо потрепать врага до того, как он стянет силы в кулак. Главное — узнать, где он высадился.

— С этим проблем не будет, — обрадовал капитана Саш. — Мы оставим воздушного наблюдателя. Он покажет сверху все окрестности форпоста. Прикрыть амулетами невидимости отряд, растянувшийся по узкой тропе, не получится. Защиту крепости тоже усилим боевым големом. С необычным противником врагу придётся несладко.

— Тогда обещаю сделать всё возможное, чтобы удержать крепость, — кивнул Такаш. — Только имейте в виду, южане могут высадиться и недалеко от долины Величайшего. Там есть несколько подходящих расщелин в скалах.

— У вас противников поубавится, — улыбнулся демон.

От этой улыбки на капитана повеяло стужей.

На форпосте маги пробыли недолго, справились со всеми задачами за один день. Для управления дроном и боевым роботом пришлось снабдить капитана астральным модулем личного мощного компа и научить человека им пользоваться. Базы данных, кроме необходимых для управления, Саш ставить не стал. Не стоило так пугать нового пользователя. Конечно, Такаш умел пользоваться амулетом управления голема, но то, что он получил сейчас, уходило от знакомого ему варианта в невообразимые дали.

Дрон, барражируя на огромной высоте над побережьем, давал полную карту поверхности. Прекрасно были видны и корабли противника, застывшие на якорях невдалеке от скалистых берегов, и небольшие группы разведчиков, пытающихся найти тропы на перевалах через горные цепи.

Боевого робота водрузили на самую верхнюю точку форпоста. Линс снабдил башню защитой из мощных магических щитов разных стихий. Долбить защиту магам придётся долго, если они вообще смогут приблизиться на расстояние для нанесения удара. Робот мог поражать цели лазером и мощным игольником на расстоянии до десяти километров. Пока противник найдёт вариант защиты от грозного невидимого противника, нападавшие могут понести невосполнимые потери. Если маги и смогут, в конце концов, найти защиту, то обычным воинам сильно не поздоровится.

Предупреждение Такаша очень обрадовало жён демонов. Пока Саш с Линсом усиливали оборону форпоста, девушки охотились. Опыт борьбы с разведывательными отрядами в пустыне никуда не делся. Наблюдательный дрон и личные вепы, которыми обзавелись Тиса и Марис, не оставили шансов бойцам противника, даже если те пользовались самыми совершенными амулетами маскировки. Девушки играли с десантниками, как кошки с мышками. Они нападали только на небольшие группы разведчиков, направлявшихся на поиск подходящих дорог, не трогая при этом основные отряды высадившегося в расщелины на берегу противника.

Значительное преимущество в силах и возможностях позволяли брать в плен всех вышедших в разведку воинов, вместе с магами. Бывшим пиратам, числящимся в охране замка, оставалось только таскать тела сонных пленников в подземелья. Против яда лиан ни у магов, ни у обычных бойцов не было защиты.

Сайон Вонт не понимал, что происходит. После вроде бы удачной высадки отрядов на побережье дела опять пошли плохо. На высланных для поиска проходов через горы разведчиков, одно за другим, посыпались нападения. Пограничники врага оказывались везде, куда бы ни сунулись десантники. По донесениям оставшихся в живых бойцов, против них сражались значительно превосходившие их в численности и выучке воины и маги. Казалось, что засады располагались на любом удобном для этого месте. Потери десанта росли, а продвижения вперёд не было. Высаженные группы даже не могли объединиться, уже не говоря о нападении на крепость.

Наиболее панические сообщения приходили из места самого перспективного для дальнейшего продвижения. Минуя большую долину, можно было выйти, через небольшие горные цепи, сразу к перевалу на основной дороге, ведущей к пограничной крепости.

Командиры двух больших групп даже не смогли преодолеть цепь небольших гор, чтобы выйти к долине для объединения. Отряды разведки, с магами или без них, просто бесследно исчезали, не подавая никаких сигналов. Пропадали и наблюдатели, отправленные по следам разведчиков. Исчезали вообще все, покинувшие пределы места высадки. У бойцов возникли проблемы с водой. Ручьёв в местах высадки не было. Водой отряды снабжались со стоявших у побережья кораблей, но после длительного рейда запасов в трюмах почти не осталось. Попытки добраться до ручья, протекающего невдалеке, тоже окончились неудачей. Как только посыльный исчезал из поля зрения, больше он не появлялся. Даже маги стали отказываться идти в разведку. Они бесследно исчезали так же, как и обычные воины. Как докладывали командиры, народ уже находится на гране паники.

Сайон оставался единственным Великим магом. Трое остальных, предоставленных Советом Контроля именно для этого похода, погибли вместе с авангардом. Он решил разобраться с неизвестным противником сам. К сожалению, по-другому прекратить волну паники у него не было возможности. Все отряды снабжались новейшим переговорным амулетом и читали сигналы друг друга. Множественные неудачи подрывали боеспособность армии.

Маг покинул флагманский корабль, и на лодке матросы доставили его к расщелине, где находился один из проблемных отрядов.

— Есть что-нибудь новое, что не попало в ежедневные донесения, — поинтересовался он у командира десантников.

— Дела всё хуже, не подаёт сигналов даже большой отряд разведчиков, посланных к ручью, — подавленно вздохнул командир.

— Это война. Потери неизбежны, — строго посмотрел на него Сайон.

— Так то потери, а не ужас гор. Амулеты жизни пропавших магов и разведчиков показывают их отличное здоровье. Бойцов пугает неизвестность. Не могли же все исчезнувшие сдаться и перейти на сторону неприятеля. Я не вижу другого объяснения происходящему, — неуверенно пробормотал командир десанта.

— Придётся разбираться самому, — тихо пробормотал Сайон. Даже сейчас, перед лицом полкового вождя, в ауре говорившего мелькали вспышки ужаса и паники. Маг прекрасно знал, что неизвестность пугает больше всего. Он очень жалел, что бросил всех сильных магов в авангард. Три Великих, шесть Сверхмагов и десять Мастер-магов погибли напрасно. Два оставшихся Мастер-мага возглавляют другие отряды, но они встречают вполне понятное сопротивление сильных бойцов пограничного легиона, а здесь же люди уже придумали какой-то «ужас гор». Так уж устроен человек, пытаясь хоть как-то объяснить неизвестность.

— Может, не стоит? — неуверенно спросил командир, услышав последнюю фразу вождя.

— Больше некому разбираться, — тяжело вздохнул Сайон. — Слишком уж неприветливо нас встретили.

Ещё раз по нервам резанула незаживающая рана потери авангарда.

— У меня осталось только два личных мечника третьего уровня, — вздохнул десантник.

— Не надо, — скривился Сайон. — Амулеты жизни никогда не ошибаются. Раз они не потухли, все наши люди живы, но обстоятельства не позволяют им вернуться или подать сигнал. Сколько магов у тебя осталось?

— Шесть, вместе со мной. Трое пропали в разведке вместе со своими мечниками. Один исчез в попытке добраться до скрывающегося в скалах родника, метрах в двухстах отсюда, — подробно отчитался командир.

— Готовьтесь к атаке по моему сигналу. Я брошу шар огня в небо. Начну с родника. Ждите.

Десантник позвал постовых, и те вывели мага из расщелины. Дороги или тропы, как таковой, не было, но не спеша можно передвигаться по камням и осыпям. Стараясь не сорваться, маг стал осторожно двигаться в указанном воинами направлении. В голове мелькали разные мысли. Раз бойцы знали о роднике, значит, первые выходы разведчиков оказались удачными. Они в дальнейшем могли потревожить неизвестную опасность, и теперь она приблизилась к отряду и блокировала его. Если бы это была засада пограничников, как во многих других случаях, десантники вполне могли передать хоть какой-то сигнал.

Сайон ожидал встретить у родника что угодно, но совсем не то, что там обнаружил. У зеркальной глади маленького каменного водоёма сидела молодая девушка и спокойно заплетала волосы в причёску. Маг оказался в растерянности. Интуиция неуверенно ворчала, что девушка опасна, а разум не видел никакой опасности. Нити полевой оболочки могли принадлежать слабенькой ученице, но никак не серьёзному противнику для Великого мага огня и воздуха.

— Сколько можно стоять, открыв рот? — неожиданно повернулась в его сторону девушка.

— Ты кто? — не нашёл ничего лучше, кроме этого вопроса, ошарашенный маг.

— Что, разве тебе не говорили? Ужас гор, кто же ещё, — озадаченно вскинула брови девушка.

— И как зовут этот «ужас гор»? И как ты вообще здесь оказалась? — улыбнулся Сайон. Несмотря на невнятно вякающую интуицию, поверить в опасность молодой девушки он не мог. Уж он-то проверил странную собеседницу всеми доступными средствами. Никаких защит на ней не было, да и не могла обычная ученица со слабыми нитями в ауре создать что-то стоящее.

— Ну что же, давай познакомимся Сайон Вонт, — безбоязненно и насмешливо взглянула ему в глаза собеседница. — Зовут меня Марис Песчаная, и я — вторая жена герцога Северной провинции.

Маг опять оказался в тупике. Девушка его знала и совершенно не боялась. Открытый спокойный взгляд тёмных глаз говорил о многом.

— А если я захвачу тебя в плен и потребую у герцога сдать провинцию? — вкрадчиво поинтересовался Сайон, приближаясь к девушке.

— Ты-ы …, захватишь в плен «Ужас гор»? — насмешка на секунду мелькнула на лице Марис.

Маг как будто натолкнулся на стену, мгновенно замерев на месте. Что-то опасное мелькнуло в этой насмешке. Разум опять начал войну с интуицией.

— Думаешь, у Великого мага не хватит сил захватить ученицу? — задумчиво пробормотал Саймон, опять внимательно рассмотрев спокойную девушку, пытаясь обнаружить скрытую угрозу.

— Не-е-а, не хватит, — довольно ухмыльнулась собеседница. На секунду девушка задумалась, как бы уйдя в себя, а потом добавила, — Ты бы выглянул за скалу и помахал ручкой подчинённым, а то если они побегут тебя спасать, мне придётся с ними воевать и нормального разговора не получится.

Сайон несколько секунд с недоумением смотрел на собеседницу. Нет, она точно не врала, как будто видела, что происходит в расщелине, где прятался десант. Он бы мог захватить собеседницу в плен и притащить к десантникам для допроса, но разум уже договорился с интуицией и совместно мешали такому действию. Маг потерялся. Он не понимал, что происходит.

— Хм-м, оказывается и у южан есть здравомыслящие люди, — достаточно громко, чтобы её услышали, проворчала девушка.

Ехидная насмешка опять промелькнула на её лице:

— Иди уж, успокой подчинённых. Пусть не мешают разговору. Я подожду!

Удивлённо тряхнув головой, стараясь сбросить наваждение, маг решил последовать совету. В ауре собеседницы к концу разговора появились проблески интереса, и убегать она не собиралась. Мысль о том, что девушка всё же на самом деле является ужасом гор, уже не стала казаться такой абсурдной, как вначале. Что-то было в ней странное и опасное, но постоянно ускользало от взора мага.

Выбравшись на гребень скалы, Сайон подал несколько понятных сигналов, чтобы подчинённые не мешали. Дождавшись подтверждения от наблюдателей, он вернулся к роднику.

Маг всего на несколько секунд терял девушку из вида, но этого вполне хватило, чтобы обстановка у родника серьёзно изменилась. Вот тут Сайону несколько поплохело. Он не почувствовал за спиной даже отголосков магии, но каменные кресла и стол не могли возникнуть сами по себе. Вождь с трудом подавил панику, волной захлестнувшую его сознание. Теперь разум поменялся местами с интуицией. Разум тянул человека пускаться в бега, а интуиция успокаивала: «Раз до сих пор ничего не случилось, то может и обойдётся, а вот бегство вполне может обернуться непоправимыми последствиями». Интуиция на этот раз победила. Возможно, этому способствовал интерес к возникшему разговору. Сайон теперь верил, что перед ним на самом деле жена герцога, а может быть и тот самый «Ужас гор». Заклинания-то были, а Великий маг их даже не почувствовал.

Под насмешливым взглядом девушки маг неуверенно проследовал к одному из кресел. Довольно кивнув своим мыслям, собеседница заняла второе.

— Еды предложить не могу. Не думала, что сегодня буду вести переговоры, — недовольно проворчала Марис, проведя рукой по столу. — Хотя, как говорит один мой знакомый… бог: «почему бы не поэкспериментировать».

Руки девушки замелькали над столом. Из столешницы выросла небольшая тонкостенная каменная чаша и пара бокалов. Накрыв чашу ладонями, Марис сосредоточенно помолчала несколько секунд, уставившись на собственные руки.

Как только руки хозяйки упорхнули с чаши, маг с удивлением обнаружил в ней несколько необычных круглых плодов, ярко-оранжевого цвета. Пока он таращился на возникшие кушанья, таким же образом под руками хозяйки в бокалах появилась бесцветная жидкость, источавшая вполне ощутимый аромат. Сайону стало совсем плохо. Магии он вообще не почувствовал, но это говорило ему лишь об одном — перед ним Величайший маг земли и жизни. Никто другой напрямую оперировать с камнем и живой природой не мог бы. Смущало только одно — он не знал, что такие Величайшие вообще существуют или существовали в истории мира. С землёй всё было понятно, а вот Величайших, владеющих жизнью, мир не знал. Никто другой не смог бы вырастить плод в каменной чаше за столь короткое время.

— Хм, вроде бы получилось, задумчиво вертя в руках взятый с чаши плод, пробурчала Марис. Попробовав его на вкус, она с удовольствием стрескала созданное её же угощение.

— Не бойтесь, травить вас не собираюсь, — улыбнулась девушка, кивнув магу на угощение.

Растерянный маг неуверенно взял в руки плод и осторожно откусил. Мякоть так и таяла на языке с необычным приятным вкусом.

— Напиток резковат, но для переговоров самое то, — услышал Сайон голос девушки, когда управился с угощением.

Подчиняясь кивку хозяйки стола, маг пригубил жидкость из бокала. По телу пробежала волна освежающего холодка. Сознание приобрело кристальную чистоту. Сайон сразу понял, почему амулеты пропавших разведчиков и магов показывали, что они живы. Величайшей, владеющей силами жизни, убивать противников не было необходимости, да и не были они ей противниками. Уровни силы просто не сопоставимы. Девушка, при желании, не вставая с места, могла разделаться и с ним. Напороться в долине на Величайшую, южане никак не рассчитывали. Ни о чём подобном разведка не сообщала.

После освежающего напитка мысли легко цеплялись одна за другую. Марис назвала себя второй женой герцога, а ведь она маг жизни огромной силы. Тогда чем же обладает первая жена. Сайон вспомнил донесения разведки из Центральной империи. Маги смерти невероятной силы вычистили границы союзников. А если это ученики Величайшего мага смерти. Противоположности сходятся и должны уравновешиваться. Жизнь соответствует смерти. Если первая жена герцога владеет смертью, а на границе действовали её ученики, то союзники столкнутся с непредсказуемыми проблемами. К тому же, кто тогда сам герцог.



Сайон остановился. Размышления могли завести его очень далеко, особенно если вспомнить случайное упоминание девушкой о знакомом боге.

Сама хозяйка стола, наклонив голову, с интересом наблюдала за размышлениями незваного гостя, как будто видела все его мысли, как на ладони. От мага жизни такой силы можно было ожидать и такого.

— Мы не знали о Величайших, проживающих на этих территориях, и не хотели искать с ними конфликтов, — невнятно пролопотал маг. Он прекрасно представлял, насколько непредсказуемыми могут быть отшельники с такими возможностями.

— Север находится под защитой моего мужа, так что вам лучше покинуть территориальные воды империи, — как будто уловив последнюю мелькнувшую мысль мага, произнесла Марис.

Полковому вождю не оставалось ничего другого, как только кивнуть. Вмешательства в войну на стороне северян сразу нескольких Величайших не ожидал ни имперский совет южан, во главе с императором, ни Совет Контроля, крутивший тем же императором как угодно.

Сил эскадры, подчинённой Сайону, будет недостаточно, чтобы противостоять даже одной этой девушке, не говоря уже о других кандидатах в противники. Теперь стали понятны постоянные неудачи, преследующие поход в последнее время. Величайшие, выбравшиеся на свет из своих укромных владений, просто забавлялись, наблюдая за действиями десантников.

— Нам не хватит воды и провианта, чтобы добраться до своих портов, — тяжело вздохнув, пробормотал маг.

— Для доставки оставшегося количества людей к собственным берегам вам не нужны все корабли, — улыбнулась Марис. — Вы можете получить за лишние суда всё необходимое для похода у нас. Цены здесь, конечно, кусаются, но должны же вы мне заплатить за беспокойство. Да и воинов у вас осталось только половина.

Маг не стал торговаться с ненормальной Величайшей. Половина кораблей действительно способна вернуть остатки войск на родину. Хорошие бойцы в предстоящей войне не будут лишними. Девушка говорила только о севере. Возможно, напрямую эти странные маги вмешиваться в войну за всю Северную империю не будут.

Договор с девушкой маг заключил. Другого выхода он не видел. Раз на севере обосновались Величайшие, соваться сюда не стоит.

Довольная Марис проводила вполне вменяемого мага до расщелины и, помахав на прощание удивлённым постовым, вспорхнула вверх, превратившись в большого вепа. Поражённые люди, включая самого Великого, открыв рты, наблюдали за этим превращением.

— Э-э-э, господин вождь, а что это было за видение? — уставился на Сайона с нетерпением ждавший его командир отряда.

— Уже не знаю, — задумчиво почесал затылок уставший удивляться маг, провожая глазами удаляющуюся точку в небе. Переведя взгляд на подчинённого, он продолжил:

— Может быть «Ужас гор», а может и богиня жизни. Нам остаётся только радоваться, что здешний правитель не воспринял нас всерьёз. Кто его знает, что твориться в головах Величайших или богов. В любом случае, лучше не переходить им дорогу.

По тому, как по поступающим отовсюду донесениям, прекратились нападения на десантников, Сайону стало понятно, что связь здесь у северян даже лучше, чем у нападавших.

Марис, рассказывая Линсу о переговорах с противником, транслировала и мысли собеседника, подслушанные её подругой вепкой. Запудрила мозги магу она основательно, а заодно и поэкспериментировала с возможностями лиан.

— Зря ты упомянула богов, — проворчал Саш, присутствующий при разговоре.

— Ничего страшного, всё равно из руководства южан в эти сказки никто не поверит, — отмахнулась девушка. — Ты бы видел их рожи, когда я включила скафу режим полёта и мимикрировала под вепку.

— Эскадра в два десятка кораблей нам здесь совсем не помешает, — кивнул Линс, переглянувшись с Сашем.

— Если присоединить к ним нашу шестёрку, купленную за торпеды у Крила и вооружить теми же торпедами, большую часть материка с этой стороны пролива мы прикроем, — согласился демон. Укоризненно поглядев на девушку, он добавил:

— И ещё, экспериментируй с лианами осторожно. Это биофабрика, воспроизводящая любой биоматериал, в том числе и яды, пострашнее, чем у вепов.

— Я пользовалась только теми заготовками, которые были в базе данных. Ты их сам проверял. До самостоятельных работ мне ещё далеко, — кивнула девушка. — Кстати, плоды мне понравились, так что буду, время от времени, использовать возможность подкрепиться вкуснятиной.

— Только следи, чтобы лианы не сожрали вблизи чего-нибудь нужное. Им в этом случае усиленное питание положено, — усмехнулся Саш.

Результаты авантюры девушки ему нравились. Теперь не надо было чистить побережье от непрошеных гостей. У нового герцогства проблем с беженцами и так выше крыши. Не страшно, что слегка припугнули южан. Чему-то руководство противника поверит, а чему-то нет, но проблемы у вождя южан точно будут.


Глава 2. Незваные гости


Вечером в спальне, сидя на постели, Саша ждала недовольная жена.

— Почему девочки развлекаются, а я торчу дома, как привязанная? Я тоже хочу сменить обстановку.

— А кто будет править доменом, я что ли? Сама понимаешь, я долго не усижу на одном месте, — сгребая девушку в объятия, довольно проворчал Саш.

— Хочу тоже путешествовать. Хочу приключений, — закинув руки демону на плечи и уставившись ему в глаза, обиженно прошептала Ирисана.

— Скоро Линс обрастёт подчинёнными и нам проблем поубавится. Обещаю, если появится возможность отдохнуть, развлечься и похулиганить, как получилось у Марис, мы отлично погуляем. Может, сегодня обойдёмся без учёбы?

Саш с этими словами завалился на кровать, вместе с такой приятной ношей.

— Нет уж! Я ещё обижена. Будем учиться. Хотя мы с И-Рис многое разобрали в твоих астральных модулях, но тренироваться лучше под непосредственным наблюдением, — продолжила сердито поглядывать на мужа Ирисана, удобно устроившись на его груди.

Саш не возражал, к тому же даже во время занятий его руки блуждали по телу жены, постоянно сбивая ей концентрацию. На гневные замечания Ирисаны, когда астральный модуль разрушался в очередной раз, демон лишь посмеивался. В любой обстановке, при создании магических конструктов, сознание должно работать как часы. Через некоторое время девушке надоело постоянно создавать одно и то же заклинание, и они перешли к более приятным занятиям.

Следующую неделю Саш помогал Линсу создавать резиденцию герцога на форпосте. Учитывая возросшую деятельность по управлению провинцией, пришлось магу переселяться. Саш не хотел строить дорогу в долину с замком. Демонам здесь не нужны лишние наблюдатели. Можно было устроить центр управления в пограничном городке. Там и портал находится рядом. Но Линс смотрел немного вперёд. Городов в провинции может быть много, а вот порт — единственный. Стоило развивать центр именно здесь.

Дом герцога строили основательно. На поверхности в цитадели форта он занимал немного места, а вот подземных уровней имел больше десятка. Создавали помещения Саш с Линсом, а освещение и обстановку делали Тиса и Марис. Заодно маги отрабатывали технологические решения в магических устройствах, создавая дикую смесь магии с техникой. В этом занятии сильно помогали искины, почти мгновенно рассчитывающие любые заклинания, модифицируя старые или создавая новые.

Для защиты всего сооружения Саш применил астральные модули, срисованные с защиты вепов. Теперь в помещениях действовала только магия самих демонов. Примерно так работала Марис, создавая каменный стол и стульчики перед глазами южанина. Даже проблески магии не вырывались за пределы щита вепов.

Поток беженцев продолжал расти. Посёлки вдоль дороги в северную провинцию государства перешли только на обеспечения транспортной функции. Императору удалось остановить наступление южан на востоке. Сказалась лучшая организованность войск за счёт связных амулетов-радиостанций. Но бойцов и магов всё равно не хватало. Учитывая донесения разведки о крупных скоплениях войск в пустыне на границе с Центральной империей, отводить оттуда пограничные легионы было невозможно. Отец Марис в сообщениях по связи не исключал возможности войны на два фронта. Показательный рейд Линса с учениками лишь отсрочил выступление врага, но не изменил его планов.

Неприятель не торопился с захватом территорий. Он давал возможность людям выходить из районов, захваченных военными действиями. Захватчикам не нужна выжженная пустыня. Совет Контроля собирался лишь сместить неудобное правительство, а не уничтожать государство. В то же время беженцы сильно перенапрягали экономику государства, способствуя ослаблению империи в целом.

Детям-псионам вся эта суматоха была только в радость. Они с удовольствием занимались строительством, не забывая совершенствовать магические приёмы. Учитывая наличие мощных искинов, даже простейшие заклинания подвергались серьёзным исследованиям. Маги-учителя недалеко отстали от подопечных, получив в свои руки невероятные инструменты для изучения и совершенствования магии. Обоюдное стремление приводило к отличным результатам и в учёбе, и в науке.

За очередным грузом торпед прибыло сразу четыре корабля криловцев. Два из них — в счёт уплаты за артефакты, а другая пара привезла имперские товары. Вместе с ними приплыл Карел Вода — полномочный посол. Он привёз ещё одну партию магов-учителей, запрошенную ранее Ирисаной.

— Привет послу! Надеюсь, вы учли мои прошлые замечания по преподавателям? — бесцеремонно встретила вопросом гостя Ирисана, сидя на троне рядом с Сашем в приёмном зале замка.

— Вы, как обычно, неподражаемы! — легко поклонившись, улыбнулся Карел. — Я основательно поругался с нашей разведкой. Они клятвенно заверили, что их людей в новой партии магов нет. Учитывая головомойку, которую устроил император подчинённым на эту тему, я им верю. Наши специалисты редко встречались с вепами, поэтому многие особенности общения с людьми, связанными с этими животными, им незнакомы. Возможность проверки вепом, разведка не учитывала. По вашему предложению, набрали магов, захотевших переселиться на другой материк. Поэтому большая часть пассажиров приплыла сразу с семьями. Надеюсь, у вас для всех найдётся работа. Скоро наступит сезон штормов, так что следующий рейс в эту сторону будет не скоро. Даже магам не под силу вести постоянный спор со стихией. Пролив между материками в это время практически непроходим.

— Завуалированные извинения приняты, — величественно кивнула Ирисана, играя роль правительницы. Тут же скорчив недовольную ухмыляющуюся рожицу и скосив взгляд на сидящего рядом Саша, добавила:

— Вот, полюбуйся на типичного представителя соседей! Добиться прямого признания собственных ошибок от них невозможно. Представляешь, сколько я намучилась с нашими криловцами, пока заставила их хоть как-то извиняться за недоразумения перед людьми и подопечными. Неправильно это. Ошибки надо признавать.

— У них просто воспитание другое, к тому же не стоит долго держать посла на пороге, — усмехнулся Саш. Посмотрев на Карела, он предложил гостю присесть рядом с троном, тут же провернув недавно отработанный трюк с магическими заклинаниями под прикрытием веповского щита.

Из отполированного пола, перед глазами изумлённого мага, не почувствовавшего даже отголоска заклинаний, выросло удобное каменное кресло. Все одарённые этого мира обучались по примерно одинаковым методикам. Так что посол Крила сделал те же самые выводы, что и южанин. Перед ним Величайший, с прямым управлением стихии земли. Вывод противоречил виду ауры правителя замка, но делать такие фокусы с камнем без заклинаний могли только они.

Карел понял, что ему специально показали уровень хозяина, как бы раскрывая очередной секрет владельцев долины. Как только гость оказался в кресле, оно автоматически приняло удобную для тела форму.

— Значит, вы нас всё время водили за нос, прикидываясь учеником мага, — удручённо пробормотал Карел, уставившись на Саша.

— Не стоит по мелочи пугать народ, — неопределённо отозвался Саш. — Просто, для дальнейших отношений вам полезно знать, с кем будете иметь дело.

— Ничего себе…, по мелочи, — поёжился гость, пытаясь представить, что хозяин замка в таком случае считает не мелочью. — Зачем вам тогда наши маги в качестве учителей?

— А то вы не знаете, насколько бывают ленивы сильные маги, — усмехнулся Саш. — Так что знающие люди нам очень нужны.

— Есть за ними такой недостаток, — соглашаясь, кивнул Карел. Посол уже оправился от потрясения, принимая показанное как данность. — Всё же я перейду непосредственно к делам. Нам срочно нужны самоходные мины и в большом количестве. Морской легион отогнал корабли противника от портов, потратив все запасы ваших изделий, но противник быстрые налёты не прекратил. Хотя количество нападений резко уменьшилось, частенько мы не успеваем на них реагировать. Каким-то образом церковники обнаруживают наши суда и уходят от преследования вне зоны видимости. Появилась острая необходимость вооружать большее количество кораблей для создания защитной сети побережья. Если мы врага обнаруживаем, уйти им уже трудно. Наши суда, при наличии мага на борту, на коротких дистанциях имеют более высокую скорость. Только самые быстрые суда противника после долгого преследования способны оторваться от погони. Маги не всесильны и не могут подгонять корабли непрерывно. К тому же эти гады имеют более дальнобойное оружие, способное поражать цели из-за горизонта. Приходится постоянно держать щит, чтобы тебя издали не потопили.

(Ирисана: — Недавно к нам прибилась очередная партия пиратов с соседнего континента. От эскадр Крила досталось и им. Пограничники империи не разбирались, кто атакует конвои и порты, и топили всех подряд. Желающих пограбить побережье резко поубавилось. Учитывая такую интенсивность расхода боеприпасов, торпеды у Крила ожидаемо быстро закончились.

Саш: — Зато своё дело они сделали. Побережье освободилось от постоянной угрозы нападения.

Ирисана: — Если противник неглуп, то следующая попытка должна предполагать более масштабные атаки на морские и береговые цели. Небольшого количества торпед, размазанных по побережью, может не хватить для отражения массированной атаки. Руководство империи это прекрасно понимает.

Саш: — Тогда криловцам понадобится слишком много наших устройств.

Ирисана: — Кое-что можно автоматизировать. Ты привёз из столицы много полезных заклинаний. С индивидуальной работой справятся перебежавшие к нам магические недоучки из пиратской братии. Я использовала их способности для обслуживания возросшего населения долины, а теперь можно задействовать недомагов для более денежной работы. Без особого напряжения получится увеличить выпуск торпед раз в пять. Только корабли нам скоро некуда будет ставить. Южане активно загружаются продовольствием на обратный путь и скоро отчалят. Нам негде ставить даже суда, что они тут оставят. Это я учитываю, что большая часть кораблей будет стоять в бухте форпоста. Маленькие, скрытые расщелины в скалах у долины, уже заняты нашими кораблями. Пираты, конечно к нам набежали, но их от силы хватит ещё на пяток судов, не больше. Такаш обеспечит экипаж лишь на пару кораблей. Что мы будем делать с оставшимися десятью из трофеев?

Саш: — Да-а…, брать оплату за торпеды кораблями уже не стоит. Даже если мы наберём экипажи на бесхозные суда из беженцев с восточных провинций, на новые криловские суда людей точно не хватит. Не так много портов было на восточном побережье.)

— Увеличить количество мин мы сможем, а вот принимать оплату кораблями, уже нет. Мы не морская империя. Содержать такое количество судов нам просто негде, — вопросительно посмотрел на гостя Саш.

— Есть вариант, — кивнул посол. Император предвидел быстрое насыщение соседа кораблями криловской постройки и подготовил новые предложения. — Мы возобновили работу транспортных маршрутов вдоль побережья. Оживилась материковая торговля, но из-за продолжающейся блокады самостоятельных портовых городов со стороны церковников, грузы в ту сторону не идут. По расчётам советников императора, в связи с нападением соседей на вашу империю, вам пригодятся поставки продовольствия. За каждую пару мин мы согласны отдать корабельный груз зерна. Этого добра у нас в избытке.

(Ирисана: — Неплохая цена. Тысяча мешков зерна — это около пятидесяти тонн.

Саш: — А каждая торпеда — это один потопленный корабль противника. Цена одного рейса грузовика пойдёт за пару военных кораблей противника. Союзники останутся в выгоде, но это союзники. Веди разговор дальше. Ты здесь хозяйка.)

— Такая оплата нас устроит, — сообщила послу результат переговоров с мужем Ирисана.

— Я так и предполагал, — довольно заулыбался маг.

Саш не стал присутствовать при дальнейшем разговоре жены с представителем империи Крил. У него появилась идея: сделать амулет локатора, чтобы обнаруживать корабли за горизонтом. Используя в магии технические решения, вполне можно решить эту задачу. Искин с удовольствием проработал множество вариантов изменения подходящих заклинаний. Совместными усилиями выбрали самый простой и незатратный вариант амулета. Качеством он не блистал, но был по силам в изготовлении даже ученикам магов. Радиоволны обеспечивали лишь питание воздушных заклинаний контроля пространства. Картинка окрестностей отражалась в обычном мираже. Вся сложность заключалась в астральном инфомодуле обработки поступающей от заклинаний информации. Хотя он и был по меркам космической цивилизации совсем простым, в этом мире подобного устройства ещё не было. Саш использовал отработанную технологию по созданию из лианы биороботов-разведчиков. Тупых мозгов растения вполне хватало для функционирования алгоритма простейшей обработки данных. Недостаток был один — ядро амулета могли создавать только демоны. Но это же являлось и преимуществом. Никто повторить устройство не сможет. За работу Саш посадил жён Линса. Им будет полезно нарабатывать магические навыки. Делать амулеты можно где угодно, в том числе и в доме герцога на форпосте.

Основные работы по созданию в провинции сети дорог и посёлков уже закончились. Теперь строили дома и создавали жилую инфраструктуру сами беженцы, так что дети и их наставники вернулись в долину. Приплывшие с Крила маги стали постепенно втягиваться в работу с детьми и присматриваться к снисходительно посматривающим на них соотечественникам. Клятва не давала тем что-то рассказывать, но скрыть от новеньких сильно повысившиеся возможности было невозможно. Саш не без основания предполагал, что скоро количество адептов демонского домена увеличится.

Неожиданно появилась возможность выполнить обещание Ирисане по поводу развлечения. На следующий день, после ухода кораблей криловцев с очередным грузом торпед, Такаш сообщил об атаке неизвестного противника на порт. Линс в это время мотался с жёнами по новым поселениям, решая проблемы беженцев. Взяв с собой Ирисану и вепов, демон полетел на глайдере к форпосту.

— Частично я проблему решил, — встретил их капитан на посадочной площадке перед домом герцога.

— Ну что же мне так не везёт, — пробормотала Ирисана.

— Он сказал частично, — ободряюще кивнул Саш на встречающего.

— Врага мы отогнали, но недалеко, — подтвердил капитан и сразу начал докладывать:

— Это оказался быстроходный корабль церковников. Скорее всего, враги следили за судами криловцев, и те привели хвост к нашему порту. Учитывая непонятное оружие против кораблей, появившееся у имперцев, противник побоялся нападать на порт, пока здесь стояли чужие корабли. Только те ушли, произошла атака. Порт обстреляли какими-то мощными дальними заклинаниями. Я погнал дрона в море. За горизонтом обнаружилась странная посудина без парусов, но на хорошей скорости. Используя стреляющее оружие, она забрасывала разрывные заряды в нашу сторону. На таком расстоянии попасть в цель затруднительно, но враг использовал летающего корректировщика. На большую птицу на горизонте мы внимания не обращали, пока не начался обстрел. После моего целеуказания охранный голем, установленный на центральной башне, сбил птичку. К сожалению, достать основную цель за горизонтом он не мог, но мы с магами придумали кое-что другое. Они сделали парочку магических мин с задержкой на срабатывание, а дрон доставил их к цели. Я всё рассчитал с помощью вашего магического помощника, и подарочек отцепился от дрона прямо над судном противника. Поверхность корабля мы им попортили и заставили резво удирать. Пара пограничных кораблей уже вышла в погоню, но заклинаний ускорения надолго не хватило для поддержания такого хода, пришлось возвращаться. В воде выловили полудохлого пленника. Наверное, это он корректировал стрельбу врага, наблюдая за попаданиями с воздуха. Если коротко, то всё.

(И-Саш: — Снял данные с памяти охранного робота. Интересненькие моменты подбрасывает история. Кажется, прогресс у церковников использует для роста реактивное топливо. После того вооружения, что нам прошлый раз показывали криловцы, аэродинамичный планер, в виде летающего крыла, я не ожидал здесь обнаружить.

Саш: — Провидцы и не такое могут.

И-Саш: — Только не у церковников. Используй они магов в своём развитии, государство давно бы перешло на магические рельсы, отказавшись от божественных догм.

Саш: — Есть варианты?

И-Саш: — Множество. Наиболее перспективное предположение — расшифровка древних текстов, оставшихся от космических пиратов, но не исключаю и влияние извне.)

— Где пленник? — заинтересовался Саш.

— Как и положено, в подвале. Единственный наш маг жизни основательно поработал над ним. Если бы не эта помощь, человек бы не выжил. При падении с высоты тело переломало основательно. Мы пока не успели с ним поговорить. Вы прилетели слишком быстро.

— Веди! Пообщаемся! — приказал Саш.

Такаш провёл гостей в подвалы крепости. Пленника, точнее пленницу, поместили в отдельную маленькую камеру. Совсем молодая хрупкая девушка лежала на топчане.

(И-Саш: — Судя по виду летательного аппарата, он не рассчитан на значительный вес, поэтому в качестве пилота использовали девушку.

Ирисана: — А магию церковники всё же используют. Обрати внимание на лоб девушки. Там находится бесцветная татуировка — это пассивный контур, реагирующий на любое присутствие магической энергии и слегка разогревающий при этом кожу. Его может делать обычный человек, знакомый с магическими законами. Собственно это даже не магия, а обычный сельский оберег.)

— Я ничего не буду вам отвечать.

Пленница легко вскочила с лежанки и, выпрямившись во весь небольшой рост, с достоинством уставилась на вошедших.

— Насколько мне известно, боевиков церковников обучают по методикам ментальной защиты, — кивнул Такаш на девушку.

— Мы всё же зададим интересующие нас вопросы. Пусть девушка подумает, может на какие-нибудь и стоит ответить, — улыбнулся Саш и стал почти без перерыва произносить различные вопросы, даже не ожидая ответов.

Демона вполне устраивал такой допрос. Разум пленницы не успевал определиться с ответом, но подсознание информацию уже предоставляло. Этого вполне хватало, чтобы прятавшийся за спиной Саша Веп-Син считывал мысли девушки и передавал демону.

Звали пленницу Найра О Мин. Она дочь одного из средних церковных иерархов. Окончив техническую школу, рассчитывала идти на производство. Неожиданно начался набор в лётную школу пилотов-разведчиков. Её данные подошли для профессии идеально. В государстве не принято отказывать вышестоящим начальникам и, несмотря на исходное нежелание, она попала на курсы пилотов. Кто и когда изобрёл летающую конструкцию, она не имела представления. Побывав один раз в воздухе, девушка уже не смогла отказаться от чувства свободного полёта и стала самой лучшей в учебном потоке. Именно потому её и отобрали в опасный разведывательный рейд нового судна.

Разведка у церковников поставлена хорошо, и они быстро узнали, откуда опасное противокорабельное оружие поступает к криловцам. Корабль новейшей постройки следил за конвоем посла. Секретное оборудование и необычные возможности судна позволяли делать это незаметно для глаз противника. Что за оборудование, девушка не имела представления. Её планер использовали в качестве основного средства контроля над чужими судами, но она знала, что имеются и другие возможности наблюдения.

Планер мог висеть в воздухе часами. Форма летающего крыла позволяла держаться в небе даже при сильном ветре. Для дополнительной безопасности существовало два реактивных ускорителя с десятисекундным запасом топлива. Этого было достаточно, чтобы в опасной ситуации набрать достаточную высоту. Имелось у пилота и личное средство спасения в виде парашюта.

После поражения планера неизвестной магией, девушка спасаться не собиралась. Она понимала, что корабль подобрать лётчика не сможет, поскольку видела выход из бухты двух пограничных судов. Прямое столкновение церковников с пограничниками, наверняка вооружёнными страшным дальнобойным оружием, ничего хорошего пришельцам не сулило. Разведка в этом случае оказалась бы проваленной. Капитан абсолютно точно определил, что криловцы покупают оружие именно в этом порту. После выхода из гавани, суда магов направились домой, а это может быть только в случае, если они купили то, что хотели. Надеясь на быстроходность судна, капитан решил обстрелять порт из дальнобойных орудий и посмотреть, как отреагируют хозяева. Он уже не раз обстреливал таким образом побережье северного материка и всегда уходил от погони. Ответного удара церковники не ожидали. Уже падая, девушка видела, взрывы на палубе.

Очнулась она в этом подземелье и поняла, что попытка самоубийства не удалась. Враги вытащили её из воды и откачали. Найра знала, что медицина у магов на высоте. Они даже мёртвых поднимают и превращают в зомби.

Вообще у девушки в голове присутствовала полная мешанина страшилок, которыми иерархи потчевали прихожан в церквях по отношению к магам. Разум прямо фонтанировал различными картинками возможных мучений, которым её должны подвергнуть в скором времени, чтобы выпытать различные тайны. Некоторые нити упрямства и воли в ауре позволяли однозначно констатировать, что пленница даже под пытками ничего не скажет. Да и учитывая помощь вепа, никакие пытки не понадобятся. Достаточно время от времени задавать девушке нужные вопросы.

(И-Саш: — Теперь я не удивляюсь тому упорству, с которым материк церковников воюет с магами. Основательно промытые мозги постоянно формируют образ врага, готового на всё, чтобы захватить слабых обывателей и превратить их в послушных зомби. Только активно эксплуатируя такой образ у жителей, иерархи могут удерживаться у власти длительное время. Всё магическое от дьявола, а вера от бога.

Ирисана: — Надо применить к девушке другой подход. Саш, ты ничего в её ауре не замечаешь. Точнее, даже не в ней, а в эмоциональном слое астрала.

Саш: — Ничего! Обычный человеческий образ.

Ирисана: — Вот же мужчины! Абсолютно в чувствах не разбираетесь!

Саш: — Да, демоны, и я, в том числе, об этом слое астрала вообще понятия не имели.

Ирисана: — Разжёвываю! Вытащи из памяти образ нашего тренера единоборств Симона и его близняшек.

Саш: — Рис, ты гений! Картинки почти не отличаются. Отличная эмоциональная совместимость.

Ирисана: — Отдаём девушку ему на перевоспитание. Пусть ничего у неё не спрашивает. Гарантирую, через некоторое время она сама всё расскажет. К тому же Симон и его жёны не маги, и её оберег на них не будет реагировать. Это ослабит образ врага, сформированный в сознании.

Саш: — Отличный ход! Отвезём её в замок, и пусть Симон за ней ненавязчиво приглядывает.

Ирисана: — Не-е — ет! Так не пойдёт! Отвезёшь её ты, а я буду отдыхать и развлекаться. Корабль святош оторвётся от преследования, но вряд ли уйдёт сразу. Разведданных недостаточно. Они попытаются подойти к берегу ночью. Ты знаешь, я не удивлюсь, если у них на борту окажутся аквалангисты, способные под водой скрытно проникать в порты. Надо так напугать церковников, чтобы сюда больше не совались. Нам пока и Южан в качестве врагов достаточно.)

В это время из-за спины Саша вынырнул Веп-Син и привычно вскарабкался ему на плечо.

(Веп-Син: — Сейчас что-то будет. Мелькали у пленницы некоторые странные мысли.)

Веп оказался прав. Глаза у девушки округлились, и она от неожиданности и удивления прикрыла рот рукой.

— Но-о — о … вепы не переносят магов ещё больше, чем проповедников?! Как такое возможно? — почти простонала пленница, продолжая смотреть огромными глазами на Веп-Сина, спокойно чистящего свою шёрстку.

— А мы и не маги, — улыбнувшись, пожал плечами Саш, вогнав девушку в ещё больший ступор.

— Печать дьявола не может ошибаться. Здесь всё пропитано его духом, — собравшись с силами, возразила пленница.

— Твоя татуировка на лбу — грубая поделка пещерного шамана. Она реагирует на любую магическую силу, а как сама понимаешь, в подземной камере, где содержат опасных пленников, даже пол пропитан такой силой, — презрительно скривилась Ирисана.

— Откуда вы знаете про печать? Маги её не могут видеть, — теперь девушка непроизвольно схватилась уже за лоб.

— Вот же бестолковая, а ещё техническую школу окончила! Я же говорю, мы не маги, — беззлобно улыбнулась Ирисана. Поворачиваясь к Такашу, она добавила:

— В общем, так, мы девочку забираем к себе. Вам она без надобности.

— Как скажите госпожа Ирисана, — вежливо склонился капитан в поклоне. Возражать он даже не собирался. Саш скинул ему на искин всю полученную из мыслей девушки информацию.

— Ничего не понимаю, — обескураженно пробормотала пленница.

— Пошли, — кивнул на проход Саш, — раз жена приказала, возражать бесполезно. Прокачу тебя по воздуху. Это совсем не те ощущения, которые ты получала, болтаясь под крыльями планера.

Он повернулся и двинулся на выход. Такаш почтительно отодвинулся с прохода в сторону.

Совсем запутавшаяся пленница нерешительно направилась за Сашем. Ещё больше её повергли в шок действия вепа. Тот обернулся и, совсем по-человечески, подмигнул девушке, растянув рот в улыбке. Хотя острые зубы зверя выглядели устрашающе, но Найра поняла, что это действительно улыбка.

Скоро пленницу ждали очередные потрясения. Летающее средство совсем не походило на таковое, поскольку крыльев вообще не имело.

Усадив девушку в кресло на глайдере, демон отключил некоторые защитные поля и с ветерком прокатил её по воздуху. Летающая машина петляла в небе, как заяц по полю, то и дело накреняясь в разные стороны. Плотные струи воздуха били в лицо, что никак не уменьшало восторга пассажирки. Найра перестала что-либо понимать. Печать дьявола, установленная всем боевикам разведывательных служб, упорно отказывалась воспринимать происходящее как магию. На Саша она тоже не реагировала. Демон убрал из каналов ауры магическую энергию.

Девушка вообще не представляла, как можно без магии на невзрачной платформе с креслами летать в небе. Громада замка на скале тоже производила впечатление, но больше всего удивила девушку большая стая вепов, захватившая несколько башен над обрывом. Большие и маленькие особи сновали в воздухе над замком повсюду.

— Вон твои надзиратели, на некоторое время, — кивнул на встречающую троицу Саш. Он заранее сообщил друзьям о подопечной и выдал задание расшевелить девушку и заставить говорить. Чтобы не травмировать местных жителей и магов видом необычной ауры, все пришельцы были снабжены скафами из лиан. Так что, убрав магию из каналов, жёны Симона — Тея и Зея выглядели как обычные люди. Печать пленницы на них не реагировала. Саш представил друзей задумчивой пассажирке.

— Вепы сообщили, что в долину пробралась стая горных хищников. Мы решили выдворить их с нашей территории.

Симон вопросительно посмотрел на демона, одновременно транслируя через искин план задумки по шевелению пленницы.

— Высоты она вроде бы не боится, — кивнул Саш. Повернувшись к замершей на кресле пассажирке, он спросил:

— Летать не надоело?

Та только непонимающе покачала головой. Чувство свободного полёта, накрывшее Найру во время путешествия, не оставляло пленницу.

— Тогда мы полетели охотиться, — радостно сообщил Симон. Получив у Саша программу управления скафом для полётов, тренер уже не мог жить без неба. Жёны в этом не отставали от мужа. При любом подходящем случае они развлекались полётами.

Сформировав крылья за спиной, Симон рванулся в небо. Не успевшую закрыть рот от удивления пленницу, подхватили за руки смеющиеся двойняшки и свечой взмыли следом. К ним мгновенно пристроились их вепы, вынырнувшие из одной из башен замка.

Потрясение Найры было слишком велико. Печать дьявола молчала, а невероятные крылатые люди несли её к горным вершинам. Разум девушки находился в смятении. Наставники её уверяли, накладывая печать, что она сообщит о любой дьявольской силе. Но тогда получается, что невероятные возможности новых знакомых никак с дьяволом не связаны и больше похожи на божественное воздействие.

Саш с удовольствием послушал отголоски мыслей девушки, транслируемые через вепов. Скоро она заговорит сама и без всякого нажима. Демон хотел разобраться в том, что происходит на дальнем материке. По расчётам искина наблюдаемый прогресс в технологиях не может двигаться с такой скоростью без постороннего вмешательства. Особо спешить было некуда, и процесс перевоспитания пленницы торопить не стоило.

Ирисана ждала возвращения церковников два дня, наблюдая за их кораблём через метеорологический спутник. При приближении судна к побережью материка к наблюдению подключился дрон. Предположение по поводу аквалангов оказалось верным. Невдалеке от порта, со стоящего на якоре судна церковников в воду высадилась группа подводных пловцов. На берегу их уже поджидала Ирисана со своей вепкой. Прочитать мысли бойцов не составило труда. Вепы, живущие в замке, всё лучше разбирались с разбором человеческих мыслей.

Задача группы состояла в захвате языка. Ирисана сразу поняла, что лучший способ проникнуть на корабль даже придумать было сложно.

Высадив разведывательную группу, судно, развив приличную скорость, ушло за горизонт. Церковники опасались побережья материка магов, так неприятно удививших их при прошлой разведке боем. Ответный удар на таком расстоянии им ещё никто не наносил.

Забрать группу рассчитывали следующей ночью. С точки зрения Ирисаны высадка была удачной, что нельзя сказать о самих разведчиках. Группа вышла на берег со стороны пролива, а никаких поселений в этих водах с той стороны не было. Соответственно не было вблизи ни жителей, ни пешеходных троп, ни проходов в скалах. Людям с трудом удалось найти проход между береговыми грядами скал и выйти на звериную тропу. Там их и поджидала Ирисана. С помощью вепки найти стадо горных коз и позаимствовать оттуда одного козлёнка не составило труда.

Отряд церковников уже хотел возвращаться, когда передовая пара обнаружила на тропе молодую девушку, тянувшую на верёвке упиравшегося козлёнка. От таких подарков судьбы сложно отказаться. Захват был произведён мгновенно. Оглушённую пленницу упаковали в специальный полог и осторожно понесли обратно к месту высадки. По пути ей сделали укол с веществом, распознанным искином, как сонное зелье.

Ночью, буксируя добычу на специальном надувном плоту, группа вернулась на корабль, мгновенно покинувший прибрежные воды.

Капитан корабля — Пайтон Тарк оказался недоволен результатами рейда разведки. Нужно было захватывать мужчину, но у разведчиков не оставалось выбора. Добраться за отведённое время, до неизвестно где находившегося родного посёлка девушки, времени бы не хватило.

— Не показалось ли вам странным путешествие молодой девушки одной по горам? — уставился капитан на командира разведчиков.

— Обычное дело, — пожал плечами разведчик. — Кто, кроме местных жителей, может бродить вдали от дорог?

— Девушку будут искать, — как бы про себя тихо пробормотал капитан.

— У меня в группе хорошие следопыты. На месте похищения мы создали обстановку нападения горного волка. По ориентировке известно, что они здесь тоже водятся. Следы крови тянутся к почти отвесным скалам, по которым пройдёт только хищник. Набор соответствующих оттисков у нас в запасе имелся. Хотя второй раз высаживать группу на том же месте я бы не советовал.

Довольный командир разведчиков, несмотря на видимое недовольство капитана, понимал, что группа сделала максимум возможного в данной ситуации. К тому же его ждала в каюте порция свежего мяса. Про козлёнка подчинённые не забыли. Питаться копчёным мясом и консервами уже здорово надоело. Не забыв поделиться с начальством, разведчики оставили себе достаточно деликатеса.

— Когда пленница придёт в себя? — поинтересовался капитан. От ответов девушки зависели дальнейшие планы капитана.

— Не раньше чем через час. Мы вкатили ей приличную дозу снотворного, потому что не знали точно, когда нас снимут с побережья.

— Пока свободен. Приведите пленницу в каюту, когда очнётся.

Капитан в задумчивости смотрел на закрывшуюся за подчинённым дверь. Наблюдатели веры, а их на судне целых две штуки, не дадут спокойно поговорить с пленницей. Без таких людей суда в море не выходили. Пайтону повезло с кораблём, но не повезло с наблюдателями. Упёртые ортодоксы ни на шаг не отступали от задания. Спорить с ними бесполезно и опасно. В лучшем случае спорщик может больше никогда в море не выйти. О худшем — капитан предпочитал не думать.

Интуиция опытного морского волка твердила, что после неожиданного отпора при обстреле порта, нужно быстро удирать. Это наблюдатели настояли на высадке разведгруппы. Возражения капитана в расчёт не принимались. Пайтон понимал, что удачный случай, выпавший разведчикам, вполне возможен, но на душе было по-прежнему неспокойно.

Иерархи церкви не делились своими глобальными замыслами даже с такими проверенными людьми, как капитан экспериментального судна. Пайтон не понимал, что происходит, но исправно выполнял распоряжения руководства. В отличие от других жителей государства он часто общался с людьми с другого континента. Несмотря на то, что там правили маги, нападать на других они не собирались. И зомби не бродили по улицам городов. Даже в команде этого судна присутствовал пират с северного континента. Криловцы разгромили пиратский притон, и тому некуда было податься. Таких людей церковники охотно брали во флот. После проверки и крещения их использовали как знатоков дальнего побережья. Без этого проводить операции в чужих водах слишком опасно. Новообращённым запрещалось рассказывать экипажу о жизни на суше, но капитан входил в список людей, с которыми можно говорить на эту тему. Крамольные мысли о бессмысленности войны, появляющиеся время от времени, Пайтон старался отгонять, что бы не навлечь на себя гнев церкви при очередной проверке на лояльность.

Ирисана радовалась предоставленному случаю. Так подробно изучить корабль церковников при кратковременном военном столкновении у неё бы не получилось. Судно шло по морю в походном состоянии. Многие двери в переборках открыты. Часть иллюминаторов на борту тоже не закрывались. Экипаж дышал свежим воздухом.

Вепка Ирисаны без проблем пробралась на корабль и, спрятавшись в укромном месте, транслировала девушке мысли экипажа. Тонкие нити скафа расползлись по кораблю, обеспечивая работу множества биосканеров. На борту обнаружилось много интересного и порою удивительного. Даже учитывая, что корабль экспериментальный, скорость развития цивилизации церковников поражала.

Можно начать с того, что двигательная установка корабля — винтовая, работала от мощной паровой турбины, которая в свою очередь использовала топливную установку больше похожую на атомную. Тепловая энергия выделялась за счёт распада вещества на составляющие.

И-Рис быстро разобралась в принципе работы установки. Под воздействием сверхвысокого напряжения определённой частоты специальный материал распадался на другие элементы с выделением достаточного количества теплоты. Точно управлять процессом у изобретателей не получилось. Материал для распада имелся не совсем чистый, что провоцировало неуправляемые всплески и спады в процессе работы. Всё это нейтрализовалось большим количеством всевозможных защит и экранов, гасящих лишнюю теплоту и радиационное излучение, хотя и небольшое, но всё же присутствующее при работе установки. Из-за этого источник энергии занимал чуть ли не треть судна.

У искина появились неопровержимые доказательства версии внешнего вмешательства в прогресс. Невозможно получить планер-летающее крыло или подвид атомной энергии без промежуточных исследований. Это даже если не учитывать, что внутри судна имелось электрическое освещение, примитивная радиостанция на электронных лампах и простенький радиолокатор вместе с курсовым ультразвуковым сканером препятствий.

Хотя все необычные устройства сделаны так, чтобы посторонний не мог влезть внутрь, и, соответственно, обслуживающий персонал вряд ли представлял, как всё это работает, с капитаном стоило основательно пообщаться.


Глава 3. Перспектива развития


Ирисану заперли в специальном помещении для пленников, но это не мешало ей обследовать судно. Тончайшие нити лиан прекрасно добирались до любых помещений через систему вентиляции. За несколько часов, пока довольные похитители считали, что девушка находится под воздействием сонного препарата, искин получил полную информацию по кораблю. Удалось даже определить, из чего сделано ядерное топливо для энергетической установки. Такой минерал искин знал, поскольку залежи частенько встречались в местных горах. После незначительной обработки сырьё использовалось в ружейных патронах церковников вместо пороха и запалов. Для ядерного распада требовалась намного более качественная очистка исходного материала от примесей. Определить технологию изготовления топлива искин не мог, но сделать что-то аналогичное можно без особых проблем с использованием заклинаний земли.

Много интересного для анализа ситуации дали мысли бодрствующего экипажа, подслушанные вепкой. Воевать с церковниками будет очень трудно. Промывка мозгов у них поставлена хорошо. Обычные члены экипажа не фанатики, но доводимая до их сознания информация не может быть истолкована в неудобном для иерархов церкви ключе. Враг, в лице магов, днём и ночью мечтает о захвате единственного независимого материка. Небольшое количество сомневающихся надёжно прятало крамольные мысли за семью печатями. Не дай бог наблюдатели веры, присутствующие на корабле, заподозрят о чём-то — неприятностей не оберёшься.

С наблюдателями веры ситуация несколько иная. В бога они вообще не верили, но их преданность руководству, сомнению не подлежала. В специальных школах детей воспитывали с раннего детства на полное подчинение вышестоящим лицам. Цель таких людей — выбиться как можно выше в структуре церкви. Иерархи считались непогрешимыми и поэтому могли противостоять многим людским соблазнам, даже если не обходили их стороной. Судя по мыслям наблюдателей, верхушка церкви погрязла в этих соблазнах, хотя и всячески скрывала их наличие, и только присутствие сильного внешнего врага удерживало народ от возмущения. Некоторая часть фанатиков веры в рядах проповедников присутствовала, но количество их было незначительным и такие в члены экипажа экспериментального корабля не попали.

Насколько стало известно Ирисане, это первый корабль, заложенный на новых корабельных верфях государства. На нём отрабатываются технологии, используемые для постройки и эксплуатации новой серии. Как знали матросы и офицеры, лет десять назад, бог помог избранному народу и дал множество подсказок для усиления государства. Среди них присутствовали, в том числе, рекомендации по созданию морского и воздушного флота.

По поводу бога Ирисана сильно сомневалась, а вот кто-то со знаниями техники и технологии к церковникам попал. Причём ничего магического в новых решениях не применялось, так что влияние тех же Величайших с соседних материков и империй полностью исключалось. Присутствие космической цивилизации, знакомой Ирисане, тоже маловероятно. Тот же реактор построен исключительно на местных материалах. Насколько знала сама девушка и искин, минерал, используемый для добычи энергии, вообще кроме этой планетной системы больше нигде не встречался. Так что это местная разработка. Хорошо бы добраться до источника необычных сведений.

За девушкой пришли ещё до рассвета. Врач корабля посчитал, что должно закончиться время действия сонного препарата на пленницу. Судно в это время медленно дрейфовало далеко за пределами горизонта от порта.

Командира разведчиков слегка насторожило спокойствие пленницы, но он посчитал такой эффект последствием воздействия снотворного препарата, окончательно не закончившего действие.

Под охраной двух бойцов, по гулким металлическим коридорам, девушку препроводили в каюту капитана. Связывать миниатюрную пленницу разведчики посчитали излишним. Слабая девушка ничего не сможет противопоставить специально подготовленным боевикам. Они даже не замечали тончайшую дымку нитей лиан, стелившуюся по полу.

В каюте присутствовал не только капитан, но и оба наблюдателя веры. Пайтон кивком отпустил разведчиков. Те с радостью покинули помещение. В собственной каюте их ждало продолжение банкета. Козлёнка нужно доесть до того как проснётся остальной экипаж и почувствует запах свежатинки, иначе придётся делиться небольшим остатком от ночной трапезы. После длительного питания консервами этого делать разведчикам не хотелось. С учётом отданной офицерской доли, свежего мяса оставалось не так уж много. Охрану каюты обеспечат обычные матросы, заступившие на вахту в командирском отсеке.

Капитан с интересом смотрел на усаженную на стул посреди каюты девушку. Простое тканое платье обтягивало красивую фигуру в нужных местах. Лицо выглядело несколько необычно, но тоже привлекало взор. Пайтон бросил осторожный взгляд в сторону сидевших у стены наблюдателей. Можно было не опасаться. У обоих представителей духовенства чуть ли слюна на пол не капала. Женщин экипаж уже не видел больше трёх месяцев, а тут перед глазами такая симпатичная штучка.

Мысли наблюдателей, транслируемые вепкой Ирисане, не доставляли той удовольствие, но вместе с ними проскальзывала и интересная информация по службе церкви, так что пока приходилось терпеть.

В душе капитана шевельнулись неприятные предчувствия. Пленница вела себя слишком необычно, даже учитывая последствия воздействия препарата. Она не плакала, не молила об освобождении, а с интересом молча рассматривала обстановку и присутствующих людей. Первому говорить пришлось капитану:

— Девушка, вы понимаете, где находитесь?

— Кажется, у церковников. Ваши эмблемы с молниями натыканы повсюду.

Ирисана, слегка наклонив голову, наблюдала за реакцией собеседника.

Интуиция капитана забеспокоилась ещё больше. Не могла так отвечать обычная селянка. Где девушка могла видеть гербы церкви, если корабли практически не посещали южный материк?

Пока капитан успокаивал интуицию, инициативу перехватил старший наблюдатель воли:

— Дитё, если ты нам ответишь на все вопросы, то церковь будет снисходительна к тебе, и ты вполне можешь стать новообращённой и присоединиться к светлому божественному воинству.

— Это вы, значит, светлые, а маги тёмные? — краем губ криво усмехнулась Ирисана. Судя по доступным для считывания мыслям, эти светлые представители воинства на родине заставляли себя обслуживать не один десяток девушек.

Холодный ветерок пробежал по каюте, заставив капитана с недоумением взглянуть на закрытый иллюминатор.

— Вся магия — от дьявола, а только вера от бога! — поддержал старшего, второй наблюдатель.

— А бог, делая чудеса, к магам не относится, — уже открыто улыбнулась девушка. Разговаривать с этим представителями церкви на философские темы было бесполезно. Они не знали такой науки и ничего не умели, кроме писания доносов на членов экипажа, да их этому и не учили. Наблюдатели должны лишь обеспечивать лояльность моряков руководству, своевременно выкорчёвывая любую крамолу.

— Упорствуешь в темноте, дочь моя! — раздражённо ткнул в её сторону пальцем старший наблюдатель. — Это опасная позиция. Бог наказывает за такие высказывания.

— Что ты знаешь о магах, в порту? — прервал разговор, идущий не в ту сторону, капитан. Девушку ему стало жалко. Наблюдатели, зачастую выполняли и роль палачей для провинившихся, а девушка одним опасным сравнением могла накликать на себя серьёзные неприятности.

— Маги, как маги! Обычные маги, — пожала плечами Ирисана.

— Ты их видела? — уцепился за смысл ответа капитан.

— Конечно, видела, — кивнула девушка.

— Расскажи всё, что знаешь о порте, — приказал капитан.

— А вы расскажите, что это за корабль. Никогда таких не видела, — поставила условие девушка.

Пайтон с недоумением переглянулся с наблюдателями. Пленница вела себя необычно. От простой селянки можно ожидать: слёз, уговоров, жалоб, да и вообще много чего другого, но на лице девушки проглядывал лишь интерес к окружающему, и не было даже тени страха.

После некоторого раздумья старший наблюдатель кивнул. Девчонка никуда с корабля не денется, а к более тщательным допросам можно перейти и попозже. Сейчас следовало вытащить из неё максимум информации в добровольном порядке.

Обоюдоинтересный разговор сразу наладился. Ирисане отвечать на вопросы не составляло труда. Вепка транслировала ей мысли капитана, а тот знал довольно много из сведений разведки. Поэтому выдавать было особо нечего.

Капитану казалось, что девушка отвечала не раздумывая. В то же время некоторые вопросы девушки ставили его в тупик. Он даже не знал, что ответить. Ирисану словесный ответ не особенно интересовал. Мысли капитана содержали на порядок больше информации.

Иногда капитану казалось, что девушка не понимала и десятой части того, что он говорил, поскольку сразу перескакивала на другой вопрос.

Рано или поздно разговор должен был снова коснуться вопросов веры. Жрецы богов на Южном материке существовали, но особого влияния на жизнь людей не оказывали. Небольшие разрозненные культы не могли затмить силу магов, на базе которой и существовала цивилизация в материковых империях.

— Еретичка! Тебе трудно будет выжить в плену, если не изменишь отношение к богу, — неожиданно вмешался в разговор старший наблюдатель.

— А вы можете помочь, как тем девушкам, что вы осудили во время сельской практики? — насмешливо взглянула на него Ирисана.

— Отку-у-уда … — хватая воздух ртом от неожиданности, прохрипел наблюдатель веры.

— А хотите, я из вас еретиков сделаю? — не обращая внимания на реакцию церковника, задумчиво произнесла Ирисана. Мысль, неожиданно пришедшая в голову, оказалась достаточно необычной, чтобы попробовать её реализовать.

— Каких… еретиков…? — ничего не понимал младший наблюдатель.

Старший до сих пор не мог прийти в себя от первого вопроса девушки. На практике он с товарищами хорошо повеселился, искореняя ересь в одном из поселений. Пленница никак не могла знать о тех событиях. По общему согласию с друзьями они даже руководителей практики не поставили в известность о самовольных действиях с предполагаемыми ведьмами.

Странные вопросы пленницы сбивали с толку.

Ирисана не собиралась останавливаться. Вепка показывала полное смятение в мыслях собеседников. Небольшие зацепки позволили нащупать брешь в защите разума, установленной догматами церкви. Самое время переходить к программированию сознания.

— Вас оболванили так, что вы уже ничего вокруг не замечаете. Ну, например, вы не задавали себе вопроса: почему печать дьявола, наложенная на ваши лбы, так называется? — ткнула пальчиком в сторону наблюдателей Ирисана. Не ожидая ответа, она тут же продолжила:

— Начнем с того, что выявить противоположность может только другая противоположность. Почему шаманскую метку назвали печатью дьявола, а не бога. Она же должна выявлять дьявольские козни. Но её назвали печатью дьявола. Тогда что она выявляет? Божественное воздействие? Так вы церковь бога или дьявола?

Загадочная усмешка не сходила с лица Ирисаны.

— Ере-е-есь… — прошипел старший наблюдатель, прожигая яростным взглядом пленницу.

— А ответа-то нет, только догмат, вбитый в голову, — кивнула сама себе девушка.

— Охр… — звуки замерли на устах старшего наблюдателя.

Ирисана лишь легко взмахнула рукой, и перед сидящими людьми из стен выпрыгнули милые трёхголовые собачки, которыми Саш не так давно пугнул одного Великого в подземельях. Объёмная лазерная проекция, созданная искином, отражала даже колыхание шерстинок при движении огромных мышц под кожей животных. Зловонный смрад, изо рта тварей, чуть не лишал людей сознания.

Синтез лианами зловония вместе с визуальными эффектами не позволяли усомниться в реальности зверей, казалось, выскочивших из самой преисподней.

— И как ваши печати? — с прежней насмешкой девушка обвела взором недавних хозяев положения. — Ах, милые тварюшки, наверное, принадлежат сонму божественной свиты, раз ваши индикаторы не действуют на их присутствие. Или я ошибаюсь?

Люди пока не могли отвечать. Холодный пот лился по спинам ручьями. Зловоние, исходящие из многочисленных пастей, снующих перед глазами, туманило сознание. Головы лежащих на полу тварей бездны находились на уровне сидящих людей. Мысль о каком-то сопротивлении даже не возникала.

Не доводя людей до психического срыва, Ирисана отозвала пёсиков, и те, отодвинувшись от людей, улеглись вдоль стен, не спуская огненных взглядов с добычи. Капающая из пастей слюна тоже не добавляла уверенности бывшим хозяевам корабля.

Наблюдатели, как и капитан, не понимали, что происходит. Мысль о неправильной печати, подтверждённая таким наглядным примером, пробила все преграды, возведённые при воспитании на догматах веры. Печать дьявола никак не отзывалась на творящееся в каюте непотребство. Догадки и объяснения в сознаниях приходящих в себя людей роились, как бешеные, пытаясь найти хотя бы простейшее толкование происходящему и собрать хоть какую-то основу мгновенно изменившемуся мировоззрению.

В разуме старшего наблюдателя всплыли интересные факты, больше даже слухи, случайно подцепленные из разговора иерархов при последнем посещении центрального храма перед уходом в рейд.

Вепка Ирисаны не упустила такой интересной информации.

Задумчиво качая головой и с интересом глядя на старшего наблюдателя, Ирисана спросила:

— Что будет, если ты поинтересуешься у наставников: почему во время молитвы богу о ниспослании помощи в войне с магами, в главном храме столичного храма появился мессия, подтолкнувший развитие вашего государства, и при этом все печати дьявола у иерархов нагрелись, как от магии? Неужели ваш бог так слаб, что позволяет твориться магии в главном храме церкви?

Ничем другим, как сработавший портал, Ирисана не могла объяснить такое событие. На работу портального заклинания обязательно должны сработать шаманские обереги иерархов, реагирующие на любую упорядоченную магию. Если храм построили на портальной площадке — это вполне возможно. Большое скопление людей и общая молитва вполне могли накачать энергией действующее заклинание и перенести случайного человека с другого конца перехода. Другой вопрос в том, откуда этот человек.

Обычно люди не могут долго существовать без какой-то упорядоченной системы в разуме. Ни наблюдатели, ни капитан не были заурядными людьми. Именно поэтому их выбрали, чтобы возглавить разведывательный рейд. Фундамент нового мировоззрения уже начался складываться в их головах, когда бывшая пленница преподнесла новый сюрприз.

Ирисане не хотелось создавать из собеседников ограниченных фанатиков. Необходимо показать людям, что мир гораздо многограннее, чем им кажется. Это должно повысить вероятность их выживания, на допросах, которые могут, а, точнее, обязательно должны последовать после окончания рейса.

Неожиданно для людей Ирисана преобразилась. Простенький наряд поселенки превратился в бальное платье, подсмотренное девушкой у жён Линса. Из металлического пола капитанской каюты выросло кресло, заменив простенький стульчик, на котором до этого сидела девушка. Не забыла она и про украшения, сымитировав их из тех же лиан, только добавила подсветку. Разноцветные мерцающие кристаллики выглядели завораживающе, особенно на голове девушки, в волосах которой мерцала необычная корона. Звери у стен тоже изменились, превратившись в огромных белоснежных горных волков. Ледяной отблеск голубых глаз пугал ничуть не хуже огненного взгляда тварей потустороннего мира.

Все преобразования сопровождались приличной порцией магии, от которой печати на лбах присутствующих хорошо разогрелись.

— Интересно! К какой свите богов вы теперь меня причислите? — с удовольствием наблюдая за отражением эмоций на лицах людей, полюбопытствовала девушка.

Быстрого ответа она не дождалась. Очередное потрясение сознания собеседников до основания разрушило вроде бы появившиеся объяснения основ мироздания.

(Саш: — Ну, ты и артистка! Я бы тоже впал в кому после такого представления. Теперь они точно ничего не расскажут начальству, но будут пытаться разобраться с тем ворохом информации, которую ты высыпала им на голову. Стоит превратить церковников в помощников. Нам придётся посетить их материк. Надо найти мессию, присланного богом, и потолковать с ним по душам. Интересно, откуда церковники его дёрнули?)

— Ладно! Думайте пока! Во время следующей встречи ещё потолкуем, — поднимаясь с кресла, проворчала Ирисана. — Мне пора домой, и не советую лезть с войной к этому материку. Я ведь могу и разозлиться. А вот торговлю северян с вами я запрещать не буду. Даже самой интересно, что надумает ваше начальство.

Ирисана лёгким движением поднялась с кресла и подошла к двери, беззвучно распахнув её. Потрясённые люди увидели в проёме огромный луг, за которым возвышался величественный замок на скале. Из-за двери пахнуло цветочными ароматами. Снежные волки, повинуясь знаку девушки, нырнули в дверь и огромными прыжками понеслись к замку. Уже в проёме двери Ирисана обернулась и добавила:

— Пилота вашего мы спасли. Она погостит у меня некоторое время.

Металлическая дверь каюты с лязгом захлопнулась за спиной девушки.

Конечно, никакого портала Ирисана не создавала, да и не знала, как его делать, но уйти надо было эффектно. Вся сценка разыгрывалась исключительно объёмными проекциями, генерируемыми искином. Никуда девушка не выходила, лишь накрылась обычным заклинанием невидимости. Антимагический щит вепов скрывал присутствие магии от печатей. Наблюдать за хозяевами корабля было интересно.

— Ничего не понимаю, — наконец стряхнул оцепенение старший наблюдатель.

— Кто же это была? — потирая затёкшую шею, пробормотал его младший соратник.

Капитан подошёл к креслу, торчащему посреди его каюты. Осторожно дотронувшись до него, он более смело стал ощупывать странный предмет. Сидение и спинка ощутимо пружинили и вблизи походили на материю, сплетённую из множества мельчайших металлических волокон.

— Я не знаю, кто это, но к магам она имеет очень отдалённое отношение, — криво усмехнулся капитан, повернувшись к наблюдателям, и, кивнув на стульчик, добавил: — Если бы те умели за мгновения создавать такие вещи, наши эскадры уже бы давно кормили рыб на дне океана.

— Ой, жжётся! — отдёрнул палец младший наблюдатель от следа слюны дьявольских тварей на полу каюты перед его стулом.

«Ещё бы ей не жечься» — усмехнулась про себя Ирисана, наблюдая за действиями людей из угла каюты, куда она переместилась, чтобы случайно не быть задетой. Лиана могла выделять сильную кислоту, разъедающую любой материал. Вспенившийся металл являлся убедительным реальным доказательством присутствия пёсиков в помещении.

— В следующий раз не советую совать пальцы в следы адских тварей, — недовольно покачал головой старший наблюдатель, с укором глядя на подчинённого. — Они ведь могут быть и ядовитыми.

— Вот же … — отдёрнув палец ото рта, в который хотел его засунуть, выругался второй наблюдатель веры.

— В любом случае нам крышка, — вздохнул Пайтон, вернувшись на своё место и мрачно взглянув на старшего наблюдателя. Кончать жизнь в церковных каменоломнях ему очень не хотелось, а ничего другого в перспективе он не видел.

— Похоже, боги всё же существуют, — с недоумением качая головой, криво усмехнулся старший наблюдатель веры, — а я ещё сомневался.

— Не могла дев… она … так нас оставить! Зачем тогда весь разговор? — оторвал взгляд от пола младший наблюдатель.

— Мы-то уж и магов понять не можем, куда нам до … этих, — кивнул капитан на закрытую дверь каюты.

— А ведь подсказку она нам оставила, — неожиданно осветилось надеждой лицо старшего наблюдателя.

— А подробнее, — уставился на него капитан.

— Девчонка — пилот планера, она ведь из семьи иерарха, — задумчиво поглядел на капитана наблюдатель. — Я читал её личное дело. Папочка у неё отпетый фанатик, каких поискать. Верит в бога настолько, насколько это доступно обычному человеку. Мне известно, что старшие иерархи услали его подальше из столицы, курировать один из военных портов побережья. Есть у него лишь одна слабость — дочь любит. Она у него единственная девочка из восьми детей.

— В этом случае появится шанс, что нас не вывернут наизнанку при допросах. Этот фанатик, осмотрев последствия встречи с … незнакомкой, захочет разобраться, — старший наблюдатель кивнул на кресло, больше похожее на трон, торчащее посреди помещения. — А ведь она предложила торговать. Мы же можем сказать начальству, что в лице пленницы приобрели осведомителя на чужом берегу, поэтому и отпустили её. А чтобы шпионы магов не узнали где, сделали это своими силами, не привлекая разведку. И ещё, капитан, придётся тебе переселиться отсюда. Показывать каюту кому-либо до встречи с опальным иерархом я не советую.

— Э-э-э, а мы отсюда вообще выйдем, — неуверенно подходя к двери, пробурчал младший наблюдатель.

— Думаю, за дверью обычный коридор, — усмехнулся старший наблюдатель. — Если бы она хотела нас утащить куда-то, то у нас бы не было выбора.

Подчинённый осторожно открыл дверь каюты и выглянул в коридор. Шумный выдох сказал остальным, что корабль никуда от них не делся.

— Никого не заметили? — поинтересовался младший наблюдатель у охраны, стоявшей за дверью.

— Нет, — покачал головой матрос. — Экипаж только просыпается, и до смены ночной вахты ещё есть время.

— Они ничего не слышали и не видели, — повернулся наблюдатель к остальным, прикрыв на всякий случай дверь.

— Это только подтверждает тот факт, что мы влипли, — вздохнул капитан. — Остаётся только надеяться на вашего фанатика веры. Никто другой нам просто не поверит.

Ирисана последовала за хозяевами корабля, когда они покидали каюту. Только ей пришлось сделать это, перемещаясь по потолку на липучках, выращенных скафом. Слишком плотной группой выходили из помещения люди. Выбравшись на палубу и повинуясь командам вепки, девушка тихо скользнула за борт. Никто из вахтенных не заметил присутствия постороннего на палубе судна. Скоро к ней присоединилась и напарница. Заключив вепку в кокон скафа, Ирисана нырнула на глубину и, отрастив на скафе хвост и ласты, поспешила в сторону берега.

Повинуясь команде капитана, подтверждённой наблюдателями веры, судно развернулось и на полной скорости направилось к родному материку. Слишком наглядно продемонстрированное предупреждение не оставляло им выбора.

За время путешествия девушки к побережью искин отлично отработал управление скафом в режиме рыбы. Саш поджидал жену у глайдера на побережье.

— Ну как развлеклась? — улыбаясь, поднял он жену из воды на летающий аппарат первых.

— Отвела душу, — довольно улыбнулась девушка, выпуская вепку из скафа. Хитро поглядывая на мужа, добавила:

— Надо повторить встречу, когда люди придут в себя и созреют для следующего контакта.

— Признаком созревания, должно стать мирное посещение нашего порта кораблём церковников. Иначе придётся воевать, — задумчиво потёр подбородок Саш.

— Не думаю, что фанатик — папаша нашей пленницы упустит шанс познакомиться с посланницей бога или дьявола, — кивнула девушка. — По крайней мере, у нас появились на том материке, если и не сторонники, то заговорщики.

— Да, на печати ты их хорошо подловила. Как только раньше никто не догадался подумать о противостоянии, — согласился Саш, направляя транспорт в сторону замка.

— Изнутри общества заметить несоответствия не так просто, — пожала плечами девушка. — Для них печать была обыденностью, существующей с начала времён. Никто даже не задумывался о философской стороне вопроса. В этом недостаток авторитарных обществ, которым и является церковное государство. У церковников давно не было сильных противников. После пришествия мессии они посчитали себя достаточно сильными, чтобы пощупать государства на других континентах. Зря они это сделали. Их уклад жизни хорош для статичного общества при борьбе с гипотетическим противником. Реальный противник заставит их измениться, а это значит, будут потрясения, и иерархи могут не удержаться у власти. Особенно если учесть, что твориться у них в верхах, судя по некоторым мыслям наблюдателей.

— Придется озадачиться более качественным наблюдением за морем и воздухом. Метеоспутник не увидел магов и спутал корабль церковников с обычным торговым кораблём, — передав управление автопилоту, Саш повернулся к жене.

— Как обычно, мешаем магию с техникой, — согласилась девушка.

— На тебе развитие технологий, подсмотренных у церковников. Источник энергии мне понравился. Довести конструкцию до ума, и с энергетикой у нас проблем не будет.

— А ты будешь шаманить над спутником? — вопросительно глянула на мужа девушка.

— Возьму кристалл искина первых, мешки с которыми у нас стоят в подвалах, и залью на него усиленную инфоматрицу станционного искина. И-Саш уверяет, что должно сработать. Этого вполне достаточно для мозга хорошего сканирующего спутника. Проблем со стыковкой с заклинаниями будет достаточно, но особых противоречий мы с искином не видим, — кивнул Саш.

После прилёта домой, Ирисана отправилась решать текущие дела, а демон засел за создание наблюдательного спутника. Сложностей с такой разработкой хватало. Спасательный модуль древних не мог делать двигатели для космоса. Пришлось разрабатывать их на базе магических стихий. Даже искин затратил довольно много времени, чтобы подобрать нужные связки заклинаний, решающие все проблемы. Работа над системой наблюдения и оповещения заняла целую неделю. Зато теперь спутник, установленный над побережьем материка, давал гораздо более подробную картинку местности, причём во множестве диапазонов. Это позволило получить не только полную подробнейшую карту северной части материка, но и оценить залежи полезных ископаемых, спрятанные в горах. Очень глубоко под землю не давали заглядывать даже заклинания земли, но и того, что лежало недалеко от поверхности, вполне хватит, чтобы стать богатейшими жителями планеты. Заклинания стихий, применяемые для сканирования земли, гораздо точнее передают информацию о поверхности планеты. Вся проблема заключалась только в обработке доступной информации. Вот тут-то и помогала мощь искина, легко обрабатывающего море данных.

Поскольку большая часть строительных роботов освободилась от работ, Саш направил их на добычу самых дорогих ископаемых: золота, серебра и драгоценных камней. Не забыл демон и о минерале, с помощью которого церковники производили энергию. Довольно большие залежи его обнаружились в горах. Очистку исходного сырья до нужной чистоты пришлось производить магическим способом. Небольшую установку фильтрации Саш сделал за один день. Для собственных нужд уникального ядерного топлива должно хватить с избытком. Из-за особой чистоты материала, даже при использовании технологии церковников, не нужны сложные защитные механизмы. Осталось только сделать устройства, способные работать на этой энергии.

Особо долго работать над этой задачей Сашу не дали. В замок прибыл Линс с жёнами и сообщил, что скоро к ним в гости пожалуют император с отцом Марис. Имперские наблюдатели сообщили руководству о грандиозных изменениях на севере и император не усидел на месте. Даже зная о необычных возможностях Саша и Линса, поверить в возникновение за кратчайшее время в горных долинах разветвлённой сети дорог и новых городов было довольно трудно. Фронт на востоке стабилизировался, и у начальства появилось время для инспекции.

Гости прибыли на форпост через три дня. Всё это время Саш помогал Линсу приводить в порядок порт. Южане, под надзором личной эскадры Ирисаны, уже отправились к родным берегам, оставив половину прибывшего флота в качестве компенсации за беспокойство. Несмотря на то, что война с Югом продолжается в восточных провинциях, на севере чужие эскадры вряд ли появятся. Воевать с Величайшими, взявшими под опеку северную оконечность материка, можно, но слишком уж это затратное дело. К тому же рейд показал, что большой торговли с соседним материком нет, да и в будущем не предвидится. Один порт не сможет обеспечивать товаром даже северные провинции империи, не говоря уже о государстве в целом. Смысла перекрывать слабенький торговый путь, теряя значительные силы, у южан не имелось.

Оставшиеся корабли южан пришлось срочно оснащать дополнительным оборудованием и набирать экипажи из беженцев, знакомых с морским делом. Общий с замком Величайшего флот, в количестве трёх десятков кораблей представлял достаточно грозную силу. Учитывая отсутствие других портов на этой оконечности материка, такого количества судов должно хватить на отражение любой агрессии. К тому же начинался сезон штормов, и у пограничников имелось достаточно времени, чтобы заняться подготовкой экипажей.

Император прибыл в пограничный город через портал с большим сопровождением. На север перемещался состав одной магической школы, принадлежащей службе наблюдения. Жукс Тейтон забрал из неё всех преподавателей в армию. В службе магов катастрофически не хватало. Больше сотни молодых учеников остались без наставников. Сообщение наблюдателей о прибытии в долину возле форпоста сильных магов из дружественной империи оказалось очень кстати. Недолго думая, Жукс решил, что новые неучтённые преподаватели вполне справятся с полутора сотнями младших учеников школы. А тем будет полезен опыт чужой школы магии. Император одобрил эту затею, очень надеясь, что Саш не будет упираться. К тому же в войсках и в государственных структурах управления всё ещё ощущался недостаток амулетов связи. Под управлением Саша ученики, в свободное от учёбы время, вполне могли производить значительное количество нужных амулетов.

Саш и не думал упираться. Он надеялся обзавестись новыми адептами из числа учеников.

Посетив по пути в форпост несколько уже отстроенных городков, впечатлённый император встретился с демонами за круглым столом в новой резиденции Линса.

— Я, конечно, ожидал от вас подвигов, но результаты вашей работы превзошли все мои самые радужные надежды, — довольно поглядел на Линса император.

— Да они готовы принять весь восток империи, — озадаченный увиденным, кивнул Жукс. — У нас в охваченных войной провинциях не найдётся столько городов, сколько они здесь наворотили.

— К сожалению, у нас сейчас проблемы с провиантом, так что кормить беженцев придётся самостоятельно. С этим я вам помочь не могу, — погрустнел император. Потеря значительных территорий сильно повлияла на возможности государства в этом вопросе.

— Мы заключили соглашение с империей Крил. С едой проблем не будет. Как только окончатся шторма, сюда пойдут караваны с провизией. Барон Саш обещал помочь с оплатой, — успокоил главу государства Линс.

— Одно это уже позволяет вам называть меня Кайлом даже на торжественных мероприятиях, — усмехнулся император. Повернувшись к советнику, он добавил:

— Жукс, найди мне ещё подданных, которые ничего не просят у бедного императора.

— Э-э-э…, — на некоторое время завис второй советник. — Боюсь, таких больше не найдётся. Хотя-я … вру. Есть такие люди.

— Почему я о них не знаю? — удивлённо приподнял брови император.

— Если бы вы о них знали, им бы пришлось далеко бежать, — ехидно усмехнулся Жукс. — Это преступники. Они совсем недавно, бесплатно выдали своих подельников, связавшихся с южанами через торговый дом Меченых.

— Да-а, — почесал затылок император, — связь императора с преступниками — это перебор.

Император устало вздохнул и продолжил:

— Ладно! С хорошими новостями разобрались. Теперь займёмся плохими и очень плохими. Большую часть пограничного легиона я у вас заберу. В крайнем случае, обойдётесь стражей и добровольцами. Судя по данным наблюдателей Жукса на границе, скоро войска Центральной империи навалятся на наши южные рубежи. Мы, конечно, подготовились, но нужно иметь хотя бы небольшой резерв. Местных магов заберу тоже. Обходитесь учениками. Это плохая новость. Очень плохая — состоит в том, что придётся расширять поселения. В лучшем случае количество беженцев удвоится. Кое-что я осмотрел, и у вас есть для этого возможности. К сожалению, средств, чтобы обеспечить такие работы, у меня нет. Всё идёт на армию. Пока враг на юге чего-то ждёт, осмотрю северную провинцию более подробно. До меня дошли сведения, что у вас имеется воздушный транспортный артефакт, способный соперничать по скорости с порталами. Можно ли им воспользоваться?

— К сожалению, ту штуку, на которой возвращались с юга, мы разобрали, — ответил Саш, — но с её помощью делаем летающий транспорт попроще. Вот его-то можно временно выделить. Если бы мы ездили к новым городам севера только на быканах, то не смогли бы столько сделать.

— Надеюсь, возницу вы нам предоставите? — посмотрел император на барона.

(Марис: — Я даже знаю кого. Показывала как-то картинку императору. Он заинтересовался.

Саш: — Ты имеешь в виду Илен Карт?

Марис: — Даже странно, но мне сразу показалось, что девушка ему подойдёт.

Саш: — Кровь демона могла подтолкнуть развитие твоей интуиции. На моей родине земляки не изучают магию, а пробуют. Не будь интуиции, наша раса давно бы прекратила существование, даже несмотря на многочисленные перерождения. Вызывай девушку сюда на глайдере. Все наши маги умеют управлять им с помощью искина. Императору пока предлагать виртуального помощника не буду. Он сам должен захотеть обладать им. Думаю, девушка весьма поспособствует возникновению такого желания.)

— Возница с транспортом скоро прибудет, но количество пассажиров ограничено. Так что больше трёх пассажиров он не возьмёт, — сообщил Саш императору.

— И отлично, — кивнул тот, — мне достаточно Жукса, а остальные придворные лизоблюды пусть посидят в крепости форпоста, а лучше, пусть по очереди, чтобы не перегружать портал, отправляются обратно в столицу.

— Подозреваете наличие шпионов? — удивлённо приподнял бровь Линс.

— Нет, шпионов среди них нет, а вот языки у многих привязаны не к тому месту, — улыбнулся Жукс. — Домашние обитатели быстро вытащат из сопровождающих доступную информацию, а вот в домах шпионы точно найдутся. У самого недавно сбежал садовник.

Линс проводил гостей на посадочную площадку. Саш не стал там мелькать, но с интересом наблюдал за знакомством издалека.

Жена друга оказалась права. Эмоциональный уровень астрала при встрече девушки с императором взорвался. Хотя это никак не отражалось внешне, волны возмущений перекатывались с мужчины на женщину и обратно. Ничего подобного демон ещё не видел. Возможно, ему посчастливилось наблюдать любовь с первого взгляда в отражении астрала. Саш довольно проводил взглядом улетающий глайдер. Скоро появится ещё один рычаг воздействия на императора. Демон даже не предполагал — насколько быстро.

Уже к вечеру император предложил девушке стать личным секретарём. Его полностью сразили её способности. Илен было нетрудно удивлять гостей. Возможности искина позволяли и не такое. Девушка попросила разрешение у Ирисаны перейти в свиту императора. Саша и других демонов она побаивалась, поскольку видела воочию, на что они способны в бою. Ирисана, по совету мужа, не возражала. Клятва всё равно не даст утечь секретам на сторону. Скоро император догадается, что девушка пользуется не только накопителем магической энергии, как и он, но и дополнительными возможностями. Для разгадок императору придётся опять обратиться к Сашу.

Используя глайдер, гости за несколько дней облетели все построенные и строящиеся города беженцев. Император находился в приподнятом настроении. Линс сделал почти невозможное, на голом месте выстроив перспективную провинцию.

Перед отлётом к пограничному городу, Илен, пересилив робость, обратилась к Сашу:

— У меня ночью было видение. Кайлу нельзя возвращаться через портал. Там его ждёт что-то нехорошее. Лучше, я отвезу его сразу в столицу на глайдере, а потом тот вернётся на автопилоте.

(Ирисана: — Заметь муж, она назвала императора Кайлом, а вы с Линсом работали в поте лица, чтобы заработать такую привилегию.

Саш: — Ну, ты мне тоже сразу понравилась, наверное. До сих пор не могу разобраться с чувствами. Сбежать от республиканцев я мог и позже.)

— Опасность какая-то конкретная?

Саш внимательно посмотрел на девушку.

— Зыбко … всё…, — неуверенно пробормотала прорицательница, — но опасность грозит только ему.

— Нехорошо оставлять проблемы за спиной, — криво усмехнулся демон.

Под невидящим взглядом господина девушка почувствовала себя беззащитной, совсем как тогда в пустыне. Встречаться с таким магом она бы врагам не советовала.


Глава 4. Привет от Совета Контроля


Саш всегда прислушивался к интуиции, а уж слова будущего пророка стоило воспринимать серьёзно. Посовещавшись с Линсом, они решили временно отдать один глайдер в пользование императора. Водитель, в виде личного секретаря, у него и так уже появился. Сами они пойдут порталом, вместо императора с советником. Маски, формируемые скафами настолько качественные, что отличить подделки от настоящих личностей почти невозможно, даже очень хорошим знакомым. Дублировались, в том числе, и каналы в ауре. Вепы не собирались отставать от хозяев и лишь согласились забраться в походные мешки, чтобы сразу не шокировать возможных встречающих. Как предупредил Жукс, в настоящее время в империи под усиленную охрану взяты все известные порталы: входящие и исходящие.

В пограничный город демон с магом приехали уже в масках и на быканах, как обычные путники. Имперская свита убралась из провинции несколько раньше, так что портальный маг, как обычно, занятый опытами со стихией смерти в подземельях собственного дома, быстро отправил гостей через переход. Разве что в этот раз плату с императора он не взял. Даже сканирование ауры специальным амулетом на входе в дом Великого не выявило подделки в личине гостей.

Вышли маги на том же холме у столицы, что и в прошлый раз. Сейчас окружающая обстановка несколько изменилась. Раннее утро и безоблачный день позволяли осмотреть все окрестности. Чуть ниже по склону портал опоясывала высокая каменная стена. В астрале Саш видел толстый слой защитных заклинаний, опутывающий строение. Наблюдатели Императора быстро узнали, и открылся отдельный узкий проход в массивных воротах. На входе парочку путников встречал сотник городской стражи.

— Господин, — поклонился он Линсу, шедшему под маской императора, — никаких происшествий не случилось. Враги проникнуть через портал не пытались. Ваша свита прибыла два дня назад.

— Странно, — осматриваясь вокруг, пробормотал маг, — по моим сведениям в округе неспокойно.

— Ничего страшного, господин, по данным стражи, это преступники пару дней назад устроили разборки за городской стеной, как раз после прихода вашей свиты. Как водится, без трупов не обошлось, но когда наши люди добрались до места побоища, кругом стояла тишь да гладь. Маги насчитали несколько десятков зон смерти, но ни самих трупов, ни отпечатков аур воевавших не обнаружили. Маг победителей качественно уничтожил все улики, затерев следы.

Линс прекрасно видел, что служака не врал, да и веп подтверждал сказанное. Возле портала никто нападать на путников не собирался. С вершины холма просматривалось пространство возле стен столицы. Всюду располагались временные лагеря беженцев. Если противник и планировал покушение на императора, то его можно произвести только на дороге от портала к городу. Невозможно подкупить всех дежуривших у портала стражников, так как император не сообщал, когда он вернётся, а стража менялась каждый день.

Линс отказался от предложения сотника, выделить усиленную охрану для путников. Император не должен бояться собственных подданных, являясь к тому же неплохим магом, способным в случае нападения продержаться некоторое время до прихода помощи.

Как только путники скрылись от глаз охраны за ветками кустов и деревьев, росших на склонах портального холма, вепы скользнули из походных мешков на землю и затерялись в зарослях. Скорее всего, у противников наблюдатели не спали, вспышка портального перехода заметна издалека, и заметили на открытых взору отрезках тропы парочку путешественников. Это стало понятно, когда несколько групп людей в лагерях беженцев пришли в движение. Вепы магов, усевшиеся на вершины самых высоких деревьев у подножья холма, сообщали хозяевам о приближении опасности. Мысли членов двух ближайших отрядов не оставляли сомнения, что это противник. В то время как два дальних отряда уже сцепились между собой в бою с применением боевых заклинаний.

За спиной путников в районе стены со стражниками тоже слышались отзвуки работы магии.

— Похоже, кто-то запустил спящие заклинания магических мин, как только мы приблизились к подножью холма, — спокойно прокомментировал треск и вспышки на вершине Линс.

— Противнику надо затормозить движение стражников по тропе. Пока те будут продираться через заросли напрямую, неприятель должен разобраться с нами, — согласно кивнул Саш.

— О-о, вот и подтверждение, — усмехнулся Линс, когда пространство у подножья холма накрыл купол безмолвия.

— Отличный вариант для захвата магов. Будут использовать численное преимущество, — ухмыльнулся Саш. — Тебе не кажется, что пора подкормить наши скафы свежатинкой?

— Да, это их ошибка, но простительная. Кто же знал, что в ловушку попадут не совсем маги. Ну, что же пора размяться и проверить некоторые интересные штучки Первых, — задумчиво кивнул Линс на выскочивших невдалеке из зарослей высокого кустарника первых нападавших.

Саш понял, о чём говорил маг. Недавно спасательный модуль Первых выдал им небольшое количество универсального инструмента. Маленькая рукоятка и возможность управления от искина позволяла формировать изменяемые силовые поля, заменяющие любой инструмент, начиная от ложки и заканчивая модулем настройки компьютерной техники. В перечне возможных вариантов применения имелся и вариант управляемого силового меча.

— А ведь у нас есть союзники, — кивнул Саш в сторону слышавшегося грохота далеко за спинами появившегося противника.

— И им приходится не сладко, — Линс тоже задумчиво взглянул в ту сторону. — Чувствую отзвуки множественных заклинаний всех стихий. Схватка там идёт нешуточная. Кто же это так переживает за жизнь императора? Саш, иди, помоги им! С этими я сам разберусь. Без магии, против наших штучек, это всего лишь мясо и энергия для голодного скафа.

— Оставь парочку живых для содержательного разговора, — усмехнулся Саш, глядя на приближающуюся толпу противника.

Первые ряды неприятеля резко затормозили. Непередаваемая словами ухмылка демона навевала ужас даже на закалённых воинов. Слова с предложением сдаться на устах парочки мечников шестого уровня примёрзли к губам. Лишь хрип вырвался из ртов. Чувствительность бойцов высокого уровня на опасность намного превышала возможности обычных людей, а от замершей на тропе парочки несло такой жутью, что мечники даже попытались отступить назад, но сделать это им не дала всё прибывающая за спиной толпа.

— Я пошёл, — ухмыльнулся Саш и совершил гигантский прыжок за спину первых рядов, в самую гущу толпы противника.

Ещё до его приземления тёмная дымка метнулась к земле. Приземлялся демон в кучу пепла от осыпавшихся тел. Мельчайшие лианы под управлением искина, проникая сквозь щели доспехов, полностью вытягивали из тел жизненную силу. Приземлившийся демон словно взорвался многочисленными всплесками более толстых лиан, похожих на чёрные молнии, уже пробивавших доспехи и разрывавших противников на части. В безмагическом пространстве под куполом безмолвия не работали амулеты щитов обычных воинов.

Саш быстро пробил себе дорогу сквозь задние ряды противника и побежал по тропе, змейкой виляющей среди зарослей кустарника и редких деревьев. После одного из резких изгибов тропы уже за пределами действия артефакта древних, гасящего магию, он почти налетел на отряд магов, спешивших на помощь авангарду нападавших. Похоже, они должны были окончательно обезвредить попавшего в западню императора. В этот раз демон впервые столкнулся с магическим противником, готовым к бою. Боевые маги не сплоховали, и на демона обрушился шквал всевозможных заклинаний. Если прямые удары оказались поглощены энергетической ловушкой и веповским щитом, то косвенные снесли Саша с тропы в заросли. В этом случае магическая защита демона уже не работала. Взрывы шаров огня под ногами вызывали не магическое, а обычное физическое воздействие. Хотя скаф и защитил тело, но кинетический удар оказался силён. Если бы не более совершенный, перестроенный организм демона, то на этом бы его бой и окончился.

Отряд врага не ожидал появления противника из кучи бурелома. Маги ошарашено уставились на отряхивающегося Жукса. Искин продолжал держать маску.

— О-о, неплохо приложили, — проворчал Саш, посылая в магов цепь мощных молний.

Удар не принёс пользы. Защита врага погасила действия заклинания. Очередной шквал заклинаний теперь забросил демона ещё дальше в заросли. Ближайшие он и так смял в прошлый полёт.

(Веп-Син: — Убей их всех! На них пояса и плащи из шкурок моих сородичей. Магией их не возьмёшь.

Саш: — Ты не против, если парочку я оставлю для допроса?

Веп-Син: — На парочку согласен. К сожалению, из-за нашей защиты я не могу забраться к ним в разум, но рожи их мне не нравятся.)

— Хм, кажется, вы меня разозлили, — в очередной раз, откапываясь из бурелома, пробормотал Саш.

Удивлённые маги смотрели на не убиваемого врага широко открытыми глазами. После таких ударов от противника должна остаться, в лучшем случае, поджаренная тонкая лепёшка. Несколькими огромными прыжками, уворачиваясь от уже разрозненных и неуверенных магических ударов, Саш добрался до противника. Кроме антимагических поясов и плащей на телах магов виднелись активные мощные дополнительные защитные заклинания, так что добраться до тел лианами было не так-то просто. Демон задействовал инструмент Первых, превратив его в длинный меч. Полевое устройство даже не почувствовало сопротивления, разрезая врагов как сыр. Не так давно, гравитационная установка не оставила мокрого места от Великого, пытавшегося проникнуть в тайну песчаного ущелья. Пушки под рукой у демона не имелось, но действие полевого меча мало чем от неё отличалось. Управляя толщиной, можно превратить меч и в дубину. Именно так поступил демон, отправляя в бессознательную нирвану парочку отмеченных интуицией людей.

Остатки разрубленных тел пришлись по вкусу лианам скафа. За спиной Саш оставил только: одежду, пепел и тела парочки неудачников, уже надёжно усыплённых действием яда. За рощей у подножья холма звуки сражения только нарастали. Нужно было спешить к союзникам. Судя по этому отряду магов, силы для убийства или захвата императора противник подготовил немалые.

Выскочив из рощи на поле, Саш обнаружил странную картину. Два отряда, человек по двести, сцепились в бою. С обеих сторон применялась магия, но и рукопашные схватки присутствовали. По тому, что заклинания использовались слабые, стало понятно, что уровень магов низкий. Разве что со стороны города летели целые серии однотипных заклинаний, а применял их не кто иной, как адепт самого демона — Рич Сорон, телохранитель Марона и маг огня второго уровня. Присмотревшись, Саш обнаружил и другие знакомые физиономии боевиков из Золотой зоны, с которыми он путешествовал по подземельям столицы. Судя по всему, отряд преступников дружественной зоны пытался прорваться на помощь императору, а заградительный отряд противника мешал этому. Довольный отмщением за сородичей Веп-Син, устроившийся на крайнем дереве рощи, подтвердил это предположение. Золотым противостояли преступники из Белой зоны. Присутствие в их рядах более сильных магов компенсировалось запасом энергии Рича Сорона, который не скупился на серии огненных шаров, то и дело, срывающиеся с его рук. Схватка походила на бой равных противников.

На шум столкновений за городом столичная стража не спешила. Взгляд демона пробежался по многочисленным дымам в черте столицы. Кажется, там тоже шли уличные бои. Враг хорошо подготовился к прибытию императора. В планы входил не только захват или убийство главного лица империи, но и захват столицы с помощью внутренних врагов или наёмников из преступных кланов. В данном случае Белые выступали на стороне врагов империи. Возможно, они давно поддерживали связи с диверсантами из Центральной империи. Это вполне объясняло непонятный ранее демону факт быстрого отступления сильных магов белых, под напором разбегающихся из подземелья преступников Синей зоны.

(И-Саш: — Учитывая новые факты, вероятность предположения, что всеобщий поход преступных кланов против отщепенцев из Синей зоны изначально предполагался провальным — стремится к единице. Кто-то хотел заранее проредить противников и освободить территории для себя. Если бы ты не вмешался, поражение нападавших было бы неминуемо. Возможно, белые вначале и восприняли хлынувший на них поток союзников из Синей зоны за отличное завершение ранее согласованного плана по разгрому противников.

Саш: — Что же, стоит теперь проредить их самих.

И-Саш: — Согласен! Зачем нам лишние враги в столице.)

Удара с тыла белые совсем не ожидали. Тёмный смерч смял их задние ряды, а там как раз находились маги со своими телохранителями из мечников. В свалке демон имел неоспоримые преимущества. Нанести согласованный удар по нему маги уже не смогли. Да и маги эти сильно отличались по уровню от встреченной на тропе десятки боевиков. Учитывая опустошение, произведённое Сашем среди магов противника, бой не мог продолжаться долго. Обычные бойцы и единичные маги, участвующие в отдельных схватках, предпочли сдаться. Судя по результатам короткой бойни в тылу, казалось, что на помощь Золотым пришёл маг смерти уровня сверхмага. С таким противником преступники в открытом бою сражаться не могли.

— Господин Жукс, мы шли на помощь императору, его хотят захватить предатели, — подскочив к демону, сообщил Рич.

Его ошибка была понятна. Личина второго советника по-прежнему прикрывала демона.

— Император не так слаб, чтобы ему требовалась помощь, но желание похвальное, — одобрительно усмехнулся Саш. — Сейчас пойдёте в город! Похоже, там есть проблемы. Оставь немного людей для охраны пленников и пусть притащат двух магов с тропы у подножья портального холма. Я буду сам охранять императора, к вам выйдет твой старый знакомый. Слушайся его приказов.

Чтобы маг не сомневался, демон показал ему небольшой деревянный кружочек, с активированной голограммой крылатого дракона, держащего в руках пару мечей. Такой амулет Саш оставлял главе золотых. Рич его точно видел. По тому, как округлились глаза у мага, демон понял, что тот никак не ожидал увидеть у второго советника императора такой штучки.

В личине Жукса Саш появляться в столице не хотел. Советника там многие знали, к тому же настоящий император уже должен прилететь во дворец на глайдере, и если в городе идёт бой, то Жуксу есть чем заняться.

Отдав приказ Ричу, демон опять удалился в рощу, где мгновенно сменил личину на уже опробованную ранее маску Тиссона — Великого мага воздуха, окончившего свой жизненный путь после встречи с демонами в пустыне. Именно под этой маской Саш воевал в катакомбах столицы вместе с Ричем.

(Саш: — Линс, как там у тебя дела?

Линс: — Враги перехитрили сами себя. Купол безмолвия дал мне значительное преимущество. Маги в захвате не участвовали, а воинов я, по большей части, перебил. Вепс активно поработал и подсказал, кого оставить в живых. Затеряться в зарослях нападавшим не удалось. Стражники тоже отличились. Обошли активированные магические ловушки на тропе по кручам и теперь помогают мне с пленными. Я убрал личину императора и пояснил воинам, что глава государства уже в столице разбирается с бунтом. Полномочий Северного герцога вполне хватило.

Саш: — С чужими магами я повстречался на спуске. С некоторыми проблемами удалось их затормозить. Парочку пленных припас для допроса. Вот не поверишь, но на помощь императору рвались преступники с Золотой зоны, белые наоборот стояли на стороне врагов. Разбирайся здесь с пленниками, а я двину в город. В наземные бои ввязываться не буду, а вот Белую зону посмотрю. Диверсанты из Центральной империи могли появиться только оттуда. Кто-то тщательно продумал план захвата столицы.

Саш: — Илен, как у вас там дела?

Илен: — Нормально! На дворец никто не нападал. Враг знал, что император отсутствует, и связываться с гвардией не хотел. Приземлились в саду, и Кайл сразу взял управление в свои руки. Сейчас они с Жуксом, с помощью гвардейского легиона и магов службы наблюдения, вылавливают чужих по всему городу. Я сижу в рабочем кабинете Кайла в качестве координатора. Быстро наладить управление позволили амулеты радиостанций.

Саш: — Почему чужих?

Илен: — В городе откуда-то появились отряды со значками легионов Центральной империи. Распространить информацию о том, что император в плену, они не успели, а потом, когда тот появился во дворце, это вообще стало бессмысленным. Гвардия в полном составе не могла действовать без прямого приказа императора.

Саш: — Отлично! Передай Жуксу, что в Белой зоне преступников есть ещё один неучтённый портал. Пусть пока в подземелья не суётся. Этим я займусь сам. Засаду у портала на холме мы с Линсом убрали. Герцог будет разбираться с пленными.

Илен: — Передала! Жукс говорит, что его зять от очередной награды не отвертится, а тебя он назначит своим заместителем по службе с полномочиями личного наблюдателя императора.

Саш: — Ага, плюшки аристократам, а подчинённые пусть вкалывают!

Илен: — Господин барон, вы немного не поняли. Личный наблюдатель императора имеет возможность снять любого герцога только одним своим словом, а также объявить войну соседнему государству или заключить мир. Полномочия его не ограничены. Это лицо с абсолютным доверием главы государства, которое замещает императора на контролируемой территории.

Саш: — Хм…! Не было печали! Ладно! Посмотрим!)

Демон опять вышел из рощи, но уже в маске Великого мага. Веп спрятался в походном мешке.

— Господин, — почтительно склонив голову, встретил узнавший его Рич.

— Вы готовы?

Саш оглядел нестройную толпу ожидавших невдалеке магов и воинов.

— За вами, господин, маги готовы бежать хоть на край света, особенно если получат такие же способности, как у меня, — ухмыльнулся Рич, кивнув на заинтересованные лица магов. — Мои тренировки на полигоне их очень впечатлили, а уж недавний бой вообще привёл в восторг. Цепь молний — это уровень мастер — мага, а никак ни мага второго уровня.

— Хм-м, над этим можно подумать, — задумчиво глянул на заинтересованных магов Саш. Новые адепты ему в будущем пригодятся, и неважно, что это бывшие преступники. Против демона они никогда выступать не будут из-за того, что тот может забрать у них силу из накопителя в любой момент, да и соответствующая клятва не даст.

Ропот одобрения пробежал по передним рядам, где и стояли обсуждаемые сейчас с Ричем маги.

Проходить в столицу через ворота отряд не стал. Рич провёл всех через специальный выход из катакомб, за пределами городских стен. Во время пути Саш поинтересовался у Рича: почему бойцы Золотой зоны оказались за городом и напали на белых.

Оказалось, что после недавней бойне в подземельях, Марон озадачился разведкой в других зонах. Завербовав некоторых синих, перебежавших к нему, и способных противостоять сканированию сознания, он отправил их к соперникам. Они-то и принесли сведения о подготовке покушения на императора. Засылать разведчиков в чужие зоны, было не принято у преступников, но подчинение синих представителям другой империи нарушило существующее равновесие среди бандитских кланов. Марон решил сработать на опережение и не прогадал.

Непонятная стычка, о которой говорил сотник стражи у портала, недавно случилась между бойцами Золотой зоны и поддельными беженцами, собравшимися нападать на вышедших из портала придворных. Враги сначала думали, что в группе вышедших был и император, но это оказалось не так, и они быстро прекратили операцию и отступили, забрав убитых и раненых. Преступники утащили своих. И те, и другие тщательно затёрли за собой аурные отпечатки, чтобы маги стражи не смогли выяснить их личности.

В этот раз помешать нападавшим у золотых не очень-то получилось. Противник поработал над ошибками и выставил специальный заградительный отряд из бойцов Белой зоны. Прорваться сквозь строй противника у золотых не получилось. Мечники и маги у врагов несколько сильнее, чем у слабейшей зоны столицы. Только Рич, со своим значительным накопленным запасом энергии, уравновешивал преимущества заградительного отряда и делал бой хотя бы не проигрышным.

Марон предполагал вылазку в сторону чужих зон, поэтому заранее озадачился привлечением к себе людей, знакомых с чужими катакомбами. Только лёгкий шорох шагов и позвякивание кольчуг, сопровождало движение отряда. Проводники хотя и не знали абсолютно все проходы, но были способны провести отряд в центр Белой зоны. Пару раз отряд натыкался на разрозненные группки воинов. Веп-Син подсказывал, что это враги из Центральной империи. Как и советовал Саш, защитники столицы в катакомбы не совались.

Шансов уцелеть у противников при сопротивлении не было. Даже если среди них имелись единичные боевые маги, устоять против возможностей демона или отрядов гвардии, они не могли. Жукс с императором хорошо прижали диверсантов на поверхности, так что те прятались малыми группами в галереях подземелий и бежали в сторону центральных залов Белой зоны, стараясь не вступать в бой.

Саш в пути пользовался всеми доступными средствами. Впереди пробирались биороботы, а веп сканировал подземелья на наличие сознаний разумных существ. Всё это искин накладывал на карту подземелий, полученную заклинаниями земли и полевыми сканерами Первых, в которые превратился их универсальный инструмент. Широкий проход, охраняемый сильным отрядом, обнаружился задолго до того, как до него добрался демон. Остановив бойцов, Саш дал возможность хорошо поработать биороботам.

На мелкую живность магические охранные заклинания не действовали, тем более что живность эта больше походила на небольшие щепки, чем на живые существа. Через некоторое время тонкие нити лиан с парализующим ядом добрались до каждого члена охраны и, мгновенно нырнув в щели доспехов, вывели их из строя. Оставив парочку наблюдателей, отряд продолжил движение. Где-то всё же сработала система магического оповещения, и хозяева зоны бросили на неожиданного противника резерв.

Ядро образовавшейся обороны коридора составлял Великий маг воздуха. Он не боялся неизвестного противника и так же, как когда-то маг земли, спокойно прохаживался перед строем.

Цель Саша — не уничтожение неприятеля. С этим вполне мог справиться император с подчинёнными. Демон хотел выяснить возможности и планы врага, а для этого нужен разговор. Веп-Син прочитает всё необходимое в голове противника, нужно лишь ввести диалог в нужное русло. Оставив бойцов позади, Саш смело вышел вперёд.

— О как, — удивлённо приподнял бровь Великий. — Я признаться не поверил бедному Лайсону, когда врачевателям с трудом удалось привести его в нормальное состояние. Маг присутствовал при рассказе мага земли о своём поражении от непонятного лича и недавних событиях в подземельях столицы.

— И тебе, Пирсон Тёмный, не кашлять, — усмехнулся Саш в личине Тиссона.

— Я прямо удивлён! Упёртый боевик и тупой исполнитель — Тиссон научился шутить после смерти в личине лича. И впрямь твой новый хозяин что-то из себя представляет, — продолжал с интересом рассматривать противника маг. — Надеюсь, ты понимаешь, что силёнок противостоять мне, у тебя не хватит?

— Раньше не хватало, — поправил его Саш. В сознании мага веп считал многочисленные эпизоды тренировочных схваток между магами на полигонах Совета Контроля.

— Думаешь, став странным личем, ты приобрёл возможность управлять стихией смерти? — задумался соперник. — Нет! Это просто невозможно, по крайней мере, я не вижу развитых нитей смерти в твоей ауре. Присутствует лишь тёмная дымка лича. Так что ты мне, по-прежнему, не соперник.

— План захвата императора провалился. Вам так уж нужна эта война? — перескочил на интересующую его тему демон.

— Да, в последнее время наши планы что-то проваливаются один за другим. Члены совета чувствуют руку неизвестного игрока. Надеюсь, ты мне кое-что расскажешь после нашей схватки, — задумчиво кивнул маг.

Веп опять считал с разума Великого интересную информацию.

Совещание Совета Контроля десять дней назад.

— Почему южане не прислушались к нам, — поморщившись от недовольства, посмотрел на неполный состав Великий маг жизни Корт Белый — глава Совета Контроля. За последнее время так и не удалось подобрать подходящих кандидатов на свободные кресла совета. Маги не хотят заниматься грязной работой. Они не понимают, что без действий совета, империи уже давно бы сцепились между собой.

— Аристократы побоялись, что войска Центральной империи отхватят себе слишком большой кусок, поскольку будут наступать со стороны суши.

Ларин Огненный — Великий маг огня и жизни, второй член Совета Контроля и куратор южан, неопределённо пожал плечами. — Мы лишь советуем, а не управляем империями. Хорошо, что они вообще согласились выступить совместно с соседями.

— Южане могли бы и лучше прислушиваться к советам, — недовольно буркнул глава, уставившись на их куратора.

— Они уже поняли свою ошибку, — усмехнулся Ларин. — Несмотря на неожиданность нападения, наступление на востоке захлебнулось. Торговцы не успевают поставлять ресурсы кораблями от южных портов, а централы не хотят снабжать армию союзников за просто так. Северяне подтянули резервы из центра империи, но с южной границы легионы не убрали, а только усилили их. Недавно пришло сообщение о провале операции на северной оконечности материка. Рейдовая эскадра южан потерпела сокрушительное поражение. Не от лучшего ума они вторглись на территорию старого отшельника из пролива, недавно переселившегося на материк. Мы и раньше предполагали, что он совсем ненормальный, даже по отношению к остальным Величайшим, но теперь это определённо подтверждается. По имеющимся сведениям, у него много учеников. Только подумайте — у Величайшего куча учеников. Самое интересное: по уже подтверждённым данным двое из них находятся на уровне Величайших или близки к этому. Именно молодёжь взяла под защиту Северную провинцию.

— Они могут мешать нашим операциям в центре? — задумался глава совета. Величайшие на стороне северян — это очень плохая новость. Никто не понимал, как маги становятся Величайшими, да они и сами не знали. Просто, в определённый момент времени им оказывались не нужны заклинания. Реальность начинала подчиняться обычным мысленным командам. Именно поэтому у магов такого уровня не бывает учеников. Попытки учить тому, что самому не понятно, к успеху привести не могли.

— Не похоже, — покачал головой Санин Литус — четвёртый член Совета Контроля, Великий маг земли и жизни, а заодно и куратор территории Северной империи. — По некоторым штрихам текущих событий можно предположить вмешательство Великих из империи Крил. Только там практикуют в большом объёме магию смерти. Недавние стычки пограничных легионов Центральной империи происходили именно с многочисленными отрядами магов смерти. Да и наш надёжный исполнитель и знаток порталов — Великий маг Лайсон в ужасе бежал из столицы северян от живого лича. Кто-то хорошо знал про его фобию и слил данные противнику. Здесь прослеживается действие чужой разведки, работающей ничуть не хуже, чем наша. А это возможно только для больших общественных образований типа нашего совета или империй. Церковники в союз с магами не войдут ни при каких обстоятельствах. Торговые города на соседнем материке не имеют даже перспективных планов на наш материк. Остаётся только империя Крил с её магами смерти, сговорившаяся с молодыми Величайшими, чтобы те прикрыли единственный порт на севере материка.

— Подозреваю, что без оставшихся в нашем составе людей отщепенцев, сосланных в заключение, здесь не обошлось, — вступил в разговор шестой член Совета Контроля — Великий маг Пирсон.

— Может быть, — задумался глава, — хотя, наших оппонентов я хорошо упрятал. Связь Третьего и Пятого членов совета с предателями я исключаю. Доступ к острову без нашего контроля невозможен. Паршиво, что противник нас знает, а мы его нет. Срыв так тщательно подготовленной операции по устранению императора Севера на его совести. Пирсон, тебе придётся переходить в столицу северян и на месте проконтролировать проведение резервной операции. Придётся раньше времени вводить в действие козырную карту порталов.

— Если нейтрализовать императора вместе с одновременным вводом в действие портальных переходов, то мы достигнем нужного эффекта — обезглавим империю и захватим столицу, — обрадовался Пирсон. У него имелись свои дела в Северной империи. Совсем недавно там бесследно пропал его лучший оперативник, помогавший флоту южан захватывать восточные провинции северян. Бесследное исчезновение сверхмага настораживало.

— Возьми с собой больше мечников и личную охрану. У меня нехорошие предчувствия. В столице северян существует гнездо какой-то опасной силы, враждебной нам. Будь осторожен, есть у меня подозрение, что в руки наших противников попали сведения из запрещённых трактатов древних, — приказал глава Совета. Терять в глупых стычках преданных сторонников он не хотел.

— Мы же их тоже знаем, — ухмыльнулся Пирсон. Будучи личным учеником главы совета, он хорошо проштудировал доступные книги древних магов.

— Знаем, но не всё и не самые опасные, — недовольный непонятным энтузиазмом соратника, покачал головой глава Совета.

— Сам в драку я не полезу, — успокаивая бывшего наставника, кивнул Пирсон.

— Ты же не собирался лезть в драку?

Насмешка показалась Пирсону неестественной на лице лича. Но слова сказали о многом.

— Значит, в совете или, скорее всего, возле членов совета окопался предатель, — догадался Пирсон. Ты мне теперь всё расскажешь.

Заклинание откачки воздуха с локального пространства сорвалось с рук автоматически и ударило по личу. Отсутствие воздуха мёртвому повредить не могло, но эффект сжатия должен основательно покорёжить тело.

Саш нападения даже не почувствовал. Защита вепов не дала сработать прямому воздействию магии. К сожалению, применить свой излюбленный приём вывода из строя противника с помощью укола лиан, он не смог. В этот раз соперника покрывала сплошная броня спрессованного воздуха. За счёт веповской защиты лиана могла пробить первый защитный слой, но её давлением отбросит от контура заклинания, и щит восстановится. Откачать энергию из ауры противника на расстоянии тоже не получалось. Саш просто зеркально повторил с помощью астрального инфомодуля ударившее по нему заклинание. Противник даже замер на мгновение от неожиданности. Нападения с помощью запретной магии он не ожидал.

— Глава и в этом оказался прав, — недовольно дёрнув головой, пробормотал маг.

Он начал испытывать на противнике самые страшные заклинания из запрещённых разделов, но тот, нагло улыбаясь, только повторял их в ответ. Пирсона пробил холодный пот. Лич знал слишком много запретного. В какой-то момент у него мелькнула мысль о сером маге, но он отбросил её. Никакой маг серых не мог отбивать заклинания с уровнем, намного превышающий его собственный. На полигонах члены совета отрабатывали варианты борьбы с магами, владеющими защитными амулетами серых. Да и в секретных хранилищах такие вещички сохранились, лишь была неизвестна методика изготовления необычных изделий. Пользуйся противник таким амулетом, тот уже давно бы рассыпался в пыль от перенасыщения.

Сашу скоро надоело такое соревнование. Веп-Син считывал заклинание с разума противника быстрее, чем тот его формировал. Иногда в мыслях соперника попадались и другие заклинания, которые тот не решался применять в замкнутом пространстве, но также считанные вепом. К сожалению, достать мага заклинанием напрямую, Саш тоже не мог, а близко его к себе маг не подпускал. Щиты у соперника были идеальными. Подземелье не давало применять самые разрушительные варианты заклинаний. Тогда демон схитрил. Вызвав проекции, испытанных в предыдущий раз для отвлечения внимания адских собачек, он метнул в противника инструмент Первых. Собачки сработали и на этот раз. Маг их не испугался, но отвлёкся лишь на мгновение, чтобы оценить потенциальную опасность необычных созданий. На летящий предмет особого внимания он не обратил, понадеявшись на мощность защитных заклинаний. Это его и подвело.

Искин мог управлять инструментом Первых на гораздо большем расстоянии, чем вытянутая рука. Полевой меч включился при подлёте к телу противника. Вращающееся лезвие, даже не почувствовав магических щитов, снесло треть тела соперника, как будто это был кусок масла.

Саш едва успел отпрыгнуть назад от слаженного удара боевых магов из отряда поддержки Великого, которые раньше не вмешивались в поединок соперников, обладающих неизмеримо большими силами.

Маги Золотых тоже не стояли без дела, выставив комбинированные щиты, прикрывая своего вождя.

Несмотря на действие лиан, по-прежнему стелившихся по подземелью, точнее завалив их своими телами, воины противника, ухватив поверженного предводителя, бросились наутёк. Завалить проход в этот раз Саш выжившим магам противника не дал. Лишь волна разрушившегося заклинания пробежала по коридору. Это только добавило прыти убегающим. Саш подобрал так удачно использованное устройство Первых. Немедленно преследовать противника демон не стал и правильно сделал. При дальнейшем продвижении обнаружилась куча активированных магических мин.

Всё-таки свою задачу Великий выполнил. Задержав демона, он дал возможность эвакуироваться через портал остаткам отрядов диверсантов, загнанных гвардией в подземелье. В огромном подземном зале Саш обнаружил два портала: приёмный и отправной.

(И-Саш: — Пожалуй, нам пригодятся эти портальчики. Сканеры зафиксировали порядок сборки этих необычных артефактов. Земля под плитами уплотнилась неравномерно. К тому же кое-какие данные мы получили во время предыдущего столкновения с Великим в этих катакомбах. Дополнили их обрывками из мыслей порезанного мага. Так что разобрать и собрать порталы ты теперь способен. Жаль, технология создание таких нужных штуковин утеряна или спрятана в тех же хранилищах Совета Контроля, куда эти жадины никого не пускают.

Саш: — Предлагаешь забрать переходы себе?

И-Саш: — Так ведь трофей! К тому же, зачем они императору? Методик разборки и сборки он не знает. Уничтожать изделия древних — глупо. Оставлять их здесь и ставить постоянную и причём довольно значительную охрану, нет смысла. Сам посуди, даже древние маги выносили приёмные порталы за пределы поселений. Мы можем только предполагать, почему они так делали.

Саш: — Придётся оставить глайдер здесь на постоянной основе. Это возместит мнимый ущерб императору, к тому же машина перебросит портальные плиты по частям в порт к Линсу. Думаю, ни император, ни Жукс упираться не будут. Они смогут хоть каждый день посещать Северную провинцию, да и отправка беженцев значительно упростится, если удастся подключить источник питания церковников к этому артефакту.

И-Саш: — Быстрый анализ показывает отсутствие проблем при решении такой задачи. Различные мелкие нестыковки можно обойти техническими или магическими методами. Тогда и столичный отправной портал удастся оснастить мощным источником. У нас получится постоянно действующий переход.

Саш: — Что-то мне подсказывает, что с порталами так было изначально. Судя по основательности создания, они могли работать непрерывно, да и кое-какие оборванные цепи в астральных инфомодулях намекают на это.

И-Саш: — Согласен! К тому же, в отличие от любых магов, у тебя есть я. При определённой сноровке и наличии хорошего запаса энергии, исходящий портал мы можем построить и сами, причём в любом месте. Я проведу расчёты. Надо будет попробовать. И ещё, сканеры показывают за стеной зала небольшое хранилище, прикрытое тучей защитных заклинаний. Скорее всего, это один из сейфов преступного клана Белой зоны. Мне кажется, стоит вознаградить помогавших нам людей. Хотя они и преступники, но за империю идут на смерть. Да и имидж щедрого господина нам не помешает. Ха-ха-ха, к тому же подозреваю, что лучшие вещицы из схрона они всё равно тебе принесут. Так принято в их сообществе, и это мне нравится.)

Саш ударил по стене, указанной искином, заклинанием земли, убирая преграду. Следом он запустил нити лиан, скачивая энергию с защитных заклинаний.

— Рич, там награда твоим людям от господина, — кивнул демон на открывшийся проход. — Прикажи очистить помещения. Это компенсация со стороны белых за беспокойство.

— Что делать с пленниками? Вы их чем-то усыпили. Маги докладывают, что вывести из сонного состояния их не удаётся, — поинтересовался маг, дав команду части отряда на разграбление сокровищницы, а сам с остальными людьми остался с демоном.

Никто из оставшихся воинов даже не возмутился. Количество вознаграждения для каждого от удачной операции в клане расписано заранее.

— Ах, да! Тащите их сюда, будем говорить, — приказал Саш.

Допрос много времени не занял. Веп-Син, скрывающийся в темноте прохода к залу, исправно транслировал мысли пленников. Это оказались маги и воины Центральной империи. Их целью было обеспечить охрану порталов, для переброски сюда диверсионных отрядов. Пленив или уничтожив императора и захватив столицу, Центральная империя могла бы быстро закончить войну. В настоящее время пограничные легионы уже должны начать давно ожидаемое наступление на южные провинции северян.

Саш, по рекомендации вепа, отобрал пленников, которые не будут доставлять проблем, если их отправить в замок. Воины демонам пригодятся для снаряжения кораблей, а маги, после соответствующего обучения, будут делать амулеты и не обязательно военного направления. Оставшихся пленников он приказал вывести наверх и передать в руки гвардейцев. Пусть император с ними сам разбирается. В числе таких людей оказался и весьма интересный пленник из охраны главы Белой зоны. Он лично знал главаря. Защитные заклинания на разуме пленника не помешали вепу считать эти данные. Жуксу вышел отличный подарочек. Захватив предводителя, он мог вообще покончить с Белой зоной, перешедшей на сторону противника.


Глава 5. Обратный визит


Линс в это время разбирался с пленниками у холма с порталом. По совету демона он тоже отобрал из чужаков подходящих людей для переброски на север, а остальных передал в руки стражи. Половину захваченных магов можно было использовать для производства амулетов. Они не горели особым желанием участвовать в военных действиях.

С уходом чужих боевиков, бунт в столице быстро прекратился. В руки службы наблюдения попало много изменников из высшего аристократического общества. Неожиданное нападение позволило хорошо укрепить тылы, вычистив большую часть предателей и ненадёжных людей, готовых быстро переметнуться на сторону победителей.

Как и предполагал искин, бандиты притащили демону сундук с драгоценностями и такой же сундук с амулетами и другими интересными штучками. Быстрый осмотр добычи привёл в восторг Ирисану, через Саша наблюдавшую за процессом. Отличных женских украшений в сундуке нашлось достаточно большое количество. Самого демона особенно заинтересовали древние фолианты с описаниями заклинаний. Белая преступная зона курировала самый богатый район столицы, так что трофеи тоже оказались дорогими.

По информации, полученной Сашем от Илен, Жуксу удалось задержать главаря белых. Демон предполагал, что советник вытрясет из пленника координаты всех тайников преступного сообщества, поэтому заранее отчитался о богатом трофее и его раздаче поддержавшему императора люду, а также проинформировал о порталах.

Предложение по установке постоянного портального перехода между столицей и северным форпостом Жукса более чем устраивало. Раньше, кроме Совета Контроля, никто не мог переносить с места на место артефактные плиты порталов. И то, до некоторого времени, это было только предположением. Теперь же советник убедился, что не только ретрограды владеют некоторыми тайнами портальных переходов, но и странный Величайший, живший в проливе между материками, знаком с ними. Только он мог обучить Саша.

До конца дня демоны помогали властям разгребать последствия попытки захвата столицы. С южной границы пришли неутешительные известия. Войска противника вторглись в пределы империи. Их встретили подготовленные и усиленные пограничные легионы. По всей границе прошли многочисленные, но незначительные бои. Враг пытался нащупать слабые места в обороне, опираясь на старые данные разведки, а они давно потеряли свою ценность. Население ближайших к границе посёлков и городов уже было отведено вглубь территории. Встречали отряды врага хорошо подготовленные группы пограничников с отличной связью с центрами управления. Сразу стало понятно, что военные действия быстро приобретут вариант позиционной войны, с захватами ключевых пунктов базирования и проходов между горными цепями.

На следующий день император созвал совещание глав провинций, где присутствовал и Линс с Сашем, выступающем в роли его помощника. Демон второй раз увидел вблизи высшую аристократию империи. Впервые он встречался с ней на свадьбе Линса. Все герцоги имели различные магические способности. Сильных магов высокого уровня среди них не было. Административные навыки редко соседствуют с хорошими магическими способностями. Именно поэтому главы провинций с интересом посматривали на Линса и его помощника. Судя по ауре северного герцога, тот был единственным мастер-магом на совещании. Линсу не было смысла скрывать возросший уровень развития магических каналов в ауре. Он лишь прятал серую пелену демонской части излучения.

Слухи, бродившие по столице, подогревали интерес к новичкам таких заседаний. Особо доверять слухам герцоги не привыкли, а конкретных сведений подчинённые накопали об этой парочке до обидного мало. Всего лишь известно, что северянин в одиночку разобрался с засадой на императора у портала, где ему в противниках была двадцатка боевых магов. В это время его помощник столкнулся в подземельях с Великим и заставил того обратиться в бегство.

Некоторые объяснения такой эффективности имелись. Не зря северный герцог несколько лет провёл в сражениях с пиратами и магами империи Крил, о которых вообще ползут страшные слухи. Боевой опыт мог сказаться с не участвовавшими в боевых действиях противниками. Сложнее объяснялась победа барона в подземельях, но он тоже недавно малыми силами отстоял форпост от тех же криловцев. Хотя подсказка силе барона тут же нашлась во время совещания. Не один Линс хорошо учился в магической школе. Тихий шёпот «радужник» быстро пробежал вокруг стола. Император, зная об этой парочке значительно больше, лишь посмеивался про себя, пока не собираясь информировать окружение о возможностях северян.

На нового секретаря, в лице молодой девушки, присутствующие внимания почти не обращали. А зря! Илен чётко фиксировала все недоговорки и опасения герцогов, с помощью прятавшейся в комнате вепки, и комментировала императору слова докладчиков. В этот раз тот получал полную непреукрашенную картину состояния провинций.

(И-Саш: — Раз подвернулся такой случай, не стоит ли нанести ответный визит нападавшим. Здесь присутствует всё управление империи. Наверняка герцоги смогут выделить по несколько десятков хороших мечников и магов из собственной гвардии, чтобы дать хорошую оплеуху противнику.

Саш: — Что нам это даёт, кроме славы отмороженных забияк? Только не совсем нормальный человек может планировать ответный ход, через неизвестный портал.

И-Саш: — Ну, мы и на самом деле не совсем нормальные … люди…, точнее, совсем ненормальные демоны. А в перспективе, с некоторой потерей секретности, нам добавится почитателей среди магов и мечников. Не будет глупых попыток сильных родов подвинуть Линса с поста главы провинции и пригрести к рукам перспективный север. Такой рейд обязательно войдёт в историю. Сам подумай, только внезапное нападение на столицу слегка приглушило сведения о строительстве двух десятков мощных городов в провинции. Да такого количества крупных поселений, с перспективой развития, нет ни у одного герцога. Пирог слишком вкусен, чтобы его не попробовать отобрать с помощью интриг. Ведь никто не знает, что император наш со всеми потрохами. Один тотем ящерицы — накопителя энергии будет держать его лучше любых цепей, а уж про влияние Илен и говорить нечего.)

Саш передал Линсу план искина. Выступление северного герцога удивило большинство собравшихся. О подземных порталах они не знали. После бурного обсуждения все согласились с предложением. Маги прекрасно видели, что Линс не врал, обещая обеспечить переход диверсантов в обе стороны. Это признание дорогого стоило. Не так много магов в империи, способных управлять порталами.

Довольный Жукс поддержал план и обещал добавить к нему подарочек. Про бочки с газом, взорвавшие его дом, он не забыл. Его маги создали такие же газовые бомбы про запас и настало время их применить. Второй советник не был злопамятным человеком, но долги предпочитал возвращать.

Подготовка к ответному нападению заняла два дня. Герцоги перебрасывали через порталы элитные отряды гвардейцев. Из северного форпоста прибыли жёны Линса. Они не могли упустить возможности поучаствовать в авантюре. Сашу с большим трудом удалось убедить Ирисану остаться в замке, пообещав ей приключения в следующий раз. Оставлять долину совсем без надзора Саш не хотел.

Демоны составляли передовой отряд десанта. Только они могли скачать энергию из защитных заклинаний, которые обязательно должны окружать выход из портала, во время войны между империями. Вепы не остались в стороне и примкнули к хозяевам. Только теперь они сидели не в обычных походных мешках, а скрывались на спине в сумках, образованных биоскафами.

Из допроса пленных, с помощью вепов, Саш вытянул много дополнительной информации. Выходной портал, куда убрались диверсанты противника, располагался в укреплённом форте в резиденции Совета Контроля возле Нойма — столицы Центральной империи. Маги совета полностью подчинили магические структуры двух империй. Так что все учтённые порталы находились под их полным контролем.

Двор вокруг портала окружала защитная стена и постоянная охрана на ней. За стеной располагались остальные строения форта. В свою очередь всё это огораживала внешняя стена с не меньшей защитой. С учётом поддержки из выходящего портала, форт мог обороняться от неприятеля долгое время, независимо от города.

Как и в Китоне — столице Северной империи, отправные порталы располагались в черте города Нойм — столицы Центральной империи. Таких портальных переходов имелось целых шесть штук. Ближайший из них находился недалеко от входных ворот города. По плану, кроме форта, десантникам придётся захватить и этот портал, иначе не удастся вернуться.

Отправку отряда решили произвести из подземелий. По имеющимся настройкам можно сделать то же самое и из имперских порталов, но магам придётся затратить гораздо больше энергии на настройку переходов, а отправной портал в подземном зале уже находился в готовом состоянии. К тому же никто не будет знать о готовящемся нападении. Катакомбы столицы готовы спрятать войско гораздо большего размера и этого никто в городе даже не заметит. Линс возглавил отряд, кроме демонов состоящий из трёх десятков сильных магов, уровня мастер-мага или сверхмага. Прикрывали их мечники в количестве сотни человек. Ими руководил знакомый Сашу Борел. Узнав от жён Линса о предстоящей заварушке, когда гостил у них в доме, прибыв с торговым караваном, бывший боец не удержался от соблазна. Мечников такого уровня больше в составе не было. Четыре сотни бывалых гвардейцев дополняли отряд. Отправку гарантировала сотня магов, выделенных императором для накачки контура портального перехода, обеспечивая переправку такого количества бойцов.

Первыми в мерцающий контур перехода нырнули демоны.


Дом Пирсона Тёмного, три дня после поражения в северной столице.

— Лежи, не дёргайся! Просил же поберечься! Нет! Вам всё хочется самим делать. Вот и обделался, — грустно взглянув на тело, упакованное в специальные повязки, заправленные мощными заклинаниями, пробормотал Корт Белый — глава Совета контроля, когда наведался в гости к бывшему ученику.

— Спасибо, что посоветовал взять больше телохранителей. Надо обязательно наградить выживших, вытащивших меня, и не забыть отблагодарить семьи мёртвых, — хрипло прошептал Пирсон. Маги жизни наложили обезболивающее заклинание, но из-за этого мышцы лица работали плохо. Состояние хозяина дома было не критическим, но восстанавливаться ему придётся долго. Непонятный подарочек живого лича срезал ухо, правое плечо вместе с рукой и правую ногу почти до бедра. Если бы маг не уклонился от удара в последний момент, то страшное мерцающее лезвие прошло бы точно посредине его тела от макушки до копчика. Будучи магом жизни, Пирсон отлично контролировал тело, и прекрасно понимал, что спасло его почти чудо. После прихода в себя, он не один раз оценил в уме свои действия в поединке с необычным противником. Явных ошибок он не допустил, просто противник был, если и не сильнее, то уж точно умнее, поскольку запасся артефактом древних, мгновенно пробивающим любые щиты. В известных древних трактатах по магии о таком оружии не упоминалось, но до настоящего дошли всего лишь жалкие обрывки былых знаний. Вполне возможно, что в империи Крил маги откопали что-то значительное.

— Могу тебя обрадовать, — криво усмехнулся глава совета, — по данным оставшейся на свободе разведки, выжили почти все твои телохранители. Им пришлось дать клятву пленника, поэтому мы их не скоро увидим. Война только началась. Радует, что противная сторона придерживается старых договорённостей по обмену магами, но очень скорбно, что мы просмотрели сильного соперника. Пока мы занимались югом и центром материка и давили оппозицию в совете, кто-то строил тайные магические школы и обучал одарённых запретным знаниям. Сильно подозреваю, что на соседнем материке нашлись схроны Древних с артефактами и обучающими трактатами. Ничем другим наши провалы объяснить невозможно.

— Я в этом не уверен, — скривился Пирсон. Попытка покачать головой привела к возникновению укола боли, прорвавшегося сквозь блокаду заклинания.

— Поясни, — удивлённо приподнял бровь глава совета.

— Веяло от лича, чем-то необычным. Мне знакомы отголоски всех стихий. Здесь было что-то иное, странное. Смерть — но не смерть. Тень — но какая-то слишком густая. Я наблюдал только аурную оболочку, специально мне показанную, но что под ней скрывалось, было не видно. Честно говоря, под конец схватки стал бояться, что маска соперника лопнет, и меня затянет в водоворот бездны, скрывающейся под ней. Как видишь, удрать не успел. Кажется, о наших планах противнику известно всё, до последней мелочи. Он умело подыгрывал нам, а в последний момент взял контроль в свои руки. Боюсь, соперник нам не по зубам, он уже пригрёб к рукам север. Длительная военная компания не в наших интересах. Мы останемся с разорёнными ресурсами перед лицом сил с других материков. Там империи не на шутку сцепились в схватке между собой, но не факт, что они побрезгуют захватом слабого противника.

Раненый задумчиво уставился в потолок, больше не зная, что сказать, чтобы собеседник не подумал, что он сдался.

— В чём-то ты прав, но остановить войну мы уже не в силах. Да и не стоит отступать на основе лишь догадок и предположений, — покачал головой Корт. — Я попробую осложнить жизнь противнику, втянув в наши разборки Величайших. Они очень заинтересуются слухами, что один из них владеет методикой подготовки учеников.

— Учитель, а вы сами себя не переиграете? — уныло взглянул на гостя Пирсон.

— Боишься, что Величайшие объединятся? — криво усмехнулся Корт, поняв опасения соратника по совету.

Пирсон опять попытался кивнуть по привычке, но вновь скривился от боли.

— Не думаю! Величайшие никогда не находили между собой общего языка. Их способностям обучить невозможно. Даже если это как-то удалось одному из них, те же методики для других будут бесполезны. Я не знаю такого пряника, поманив которым, можно заставить их объединиться, — как бы убеждая сам себя, прошептал глава совета.

Пирсон уже был не столь уверен. За живым личем стояла необычная и опасная тайна. Маг чувствовал это, но доказать ничем не мог, кроме своих ощущений. Бывший учитель воспринял бы возражения как страх, появившийся от возможных новых столкновений с противником. Становиться трусом в глазах главы совета маг не хотел. Достаточно было одного примера Лайсона, который больше не хотел ввязываться в стычки с северянами. Ещё одну встречу с подземными собачками он точно не переживёт.

В комнату заглянул слуга и посмотрел на гостя:

— Господин, за вами прибыл посыльный. Срочно требует встречи.

— Быстрее поправляйся. Работы будет много, даже если мы оставим северян в покое. Кое-кто из руководства империй уже в недоумении от наших провалов в борьбе с северянами. Неприятности начались не вчера, а совет, со времени оставления северных пределов материка после стычки с Кайлом Седьмым, так и не смог восстановить влияние на магов единственной неподконтрольной империи этого материка.

Последний раз, окинув взглядом задумавшегося раненого, глава совета покинул комнату. Подчинённые не будут посылать посыльного просто так. Что-то случилось. Предчувствия сулили Корту новые неприятности.

Роли нападения для каждого члена отряда искины расписали заранее. При выходе из портала Саш метнул сгусток лиан в выделенном ему направлении. Присосавшись к заклинаниям защит, демон потянул энергию в накопитель. Прорва ловушки душ даже не почувствовала притока. Сила как будто провалилась в бездонный омут. Через астральные каналы демон помог справиться с потоками магической энергии своим друзьям, забрав лишнюю нагрузку. Защита со стен исчезла почти мгновенно. Лианы выстрелили острые шипы с сонным ядом, нейтрализуя охрану наверху. Выскочившие вслед за демонами маги лишь образовали собственный защитный купол, прикрывая появляющихся вслед за ними десантников.

Вепы демонов уже перемахнули за стены, осуществляя дальнюю разведку. Противник оказался не готов к такому нападению. Охрана даже не успела сообщить о происходящем у портала. Многие маги почувствовали отзвуки перехода или видели блики вспышки открывшегося портала, но значения этому не предали. Сигнала тревоги не было.

Хозяева форта забеспокоились, когда схватки кипели уже по всей территории за внутренней стеной. Возглавляли ударные отряды демоны. Так что о каком-то сопротивлении защитникам можно было не мечтать. Из-за веповской защиты единичные заклинания захваченных врасплох магов на нападавших не действовали.

К сожалению, полностью реализовать план нападения не удалось. Вмешалась досадная случайность, а может быть это было сделано и преднамеренно, но между фортом и городом расположился лагерь резервного легиона, готовивший бойцов для пополнения отправленных на войну легионов. Прорываться к отправному порталу столицы через десяти, а то и двадцатитысячный лагерь, хотя и хорошо подготовленной, но всего лишь полу тысячей — было безумием, даже с точки зрения демонов.

Искины давали девяносто процентную вероятность — что демоны прорвутся сквозь разрозненные порядки противника, а вот остальные вряд ли.

(И-Саш: — Придётся решать задачу построения портала раньше, чем предполагалось. Работа несколько упростится, поскольку некоторые готовые модули выходного портала можно использовать и для целей отправки.

Саш: — Сколько это займёт времени?

И-Саш: — План уже готов. Ты же не считаешь меня недоразвитым электронным мозгом. С учётом доступной нам теории магии — задача плёвая. Больше времени у тебя займёт настройка и согласование астральных инфомодулей. К сожалению, теория иногда расходится с практикой. На всё понадобится часа два времени.

Саш: — Отлично! Начинаем работу. Раньше нас вряд ли станут штурмовать.)

Саш повернулся к Линсу, стоящему рядом с демоном на одной из башен захваченного форта:

— Давай команду на грабёж неправедно нажитого имущества. Пусть берут всё, что можно унести в руках и готовят пленных к переходу. Будем эвакуироваться через этот портал. Я пошёл работать. Сомневаюсь, что здесь найдётся что-нибудь из запрещённых книг, но обрати внимание подчинённых именно на это. Пленных уводим с собой. Нечего укреплять армию противника.

Маг оторвался от созерцания бесконечного зрелища походных палаток за пределами стен.

— У тебя уже был резервный план отхода?

— Ну, не такой уж и подготовленный, но вариант имелся. К сожалению, случайности иногда вмешиваются в самые совершенные планы, поэтому и говорю, что пошёл работать. Будем уходить через захваченный портал. Мне нужно пара часов спокойного времени.

— Не думаю, что противник начнёт что-то предпринимать раньше, — усмехнулся Линс. Крепости штурмовать ему не приходилось, но военную науку он изучал. Даже при серьёзной магической поддержке на штурм крепостей и укреплённых фортов отводился не один день. Тем более, нападавшим почти без боя удалось захватить комнату управления защитой форта, а заклинания с внешних стен никто не снимал.

— Тогда у тебя куча времени на грабёж, и подготовку отхода. Придётся применить подарки от Жукса в этой симпатичной крепостишке. Думаю, мы оставим бывшим хозяевам только кучи дымящихся развалин.

Саш развернулся и пошёл вниз к порталу. Интересной работы предстояло много. Искин был прав: теория теорией, а практика всегда нарывалась на подводные камни проблем, обход которых занимал некоторое время.

Линс ещё некоторое время задумчиво смотрел на бурлящий лагерь противника. Рядом на флагштоке шевелился ветром флаг Северной империи. Держаться в форте можно очень долго. Выходной портал ведь работает. Потери можно восполнять новым персоналом, но Саш прав. Оборонять захваченный портал стоило только с политической точки зрения, показывая населению, что война неожиданно может прийти и в их дом. К сожалению, население империй не играет никакой роли в принятии решений, а вот маги будут как раз в шоке, когда кому-то удастся воспользоваться для ухода выходящим порталом. Это будет основательное потрясение известных основ магии. Кое-что про астральную магию Саш уже рассказывал Линсу, но первый уровень инициации демона пока не давал чёткого видения астрала.

Многие противники задумаются, а стоит ли связываться с врагом, опровергающим основы магической науки, да и мгновенный штурм укреплённого форта тоже чего-то стоит. Маг довольно усмехнулся. Это сколько же охраны скоро придётся нагнать противнику к порталам для предотвращения таких нападений в будущем. А ведь в форте оказалось больше сотни магов разного уровня, сдавшихся в плен десантникам ввиду явного преимущества. В безвыходных ситуациях маги предпочитают договариваться.

Только через два часа к форту подъехал переговорщик. Линса наблюдатели вызвали на башню. Судя по раскраске ауры гостя, на переговоры прибыл один из Великих. Линс узнал его по сброшенному Сашем совещанию Совета Контроля, подсмотренному в памяти соперника по бою в подземелье. Это был сам его глава. Переговорщик — фигура в войне неприкосновенная. Эту заповедь неукоснительно выполняли все участники конфликтов с древности.

Линс вышел за ворота, к сошедшему с быкана гостю.

— С каких это пор главы Совета Контроля выступают в роли переговорщиков? — с усмешкой глядя на визитёра, поинтересовался Линс.

— Ого! Отличная разведка! — недовольно скривился Корт Белый. — К сожалению, вас я не знаю.

— Герцог северной провинции Линс Песчаный, — представился Линс.

— То-то я вижу в вас южные черты, — задумчиво кивнул гость.

Корт видел перед собой молодого человека, судя по ауре — сверхмага, невысокого уровня. К сожалению, интуиция молчала, поскольку Великому не угрожала опасность. Но магу жизни достаточно и собственных, весьма развитых способностей, чтобы почувствовать реальный уровень возможностей молодого человека. В стрессовых обстоятельствах мозг работает быстро. Единственным объяснением силы соперника глава совета посчитал, что встречающий уже находится в переходном состоянии к уровню Величайшего. Этим же можно объяснить быстрый захват форта. У защитников не было шанса выстоять против Величайшего. Магическая наука не могла объяснить, процессы при возникновении магов такого уровня. Всё происходило спонтанно. Им мог стать даже ученик мага. Изредка встречались и такие случаи. Корт поморщился. Из истории известно, что как раз в переходные периоды собственного развития Величайшие вмешивались в политические и военные разборки, пока ещё не остыли обычные человеческие амбиции. Вот чем объяснялись неудачи планов совета. Скорее всего, несколько учеников странного Величайшего уже подошли к уровню перехода и вмешиваются в события на стороне северян.

— Надеюсь, вы понимаете, что долго продержаться в форте вам не удастся, — перешёл к предметному разговору глава совета.

— А мы и не собираемся, — нахально усмехнулся Линс. Саш дал ему сигнал, что готов начать переброску десантников.

— Не понял.

Удивление собеседника было не наигранным. Кроме сдачи десанта или долговременной осады у него не имелось других вариантов, но стоящий напротив него будущий Величайший сдаваться точно не собирался.

— По пожеланию нашего друга Жукса Тейтона, которому некоторые ваши представители попортили домик, мы решили разрушить форт. К сожалению, порушить дома аристократов в городе не удалось. Солдаты легиона перед городом в покушении на второго советника императора не замешаны, а пройти в столицу нам помешали, — любезно пояснил магу Линс.

— Но как же… — протянул, по-прежнему ничего не понимая, Корт.

— Куда денемся мы? — с пониманием и ехидной ухмылкой отозвался Линс. — Уйдём! Сейчас вы догадаетесь.

Корт действительно понял. Уж почувствовать всплеск энергии при открытии портального канала он мог издалека. Впрочем, это не сняло его недоумение. Энергия утекала из пространства, а это показывало, что портал исходящий, но такого артефакта в форте не было. Для сборки исходящего портала из набора готовых плит требовался не один десяток дней работы очень квалифицированного мага, знакомого с портальными техниками древних. Разум Великого кипел, но не давал подсказок.

Линс с непередаваемой насмешкой на лице следил за размышлениями Великого. Веп без проблем транслировал мысли собеседника.

Результат раздумий главы совета оказался неутешительным. Даже быстрый штурм форта всеми силами результата не даст. Молодой Величайший будет прикрывать отход десантников, а это обещает грандиозные потери среди штурмующих. К тому же кто-то открыл портал и держит его для прохода остальных сил, а это, как минимум, гарантировало присутствие Великого, но Корту почему-то казалось, что возле портала найдётся ещё один Величайший. Что же, придётся Совету утереться. Надо лишь немного подождать. Запал у магов, перешедших на высший уровень силы, скоро спадёт и им надоест заниматься политикой, вот тогда можно будет Совету Контроля опять заняться проблемой северных территорий. Империи пусть повоюют и выпустят пар. В позиционной войне потери будут незначительными. Сейчас более серьёзно стоило заняться разведкой других континентов. Напрасно члены Совета игнорировали развитие соседей.

— Совет свернёт собственные операции против Кайла Седьмого и его соратников, — со вздохом выдавил из себя Корт, — но и вы не должны напрямую участвовать в войне.

— Война вообще глупое занятие, — одобрительно буркнул Линс. Величайшим он себя точно не считал. Вывод из военных действий почти половины магов противника, относящихся к совету, взамен всего четырёх демонов — очень неплохой размен. Из опыта исторических хроник давно известно, что позиционная война быстро изматывает силы обоих противников и либо тянется очень долго, практически без боевых столкновений, либо быстро заканчивается.

Результаты переговоров устроили обе стороны. Совет во многом проигрывал, но за провалы разведки нужно было платить.

Линс с Сашем уходили последними. Сотники доложили, что бочки с газом расставлены по подвалам форта и вскрыты. Последние гвардейцы, покинув стены, нырнули в портальный переход.

— И не тяжело держать проход? — поинтересовался Линс у демона, кивнув на мерцающее зеркало портала.

— Ты знаешь, нет, — покачал головой Саш. — Сам не понимаю, откуда берётся энергия. Главное, хватает мощности канала собственной ауры, чтобы пропустить через себя такую силищу. Сдаётся мне, через меня этот проход теперь подключён к источнику хаоса из другой вселенной. Магам уже не удастся его перестроить под себя. Мы с искином столько инфомодулей наворотили в астрале, что я без него теперь даже захочу разобраться — не разберусь.

(И-Саш: — Поскольку некоторое соглашение с советом достигнуто, может, прогуляемся ещё в одно местечко? Ковыряясь в настройках портала, я обнаружил координаты последнего задействованного перехода. К сожалению, перейти туда из другого места будет невозможно. Настройка верна только для этого портала. Не побывав там, мы не сможем определить нужные координаты для перехода из любого портала.

Саш: — Чем тебя заинтересовало то место?

И-Саш: — При грубом приближении портал ведёт на другую сторону планеты, а там крупных участков суши спутник не наблюдает. Это остров или группа островов, вот только достигнуть их кораблями, даже с помощью магической поддержки, невероятно трудно. Плавание займёт более полугода. Если точно не знаешь, куда плыть, достичь этой точки вообще невозможно.

Саш: — Кто-то же построил там портал?

И-Саш: — Вот и я думаю, зачем? Судя по затраченной энергии перехода, сюда вышел один человек.)

Саш задумчиво посмотрел на мага.

— Линс, займись переносом порталов из подземелий столицы в порт возле форпоста. Искин мне рекомендует совершить прогулку на ту сторону планеты. Интуиция тоже толкает на этот неразумный поступок. Так что я склонен подчиниться такому напору. При необходимости, для возвращения вызову глайдер.

— Хорошо, — но с женой будешь разбираться сам, усмехнулся Линс, ныряя в портал.

— Нельзя упускать такую возможность, — пробормотал Саш.

(Ирисана: — Знаю, но всё равно недовольна. В следующий раз берёшь меня с собой, и это не обсуждается.

Саш: — Договорились.)

Облегчённо вздохнув, демон шагнул в портал, схлопнувшийся за его спиной. Через некоторое время газ в подвалах смешался с воздухом и, достигнув нужной концентрации, взорвался. Совет контроля хорошо отработал технологию. От форта осталась только груда щебня. Лишь портал древних магов абсолютно не пострадал. Для его уничтожения нужно нечто гораздо большее по мощности.

Серьёзная диверсия демонам всё же удалась. Из-за астральных инфомодулей, подключённых к порталу и недоступных местным магам, воспользоваться переходом больше никто не сможет. Единственный портальный выход у столицы Центральной империи оказался заблокирован.

Выйдя из портала, Саш осмотрелся. Площадка артефакта перехода располагалась в небольшом куполообразном зале, без всяких украшений. Везде как будто светился прожилками изнутри отполированный камень. Судя по данным биолокаторов, помещение находилось глубоко в скале.

(И-Саш: — Я удивлён! Это единственный известный нам совмещённый портал и для выхода и для входа. Чудо на лицо.)

Демон тоже пребывал в изумлении. Вокруг на стенах отсутствовали какие-либо защитные заклинания, но вот в астрале имелось множество непонятных уродливых инфомодулей. Кто-то всё же добрался до астрала и научился создавать магию с его помощью. С трудом разобравшись в невероятном количестве правил ближайшего модуля, Саш понял, что это щит над порталом. Попытайся кто-то из несанкционированных путешественников, таких как он, покинуть область артефакта, как тонкие воздушные грани покрошат нарушителя в капусту.

(И-Саш: — Брат, нам сказочно повезло. Анализ, с вероятностью близкой к единице, говорит, что мы наблюдаем защитные конструкции созданные Величайшим. Эти модули позволяют из астрала оперировать реальностью. Поздравляю! Теперь в наших арсеналах десятка два сторожевых астральных заклинаний. Если над ними хорошо поработать, алгоритмы управления многократно упростятся.

Саш: — Значит, считаешь, убирать эти кляксы не стоит?

И-Саш: — Одна из клякс — как раз сторожевая система, и она сообщила хозяину о несанкционированном выходе. Хотя против атак из астрала веповская защита бессильна, но мы в любой момент можем разрушить сами модули или скачать с них энергию. Так что опасности для знающего демона с искином они не представляют. Очень хочется познакомиться с создателем. Судя по звукам, сканер показывает приближение одного человека. Других шумов вблизи не наблюдается, так что вероятность подсчитывать необязательно. Это и есть хозяин апартаментов.)

Демон с ожиданием уставился в сторону единственной закрытой двери.

— Вот просила же оставить меня в покое, — раздался недовольный голос с той стороны.

В дверном проёме возникло лицо растрёпанной старушки. Глаза у хозяйки округлились, когда она обнаружила на площадке незнакомого молодого человека.

— Ты кто? Как сюда попал? — с изумлением уставилась на гостя хозяйка.

— С ответным визитом посещал одного знакомого. Встреча не понравилась. Поесть не предложили. Пришлось взорвать форт. Увидел необычную дорожку, вот и зашёл на огонёк. Может, меня здесь накормят.

Под конец короткого доклада Саш, скорчив просительную рожу, посмотрел на хозяйку.

— Ха-ха-ха, — звонко рассмеялась старушка. Отдышавшись, она пристально взглянула в глаза Сашу и продолжила:

— Значит, Корт сюда больше не доберётся?

— Ну-у, в ближайшее время ожидать его визита не стоит. Я там немного замочков наставил. Без подсказок лет так триста — четыреста придётся поломать голову, — задумчиво подняв глаза к потолку, пробормотал демон.

— Ха-ха-ха, — опять засмеялась хозяйка, — триста — четыреста …. Порадовал старую женщину. Я до этого знаменательного события точно не доживу.

— Хм, при желании, дело поправимое, — пробурчал Саш.

Демон просканировал хозяйку биосканерами. Возраст — примерно лет двести пятьдесят. Здоровье идеальное. Нити в ауре соответствуют уровню Великого мага жизни, воздуха и огня. Если считать, что это хозяйка, а оно наверняка так и есть, то перед Сашем стоит Величайшая. Огонь и воздух присутствовали в астральных инфомодулях.

— Понимаю. Это комплимент. Даже маги жизни с трудом до трёхсот доживают, — смутилась старушка.

— Хм, — опять задумался Саш, — если поэкспериментировать, то до шестисот маг вашего уровня точно дотянет. Если не больше. Думаю, даже вернуть молодость вполне получится.

В планах работы спасательного модуля Первых стояло изготовление простейшего реаниматора. С использованием магии и технологии вполне можно продлевать жизнь довольно долго. Магия омолаживает разум, а техника тело. Стоило перетянуть мага жизни такого уровня на свою сторону. На крючок можно насадить знатную наживку.

— А ведь не врёшь! Чувствую, не врёшь! — озадаченно уставилась в глаза Саша хозяйка, пытаясь добраться до его мыслей. Щиты на разуме гостя оказались ей не по зубам.

(Веп-Син: — Хозяин врать не любит. А мысли у вас удивительно чёткие, для человека.)

— Ой, — вскрикнула от неожиданности хозяйка, увидев высунувшуюся из-за плеча демона мордочку вепа.

— Не бойтесь, он у меня добрый, только врагов не любит, — погладил по голове своего постоянного спутника демон.

— Я в шоке, в тупике или во где-то там ещё, — озадачено почесала лоб хозяйка. — Маг с вепом, обещает вечную молодость, дал по голове моему бывшему ученику. И всё это — правда! Так и в богов можно поверить!

— Нет, с этими представителями вселенной встречаться не доводилось. Пронесло! — пробормотал Саш. Легенды во всех мирах об этих сущностях ходят весьма неоднозначные.

— Хм, а как же обещанная вечная молодость? — улыбнулась старушка.

— Вечную не обещаю, молод я ещё для таких предложений, а вот длительную могу обеспечить. Вон веп подтвердит, — кивнул Саш на торчащую над плечом мордочку спутника.

(Веп-Син: — Подтверждаю.)

— Невероятно, — пробормотала старушка. — До чего удивительные и чёткие мысли у этого опаснейшего существа нашего мира. Говорите, какому демону продать душу, чтобы хотя бы на время вернуть молодость.

— О, как! — удивился Саш. — Странно встретить среди магов верующую.

— Контингент под моим покровительством разный обитает, — опять открыто улыбнулась хозяйка. — Разве вы не знаете, куда попали?

— Мы разошлись с Кортом, не попрощавшись. Он не говорил, куда ведёт эта дорога, — пожал плечами демон.

— Это его личная тюрьма, а я здесь главная надсмотрщица, — вздохнула старушка. Слабая тень злости пробежала по лицу хозяйки.

— На каком-то этапе жизни мы разошлись с ним во мнениях. Разозлилась я на него сильно. Тогда-то я и стала Величайшей. Чтобы не наломать дров, решила удалиться на некоторое время в этот удалённый уголок мира, случайно открытый во время исследования наследия древних. Теперь этот мелкий пакостник, засранцем собственного ученика как-то неудобно называть, сбрасывает мне всех своих противников и заблокировал выход из портала. Ну не убивать же их, тем более место есть. Островов в округе хватает. Здесь даже небольшая колония церковников имеется. Забавные люди. На многие темы с ними интересно говорить. Иногда так хочется придушить этого гада своими руками, да приходится учитывать, что лишь он знает путь к этому порталу. Хм-м… Знал, до последнего времени. Значит… говоришь… лет триста разбираться будет… А сам как отсюда уходить собирался?

— Мы тут недавно летать научились, так что можно и по воздуху, — улыбнулся Саш, наблюдая за игрой эмоций собеседницы во втором астральном слое. Сделав значимую паузу, он добавил:

— А можно и пространственный проход, через некоторое время перестроить. Только чуток подождать придётся. Мы тут вашего ученика слегка ограбили на пару порталов.

— Потрясающе, он ещё и с пространственной магией знаком, — покачала головой хозяйка. Наклонив голову, она подозрительно посмотрела на спокойно стоящего гостя:

— А может, ты ещё и с моими защитами справиться можешь?

— Могу, — кивнул демон, — но как-то не принято гостям в чужом доме устанавливать собственные правила.

— А ведь опять не соврал. Может, ведь! — пробормотала старушка. — Забавный вы молодой человек. Стоп! А молодой ли?

— Молодой, — вздохнул Саш, поэтому самому везде хочется засунуть свой нос. Жена обещает драконовские санкции, если в следующий раз не возьму её с собой. Здесь я выступаю, как Саш Шторм.

— Здесь … значит…, — пробормотала старушка. — Ну, что же, пойдём, накормлю, пока моё скромное жилище не порушил. Хотя и непрошеный, странный, но довольно симпатичный гость. Немного не вовремя прибыл. Здесь у нас, знаешь ли, глубокая ночь. Так что слуги появятся только утром. Тебе повезло, что старушенция здесь правит прожорливая, так что для тебя еды хватит.

(Веп-Син: — Мы её заинтересовали. Эмоции светлые и тёплые. Странно, экран разума у неё не хуже, чем у вепов. Ничего не подсмотреть.

Хозяйка: — Смотрелка ещё не отросла! Меня зовут Елея. Сто пятьдесят лет занятия магией жизни зря не прошли, раз разные зверушки в разум забраться не могут.

Саш: — Намёк понятен. Мой друг больше не будет пытаться следить за вашим разумом. У него привычка такая. В его семье выживали только те, кто постоянно наблюдал за миром в ментальном диапазоне. Да и от уровня зверушки он уже далеко ушёл.

Елея: — За зверушку извиняюсь. Не приходилось мне с вепами встречаться. Мыслит твой друг слишком чётко для животного. Словечко-то, какое интересное — «диапазон». В речи бы смысл не поняла, а вот мысленно всё понятно. За поздним ужином расскажешь, какие ещё диапазоны имеются. Я хоть и старуха, но думать не разучилась.)


Глава 6. Неожиданные приобретения


Поздний ужин в кабинете хозяйки продолжался до утра. Благо, еды было вдоволь. Судя по всему, старушка любила поесть в ночные часы. Магам жизни для восстановления работоспособности достаточно короткого сна. Елея живо интересовалась происходящими событиями в мире. В последнее время разговорчивыми гостями бывший ученик её не радовал. Врагов Совета на свободе почти не осталось.

Саш в расспросах от хозяйки тоже не отставал и выяснил интересную информацию. Старушка когда-то была главой Совета Контроля и живо интересовалась потерянными знаниями. Изначально организация создавалась не для запрещения изучения новых или старых знаний, а именно для контроля над обучением и использованием самых мощных заклинаний. Из-за большого количества магов, связанных с Советом, он мог тормозить применение опасной магии в военных конфликтах. С уходом из жизни старых членов управляющей верхушки и приходом молодых и амбициозных магов, считавших, что им по плечу вообще полный контроль над развитием магической науки, действия Совета постепенно стали превращаться в тормоз цивилизации.

В своё время Елея выступила против такой недальновидной политики, но её не поддержало большинство более молодых членов совета. Больше всего женщину потрясло предательство самого любимого ученика — Корта. Как подозревает сама Елея, именно психологическое состояние что-то изменило в её разуме и обеспечило прорыв магических возможностей в область прямого управления стихиями, то есть выход на уровень Величайшей.

Этим событием воспользовался Корт, чтобы сместить её с должности главы Совета Контроля. Величайшие сами не понимали: как, откуда и почему возникали возможности по управлению реальностью без всяких мудрёных заклинаний. Беда состояла в том, что контролировать постоянно собственные способности они не могли и становились опасными для окружающих.

Всплеск агрессии или даже простого недовольства мог привести к неконтролируемому выбросу энергии доступной стихии, с уничтожением всех окружающих. При определённой тренировке сознания можно добиться полного контроля над своими действиями, но работает это только в режиме бодрствования. Полностью контролировать сны даже маги жизни не умели, а кошмары им иногда снились. Что тогда могло произойти вокруг Величайшего, даже трудно спрогнозировать. Именно поэтому маги такого уровня удалялись в дальние уголки, подальше от цивилизации, и даже прислугу никогда не оставляли в доме на время сна. Подсознание не давало навредить себе, а вот окружающим безопасность не гарантировалась. Именно поэтому в замке Елеи, на одном из островов океанского архипелага, ночью прислуга отсутствовала.

История открытия этого удалённого от большой суши места оказалась очень необычной. Во время изучения древних изделий, оставшихся от давних времён и найденных охотниками за ценностями в старых развалинах, Елея случайно активировала артефакт, созданный в виде кольца, для настройки на удалённый портал, и открыла координаты необычного рабочего перехода. Все тестовые данные указывали на то, что портал является двунаправленным, поскольку в кольце находилось два контура управления. Женщина долго ходила вокруг да около, но всё же рискнула воспользоваться артефактом и использовала кольцо для перехода из одного из столичных порталов. Елея потом об этом не пожалела.

Выход находился на высоком выступе небольшого скалистого острова. Вблизи располагалось множество более низких островов с джунглями и красивыми песчаными пляжами. Место для отдыха ей понравилось. Группа островов находилась на огромной отмели на экваторе с другой стороны планеты, и здесь стояло постоянное лето.

Корабли сюда не добирались, но старинные карты мира сохранились от прошлых цивилизаций. На них этот архипелаг отсутствовал. Это казалось необычным. Существование перехода указывало на то, что древние жители знали об островах в океане.

Как выяснилось чуть позже, портал на острове оказался дважды необычным: совмещённым для принятия и отправки, и к тому же с ограниченным доступом. Настройки перехода сюда работали только на единственном портале, откуда Елея и попала первый раз на остров. Уйти с острова тоже не так просто, открыть портал можно лишь с помощью того же специального артефактного кольца и проход открывался к ближайшему, от места отправки, выходному порталу. Кольцо выступало и как ключ доступа к порталу, и как пропуск на выход из него.

Совет Контроля издавна находился в столице Центральной империи. Уходила Елея именно оттуда и приходила в единственный входящий портал у столицы. Когда обиженная предательством ученика женщина удалилась в это укромное место, о котором знал только её ученик. Тот предал её второй раз. Обманом завладев кольцом управления доступа к переходу, он привязал артефакт на себя и больше не вернул владелице.

В этот раз Елея уже не так сильно переживала очередное предательство ученика. Возвращаться в мир она не хотела. Корт стал единственным звеном, связывающим её с цивилизацией. В качестве слуг для бывшей учительницы он привёл преступников и их семьи на вечное поселение, превратив райский уголок в своеобразную тюрьму. Со временем он стал ссылать сюда всех противников своего курса развития и других неудобных свидетелей. До последнего времени колония значительно разрослась и насчитывала больше десяти тысяч жителей. Маги жизни живут дольше обычных жителей. На архипелаге сменилось несколько поколений. Елея уже сто пятьдесят лет сидела затворницей на острове.

На использование островов, как удалённую тюрьму, ученика Елеи натолкнула найденная возле портала запись на древнем языке: «Оставь надежду всяк пришедший». Выхода с дальнего архипелага действительно не было. Единственный портал работал только под управлением ключа-кольца и его владельца, которым теперь являлся Корт. За пределами мелководного архипелага начинались большие глубины. Жили там жуткие твари, неподвластные магии, уничтожавшие их экипажи и топившие любые, построенные на островах корабли, вышедшие за определённую границу территории.

Чтобы бывшая учительница не скучала, Корт перебазировал сюда секретную библиотеку Совета, о которой знали только члены верхушки организации. Когда нужно, он приходил и брал книги, но в основном он прятал здесь от других опасные знания.

На острове с порталом Елея отстроила себе замок. Для мага такого уровня это было несложно. Иногда она помогала налаживать жизнь пленникам, сосланным сюда Советом, а потом и вообще превратилась в правительницу небольшого, отрезанного от мира и почти самостоятельного государства. Эта деятельность не давала скучать бывшей главе Совета Контроля.

К сожалению, учить, сосланных магов и родившихся здесь одарённых, мощным заклинаниям из древних книг Величайшая не могла. Клятва, данная в прежнее время членства в совете, не давала этого делать. Однако она не мешала применять заклинания самой и учить молодых обычным основам сложной науки.

Только маги жизни могут жить долго, управляя собственным организмом. Остальные маги живут не больше ста пятидесяти лет. За время жизни Елеи на островах, здесь растёт уже четвёртое, а то и пятое поколение сосланных поселенцев. Большая часть врагов совета состояла из магов, так что количество одарённых жителей оказалось несколько больше обычного. Далеко не все дети, даже у магов, рождались с возможностями. Разве что у магов это соотношение равнялось один к десяти, а у обычных людей — один к десяти тысячам.

На острова ссылались и непримиримые церковники, корабли которых буря забрасывала на побережье магического континента. Количество членов общины, вместе с потомками, составляло немалое число — около тысячи. Но это были уже совсем не те фанатики, как раньше. Многочисленные любовные связи смешали семьи магов и церковников, и прослойка смешанных семей оказалась достаточно внушительной. Постепенно фанатизм уступил место пониманию, и разные философии жизни стали существовать параллельно, приобретая более цивилизованные формы и проникая друг в друга.

Случались и неожиданные казусы. Например, мечники высокого уровня гораздо легче получались из верующих людей. Сейчас на островах имелось более ста мечников седьмого уровня, полностью подчинивших себе внутренние силы организма. Такого количества великолепных бойцов не существовало даже на всех материках вместе взятых.

Возглавляла весь этот разношёрстный табор Елея. Скучно ей не было, хотя, спорить с Величайшей, дураков не находилось, даже среди церковников. Днём в замке было не протолкнуться от посетителей. На ночь Величайшая, на всякий случай, отправляла всех домой. Хотя и редко, но бывало по ночам, когда в замке всё сгорало или превращалось в пыль, при потере контроля женщины над собой во сне.

Слуги относились к редким событиям философски, создавая всю обстановку заново. Для магов, прислуживающих своей бессменной правительнице, создание большего количества вещей не представляло труда, а остальное приносили обычные люди, жители островов.

В ответ на рассказ хозяйки замка Саш предоставил ей полную версию своего попадания в этот мир. Врать магу жизни такого уровня он не решился. К тому же только реальное описание событий могло заинтересовать Величайшую. На такое откровение демон пошёл, видя в эмоциональном слое астрала состояние собеседницы. Прожив столько времени, она не хотела уходить из жизни через какие-то жалкие полсотни лет, а уж возможность омоложения вообще потрясла собеседницу, мгновенно превратив её в преданного сторонника демонов.

(И-Саш: — Закончил некоторые аналитические расчёты. Прежние выводы подтвердились. Величайшие — это обычные псионы, причём не самые сильные. Наши некоторые детки и то посильнее будут. К сожалению, методику выращивания псионов создать не получится. Даже в моё время, со всей мощью развитой цивилизации, этого сделать не удалось. Совсем другое дело — научить псионов управлять собственными возможностями. В школах цивилизации Ирисаны эта технология отработана, и мы с ней знакомы. Добавим сюда астральные инфомодули даже обычных личных компов, не говоря уже о станционных искинах, и Величайшие спокойно вернутся в мир, и натворить, в бессознательном состоянии, уже ничего не смогут. Искин не даст это сделать. Ему-то спать не нужно.

Саш: — Это хорошая новость. Величайшие нам очень пригодятся. Они не могли обучить своим методам управления пространством обычных людей, а вот с псионами у них всё получится. Мои детки получат новых учителей, теперь уже псионских возможностей. Осталось только уговорить Величайших перейти ко мне на службу.

И-Саш: — Ну-у, одна учительница у тебя уже есть. Бабушка вторую молодость не упустит. Думаю, остальные вполне клюнут на крючок личных искинов. Осталось только добраться до Величайших и сделать им предложения, от которых невозможно отказаться.

Но это не все мои выводы. По местной цивилизации есть ещё кое-что интересное. Порталы строили не они, а кто-то задолго до них. Маги только научились ими пользоваться. Так что ответный удар корабля моей цивилизации, отбросили местную назад, но она на планете была не первой. Скорее всего, строилась она на остатках ещё более древней працивилизации. Именно более старая владела технологией создания порталов и погибла гораздо раньше.

Теперь переходим к самим порталам. Я и раньше замечал, что построены они слишком нелогично. Зачем разделять вход и выход, когда большинство магических составляющих артефакта совпадает? Зачем делать их такими огромными и мощными? Всё очень просто! Это всего лишь грузовые или аварийные переходы, да и то в своё время уцелевшие по каким-то непонятным причинам. Предположительно, они не были включены в общую портальную сеть, которая рухнула мгновенно, спалив все подключённые к сети переходы. Поэтому сейчас и требуется огромная накачка портала для создания перехода.

Саш: — Как тогда уцелел этот двунаправленный портал?

И-Саш: — А подсказка в тех же словах, прочитанных предателем. Это изначально была тюрьма для магов. Поэтому и на картах острова не значатся. И охраняют архипелаг собачки, именно для этого предназначенные. Гораздо более сильные маги не могли покинуть эту тюрьму, куда уж сделать это теперешним.

Саш: — Интересно, глайдер защита пропустит?

И-Саш: — Пока не попробуем — не узнаем, но вероятность того, что у очень древних хозяев планеты воздушный транспорт отсутствовал, весьма велика. Зачем он им, когда можно спокойно воспользоваться порталом. Да и вряд ли маги будут изобретать что-то технологическое. Гораздо проще любую проблему решить магически. Только самому экспериментировать не советую. Люди, построившие такие порталы, дураками не были. Охрана здесь должна быть соответствующая.)

— Что-то вы задумались? — обратила внимание на отсутствующий взгляд гостя Елея.

Саш рассказал ей о предположениях, приведённых искином.

— По поводу предков, мне тоже приходили похожие мысли. В запретных книгах, а я их много пересмотрела, есть только рекомендации по настройки порталов, а не по созданию. Похоже, как раз этого ближайшие предки и не знали, — задумчиво кивнула хозяйка. — Что-то страшное случилось задолго до уничтожения прилетевшим кораблём нашей магической цивилизации.

— Ну-у, он не мой, но кое-что о нём мне известно, — несогласно замотал головой Саш.

— Раз что-то с него используешь, значит, твой, — категорично махнула рукой Елея. — Не надо этого стыдиться. Ты лишь нашёл остатки и воспользовался этим. К разрушению цивилизации ты отношения не имеешь. Рассказы твои интересные, так и хочется побыстрее прикоснуться к новым тайнам. Хочешь, верь — хочешь не верь, всю доступную библиотеку древних я прочитала не один раз. Многое по подчинённым стихиям даже попробовала, но прямое управления реальностью для меня значительно проще, так что изучать всё, даже не пыталась. Пусть эти древние знания станут платой за новую молодость. Верю, ты найдёшь способ, как к ним добраться, чтобы я не нарушила собственной клятвы Совету. Я хорошо посмеюсь над бывшим ученичком, когда тот обнаружит, что заклинания древних расползаются по миру.

Разговор прервали пришедшие слуги и посетители. Жизнь заброшенного анклава не стояла на месте. Елея выделила гостю проводника, и тот повёл демона знакомиться с жизнью отшельников. Веп опять спрятался под защитой биоскафа, чтобы не шокировать местных жителей. Он сообщил демону, что недавняя собеседница весьма удивительная женщина. Отношение к вепам у неё тёплое, и найти подругу среди веповского семейства Величайшей будет не трудно.

Дома в поселениях на островах больше походили на современные, поскольку имели два, а то и три десятка этажей. Ничего подобного Саш не видел в городах. Сказывалась ограниченность свободной от воды поверхности. Магические амулеты работали везде, в том числе и в качестве лифтов. Плотность магов среди населения на архипелаге была намного больше, чем на материке. В противниках Корта, в основном, как раз маги и числились. В одной из небольших закрытых от океанских ветров лагун качался на волнах целых рыбацкий флот, состоящий из кораблей различного размера. Проводник пояснил, что вблизи островов судам ничего не грозит. Запрещён лишь выход на большие глубины, там обитают демоны разрушающие корабли и убивающие людей.

Стражи тюрьмы Саша заинтересовали, и он попросил доставить его на небольшом судёнышке к самой границе. Проводник быстро договорился о прогулке с местным рыбаком. Распоряжения Величайшей здесь уважали, а она приказала показать гостю всё, что он захочет.

Только на одной, знакомой ему черте в океане, рыбак положил судно в дрейф. Саш к рейду через портал готовился основательно, Несколько готовых биороботов прятались в биоскафе. Их-то он и выпустил в воду при прибытии на место. Сам уселся на борт судна, свесив ноги, и стал с интересом наблюдать за обстановкой. Ветра почти не было, а судно медленно дрейфовало по течению параллельно береговой черте ближайшего острова. Мелкая рябь на воде не мешала рассматривать ему подводный мир. Тёмная бездна глубин отчётливо просматривалась невдалеке.

Вскоре биороботы доставили интересную информацию. Со стороны открытого океана к судну стали подбираться два огромных подводных животных, похожих на скатов, но имеющих значительно большие размеры. Перед ними и за ними тянулись многочисленные тончайшие нити или щупальца — это как посмотреть. Один из биороботов случайно задел такую ниточку и мгновенно вышел из строя. Магическая энергия и сила жизни, закаченные в него, мгновенно испарились, превратив изделие Саша в прах. Демон догадался, что нити являются своеобразными насосами, высасывающими энергию из чего угодно.

Астральное отражение опасных морских обитателей тоже не порадовало демона. Астральный водоворот, точнее целых два вращающихся вихря выглядели весьма угрожающе. В памяти сразу всплыли слова воспитателя об обитателях подпространства, с которыми лучше не встречаться. Демоны называли их мозгоедами, поскольку при встрече с ними терялась не только энергия астральных инфомодулей, но и разум демона с ними связанный.

(Веп-Син: — А ведь я слышал о такой зверушке. Старики рассказывали, что где-то живут особенные звери, атакующие разумных не только физически, но и на ментальном уровне, разрушая разум. Приручить их или договориться с ними невозможно. Старики поговаривали, что твари пришли из чужого мира, или их кто-то привёл.

Саш: — Что ещё можешь сказать об этих обитателях глубин, которых чувствуешь?

Веп-Син: — Они постоянно голодные, но не физический голод гонит их к разуму.

Саш: — Пожалуй, даже пролетать слишком низко над ними не стоит, придётся забираться повыше.)

Демону больше не хотелось находиться у опасной черты, за которую, по рассказам моряка, чудовища не заплывают. Только огромные тени блуждают в глубинах. Биороботы доносили, что из глубины поднимаются другие чудовища, привлечённые разумными вибрациями в астрале. Интуиция настоятельно рекомендовала демону с ними не связываться. Демон собрал оставшихся биороботов и дал знак рыбаку возвращаться к островам. Что тот с радостью и стал исполнять. Чувствовал он себя на границе смерти совсем не уютно, хотя виду не показывал.

(Ирисана: — Что-то от тебя повеяло опасностью. У меня даже мурашки по коже побежали.

Саш: — Наткнулся тут на страшненьких зверушек. Интуиция упорно вопит, что связываться с ними не стоит. Решил поумерить любопытство. Сейчас удираю с места встречи. Как там, в замке дела?

Ирисана: — Правильный ход. Ты мне нужен целенький и непокусанный. Симон уже неделю обхаживает молодую пленницу. Она легко сдружилась с его жёнами, даже поняв потом, что они маги. Твоя методика сравнения бога и дьявола через воздействие шаманской печати отлично сработала и в этот раз. Пленница начала рассказывать о своей жизни и жизни общества. Мы узнали много интересного, конечно, с помощью вепов. Про сканирование мыслей собеседника она пока не догадывается, но и узнав, уже не расстроится. Похоже, скрывать она ничего уже не собирается. Симон очаровал её. Совместимость аур сработала отлично. Похоже, скоро твой подчинённый станет троежёнцем.

Мой искин сделал предварительный анализ ситуации. Если ничего не предпринимать, мы столкнёмся с церковниками в будущем. Судя по уже действующему источнику энергии на корабле, столкновение предполагается громким. Много времени для подготовки у нас не будет. Цивилизация церковников развивается слишком стремительно. Срочно нужно нейтрализовать источник данных, а вообще, в идеале, пригрести его себе.

Для этого сначала надо попробовать разделить церковь. Предпосылки имеются. Голова власти слишком оторвалась от тела и погрязла в разврате. Раскол в обществе нам поможет. К тому же ты мне обещал приключения. Вот и хочу поискать их на материке церковников. Надо бы под какой-нибудь маской там попутешествовать и добраться до источника технологических знаний, ускорившего их развитие. Возможно, нам не придётся делать ничего здесь, а для постройки прыжкового корабля достаточно будет воспользоваться ресурсами той цивилизации, откуда прибыл источник. Это будет быстрее, чем толкать цивилизацию здесь. Вообще бы идеальным решением было объединение цивилизаций, но это уж как получится.

Саш: — Как ты себе представляешь путешествие по незнакомой стране во враждебной обстановке?

Ирисана: — Искин всё продумал. Необходимо сделать так, чтобы церковники сами привели нас к источнику их знаний. Мы возьмём маски пиратов-наёмников. Среди них изредка встречаются бывшие мечники. Почему бы не попасть в ту среду семейки из двух мечников высшего уровня. По данным Найры таких специалистов у церковников нет. Сейчас флот церковников берёт на службу местных пиратов, наёмников и мечников, так что во внедрении особых проблем нет. Хотя на свою территорию, кроме портов они пришлых людей не пускают, но спецов такого уровня у церкви нет, искин даёт большую вероятность того, что нас упрячут в то же место, где работает чужой. Разоряться на вторую особую тюрьму иерархи не станут, поскольку специалисты такого уровня в застенках работать точно не будут и потребуют себе удобств. В этой ситуации наши промахи в общении с местными будут вполне объяснимы, а уж от надзора мы как-нибудь избавимся, да и вепы помогут. Скрытно следовать за нами им никто не помешает.

Саш: — Необходимо подготовиться к ношению масок наёмников.

Ирисана: — Я над этим работаю. При встрече расскажу подробно.)

— Ну что, познакомился с морскими собачками? — встретила демона вопросом Елея на берегу.

— А вы сами пройти через них не пробовали? — посмотрел на неё Саш.

— Даже не пыталась. При приближении к опасной черте, на разум находит какая-то дымка, затмение. К тому же вода не моя стихия. Я знаю про неё не так много и управлять ей напрямую не умею. Ты как-то упоминал в разговоре, что сможешь обойти данные мною клятвы о нераспространении сложных и опасных заклинаний.

— Всё очень просто! У меня есть свои полуразумные големы, вот они и будут изучать вашу библиотеку. Никакого отношения к людям они не имеют и под действие клятвы не попадают. А всё что прочтут они, буду знать я. Только и всего. Клятва не рассчитана на такие условия, — пояснил Саш.

— Интересное решение. Скорее всего, всё получится. Клятва не заставит меня противодействовать. Кстати, сегодня утром Корт пытался проникнуть через портал. По крайней мере, сигнал о попытке прохода я видела, но ничего у бывшего ученичка не получилось, — покачала головой Елея.

— Жаль, пока мы не можем задействовать портал для своих нужд. Иначе легко бы сходили к моему замку. Жена очень хочет познакомиться с отшельницей, — улыбнулся Саш.

— Ты-то откуда это знаешь?

— У меня постоянная ментальная связь с ней и друзьями, а с остальными подчинёнными можно связаться через спутник. Я вам бросил ментальный образ с пояснением, что это такое.

— А как же ключ к порталу? Почему он не сработал? — с интересом поглядывая на гостя, поинтересовалась Елея.

— Действие ключа легко нейтрализуется. Достаточно убрать лишний замок с заклинания портала, и переход будет работать нормально, а ключ превращается в обычную дорогую безделушку. Представляю рожу вашего бывшего ученика, когда он поймёт, что переход отрезан, и добраться до вас и в том числе до библиотеки он не может. Новых врагов забросить на острова у него тоже не получится.


Столица Центральной империи, пара часов назад.

Корт был вне себя. Нет, не так, он был в ярости. Проклятые диверсанты испортили портальный выход. Маг не понимал, что случилось. Сам артефакт портала выглядел целым. Никаких изменений в заклинаниях не обнаруживалось, но пройти через него к столице уже никто не смог. Новая охрана, выставленная на месте бывшего форта, несколько раз наблюдала за попытками возможных переходов. Появляющееся свечение вокруг портала сигнализировало об этом. Однако сам проход не открывался. Грань портала оставалась непроницаемой для путников.

Состояние души никак не отражалось на безмятежном лице Корта. Если бы сейчас его увидел Саш, то во втором астральном слое, ответственном за эмоции, можно было обнаружить бушующий огненный смерч ярости.

Ларин Огненный — второй член совета с недоумением смотрел на Корта. Он редко видел собственного руководителя в таком состоянии и понимал, что полное спокойствие на лице, скрывает бурю.

— Ну что случилось? Подумаешь, потеряли один портал! Ничего страшного. Придётся перебросить другой портал из какого-нибудь захолустья и собрать его заново на новом месте, и лучше поближе к столице и казармам гвардии.

— Ты не понимаешь, — нервно сжимая губы, отозвался Корт. — Именно этот портал был для нас очень важен.

Глава Совета никому из соратников о тюрьме, в которую он превратил островной архипелаг, не рассказывал. Все знали, что он уводил пленников в специальное место, но где оно, никто представления не имел. Корт, с самого начала обнаружения двунаправленного перехода наставницей, заинтересовался им и перекопал кучу известных и неизвестных фолиантов древних авторов. Только в одном из них нашёл упоминание о магической тюрьме. Именно поэтому он выманил перстень управления у бывшей наставницы. Эту книгу он, конечно, наставнице не показал и в библиотеку на остров не отправлял.

Утром после сообщения о том, что по переходу невозможно добраться до столицы, Корт сразу побежал к единственному порталу, откуда он переходил в замок Елеи. Маг не собирался переходить, но хотел убедиться, что переход туда открыт. В этом ему не повезло. Переход функционировал, но, как и в случае с выходом, окончательно окно не открывалось. Что-то мешало работе с другой стороны. Корт решил, что раз переход двунаправленный, то изменение или нарушение работы выходного портала в форте привели к блокировке артефакта на острове.

Раз диверсанты смогли убраться и как-то испортить портал, то единственный вариант для Корта — заставить их исправить переход. Глава Совета решил ускорить реализацию плана по привлечению Величайших для усиления давления на врагов, окопавшихся на севере материка.

Немного успокоившись, Корт сообщил второму члену совета:

— Мы договорились с десантниками, что напрямую участвовать в войне не будем. Поэтому много магов освободится от военных действий. Пусть поработают на портальных переходах. Мне придётся далеко и долго прыгать.

Ларин не понимал: зачем Корт пытается втянуть Величайших в военные действия, но перечить главе не стал. В последнее время, в связи с неудачами, шеф стал слишком раздражительным.

Использовать глайдер для путешествия домой демон всё же не решился. Звери могут учуять разум и атаковать из астрала, там расстояния значения не имеют. Никто не знает, на какой высоте его могут достать чудовища. Интуиция экспериментировать с охраной архипелага не советовала. Лучше перестраховаться и подождать настройки портала со стороны северного форпоста. Этим как раз и занимался Линс с жёнами, используя переданную ему демоном информацию по сборке портального перехода.

Саш решил немного задержаться на острове и запустил в библиотеку Елеи своих биороботов. Сам в это время занялся посещением различных общин и образований на архипелаге. Из-за планов жены его теперь интересовали церковники и пираты. Таких людей, сосланных на остров Кортом, имелось предостаточно. Разговоры при помощи вепа давали много дополнительной информации.

Древние охранники тюрьмы демона тоже продолжали интересовать. Он несколько раз приближался к границе и наблюдал за действиями чудовищ. Судя по результатам наблюдения, животные существовали сразу в двух измерениях: в реальном и астральном, при чём, только в верхнем слое астрала, не затрагивающем эмоциональный уровень. К сожалению, настроиться на разум животных не удавалось даже с помощью вепа. Сознание живых охранников вообще не обнаруживалось, но как-то же животные выживали в океане, чем-то питались под водой. Без разума это невозможно. С решением проблемы искин тоже не мог ничем помочь. У него не было предположений. Пришлось признать поражение и отложить проблему чудовищ на потом.

Пока имелись время и возможности, Саш занялся Елеей. Биоскафандр для женщины он пока выращивать не стал. Кто его знает, как поведёт себя с биоскафандром техника Первых, когда попытается омолодить организм Величайшей. Инфомодули искина в астрале процессу лечения мешать точно не будут. По данным И-Саша Первые ничего не знали об астральных составляющих человеческих организмов. Поэтому их оборудование эту область бытия не затрагивало.

Елея мало чем отличалась от остальных магов. Возможности искина её потрясли, а возможности биосканеров привели в восторг. Ничего подобного она даже не предполагала. Величайшая с упоением занялась изучением новых приобретений и невероятного количества свалившейся на неё информации. Для управления архипелагом она привлекла заместителей. В её отсутствие те должны справиться с полным объёмом работ.

На одном из островов Саш познакомился с наставницей Илен — Ласией Солон, оказавшейся здесь после разговора с главой Совета. Образ женщины, считанный из мыслей Илен, имелся в памяти искина, поэтому её демон узнал сразу.

Величайшая скептически относилась к предсказаниям. Слишком много вариантов событий наблюдали пророки, и какой произойдёт в реальности, решить не так просто. К тому же каждое действие порождало ещё большее количество вариантов.

Наставница Илен обрадовалась сообщению, что её подопечная выжила и даже освободилась от подчинения Совета Контроля. Она с удовольствием согласилась посетить бывшую ученицу и поговорить с ней о будущем. Саш не возражал. Собственные пророки могут пригодиться, а с анализом предсказаний вполне могут справиться биоискины. Они и не такие объёмы данных могут обработать.

Портал, обещанный Линсом через неделю, вполне мог принять всех желающих посетить материк. Возвращаться домой им всё равно не рекомендовалось. Совет Контроля мог упрятать беглецов ещё куда-нибудь.

Время до наладки портального перехода пролетело быстро. Перед уходом с острова Елея отозвала Саша в сторону.

— Ты… это… там…, — смущённо пробормотала хозяйка островов. Собравшись с духом, она продолжила:

— Вроде бы по данным искина ты главный на севере.

Саш удивился. Елея — единственная из магов догадалась посмотреть приоритеты управления в командах искина. У демона стоял высший приоритет.

— Управляет всем Линс, но да… как бы я являюсь главным, — не стал скрывать Саш.

— Тогда принимай острова в свою провинцию. Далековато они находятся, но портальный переход сближает земли. Чувствую, мне будет не до этого, — улыбнулась Величайшая.

— Провинция у Линса в подчинении, но принять ваши земли — это хороший ход. Они ведь никому неизвестны, кроме Корта, но его мы в расчёт брать не будем. Скоро сделаем портал постоянно действующим. Проход обеспечит перемещение людей и товаров, соглашаясь, кивнул Саш.

На другой стороне портала ожидали гостей Ирисана с Линсом. Дожидаться Саша в замке девушка уже не могла.

— Я тут слегка покомандовала, — сразу созналась Ирисана, обнимая мужа, — и отправила наш флот, почти в полном составе, к восточным берегам империи. Линсу пришла просьба от императора: помочь флотом с решением проблем на том побережье. Своих кораблей, из-за неожиданного захвата берега, у императора не осталось. Необходимо перерезать снабжение армии противника по морскому пути. В это время легионы империи надавят на врага на берегу.

У нас появится хорошая практика в пиратских рейдах, тем более, в составе команд наших кораблей и так большинство пираты. Эскадру, когда она доберётся до зоны боевых действий, мы догоним на глайдере.

— Хорошее решение, но это потом, — с удовольствием обнимая супругу, проворчал Саш.

После знакомства с Величайшей и сопровождавшей её Ласией Линс тоже подошёл к обнявшейся парочке и протянул кольцо:

— Я понимаю, что слишком давно не виделись.

Ехидная улыбка не сходила с лица мага.

— Это аналог управления порталом, какой был у главы Совета. Нужно назначить смотрителя, и он будет пропускать людей и грузы туда и обратно. Теперь портал может работать практически постоянно.

Линс кивнул на девушку.

— Ирисана сделала источник энергии, аналогичный увиденному на корабле церковников, только меньше по размеру и абсолютно безвредный.

— Вот она и будет у нас заведовать порталом, — не разрывая объятий, кивнул Саш на стоявшую в стороне Ласию.

— Я не возражаю — поддержала идею Величайшая, маячившая за спиной Линса.

— Что-то подобное я наблюдала в своих видениях, — озадаченно пробормотала провидица, — только там был ещё веп или вепка.

— За этим дело не станет. У нас этого добра достаточно, — усмехнулся Саш, переглянувшись с Веп-Сином, сидящем у него на плече. Того родичи только что обрадовали. Ещё одна семья вепов переселилась в долину с материка.

— Основные проблемы решили, — констатировал Саш, оглядев присутствующих. Остановив взгляд на провидице, он добавил:

— Илен я сообщил. Она обещала прибыть к вечеру, как только освободится от своих обязанностей. Вам будет приятно с ней пообщаться.

Величайшую и провидицу Саш пока сдал на руки Линсу, а его утащила жена. Из-за постоянно возникающего страха, когда Саш возился с океанскими чудовищами, она сильно переволновалась. Из гостевой комнаты, выделенной им Линсом, парочка выбралась только на следующее утро.

В этот день Саш занялся проблемой войны с кораблями магов. Уничтожить их труда не составляло, достаточно применить вариант первой торпеды с разомкнутым контуром. Даже пепла от корабля не останется. Только войны на полное истребление в магическом мире давно не велись. Главное — победить и захватить пленных и добычу.

Обычные торпеды, поставляемые криловцам, не очень подходили для борьбы с кораблями магов. Магические щиты корабля, хотя и сильно ослабевали, но могли отразить атаку такой торпеды. В военное время в состав экипажей вводилось дополнительное количество магов. В бою всё зависело от того, кто кого быстрее измотает в магическом поединке. Торпеды лишь давали некоторое преимущество.

Обычное стрелковое оружие различного типа для атаки магически защищённых кораблей тоже не годилось. Пробить корабельные щиты не так-то просто, тем более, как правило, они комбинированные и используют различные стихии. Против магов хорошо действовало только гравитационное оружие, но его у демона не было. Не утюжить же корабли противника глайдером, имеющим такой силовой щит.

Решение проблемы нашлось быстро. Торпеда стала лишь транспортом доставки оружия на борт чужого корабля, а самим оружием стали новые биороботы, больше похожие на тараканов. Снабжённые слабеньким интеллектом, они проберутся сквозь щиты корабля и нейтрализуют ядовитыми шипами и нитями членов экипажа, если не всех, то хотя бы магов, точно ошивающихся на палубе во время нападения противника. Десятка маленьких бойцов хватит на целый корабль. Обращать внимания на небольших тараканов на судне никто во время боя не будет. Да и если обратит, не так легко их уничтожить. От физических ударов юркие твари легко увернутся, а магические им не страшны из-за веповских щитов, поглощающих силу.

Сашу оставалось только вырастить некоторое количество новых бойцов и снабдить ими боеголовки торпед. Отражение торпедной атаки даст магам ложное упокоение, что позволит почти незримым силам захватить атакованное судно. К сожалению, биороботов могли создавать только Саш с Ирисаной. Их связь с лианами биоскафа была полной. Два дня ушло на снабжение средств доставки новой начинкой. Только два десятка торпед удалось снабдить эффективным оружием против кораблей магов. Выращивание и снабжение разумом биороботов процесс не быстрый.

К этому времени спасательный модуль Первых закончил создание одного комплекта реаниматора, так что стало возможно произвести операцию над сгорающей от нетерпения Величайшей. Ирисане самой хотелось посмотреть, как с такой работой справится невероятное оборудование давно погибшей цивилизации.

Демоны забрали гостью с собой в замок. Реаниматор располагался там. Контроль над работой медицинского оборудования, после загрузки в специальный отсек пациентки, Сашу пришлось вести постоянно. Изменениям подвергалось не только тело пациентки, но и сознание. Необходимо вернуть пациентки не только оболочку, но и систему управления организмом, вытягивая из памяти подсознания, уже забытые навыки управления молодым телом. Проблема состояла не только в управлении. Реаниматор ничего не знал о магических каналах в полевой оболочке, поэтому пациентка вполне могла потерять магические возможности в процессе омоложения. Как раз за этим и следил демон, время от времени корректируя процесс через астрал. Задача оказалась сложной, но очень интересной. Саш разобрался со многими особенностями работы магических каналов различных стихий и их связями с астралом.

Наконец, процедура подошла к концу. Из контейнера с биораствором поднялась молодая девушка с сияющими от возбуждения глазами.

— Чувствую себя прекрасно, — пробормотала пациентка, ощупывая новое тело руками.

— А зеркало создать не хотите? — усмехнулась Ирисана, с интересом наблюдая за омоложенной Величайшей.

— Боюсь, — созналась Елея.

— Для контроля завершения процедуры, придётся, — устало вздохнул Саш. Моральных сил на контроль над работой лечебного устройства древней цивилизации ушло неожиданно много. Разум требовал отдыха.

Елея махнула рукой, создавая перед собой зеркало, где тот час отразилась голая красавица.

— А ничего! Даже лучше, чем я себя помню в таком возрасте, — пробормотала Величайшая, поворачиваясь туда-сюда и наклоняясь в разные стороны. — Да и управление воздухом далось необычно легко.

— Я заложил в план коррекции некоторые усовершенствования организма. Оборудование справилось отлично.

Демон тоже был доволен проведённой работой. Величайшая интуитивно работала с астралом, создавая зеркало, но затратила на это действие значительно меньше времени, чем раньше. Что говорило о правильной конструкции полевой оболочки. Во время процедуры Саш почистил и скорректировал некоторые каналы в ауре пациентки. Опыт оказался удачным. Таким образом, можно улучшать некоторые возможности одарённых.

— Хм, вас соблазнять я не буду, — с усмешкой взглянула на демона обновлённая Величайшая. — Что-то мне подсказывает, что ваше сердце полностью занято женой и для меня там места не хватит. Тем более, вас скоро ждёт пополнение семейства.

— Эта… как… — стал хватать воздух от неожиданности Саш. Демоны всегда сами решали, когда можно заводить потомство. Сообщение Елеи потрясло его. Здешние законы вселенной и почти человеческие тела выкинули очередной фокус.

— Основная моя специальность — магия жизни. Уж в этом я ошибиться не могу, — подошла к нему Елея и похлопала по спине, чтобы тот прокашлялся.

— Странно, а я ничего не чувствую, — прошептала удивлённая Ирисана.

— Срок маленький, — пожала плечами Величайшая.

— Приключений это не отменяет, — повернулась Ирисана к Сашу, погрозив пальцем.

— И не думаю, — буркнул немного пришедший в себя демон. — Трудные условия закалят ребёнка. Да и времени будет достаточно, до того как у тебя появится заметный груз на животе.

Демон был уверен, что в любом случае у него хватит сил, чтобы защитить жену от всяческих неприятностей. Интуиция и искины ему в этом помогут.


Глава 7. Трудовые будни


Во время кропотливой работы с Величайшей на оборудовании погибшей цивилизации Саш получил много интересной информации по организму псиона. Это пока не дало полного понимания, но хотя бы выявились некоторые отличия от обычных людей. В моменты психологического напряжения аура псиона частично проникала в верхний астральный слой и поэтому появлялась возможность работы с ифомодулями в астрале. Псионы просто не умели их создавать и с ними работать, но знали, что должно получиться в результате. Именно поэтому демон видел уродливые кляксы во время изучения астрала в замке Елеи на острове. В отличие от демонов, псионы не видели процессов в астральном слое, чтобы во время создания скорректировать косой инфомодуль, управляющий событиями в обычном пространстве.

Саш также понял, почему псионы не накапливают энергию. Им это не нужно, они напрямую взаимодействуют с астралом. Именно через астрал производятся манипуляции с реальностью, а не через ауру, как у обычных магов. Псионы используют ауру лишь для доступа к астральному слою.

Поскольку скафом демон пока Елею не снабдил, пришлось Ирисане отдать часть своих одежд Величайшей. По росту и комплекции они оказались похожи. Саш, прихватив вепа, по-быстрому сбежал от двух подружек на форпост, чтобы его не загрузили какими-нибудь просьбами. Но дела нашли его и там. К демону подошла Ласия — бывшая наставница Илен.

— Спасибо за девочку, — слегка поклонилась ему женщина. — Если бы не судьбоносная встреча с вами, ей бы пришлось тяжело на юге.

— Это же не всё? — тяжело вздохнул Саш. Эмоциональный слой астрала собеседницы так и пестрил переживаниями.

— Вы оказались правы и насчёт вепки. Проблем со знакомством не возникло. Она сама нашла меня в тот же день и теперь почти не отходит, лишь сейчас стесняется и прячется в коридоре.

(Веп-Син: — Ещё бы ей не прятаться! Она без спроса покинула долину и полетела на ментальный зов. У пророчицы невероятный ментальный уровень и идеальная совместимость с вепами. Запечатление произошло на расстоянии. Я даже боюсь, что теперь и в нашем народе появится пророчица такого же уровня. Но могла же предупредить старших, а не срываться сразу неизвестно куда.

Саш: — А если бы кто-то ответил вперёд? Она и сейчас прячется, поскольку для того чтобы предположить, что ты её будешь ругать, не надо быть пророком. Когда остынешь, тогда она и подойдёт получать наказание.)

— Давайте уж, выкладывайте остальное, только сразу, — усмехнулся демон. В астрале у собеседницы по-прежнему кипели эмоции.

— Будете смеяться, — наконец решилась Ласия заговорить о главном. Она решила не ходить вокруг да около. Упустить возможность изменить собственную судьбу она никак не могла. — Я влюбилась. Можно ли и мне немного помолодеть? Насколько мне говорила Елея: вы это можете делать.

— Да-а…, — почесал затылок Саш. — Этого я как-то не учёл.

(И-Саш: — Мы не учли. Даже я не обратил внимания на ауру пророчицы. Невероятное сходство с Илен. Боюсь, у императора скоро будет две жены с возможностями пророков. Пусть враги трепещут. В краткосрочной перспективе пророк — это невероятное оружие.)

Саш прекрасно понимал перспективы, поэтому не стал упираться, и отвёз Ласию в долину и провёл с ней необходимую процедуру на реаниматоре. Вторая наживка для императора не помешает. Несмотря на то, что женщина не была псионом, времени на пророчицу Саш затратил столько же. Оказалось, пророки тоже как-то взаимодействуют с астралом, но совсем с другим слоем, который обнаружился во время омоложения второй пациентки.

Реальность этой вселенной ставила демона в тупик. Это уже третий слой астрала, отвечающий за многовариантность обычного пространства. Исследуя его, демон основательно испугался. При затрате определённых сил, хотя и весьма значительных, можно создать точку разветвления реальности, что фактически равнялось созданию новой вселенной. Хорошо, что такими силами он не владел. Даже биоискину не хватало мощности рассчитать последствия такого шага. Зато при некоторых усилиях можно уже сейчас заглядывать на несколько мгновений вперёд в различных вариантах развития событий. Демон видел астральные слои, но пророком не был, поэтому несколько мгновений — это оказался его предел.

Между делом Саш сходил через портал в замок Елеи. Биороботы уже давно занимались считыванием книг в библиотеке Совета. Нашлось очень много интересного. Демона не особо заинтересовали глобальные заклинания, использующие море энергии для производства каких-то физических эффектов типа ураганов и смерчей. Управлять разбуженными стихиями было не так просто. Его больше заинтересовали маленькие, слабые заклинания преобразования энергий различных стихий друг в друга. Они давали возможность внешней подпитки амулетов, заклинаний и вообще любого магического процесса из постороннего источника. Слабое подобие таких заклинаний имелось в фонтане магической школы, где хотел преподавать Линс. Понятно, почему такие слабые с виду заклинания попали в запрещённый перечень. Простой человек, имеющий амулеты или артефакты с использованием заклинаний преобразования энергий, становился равным по силе магу. Обычный одноразовый щит легко преобразовывался в многоразовый и мог использоваться для отражения атак постоянно. Знания могли очень сильно толкнуть развитие цивилизации в этом мире, но современный Совет Контроля не контролировал их, а просто не давал распространяться опасным, с его точки зрения, заклинаниям.

Скафандр для Елеи, когда она освоилась с искином, Саш вырастил. Даже только использование его в качестве одежды, привело Величайшую в восхищение. Для пророчицы он тоже подготовил биоскафандр и снабдил её искином.

Среди дел по управлению замком, Ирисана выделила время, чтобы посетить столицу империи. Пока только одна она могла установить источник питания для столичного портала отправления. Используя его, император и его подчинённые могли без проблем, а главное без привлечения большого количества магов, перемещаться по империи. Возвращаться, конечно, приходилось обычными порталами, кроме северного форпоста. Там источник энергии установили ранее. Перемещение из столицы на форпост и обратно вообще могло происходить непрерывно.

Вместе с Ирисаной Саш установил источник питания для портала и в замке Елеи. Нужно обеспечить свободу перемещения бывшим затворникам архипелага.

Из-за упростившегося перехода император тоже нашёл время, чтобы вновь побывать в северной провинции. Илен в последнее время много ему рассказывала про свою наставницу, а также о переселившейся в долину ещё одной Величайшей. Неожиданная встреча с ними произвела на императора неизгладимое впечатление. Он даже вначале не поверил, что две молодые девушки, встреченные им у кабинета, Саша это сама Величайшая и наставница его любимой секретарши. С Сашем императору хотелось основательно поговорить, поэтому он и приехал в долину.

У девушек Кайл поинтересовался:

— А где сам хозяин? И могут ли такие красивые секретарши быстро позвать хозяина замка.

Илен тихо смеялась за спиной императора. Искин уже давно предупредил девушку о том, кто перед ней, обменявшись сведениями с искинами встреченных особ.

— Секретарь почти бога — неплохо звучит! — переглянувшись с пророчицей, пробормотала Елея.

Высунувшись из-за спины императора, Илен поправила его, представив девушек. Пророчицей император заинтересовался даже больше, чем Величайшей. Сказалась красота, но и пророчество добавило изюминку. Елея только усмехалась, рассматривая переглядывающуюся парочку, она всё же была магом жизни, и взаимное притяжение женщины и мужчины заметила сразу.

Император не просто так нагрянул к Сашу. Для этого имелась серьёзная причина. Кайл был отнюдь не глупым человеком. Видя, что и с какой скоростью делала для него Илен, именно в смысле работы, а не личных отношений, он понимал, что её возможности гораздо больше человеческих. Удерживать в памяти огромное количество информации об империи, а главное мгновенно ей манипулировать, так никто не мог. Илен быстро сдалась и призналась, что есть такой факт, но рассказать о нём может только Саш.

Пришлось демону снова браться за работу и установить императору инфомодуль станционного искина. На скафандр Саш тоже расщедрился. Правда, выращивала его уже Ирисана. И опыта набралась, и подарок сделала.

Во время этого приезда для императора нашёлся и веп. Трудно не изменить отношения, привитого в магической школе к этим зверушкам, когда вокруг Илен постоянно крутится совсем не такая страшная, как в рассказах и легендах, а даже вполне симпатичная вепка. Быстрому запечатлению способствовало и то, что количество вепов в замке постоянно прибавлялось. Каждому члену веповского семейства хотелось побыстрее пройти запечатление. Подходящих магов, способных переломить привитое отношение к вепам, на всех пока не хватало.

Пророчица уезжала из долины уже в роли второй секретарши императора. Глайдер путники брать не стали, поскольку хотели лучше освоиться с биоскафами.

Очередное покушение на императора произошло, когда тот возвращался на форпост в сопровождении собственных секретарш и провожавшего их Саша. Целый град стрел прилетел с соседнего перевала. Искин императора сработал гораздо быстрее человека. Стрелки были хороши, но на мгновенный прыжок цели в сторону никак не рассчитывали. Вепы, уже привычно сидящие в скафах, не могли почувствовать противника на расстоянии больше пятисот метров. На таких расстояниях вепы могли чувствовать разум только в узком секторе обзора. В пути и в спокойной обстановки они дальними наблюдениями не занимались.

Впрочем, большое расстояние не защитило противника. Прыгая по скалам с помощью скафов, объекты нападения быстро его сократили. Далеко убежать по горным тропам нападавшие не успели. Отряд почти в два десятка наёмников не смог оказать сопротивление преследователям. Попасть в вёртких противников из лука они так и не смогли, а вблизи, против шипов и лиан, у людей шансов не было. Магов среди них не оказалось. Да это и понятно — любой маг сразу бы почувствовал создание боевого заклинания вблизи и предпринял бы меры защиты. Нападали обычные наёмники, замаскировавшиеся под беженцев, переправленные недавно с южных границ империи. На кого нападают, они не знали. Вепы хорошо помогли во время быстрого допроса пленников, но удалось выявить только незначительную информацию. Приказ о нападении им передал простой курьер, передав запечатанный пакет. Наверняка, самого курьера уже не было на форпосте. Выполнив задание, он вернулся в столицу. Интенсивное перемещение путников через порталы шло уже несколько дней. Одно было понятно, засаду на императора сделали небедные люди, имеющие доступ к магии, поскольку стрелы, выпущенные по цели, были амулетными и к тому же с очень неприятной начинкой. Не будь в этот раз у императора биоскафандра, покушение могло и удастся. Против большого количества стрел защитить императора было бы трудновато. Хотя в таком варианте развития события наблюдались и противоречия. Пророчицы могли почувствовать опасность и вообще не пустить Кайла в пешую прогулку.

После отправки гостей через портал, Саш понял, скоро сюда нагрянет второй советник императора, и не ошибся. Уже на следующий день гость был в долине. Почти отлаженные операции прошли быстро. Советник обзавёлся биоискином и биоскафандром.


Разговор на корабле Южной империи.

Сайон Вонт — Великий маг воды и воздуха и бывший вождь легиона сидел на корме неторопливо дрейфующего судна и смотрел за медленно угасающим закатом. Ветра практически не было. Алый небосклон, подсвеченный уходящим за горизонт светилом, отражался в зеркале воды. Маг грустил. Убедить в правильности своих действий на севере, специально созданную комиссию из военачальников, не удалось. Провал рейда эскадры поставили ему в вину. Сайона комиссия разжаловала и послала в эскадру сопровождения обычным корабельным магом. По слегка скрипнувшим доскам за спиной Великий понял, что к нему приближается второй штатный маг судна. Только тот мог шуршать многочисленными одеяниями. Матросы ходили с минимумом одежды на теле. Погода стояла жаркая.

— Да плюнь ты на руководство. Всё скоро образуется, — приободрил его напарник, присаживаясь рядом.

Сайон скосил взгляд на сидящего рядом человека.

— Нет, друг, всё само не образуется, а если и образуется, то не в нашу пользу. Ты не видел наших противников. Зря расформировали рейдовую эскадру. Мы бы уже так легко не попались в ловушку северян. На суше мы с ними повстречались и проиграли. Возможно, в море смогли бы победить, хотя бы за счёт значительного перевеса в количестве судов.

Великий в очередной раз оценивал недавние события. Явных ошибок в начале компании он не допускал. Если бы не сверхъестественные силы, встретившие десант на берегу, северный форпост войска могли бы захватить.

— Мы и так их победим. Хотя союзники и не помогают военными судами для защиты океанских дорог, но дают достаточно провианта для снабжения армии. Наши десантные легионы захватили значительную часть восточного побережья, — с воодушевлением повторил недавние сводки напарник.

— Это ничего не значит, — с кривой ухмылкой покачал головой Великий. — Нам противостоит очень умный, сильный и хитрый враг. Мой легион тоже захватил часть побережья, а потом нас стали там бить, как слепых щенят. Думаешь, почему маги Совета покинули войсковые соединения? Поговаривают, они схватились у столицы с десантом противника, и те вломили им так, что Совет отказался от попыток захвата севера. Вот и получается, он втравил нас в войну, а сам быстренько свалил в сторону. Впрочем, он не обманул моих ожиданий. В последнее время Совет частенько так поступает.

— Нет, Великий, в этом вопросе ты не прав. Начальство давно хотело захапать гавани на этом побережье, — задумчиво теребя воротник камзола, возразил напарник. — Торговцам хочется добраться до других материков, и желательно задёшево. Северяне практически не развивали морское хозяйство на восточном побережье и в то же время не давали скупать земли нашим торговцам для строительства портов. Им-то и торговать нечем. Хватает обеспечения только на самих себя. Нет промежуточных портов — значит, слишком большие расходы у торговцев.

— А теперь идут ещё большие расходы на армию, — криво ухмыльнулся Великий, недовольно сплюнув в воду.

— Это же ненадолго, — пожал плечами собеседник. — Легионы Центральной империи, наконец, ударили по южным провинциям северян. Воевать на два фронта у противника не получится.

— Два раза ха-ха, — скривившись, угрюмо проворчал Великий. — Ходят упорные слухи, что легионы централов далеко не продвинулись. На границе их ждали многочисленные ловушки. Посмотрим, что будет дальше, но неспокойно у меня на душе. Сидеть сложа руки северная провинция не будет. Вот увидишь, скоро их маги, да ещё и в сопровождении криловцев, где-нибудь объявятся.

— Но у них же слишком мало судов, даже чтобы просто противостоять нашим эскадрам охранения. Империя Крил не сможет воевать на таком расстоянии от своих берегов, да ещё во время сезона непогоды в проливе, — с недоумением посмотрел на более сильного товарища напарник, оторвав взгляд от бегающих искр на воде от уходящего светила. — Даже если северяне найдут корабли и восстановят суда твоей эскадры, они не смогут воевать маленьким флотом против всей нашей армады снабжения. Даже только эскадры охранения чужаков к морским путям не подпустят.

— Армада велика, — вздохнул Сайон, — но она размазана по всему океану. Поставки не могут идти рывками.

— Начальство предполагает нападение противника на море. Иначе, зачем три эскадры дежурят с этой стороны океана. С таким количеством охраны не справится никакой враг, будь это хоть северяне, хоть наёмники, — с недоумением уставился на собеседника второй маг судна. Он не понимал, почему более старший товарищ столь пессимистичен.

— Если бы ты видел лица их воинов, которые смотрели на нас в северном порту, ты бы не был так уверен в собственных словах, — покачал головой Великий, вспоминая насмешливые взгляды жителей, когда остатки эскадры собирались в обратный путь. — Даже обычные корабельные матросы смотрели на нас с превосходством. Они что-то знали, и были уверены в своих возможностях справиться и с гораздо большими силами. Думаю, скоро мы встретимся не только с минами в портах, но и с аналогичными подарками в открытом море.

— Ты меня удивляешь Сайон! Ну не будут же Великие, а тем более Величайшие, сами штурмовать корабли, — озадаченно пробормотал собеседник.

— Эти как раз будут, — в очередной раз скривился Великий, вспоминая юную собеседницу. — Ты с ними не встречался. На первый взгляд девушка, с которой довелось столкнуться мне, выглядела, как ребёнок, но когда я присмотрелся повнимательнее, от неё повеяло непередаваемой жутью. Молодая девушка у меня на глазах вытворяла такое, что старикам Великим и не снилось. А ведь она, похоже, просто развлекалась. Ни воевала, ни злилась — просто играла. Это страшно!

— Не надо грустить! В море мы сильнее. Нас больше. Сотня магов может противостоять любому Великому, а три сотни — гарантированно уделают Величайшего, — ободряюще похлопал по плечу Сайона напарник.

— Зря мы полезли в эту войну. О портах можно было договориться, — угрюмо буркнул Великий. Он не мог забыть беззаботный взгляд девушки, а ведь она по ауре могла догадываться о его немаленьком уровне, в то время как свою ауру идеально маскировала под поле обычного человека. Сайон даже амулетов, способных на такое действие, не встречал.

Неожиданно за спинами собеседников раздались шаги бегущего человека.

— Господа маги! Дальнее охранение обнаружило корабли противника.

— Вот! Что я говорил! Начинается, — с глубоким вздохом буркнул Великий, поднимаясь.

— Сколько их? — обернувшись, посмотрел на матроса второй маг.

— По данным разведки: всего пять, — с радостью в голосе произнёс молодой матрос. Ему хотелось сойтись в бою с неприятелем. Тем более что количество судов в эскадре в десять раз превышает отряд чужаков.

— Думаю, начальство прикажет идти наперехват, — поднимаясь, переглянулся второй маг с Сайоном.

— Нам придётся это сделать, — кивнул Великий. В очередной раз связываться с северянами ему не хотелось. — Но не считай врага недоумком. Уверен, о нашем превосходстве он прекрасно осведомлён и раз вышел навстречу, то сюрприз для нас подготовил.

Нехорошие предчувствия не покидали Великого. Если все остальные маги чувствовали только опасность, то Сайон готовился к поражению. Он понимал, что идти в бой с таким настроением — это непорядок, но поделать с собой ничего не мог. Он просто глубоко внутри души ощущал, что с севера надвигается что-то чужое и страшное. К сожалению, передать свои ощущения словами он не мог. Тем более, после громкого поражения его просто не будут слушать, записав в паникёры.

— Что ещё известно о кораблях противника? — не двигаясь с места, поинтересовался Сайон у посыльного.

— По внешнему виду это военные суда дальнего плавания криловской постройки. Разведчики наблюдали далеко на горизонте ещё несколько парусов.

— Не нравится мне всё это, — бурча себе под нос, Сайон отправился к капитану.

Составляя план компании против эскадр южан, Ирисана вполне отдавала себе отчёт, что трёх десятков кораблей, которые может снарядить провинция, не хватит для прямого столкновения с несколькими тысячами судов противника. Даже прямой бой только с охранными эскадрами нежелателен. Врага следовало обмануть, запутать и запугать. Самая сильная часть кораблей, вместе с демонами, должна выманить охрану торговых путей на себя, и обеспечить остальным кораблям свободный проход до торговых посудин. С торговцами северяне вполне могли справиться, даже с учётом того, что на большинстве судов вместо магов работали ученики или маги пиратов, по уровню от них не отличающиеся. У купцов маги были ещё слабее.

Пиратские рейдеры Ирисана снабдила торпедами, которые продавались криловцам. Некоторый запас из месячного производства постоянно откладывался на склад и теперь пригодился. Если не встречаться с военными эскадрами, рейдерам вполне хватит превосходства, чтобы справиться с торговыми судами.

Глайдер, вместе с запасом торпед нового образца, быстро доставил демонов к своей эскадре. Ударный отряд подготовили за короткое время. Нового спутника над этим районом океана у демонов пока не было. Но и данных метеоспутника вполне хватало для слежения за малоподвижными судами противника. Флот нападавших, снабжённый радиосвязью и простейшими локаторами, гораздо лучше ориентировался в море, чем армада кораблей противника. Искины до мелочей рассчитали несколько вариантов плана компании. Основное столкновение должно произойти ночью.

Великий понимал: не зря противник выбрал вариант ночного боя. В этом случае преимущество южан в количестве судов не имеет решающего значения. Амулет ночного глаза имел ограниченный радиус действия. Суда противника выглядели лишь смутными тенями на границе восприятия. Аналогичными амулетами снабжались корабельные маги и офицеры, да и у части матросов и десантников они имелись в наличии. Для начала магического сражения расстояние всё ещё было великовато. Противник не рвался вперёд, сблизившись до нужного расстояния, он сохранял постоянную дистанцию.

Сайон чувствовал, что что-то на кораблях противника происходит. Он не удивился, когда один из магов на судне первой линии подал сигнал о подводной атаке со стороны противника. Похоже, тот выпустил водных големов. Весьма затратное заклинание. Расстояние всё же было великовато для управления ими, но что-то большое приближалось на приличной скорости к судам под водой.

— Это плавучие мины Крилов, — крикнул Великий стоящему рядом напарнику. — Хотя мы и далеко, но стоит поднять щиты.

Некоторые купцы, изредка плавающие на дальний материк, уже привезли слухи об этих страшных амулетах криловских кораблей. Пиратство в водах той империи практически прекратилось. Пограничные легионы уничтожили известные пиратские гнёзда и потопили их корабли.

— Чего они ждут? — кивнул напарник Великого на держащие дистанцию суда противника. — Самое время ударить магам, как только наши щиты ослабнут от магической атаки.

— Не знаю, — задумчиво пробормотал Великий. Их корабль находился во второй линии построения эскадры, но маг чувствовал, что в бою придётся поучаствовать и им. Тактика противника ставила в тупик не только Великого. Руководство эскадры тоже находилось в недоумении. Несмотря на опасения Великого, атаку подводных големов первая линия кораблей всё же отразила. Щиты кораблей удар выдержали, хотя и просели почти до нуля. Сила ударивших заклинаний впечатляла. Корабельные маги стали лихорадочно закачивать энергию в контуры защиты. Суда противника по-прежнему не предпринимали никаких действий.

Неожиданно, многие корабли первой линии один за другим стали терять положение в строю и рыскать по курсу. У Великого создалось впечатление, что ими никто не управляет. Скоро это подтвердилось. Вблизи стало заметно, что на этих кораблях отключены магические щиты. Никто не управлял заклинаниями, и оно переставало действовать.

Сайон с ужасом наблюдал за увеличением количества таких судов в первой линии. Он кинул взгляд по сторонам и ещё больше ужаснулся. Два корабля по краям второй линии тоже погасили щиты. Пока Великий пытался сообразить, что делать, вышла из строя ещё парочка кораблей. Происходило что-то невероятное. Размышлять было уже некогда. Флагманский корабль, находившийся в первой линии, тоже сбился с курса с погасшими щитами. Великий приказал дать сигнал общего отступления. Это больше походило на бегство, но другого выхода сохранить остатки эскадры Великий не видел. Невидимая сила, поражавшая суда ждать не будет, а ведь боя, как такового, не было. Шло планомерное уничтожение эскадры.

Суда прыснули в разные стороны, но это не спасло ещё парочку очередных кораблей отключивших щиты. Другие маги понимали, что происходит что-то необычное, но объяснить это не могли и поэтому беспрекословно подчинились приказу, поданному не с флагманского корабля. В бою щиты обычно выключались в двух случаях: при сдаче корабля или при невозможности магам исполнять свои обязанности в связи со смертью или потерей силы. Это значило, что маги уже не контролируют собственный корабль.

Капитаны кораблей тоже видели, что происходит. Специальные амулеты, показывающие общие контуры заклинаний, позволяли видеть, что твориться на соседних судах. Невидимый противник без боя захватывал соседей. Паника охватила экипажи, да и маги не избежали этой участи. Противостоять грозной неизвестности не так-то просто. Бессмысленно погибать никому не хотелось. Оставшиеся суда постарались как можно быстрее удалиться от бойни. Другими словами это назвать было нельзя. Эскадра в ночном столкновении потеряла тридцать кораблей из сорока. Остальные, самым быстрым ходом, спешили в сторону расположения двух других эскадр охранения. Сигнал о помощи уже передал корабль связи, удирающий одним из первых в разрозненном строю.

Великий так и не понял, что произошло. На поверженных кораблях вспышек магии он не заметил. Боя с десантом тоже не было. Амулет ночного глаза не позволял увидеть, что происходило на палубах, но то, что воины там лежали, иногда рассмотреть удавалось. На мостике также лежали или висели на перилах офицеры корабля и маги. Кто-то невидимый и неуязвимый вывел из строя экипажи. Характерных всплесков энергии смерти Великий не обнаруживал, так что люди не были убиты, но сопротивляться явно не могли.

— А вы говорили, что Величайшие в битвах не участвуют! — зло пробормотал Великий, вспоминая недавнее судилище над ним. — Как бы ни так! Похоже, девочке развлечения не надоели, и, судя по всему, такая она не одна.

Саш с Ирисаной ушли с кораблей под воду ещё до торпедной атаки. Скафы имели большую скорость, но сравниться с торпедой не могли. Демонам требовалось время для приближения к судам противника. Минуя первую линию чужой эскадры, они добрались до второй. Саш бесшумно подобрался к корме крайнего в линии судна и, с помощью присосок и крючков, отращенных скафом, осторожно взобрался на верхнюю палубу. Атаки сзади никто из членов экипажа не ожидал. Охранный контур судна и щиты диверсанта не обнаружили. Веповская защита действовала отлично, да и собственный накопитель демон пополнил энергией, скачав её из заклинаний, мешающих проникновению на судно. Дальше было дело техники.

Различные биосканеры показывали Сашу внутренности корабля и расположение всех членов экипажа. Демон, беззвучно перемещаясь по кораблю, по очереди добирался до людей. Некоторые проблемы возникли с трюмами, где располагался десант, находящийся в тревожном состоянии, но, стелясь по полу, незаметные тонкие нити лиан и здесь сделали своё дело. Таким образом, он зачистил нижние палубы. Наверху первыми получили сонные иглы офицеры и маги на мостике. Потом лианы добрались и до остальных членов экипажа, находящихся возле катапульт на палубе. В бою движение и защиту судна осуществляли маги. Как только они прекратили подпитывать нужные заклинания, корабль потерял скорость, двигаясь только по инерции. Щиты судна отключились.

Опять уйдя в воду, Саш отправился к другому кораблю. Трюк с захватом удалось повторить несколько раз, пока остальные корабли не покинули закреплённые за ними места в линии и не прыснули врассыпную. Своим ходом демону догонять их пришлось бы долго.

Ирисана тоже не сидела без дела, выбивая корабли южан с другой стороны второй линии эскадры. Начальную часть плана, разработанную искинами, демоны выполнили. Теперь оставалось только ждать следующих действий командиров других эскадр.

Связной корабль, находящийся во время боя во второй линии построения, демоны специально не трогали. Через некоторое время по тепловому лучу он передал сообщение о разгроме кораблями империи Крил первой охранной эскадры.

Работа с захваченными кораблями длилась всю ночь и следующий день. Времени хватало. Демоны ждали реакции остальных эскадр на полученное сообщение. Пленников не спеша перегружали на свои корабли. У магов брали нужные клятвы. Всех людей пока отвозили на специальную базу.

Этой базой был огромный ковчег, построенный магами под управлением Ирисаны. Из вспененного камня создавался остов плавающего объекта, борта, стены отсеков и все внутренности. Строили плавучую базу маги из долины, снабжённые искинами, поэтому лишних вопросов они уже не задавали. Имея искин, легко разобраться, что в некоторых случаях камень не тонет. Плавучая база имела весьма внушительные размеры — больше километра в диаметре. Там имелись: и отсеки для пленников, и склады для трофеев и провианта, и другие необходимые помещения. Существовал даже небольшой стапель для ремонта повреждённых судов. По всему периметру базы располагались специальные приёмные порты для кораблей, выполненные в виде сотов. Фактически маги построили небольшой плавучий остров.

База являлась ещё одним сюрпризом, припасённым Ирисаной для противника. Это огромное сооружение имело небольшую собственную скорость перемещения. В походе всю конструкцию буксировали корабли. Именно поэтому эскадра добиралась до восточного побережья империи так долго, да ещё со стороны открытого океана. Уж там плавучий порт никто из противников искать точно не будет. На таком расстоянии от берега, вдали от основных путей вдоль побережья, корабли обычно не ходят. Именно в открытом океане будут базироваться пиратские рейдеры и наносить удары по торговым путям.

Места на базе для складирования трофеев и содержания пленников вполне достаточно. В случае очень сильного шторма, маги могли защитить плавучее сооружение. Кроме того, проект разрабатывал биоискин Ирисаны, и он учитывал такие нагрузки на конструкцию при эксплуатации. По расчётам выходило, что плавучий остров мог безбоязненно годами путешествовать по океану. Многочисленные причалы, установленные по периметру базы, обеспечивали стоянку большого количества кораблей. Часть из которых можно было вытащить на поверхность самой базы.

Глубины океана вдали от берегов довольно значительные, да и спутниковая карта мелей и глубин у капитана этой необычной посудины имелась. База внешне походила на огромную тарелку, уходя в самой большой части на глубину в полсотни метров.

В результате ночного боя флот северян пополнился тридцатью кораблями. Только пока наёмников для укомплектования экипажей не хватало. Удалось обеспечить людьми лишь десяток кораблей. Для задуманного плана и этого должно хватить. Уже через день десять новых кораблей ушло в рейд.

Боевая пятёрка личных кораблей демонов отправилась на встречу уже с объединённой эскадрой противника. Спутник показывал, что противник прочёсывает акваторию вблизи берегов, пытаясь обнаружить корабли противника, нанёсшие поражение первой эскадре.

Война демону надоела ещё на родине. Все последнее время, после попадания в эту вселенную, демон воевал только по необходимости. Сейчас у него тоже не было выбора. Жена хотела сменить обстановку и развлечься. Рождение ребёнка для демона достаточно редкое событие. Ирисане относительно скоро будет не до развлечений.

На втором этапе операции предполагалось разбить остальные силы противника, охраняющие водные пути снабжения армии. Корабли северян дали себя обнаружить и увлекли погоню за собой, удирая вдоль побережья. Криловцы строили очень хорошие корабли, а магов на этих пяти кораблях было никак не меньше, чем в экипажах южан.

Глава эскадры южан понимал, что эта пятёрка может завести его корабли в ловушку, но пока этой ловушки на горизонте не наблюдалось. Маленькие скоростные суда-разведчики, рыскавшие по краям построения эскадры, другого противника не видели. Западня находилась не там, где её искали южане. Саш пособирал роботов-тараканов с захваченных кораблей. Переделанных торпед для их доставки уже не было. Нашёлся другой вариант применения роботов. Во время преследования, суда южан наскакивали на специальные сети из сцепленных между собой отростками лиан роботов-тараканов. При касании сети эти роботы цеплялись уже за корабли. Южане шли плотным строем, так что подцепиться к ним роботам было легко. Какой-то из кораблей обязательно наскакивал на растянувшуюся цепочку биодиверсантов. Так что ни одна из цепочек не потерялась, прицепившись к какому-нибудь кораблю. Тараканы спокойно забрались на корабли и притаились в самых дальних уголках, надёжно спрятавшись от глаз экипажа, дожидаясь нужной команды.

Дело шло к ночи, и южане понимали, что противник хочет повторить ночной бой. Объединённая эскадра к этому подготовилась. Амулеты ночного глаза были собраны с попавшихся на пути торговых кораблей. Видя, что убегающие корабли стали притормаживать, маги выпустили впереди построения новое заклинание. Оно не должно позволить добраться подводным минам-големам до корпусов кораблей.

Как и предполагал командир эскадры, пять пиратских кораблей выпустили мины, которые охранная сеть благополучно поймала и раздавила. Взрывы немного повредили заклинание сети, но маги эскадры быстро его восстановили. Видя такую неудачу, суда северян опять бросились наутёк. Командир эскадры предвидел такой вариант развития событий, поэтому, отразив основную атаку, несколько самых больших и быстроходных кораблей бросились вдогонку за убегающими. Шанс догнать беглецов у них имелся. Судя по скорости движения, магов на судах преследователей было больше, чем на убегающих.

В этот раз демоны высадились не по краям эскадры, а в самом центре. Нужно сразу ликвидировать управление эскадрой. На пару кораблей демоны высадили собственных биороботов, которые всегда присутствовали в скафах, а ещё на два забрались сами. В этот раз за жену Саш не переживал. В эскадре не было мага, способного противостоять ей в одиночку. От группы, при самом плохом развитии событий, она сможет спокойно убежать в море.

Ирисана действительно развлекалась, управляя роботами и занимаясь штурмом кораблей. Вепка девушки на очередном корабле обнаружила знакомый ментальный образ. Его передала сородичам вепка одной из жён Линса, разговаривавшей с Великим во время нападения рейдовой эскадры южан на провинцию. На корабле находился именно тот самый Великий. Объект для психологического давления на руководство южан был идеальный. Незаметно проникнув в трюм корабля, где находилась каюта мага, и где он ожидал сигнала тревоги, Ирисана с помощью скафа изменила свой облик, надев маску жены Линса. С этой девушкой Великий уже имел разговор, поэтому сильно дёргаться не будет.

Ирисана вежливо постучала в двери каюты.

— Входите! — раздался изнутри голос хозяина.

Не спеша открыв двери, девушка шагнула в комнату. После вежливого стука, чужих Великий не ожидал. Он сидел вполоборота за столом и что-то писал.

— Сигнала к бою ещё не было. Ну, что там случилось? — повернулся маг на звук шагов, думая, что это вошёл посыльный из экипажа.

Увидев перед собой недавнюю знакомую, он замер от неожиданности.

— Проходила тут, случайно, мимо и решила зайти поговорить, — невинно улыбнулась девушка, осматривая каюту мага и делая несколько шагов вперёд.

— Э-э-э… как…, — неуверенно протянул он, глядя широко раскрытыми глазами на гостью. Увидеть в собственной каюте недавнюю знакомую маг никак не ожидал.

— Странные вы, смертные, — с интересом глядя на Сайона, произнесла Ирисана. В это время биоскаф вырастил из лиан позади неё кресло. У мага должно было создаться впечатление, что кресло выросло прямо из пола каюты. Искин в это время набросил на кресло объёмную иллюзию резного качественного изделия.

— Хм-м…, — подавился воздухом Великий, не почувствовав никакой магии.

— Честно говоря, мне казалось, что вас куда-нибудь запрут по хозяйственной деятельности, после предыдущего поражения, и больше мы с вами не встретимся.

— Хм-м… — опять вытолкнул из себя воздух Сайон, наконец, немного придя в себя после неожиданной встречи. — Магов у нас не прячут в застенках. Им дают другую работу. Меня просто понизили до корабельного мага.

— Странно! А у меня совсем другие сведения, — сделав удивлённый вид, пробормотала Ирисана. Маг сам помог найти место, куда можно вбить клин между обычными магами и Советом Контроля. — По моим данных, противников Совета запирают на специальном острове, из которого есть только один выход, контролируемый главой Совета.

— Ничего об этом не слышал, — удивился маг. — Маги иногда пропадают. Мало ли что случается. И врагов у них среди богатых семейств тоже бывает достаточно. Роды враждуют между собой столетиями. Но про тюрьму магов я ничего не знаю.

— Ну ладно, это к делу не относится, — махнула рукой Ирисана. Оставленная в памяти собеседника зацепка и так всплывёт в нужное время.

Хотя маг был и не уверен в своих чувствах, но интуиция говорила, что гостья не обманывала. Непосредственной опасности от неё он тоже не чувствовал.

— Вы не будете возражать, если я сменю образ? — вопросительно посмотрела на хозяина каюты Ирисана. — Маски — они такие неудобные.

— Э-э-то как? — неуверенно протянул Великий.

Образ девушки слегка поплыл, и лицо изменилось.

— Раньше с вами говорила моя местная подруга. Мы с мужем здесь вообще случайно оказались. Как говорится — проездом.

— Обалдеть, — буркнул Великий, совсем сбитый с толку очередной неожиданностью. Во время трансформации собеседницы он опять магии не почувствовал. Саймон вообще не понимал, как такое возможно. Так и параноиком недолго стать. Он всего лишь представил, как к нему подходит лучший друг, хлопает по плечу и превращается в какое-нибудь чудовище или в эту девушку, обладающую чудовищными возможностями. Аура собеседницы тоже полностью изменилась, и магии в ней не было видно ни капли. Никогда раньше эту девушку Сайон не встречал.

— Думаю так лучше, — откинула назад волосы с лица Ирисана. — Как насчёт освежиться?

Она создала на столе из лиан два бокала. Магу показалось, что они выросли прямо из стола. Ирисана понимала, что Великого следовало привести в чувство после таких потрясений. Освежающий сок лиан подходит для этого лучше всего.

Сайон не стал отказываться. Аналогичный напиток он уже пробовал. Если бы гостья хотела его убить, она бы спокойно это сделала более простым способом.

По телу мага пробежала освежающая волна, сбросив всё напряжение. В голове прояснилось.

— Зачем вы здесь? — прямо спросил Великий.

— Наш знакомый император попросил почистить побережье с этой стороны. Ему не хочется долго вести кровопролитные войны, и в этом мы с мужем его поддерживаем. Смертных надо беречь. Не так много во вселенной обжитых миров и не так много разумных, на них проживающих.

Быстрый ответ девушки в очередной раз потряс Великого. От этого не спас даже великолепно освежающий напиток. Та же интуиция опять твердила ему: гостья не врёт. Девушка побывала на множестве миров. Холодок в очередной раз пробежал по спине Сайона. «С кем мы столкнулись?»

— Я тут между делом захватила корабль, — постучав по столу пальцами, чтобы вывести мага из задумчивости, сообщила Ирисана.

— Вас надолго задерживать мне не хочется. Дадите клятву нам не мешать, точнее не мешать императору Севера, и мы преподнесём вам подарок и отпустим. Вы должны донести разумные мысли до своего начальства. Не стоит вести эту глупую войну, затеянную к тому же не вами. Как вы смотрите на такую перспективу?

— По-моему у меня нет выбора, — с кривой усмешкой на лице пробормотал Великий.

— Выбор есть всегда, — возразила девушка, — но в данном случае я чувствую ваше согласие.

— Интересно, а куда делись экипажи кораблей эскадры, захваченных вами в прошлом бою? Они ведь не умерли. Я не обнаружил тогда смертельных всплесков.

— Пленники прекрасно себя чувствуют. Некоторые из особо беспринципных наёмников уже перешли в экипажи кораблей северян и собираются громить ваши торговые пути.

— Что, даже ни один не пострадал? — удивился Великий.

— Ой, что-то я у вас задержалась. Муж будет недоволен, — проворчала Ирисана, искоса поглядывая на Великого. — Чтобы вы не чувствовали унижения, когда вас будут брать в плен какие-то ученики магов. Мы слегка подправим ситуацию. Не переживайте, ваше состояние скоро придёт в норму.

Ирисана поставила в астрале на ауру собеседника инфомодуль энергетического насоса и связала его астральной нитью со своим накопителем. Саш её этому учил.

Маг с ужасом почувствовал, что мгновенно лишился магической силы.

— Это страховка от случайностей и глупых поступков некоторых не очень разумных смертных, — усмехнулась Ирисана. — А теперь мне пора. Слуги заждались. Нужно посетить и другие корабли. А вы пока поспите.

Последнее, что видел маг, до того как нырнул в сон, как девушка растворяется в воздухе вместе со своим креслом. Своими действиями Ирисана приобрела, если и не сторонника, то объект влияния в чужой империи. Этот маг уже не будет участвовать в операциях против северян и сам, не понимая, что делает, станет рупором демонов в чужой империи. Ирисане предстояла ещё работа по захвату других кораблей.

В этот раз демонам удалось поработать дольше. Корабли боевые щиты пока не ставили, поэтому захват судна можно было обнаружить только по изменению его курса. А тот менялся не сразу после захвата.

Когда некоторые капитаны поняли, что происходит что-то необычное, а соседние корабли не отвечают даже на простейшие сигналы, прошло достаточно много времени. Южанам, не подвергшимся атаке, оставалось только поскорее убраться с этого заколдованного места, пока не захватили и не уничтожили их самих. Рассказы моряков, недавно побывавших в таком непонятном ночном бою, были многим уже известны. А вот неизвестность пугала больше всего. Оставалось только удирать. Некоторые, самые смелые, попытались высадиться на неуправляемые корабли. Ни к чему хорошему это не привело. Приставший корабль тоже скоро переставал подавать сигналы. Соседи при этом боя не наблюдали. Маги быстро пришли к выводу, что любое приближение к заколдованному кораблю, чревато неприятными последствиями.

Особой паники не было, но и другого выхода, кроме бегства, никто не видел. Сражаться с неизвестностью было бессмысленно. Капитаны уводили корабли с пути судов-призраков. Учитывая донесения разведчиков, переданных фонарями, преследуемые корабли северян развернулись и постарались охватить эскадру со всех сторон клещами. Планомерное отступление превратилось в бегство.


Глава 8. Новые дела


Участие демонов в военных действиях формально соглашение между Линсом и Советом Контроля не нарушало. Демоны не относились к подданным Северной империи, от лица которой заключал соглашение Линс. Да и флот снаряжался только за счёт Саша.

Основные военные силы южан у побережья в результате двух столкновений оказались разбиты. Когда здесь могут появиться новые военные эскадры пока неизвестно. На это понадобится определённое время. Высшее руководство эскадр захвачено в плен. Некоторую опасность представляли корабли, погнавшиеся за отвлекающей пятёркой, но через некоторое время состоялась встреча с тридцатью кораблями прикрытия. Это вынудило их отойти, точнее, сбежать. При соотношении один к трём, шансов на победу у южан не было. Учитывая радиосвязь, локаторы и спутниковые данные, поступающие на рейдеры пиратов из базы, не составляло труда обойти жидкие разрозненные силы потрёпанного флота противника.

Суда северян под руководством опытных пиратских капитанов, перешедших под покровительство Саша, имели силы и возможности для безнаказанного грабежа гражданских транспортов.

Боевых задач для демонов больше не было, но появилась политическая. Нужно если и не перетянуть Великого на свою сторону, то сделать его полностью нейтральным, способным проводить политическую линию на родине, выгодную для демонов.

Пленников с захваченных кораблей доставили на базу, туда же отбуксировали захваченные суда. Экипажей на них пока не было, но искины и на решение этой задачи подготовили соответствующий план. Начинался третий этап операции. Именно для убеждения по переходу членов пленённых экипажей на сторону северян в первую очередь и нужен Великий.

Сразу по прибытию на базу Саш направился к нему.

— Привет пленнику! — ехидно ухмыляясь, приветствовал мага Саш, вваливаясь к нему в комнату, с двумя бутылками в одной руке и с четырьмя стаканами в другой.

Астральный насос активно выкачивал из Великого магическую энергию и передавал Ирисане. Поэтому ауры гостя маг рассмотреть даже не пытался. Хотя и так понятно, что к магу в гости мог пожаловать только маг. Великий в это время просто сидел на лежанке в отведённом ему помещении и ждал дальнейших событий. Он предполагал, что о нём не забудут. Больше Великих магов в эскадре не было. Сайон так и не понял, как его смогли лишить магической силы. Пришлось давать клятву победителям, используя заёмную силу.

— Праздновать особо нечего, — грустно ответил Сайон на предложение, в то же время внимательно рассматривая гостя.

— Почему же не за что? — усмехнулся Саш. Подмигнув, он добавил:

— А за знакомство?

Саш вырастил из пола круглый столик и парочку стульев. Пользовался при этом обычными заклинаниями земли, под прикрытием веповского щита. Великий магии опять не почувствовал.

— Вот теперь понятно, кто ко мне в гости нагрянул, — задумчиво кивнул Великий. «Начальство пожаловало».

Запах, шедший из открытых бутылок, магу уже был знаком. Таким напитком, прочищающим мозги, каждый раз его угощали девушки.

— С некоторых пор не люблю воевать, — проворчал Саш, усаживаясь за стол и кивком предлагая Великому присаживаться рядышком. Что тот и сделал, покинув топчан у стены. Кресло выглядело гораздо уютнее прежнего сидения.

Сообщение гостя несколько удивило Сайона. Слишком уж эффективно действовали непонятные маги, что могло объясняться только огромным опытом военных действий, накопленных в магических войнах.

— Здесь меня зовут Саш барон Шторм, — представился демон. — Жена у меня любительница поразвлечься, поэтому заигралась и официально не представилась. Последний раз вы встречались как раз с ней. Скоро она к нам присоединится с подругой. Вы что-нибудь слышали о Елеи?

— Просто Елея? — приподнял бровь Великий, потихоньку глотая напиток из предложенного Сашем стакана, в который тот плеснул жидкости из одной из бутылок.

— Она раньше была главой Совета Контроля, — задумчиво почесал затылок Саш. Елея родилась давно и покинула пост главы совета задолго до рождения Великого.

— Ого, — озадаченно пробормотал маг, пытаясь вспомнить информацию по Совету. — Насколько я знаю, она исчезла ещё до моего рождения.

— Ну-у, маги жизни, а тем более Величайшие, живут долго, — демон с усмешкой смотрел на удивлённого собеседника. Не верить гостю, у того не было причин. Но сообщение о присутствии в компании необычных магов Величайшей, было достаточно необычно.

— Пока дамы отсутствуют, давайте я расскажу кое-что об истории вашего мира, — вопросительно взглянул на Сайона гость.

Маг никак не ожидал перехода к следующей теме и просто кивнул.

Саш в красках описал ему историю после прибытия на планету звездолёта пришельцев, и что случилось потом. Сайон слушал не перебивая. Хотя история и выглядела фантастично, но интуиция твердила, что это правда. На собственную интуицию Великий полностью полагался. Рассказ увлёк мага. Он даже не заметил, как Саш отключил астральный насос, и магическая энергия в ауре стала восстанавливаться.

Как раз после окончания рассказа в комнату вошли две девушки. Одну из них Сайон видел вчера у себя в каюте. Вторая была незнакома.

— Знакомьтесь в реальности, — кивнул на вошедших Саш. — Слева — моя жена Ирисана, справа — Елея Величайшая.

— Гм… — поперхнулся маг, уставившись на девушек. — Насколько мне известно, Величайшей сейчас должно быть больше двухсот пятидесяти лет.

Маг удивлённо переводил взгляд то, на Саша, то на молоденькую девушку, стоявшую рядом с недавней знакомой.

— А на ауру, что, религия взглянуть не позволяет? — усмехнулся демон, снисходительно посматривая на Великого.

— Но энергии же не…, — не закончил слово маг, неожиданно обнаружив полный запас магической энергии в личном поле. Посмотрев на ауру молоденькой девушки, он действительно понял, если и не Величайшая, то гостья обладает весьма внушительной силой. Нити в ауре были гораздо толще, чем у самого Сайона.

— Ха, а мальчик-то умненький. Он мне нравится, — с проглянувшим интересом, искоса поглядывая на мага, пробормотала Елея, одновременно выращивая из пола ещё пару стульчиков.

Теперь Сайон почувствовал магию земли и даже оценил сложность заклинания и виртуозность, с которой его применяла гостья.

— Хватит бражничать, — присаживаясь на свободный стул, проворчала Ирисана. Это ей не помешало налить из второй бутылки полстакана напитка и выпить искрящуюся на свету жидкость. — Сейчас слуги принесут чего-нибудь покушать или пожрать, поскольку кушать хочется основательно. Вместо нормального завтрака муж заставил возиться с пленниками. Ленивый он у меня. Работать не хочет. Рабовладелец!

— А мне работать нравится, — хихикнула Елей. — Сто пятьдесят лет, без перерыва, управляла целым архипелагом.

В это время слуги притащили огромные подносы с едой. Демоны проголодались, да и биоскафандры хорошо поработали, и лианы требовали подпитки. Собеседники с удовольствием набросились на принесённые угощения. Великий не отставал от посетителей. Последний раз он тоже подкреплялся давненько. Во время трапезы разговор не замолкал. В основном говорила Елея. Теперь она рассказывала свою историю о предательстве ученика и о жизни на острове.

— Всё же я не понимаю, — удивлённо уставился на молодую девушку маг. — Вы сейчас должны выглядеть старухой.

— А это всё он, соблазнитель, — кивнула на демона Елея. — Хотя от божественности отнекивается, но делает такие вещи, что не каждому богу под силу.

— Он что же может возвращать молодость? — поразился Сайон, переводя на Саша взгляд.

— Ну-у…, пример его работы можете видеть перед собой, — кокетливо пожала плечами Елея. — Если бы не войны и глупые амбиции предавшего меня ученика, мы бы с вами никогда и не встретились. И сидела бы я на своём острове в статусе Величайшей, а эти затворники, — Елея кивнула на Саша с Ирисаной, — так и не заявились бы ко мне в гости, и не спасли бы меня от лап старости. Так что всё, что не делается, делается к лучшему.

— У нас к вам деловое предложение, — озвучила основной вопрос встречи Елея. — Как видите, я не стремлюсь участвовать в бойне, хотя возможность такая у меня появилась. Остальные, здесь присутствующие, тоже не горят желанием драться. Надо быстрее прекращать эту глупую войну. Имеется вполне достаточно свободных территорий, вместо того чтобы спорить из-за клочка уже освоенной земли. Лучше направлять силы на более нужные задачи. Кроме того, есть материк церковников. Иерархи не сидят на месте, а пытаются увеличить своё влияние. Этот враг посильнее некоторых и никаких военных законов, принятых в магических войнах по поводу одарённых, он соблюдать не собирается. Уничтожение магов — основная цель церкви в ближайшей перспективе, точнее, непримиримой части церкви. Если говорить ещё точнее, то это цель сегодняшней верхушки церковников. К сожалению, у них есть для этого причины. Им сложно удерживаться у власти, поэтому необходим сильный враг, желательно подальше от родного материка.

Маги же, вместо объединения перед лицом угрозы, затеяли собственный междусобойчик. Глупо это, ей богу, как дети. Кстати, высказывание это я подцепила у знакомых церковников. Мой бывший ученичёк их тоже сослал в тюрьму магов. Видно рассчитывал чужими руками, чтобы не портить собственную энергетику, уменьшить поголовье противников, стравив две непримиримых философии.

— А здесь-то, посреди океана, как вы оказались, если воевать не собирались? — задал каверзный вопрос Сайон.

— Ирисана слетала за мной на север на специальном средстве передвижения и доставила сюда. Интересная штуковина. Магам такое даже не снилось, — мечтательно уставившись в полок, ответила Елея.

— Что значит, слетала? — не понял маг. — Вот так взяли, махнули крыльями и прилетели за несколько тысяч километров.

— Ну, крыльями махать я, предположим, умею, — улыбнулась Елея, расправляя крылья биоскафа за спиной.

— Э-э-э, — только и смог протянуть Великий. Демонстрация его серьёзно озадачила. Крылья появились, но магии опять не чувствовалось. Можно предположить, что это возможности самой Величайшей, но крылья уж очень походили на уже виденные магом чуть ранее. Так что, как и молодостью, крыльями её снабдили.

— Я вас скоро отпущу, но вы должны донести до вашего руководства простую мысль, — взял инициативу в свои руки Саш. — Война между магическими империями в настоящее время — непроходимая глупость.

— Хм, пожалуй, я составлю ему компанию, для солидности, — задумчиво рассматривая Великого, пробормотала Елея. — Как, молодой человек, возражать не будете?

— Против такой красавицы… даже не подумаю! Лишь бы она меня во сне в прах не превратила, — наклонив голову и искоса поглядывая на Величайшую, улыбнулся Сайон.

— Не-ет! Не буду. Кое-кто, отнекивающийся от божественного статуса, излечил меня от этой напасти Величайших, — рассмеялась Елея.

— Вот и отлично, — кивнул Саш. Он почувствовал интерес Елеи в эмоциональном астральном слое к магу. Поэтому она и предложила себя в компанию. Великий, как мужчина, выглядел довольно привлекательно, к тому же редко кто из магов, тем более уровня Великих, становился мечником пятого уровня. Это уже неплохо характеризовало его как человека. Добавить сюда ещё и трезвый ум, и картина вообще получалась идеальная. Мужчин у Величайшей давно не было. Потеря контроля над собственным состоянием в некоторых случаях отношений между мужчиной и женщиной раньше грозили ей непрогнозируемыми, а, главное, непоправимыми последствиями. Сейчас всё изменилось.

Управлять Величайшей демон не собирался. Елея вольна делать что угодно, главное — она на его стороне.

— Раз мы договорились, сделаю вам пару подарков, — кивнул Саш, допивая остатки сока лиан из бутылки. Задумчиво посмотрев на Великого, он добавил:

— Только сразу предупреждаю, один из подарков будет очень болезненным на этапе дарения, но потом эффект от него превзойдёт ваши ожидания.

— Да я уж и не знаю, что от вас ожидать, — покачал головой Сайон.

Саш остался в комнате мага, а остальные её покинули. Работа над Великим заняла полдня. Демону опять пришлось экспериментировать. Накопитель для мага такого уровня он ещё ни разу не делал. Слишком развитое энергетическое поле оказалось у Сайона. Лишь немного слабее, чем у Елеи, но ей накопитель энергии без надобности. Она в основном работает через астрал, а там не нужно значительных сил.

Магу пришлось терпеть. Боль при прорастании нитей в тело была сильной. Установка второго подарочка в виде инфомодуля станционного искина заняла гораздо меньше времени, чем длительность первой процедуры. Информационные базы Саш почистил основательно, как и остальным магам в своём окружении. Непосвящённым пока незачем знать о присутствии в мире инопланетян.

Для того чтобы Великому удалось склонить на сторону северян побольше пленников из захваченных экипажей, Саш рассказал ему основы последней части плана искина. Пиратские рейдеры северян, конечно, будут нападать на торговые суда, снабжающие легионы захватчиков, но особо грабить их не предполагается. За всю захваченную добычу пираты заплатят золотом, даже больше, чем могут заплатить войсковые снабженцы.

Это скоро позволит захватывать корабли купцов практически без боя. Слухи о необычных грабителях разойдутся быстро. Видя превосходство противника, капитаны и купцы быстрее предпочтут расстаться с товаром, при наличии хорошей компенсации в виде звонкой монеты, чем потерять корабль и застрять в плену на неопределённое время.

Деньги для операции у демона имелись, и в количестве, вполне достаточном для финансирования компании. Не зря спутники сканировали поверхность материка, а потом маги с роботами добывали сокровища. А ведь на карты нанесены ещё и залежи драгоценных камней, имеющих значительно большую цену.

Наёмникам демон тоже обещал заплатить достаточную сумму за работу в качестве морских пиратов. На такие условия нашлось достаточно желающих среди пленников. Великий помог набрать экипажи на почти половину захваченных кораблей. Даже некоторые маги поверили Сайону. Воевать против непонятной магии им резко расхотелось. Лучше уж получить значительную оплату за пиратство, чем на производстве амулетов, куда обычно и отправляли пленных магов. Многие из членов экипажей так и не поняли, как они оказались в плену. Вот они стоят на палубе, ожидая боя, и вот они уже в казематах в роли пленников.

То, что Великого сопровождала молоденькая девушка, способная на подвиги Величайших, добавило весомости словам Сайона. Чтобы убедить неверующих в собственных возможностях, Елея без особого напряжения и заклинаний подняла один из кораблей в воздух и продержала там некоторое время. Такой фокус без использования магии действительно могли проделать только Величайшие, владеющие стихией воздуха.

Слух о том, что это бывшая глава Совета Контроля, необычным образом помолодевшая, быстро разнёсся среди пленников. Количество магов в наёмных экипажах резко увеличилось. Так что на разбойный промысел вышла удвоенная эскадра северян. Такого количества военных кораблей в распоряжении противника уже не было. Да и поймать пиратские рейдеры, пользующиеся картами со спутника, не так просто.

Для проведения следующей агитационной компании Сайона и Елею Ирисана доставила на глайдере поближе к столице Южной империи. Это лучший способ заброски диверсантов, поскольку порталы в военное время полностью контролировались властью. Да и Сайон не горел желанием сразу вступать в конфликт с властью. Нужно подождать результатов необычной пиратской компании северян. Мнения в обществе, и так не горящем вести захватнические войны, должны качнуться в сторону мира с соседями. Пока у мага имелась возможность подготовить почву для всеобщего возмущения военной компанией, переговорив с некоторыми знакомыми.

Елея пообещала повстречаться с ещё живущими магами, знакомыми ей по работе в Совете Контроля. Обычно так долго жили лишь маги жизни. Только представители этой стихии спокойно могли прожить больше ста пятидесяти лет. Это время прошло с момента оставления Елеей совета. Голоса таких магов имели значительный вес в обществе. К тому же они, как служители стихии жизни, не горели желанием участвовать в войнах, особенно когда в этом не было необходимости.

Демоны поучаствовали в парочке набегов пиратов на торговые пути, чтобы понять, как всё это происходит. Знания необходимы для подготовки внедрения к церковникам. Среди пиратов Ирисана обнаружила парочку подходящих персонажей, под которых можно замаскироваться с вполне правдоподобной легендой. Это были муж и жена, пиратствующие более двух десятков лет и только недавно перешедшие под крыло Ирисаны. Правда, уровень мечников у них был всего лишь третий, но в легенде это можно и поправить, не такая уж хорошая разведка у церковников, чтобы досконально проверить всю информацию. Главное — слухи об этой парочке известны и другим пиратским капитанам.

Несмотря на несоизмеримые габариты тел, особенно в отношении Ирисаны, с помощью биоскафа легко можно настроить маску под необходимого персонажа. Лианы позволяли выполнять и не такие фокусы. Тем более, при необходимости, в скаф Ирисаны вполне поместится парочка вепов. Это позволит не отпускать их далеко в скрытном путешествии по чужой империи. Лишняя ментальная поддержка при общении с церковниками не помешает.

Долго готовиться демонам не дали. Пришло сообщение от Линса. Пожаловали новые старые гости, правда, теперь под нейтральным торговым флагом. Стоянку в порту запросило знакомое Ирисане судно церковников. Скорее всего, в гости прибыл отец Найры О Мин, взятой ранее в плен планеристки. Линс уже должен был подготовить соответствующий приём церковнику. Маг прекрасно знал, что искины демонов практически не ошибаются в своих прогнозах. Раз они предсказали приезд иерарха, так и случилось.

Для того чтобы разговор с упёртым церковником прошёл с хорошим результатом, необходимо выбить гостя из равновесия, ошарашить его, заставив отбросить стандартный подход проповедников к магам. Такой эффект можно достигнуть с помощью его дочери, легко воспринявшей новые реалии в отношениях между обычными людьми и магами. Хотя девушка и недолго прожила среди магов, но уже поняла, что иерархи церкви обманывают народ, чтобы удержаться у власти. Маги вполне могут сосуществовать с верующими. Пару раз девушка посетила с мужем архипелаг и побеседовала с членами церковной общины, там обосновавшейся. На островах она узнала достаточно, чтобы окончательно понять, что маги тоже люди, и для всех в мире найдётся место. Тем более островное государство Елеи, а теперь часть северной провинции империи, наглядно показывало пример такого сосуществования. Особенно потрясла Найру встреча с магами, верующими в бога и живущими в церковной общине.

По просьбе Симона, ещё до начала операции с флотом Ирисана установила девушке инфомодуль искина. Теперь та могла управлять любыми технологическими устройства и пользоваться биосканерами.

Для создания соответствующего антуража встречи, поработал и Линс с жёнами. Из обычных скелетов и стандартных биороботов скафа они создали специальных роботов, выглядевших как големы-скелеты, но без грамма магии. Биороботы протянули нити лиан внутри костного скелета. Под управлением мозга робота скелет мог двигаться и выполнять любые действия, как человек. При этом ни маг, ни печать церковников, магии в скелете не обнаружит. А ведь такой странный голем под управлением продвинутого мозга биоробота мог действовать почти самостоятельно.

Ещё до прилёта демонов Линс выполнил просьбу высокопоставленного гостя и разрешил девушке повстречаться с отцом. Обстановка встречи соответствовала поставленной задаче, хотя и происходила на корабле церковников. Иерарх пока опасался его покинуть.

Отец девушки — Сейм О Мин сидел у себя в каюте и в очередной раз раскладывал по полочкам сознания сведения, полученные от команды, доставившего его сюда корабля. Необычная информация заставила иерарха отправиться в плавание, чтобы выяснить всё самостоятельно, да и судьба единственной дочери ему была не безразлична. В рассказы капитана Пайтона и парочки наблюдателей веры верилось с трудом. Сейм терпеть не мог наблюдателей из-за их отвратительной нравственности, но в данном случае выводы капитана совпадали с выводами его контролёров.

Сведения упали на благодатную почву. Зря старшие иерархи отправили строптивого соратника руководить военным портом. Слишком много внешних сведений попадало к Сейму. Хотя пришлых пиратов и наёмников из порта не выпускали, это не мешало распространению информации через посредников. Сейм уже понимал, что старшие иерархи ведут страну в тупик, и к тому же сами живут не так, как требовали каноны истиной церкви. Но что делать, он не знал, живя как бы по инерции.

Рассказы офицеров корабля, подтолкнули его на нестандартные действия. К тому же нужно попытаться вернуть дочь из плена. Официально война Южному континенту не объявлялась, а общая война с магами — понятие расплывчатое. Ведь раньше маги всё же жили среди церковников. Тем более, хозяева этого порта не скрывали возможности мирного обмена, судя по предоставленным сведениям от наблюдателей веры. Сейм решил рискнуть, к тому же ему самому хотелось посмотреть на необычных магов без магии, но с магией.

Как ни странно, в порту судно церковников встретили без опаски. Местный штурман за небольшую плату провёл корабль в порт и оставил у общего причала по соседству с другими кораблями, ожидавшими окончания сезона штормов.

Сейм спешил и поэтому, невзирая на непогоду, отправился в плаванье. Надежда на корабль новейшей постройки оправдалась. Хотя бури основательно потрепали, но до конечного пункта маршрута он добрался. Перед начальством можно отчитываться, что корабль испытания прошёл под присмотром самого Сейма и судно можно запускать в серию.

На стоянке никто не запрещал экипажу покидать корабль для посещения города. Что те с удовольствием и сделали после особенно трудного перехода. Матросы ещё никогда не посещали порты магических государств. Большинство побаивалось, но любопытство пересиливало страх. Наблюдатели веры постоянно проверяли возвращавшихся смельчаков на предмет воздействия магии, но те, помня наставления, не приносили магических амулетов и не находились под воздействием заклинаний.

Размышления сейма прервал дробные ритмичные постукивания в коридоре. Кто-то приближался. Раздался робкий стук в дверь.

— Что там случилось? — недовольно проворчал иерарх. Он не любил, когда ему мешали думать.

— К-к-к ва-ам по-осетители, — раздался сдавленный голос младшего наблюдателя веры из-за двери.

— Ну, так пропускайте, — буркнул Сейм.

— Угу, се-ейчас, — ответил тот же сдавленный голос.

Дверь медленно открылась. Пятясь задом, в неё вошёл младший наблюдатель.

— Ты чего? — удивлённо уставился на спину вошедшего Сейм.

— Г-г-гости… — повернув голову к хозяину и стуча зубами, пробормотал наблюдатель.

Вслед за мужчиной в каюту зашла дочь, а сопровождали её два натуральных скелета. Кости необычных созданий издавали услышанные ранее ритмичные постукивания при ходьбе. Похоже, именно скелеты привели в возбуждение наблюдателя, словно сойдя с картинок церковных книг, описывающих чуждые людям изделия магов.

Печать на лбу иерарха никак не реагировала на видимое непотребство. Только теперь Сейм понял, о чём ему раньше толковали наблюдатели. Как бы не верил он в помощь бога, но страх холодным ветерком пробежался по спине.

Движением руки Сейм отпустил подчинённого. Тот по максимально возможной дуге обогнул создания тьмы и быстро шмыгнул в дверь, не забыв закрыть её поплотнее. Не дай бог страшилища кинутся вслед за ним.

— Это твои надзиратели? — кивнул Сейм на скелетов, посмотрев в глаза дочери.

— Нет, отец. Это всего лишь моя охрана. В порту встречаются разные люди. Иногда ходить слабой девушке там может быть не безопасно, — покачала головой та. — Видишь ли, жители порта даже не знают, что я с соседнего континента. Меня считают магом смерти с империи Крил. Именно для этого муж достал такое странное для церковников сопровождение.

— Муж? — широко раскрыл глаза Сейм. — Наверное, тебя продали в рабство?

— Ну, если семью ты называешь рабством, то именно так. Только я сама согласилась. Никто меня не заставлял. Именно здесь я повстречала подходящего человека.

— Кто он? — недовольно поджал губы Сейм, — Очередной маг, считающий себя повелителем вселенной?

— Нет, отец. В этот раз ты далёк от истины, — усмехнулась Найра. Девушке странно и необычно было видеть в чём-то ошибающегося отца. — Он обычный человек. Правда, две жены у него Величайшие. Ты ведь знаешь, кто это такие. Они мне понравились, и я стала третьей женой в семье. И об этом совершенно не жалею.

— Ничего не понимаю. Обычный человек — муж Величайших. Бред какой-то, а я, наверное, сплю, — затряс головой Сейм, пытаясь сбросить наваждение. — Насколько мне известно, эти неуправляемые магички должны размазать его по земле в первую же брачную ночь.

— Нет, отец, ты не спишь. Просто мир оказался гораздо сложнее, чем мы его представляли. К тому же иногда люди могут быть сильнее богов, или точнее наших представлений о богах, поскольку, насколько мне известно, с ними никто пока не встречался, — улыбнулась Найра. — Хочешь посмотреть, где на самом деле мы живём?

— Это как? — приподнял бровь Сейм.

— Смотри!

Девушка с помощью искина создала объёмный виртуальный экран и вывела на него короткий фильм, снятый со спутника, а потом показала долину и замок с высоты птичьего полёта.

— Значит, ты стала магом, — закончив просмотр и задумчиво теребя подбородок, пробормотал Сейм. Ему придётся сложить полномочия иерарха церкви. В семьях руководителей не должно быть магов даже в пятом поколении.

— Нет, отец! Ты опять всё судишь на основе ограниченных данных, — с укором покачала головой девушка. — Я же тебе уже говорила. Люди могут быть сильнее магов, а возможно и богов. Мне сейчас трудно в чём-то тебя убедить. Ты не поймёшь. У тебя не хватит знаний. Хотя, можно и привести пример. Вот видишь сзади этих двух скелетов. На самом деле это просто декорация, подогнанная под здешние реалии. Никакой магии в них нет. Это же говорить твоя печать. Так же как нет никакой магии в двигателе этого корабля. Ведь технику ты понимаешь. Стоящие у меня за спиной создания функционально мало чем отличаются от источника энергии двигающего корабль. Это всего лишь более совершенная человеческая техника. Кстати, могу тебе устроить разговор с людьми из церковной общины, прожившими с магами не одно поколение. Заметь, прожили, не теряя своей веры. Даже меня потрясло то, что среди них живут верующие в бога маги.

— Хм, разговор-это интересно, — задумчиво глядя на сильно повзрослевшую дочь, сказал Сейм.

— Тогда пошли со мной, — девушка встала со стула и направилась к двери. Роботы, стуча костями по металлу, последовали за ней. Покачав головой, Сейм двинулся следом. Дочь стала взрослой, а вроде бы недавно была маленьким восторженным ребёнком, открыв рот слушавшим рассказы отца. Теперь наоборот, ему приходится выслушивать суждения дочери. Наверное, действительно что-то с ней случилось, полностью перевернув мировоззрение.

Выйдя на палубу корабля, Сейм сначала обнаружил жмущихся к одному борту матросов, а уж затем увидел висящую в воздухе платформу у другого борта.

— Это ещё что такое? — вскинул глаза на дочь Сейм.

— Одно из средств передвижения полубогов, хотя они и не любят, чтобы их так называли, пожала плечами девушка.

— Заходи! Садись! — кивнула на платформу дочь.

— Садиться куда? — опять не понял Сейм.

— Сейчас увидишь.

Как только они вошли на платформу, за спинами из ниоткуда возникли два удобных кресла. По примеру дочери Сейм уселся в одно из них. Скелеты пристроились за спинами. По восторженным взглядам матросов иерарх понял, что его смелый поступок экипаж оценил. Люди даже приближаться боялись к непонятной, висящей в воздухе без всяких подпорок штуковине.

Перед девушкой возник виртуальный экран уже знакомый Сейму. Судя по изображению, на нём присутствовала карта побережья. Дочь ткнула куда-то пальцем, и платформа рванула с места с невероятной скоростью. Фактически Сейм не чувствовал движения, но окружающая картина за пределами платформы беззвучно скользила мимо него с невероятной скоростью.

Приземлилась платформа возле грандиозного сооружения в виде замка. Там на неё поднялся мужчина. Найра представила его отцу как своего мужа — Симона. На мага тот не походил, да и печать иерарха молчала. По быстрым, точным и лёгким движениям Сейм понял, что тому не чуждо воинское искусство. Новое кресло для человека не появилось, лишь увеличилось в размерах кресло Найры. Симон без напряжения подхватил девушку, сам уселся в кресло, а та с удовольствием устроилась у него на коленях. Вызвав знакомый иерарху экран, мужчина указал место на карте и, больше не обращая внимания на управление, повернулся к пассажиру.

Пока воздушное средство неслось через океан с невообразимой скоростью, Симон, абсолютно не смущаясь, рассказал отцу жены слегка адаптированную историю жизни в долине. По появившимся над головой звёздам Сейм понял, что летят они очень высоко. С окончанием рассказа, скорость замедлилась, и транспорт стал спускаться к появившемуся внизу архипелагу.

Дальше пошли встречи и разговоры, почти не оставлявшие Сейму времени на размышления. Построенный магами на одном из островов собор потряс иерарха, а молящиеся в нем маги, о чём сообщила Сейму печать, вообще ввели в ступор.

— Вера в бога позволяет лучше творить чудеса, — на прямой вопрос Сейма: почему тот посещает храм, ответил один из них.

— Но почему тогда другие из магов не узреют истинную веру? — недоумевал иерарх.

— Бог может и един, но лица, которые он показывает, для каждого народа свои. Глупо кого-то за уши тянуть в собственную веру, только из-за того, что она кажется тебе правильной, — пожал плечами собеседник и, оставив озадаченного Сейма с открытым ртом, последовал дальше по своим делам.

После длительной экскурсии с осмотром чудес и достопримечательностей архипелага, Сейма отвезли опять к замку и доставили в кабинет к хозяину показанных чудес.

В кабинете тот находился не один. По точным описаниям, представленным Сейму наблюдателями и капитаном корабля, он узнал девушку, беседовавшую с ними, которую они назвали богиней. Девушка оказалась женой хозяина замка. Чудес Сейму больше не показывали, но дальнейший разговор был трудным.

— Меня вы, может быть, и убедили, но остальные иерархи вряд ли прислушаются к моему мнению, — наконец сдался Сейм.

— Для других мы найдём другие методы убеждения, — ухмыльнулась Ирисана, одновременно создав перед собой живую объёмную картину, как черти жарят на сковородке грешников.

— Вам что-нибудь известно о человеке, давшем церкви знания о двигателях, оружии, летательных аппаратах и других технологиях? — перешёл к основной цели разговора Саш.

Сейм с трудом оторвался от очень уж реалистичной картинки мучения грешников.

— Слухи о прибывшем мессии мне известны, но сам я его не видел. И ничего о нём не знаю. Иерархи тщательно скрывают эту тайну от непосвящённых.

— Нам желательно добраться до этого человека. Нет, не подумайте, убивать его я не собираюсь. Даже если он даст вам все свои знания, ваша цивилизация нам не противники. Необходимо выяснить, как он здесь оказался. Именно это важно для нас, — пояснил Саш, отметая возникшие предположения собеседника. — Как вы понимаете, мы бы могли высадиться прямо на материк, но искать нужного человека можно годами. Не хочется этим заниматься.

— Странно, но я вам верю. Всё что я могу сделать, это помочь добраться вашим людям в столицу и временно там устроиться. Если никого там резать или превращать в зомби не будете, то можно попытаться что-то выяснить про мессию, — задумчиво кивнул Сейм.

— Не вижу смысла кого-то резать. Имеются более совершенные технологии убеждения. Насколько известно, у вас нет мечников высокого уровня, а желание приобрести таких людей имеется. Есть возможность подкинуть церкви парочку таких людей из пиратского братства. Это так же объяснит цель прибывания корабля в порту потенциальных противников, кроме выяснения судьбы дочери. Матросы в экипаже болтливые, и сведения о посещении вражеского порта дойдут до ваших недоброжелателей. Можете ссылаться на то, что поскольку не удалась силовая разведка чужой империи, вы могли попытаться провести мирную разведку, под прикрытием розыска дочери. Мечники будут бонусом в этой операции. Возможно, они заинтересуют верховных иерархов.

— Хорошо, я помогу, но вы мне дадите слово, что не будете воевать с моим государством и не станете использовать свои невероятные силы и возможности, — после некоторого раздумья согласился Сейм.

— Если нас не будут провоцировать, войны не будет. Я в своё время навоевался. Хватит! Война, особенно глобальная, не может привести к развитию цивилизации, а мне нужно развитие мира для собственных целей.

— Заботитесь о целом мире, а богами называться отказываетесь, — ехидно усмехнулся Сейм. — Тогда у меня просьба. На корабле в экипаже имеются больные и покалеченные. Проход по бушующему проливу между материками в сезон штормов не прошёл даром. Да и корабль имеет некоторые повреждения. Второй раз он может переход через пролив и не пережить. Мы слегка залатали корпус, точнее парочку разошедшихся швов, но сильного удара стихии заплатки не выдержат. Для дальнего похода нужно провести более качественный ремонт. Желательно сделать это без магии. Следы магического воздействия другие иерархи, наблюдатели или боевики с печатями легко обнаружат. Не хотелось бы так открыто подставляться.

— Договорились! Магией пользоваться не будем, — усмехнулся Саш. Кстати, вам тоже не мешает подлечиться, и для этого есть все возможности.

Сканирование мыслей собеседника через вепа, показывало, что Сейм искренне переживает за народ и за собственную веру. Любыми способами он будет защищать её, но не за счёт других людей. Сейм увидел наглядный пример сосуществования магов и веры. Это его поразило. Преимущества такого союза видны воочию. Особенно потрясли церковника маги и мечники седьмого уровня, относящиеся к верующим. Значит, бог помогал им и открывал внутренние силы и возможности, превышающие человеческие. На материке такой помощи никто не видел. Это позволяло Сейму надеяться, что вера не затеряется среди магии.

Договор стороны заключили. Восстанавливали корабль церковников обычные ремонтные роботы под управлением искина. С этим они справились вполне качественно. Сканеры обнаруживали все даже мельчайшие повреждения, появившиеся во время опасного перехода через бушующий пролив. Заварить повреждения в металле труда не составляло. Никакой магии при этом не применялось. Быстро излечить больных и покалеченных позволил реаниматор. Десяток минут на одного человека и он здоров. Следов заклинания при этом никто не обнаружит. С самим иерархом Саш повозился чуть дольше. Кое-что он исправил в организме церковника, на будущее. Союзник должен жить дольше. К тому же демон внедрил ему инфомодуль обычного личного коммуникатора. Это повысит его возможности в планировании и решении различных задач, а также обеспечит связью с демонами через спутник. Про стандартный набор инфомодулей для биосканеров Саш тоже не забыл.

Надо было видеть потрясение священника во время очередной встречи с дочерью, когда та вытаскивала отца из реаниматора. Включение опознания искина стало очередным шоком. Шквал сопутствующей информации захлестнул Сейма, а любознательным он был всегда.

Через неделю корабль церковников отправился в путь. Сезон штормов ещё не окончился, но иерарх был абсолютно уверен, что после ремонта бури судну не страшны. С ним отправились в путь и пиратская семья. О том, что под масками мечников седьмого уровня скрываются Саш с Ирисаной, он даже не подозревал, считая пассажиров обычными людьми.


Подслушанный разговор наблюдателей веры.

— Ну что Клайм, влипли мы с тобой в историю. Может, стоит пойти и рассказать всё начальству по прибытию?

— С ума сошёл Вайс? Во-первых, нам просто не поверят. Слово иерарха значимее слов каких-то наблюдателей веры. Во-вторых…, много что, во-вторых. Если бы мы доложили обо всём с самого начала, или просто донесли о провале миссии, возможно, нас бы и простили, сослав в какое-нибудь глухое место. Хотя я в этом совсем не уверен. Гораздо проще закопать свидетелей поражения новейшего корабля в простом столкновении с единственным магом, чтобы не допустить паники. Теперь обратной дороги нет. Надо держаться за Сейма. Любой допрос подтвердит, что мы верны иерарху и вере. А какой это иерарх, уже значения не имеет. Пока Сейм является значимой фигурой, мы хорошо прикрыты. Так что других покровителей у нас уже не будет. Да и после того, что мы тут увидели, чувства говорят, что грядут изменения. Если уж такой фанатик, как Сейм, решил менять политику государства, то остальным иерархам не устоять.

— Это да, у него и при первой встрече глаза блестели, а теперь кажется, вообще светятся. Фанатик узрел цель. Может, он действительно с богом повстречался. Свернуть его с пути уже никому не удастся.

Саш решил поощрить такие мысли наблюдателей. Ночью он пробрался к ним в каюту. Лианы перед этим надёжно усыпили хозяев. Установка инфомодулей компов и биосканеров много времени не заняла. Надо было видеть глаза наблюдателей, когда компы заработали при встрече с Сеймом. Потрясение было слишком велико, чтобы не отразиться в мировоззрении людей. Фанатиками веры они не стали, но в бога поверили. Да и как не поверить, когда перед глазами загорелась надпись, сообщающая, что они теперь избранные, а следом за этим в разум потекла информация о полученных возможностях. Сейм за мгновения получил истинных приверженцев новой веры.


Глава 9. Оппозиция


До порта, где руководил Сейм, судно добралось гораздо быстрее, чем в предыдущий раз. Иерарху стали доступны спутниковые данные, поэтому легко удалось обойти сильные бури, а пролив между материками проскочить между двух штормов. Десять дней пути Саш с Ирисаной отдыхали и развлекались всеми возможными способами. Днём Саш натаскивал по использованию приёмов мечников жену, ведь она должна соответствовать уровню. Демон насмотрелся на тренировки островных бойцов и скопировал себе многое из их техник. Ночью они незаметно покидали корабль и купались в море. Биоскаф имел гораздо большую скорость, чем судно церковников. Попутно шло изучение морских обитателей. Школьные архивы с результатами прежних исследований имели огромные пробелы в данных о морских обитателях планеты. Подводный мир оказался очень многообразен, хотя страшные зверушки, охраняющие архипелаг, больше не встречались.

Остаток ночи демоны наслаждались друг другом и отдыхали. Вепы тоже по ночам охотились, а днём отсыпались в скафе Ирисаны.

Члены экипажа корабля пассажиров обходили стороной, мало того, что они с магического континента, так ещё и массивные атлетические фигуры вызывали опасливое уважение.

Расспрашивали демонов о пиратских приключениях только старшие офицеры, в лице самого Сейма, двух наблюдателей веры и капитана. Полученной ранее информации о пиратской жизни вполне хватало для удовлетворения интереса слушателей. Демоны рассказывали со знанием дела, поскольку снятые с разумов реальных рассказчиков картины им передали вепы.

Сейм подозревал, что новые друзья его без наблюдения не оставили. Именно поэтому наблюдатели веры получили своеобразные дары. Но по поводу пассажиров иерарх был абсолютно уверен, что мечники — это именно те люди, за которых себя выдают.

Материк церковников Саша поразил. На самом деле он представлял собой плотную группу островов различных размеров, возможно и оставшуюся от материка. В мыслях экипажа таких подробностей не было. Они привыкли к такому положению дел и воспринимали родную землю как единое целое. У демонов создалось впечатление, что когда-то очень давно это и был материк. Случилось что-то страшное, превратившее огромную материковую плиту в кучу щебня, где каждым камешком являлся большой или маленький остров. Зачастую проливы между островами имели ширину в десятки метров. Источниками пресной воды были родники и ручьи. Рек на материке не было, разве что вытекающие небольшие речушки из озёр на самых больших островах.

Весь транспорт осуществлялся с помощью лодок, корабликов и больших судов, курсирующих между островами по самым большим проливам. Но и в этом случае ширина пролива не превышала километра. Именно поэтому у церковников флот так сильно развит. Туда-сюда повсюду курсировали корабли.

Различных руд и других полезных ископаемых здесь имелось невероятное количество. Похоже, грандиозный взрыв не только раскрошил материк, но и перевернул многие его осколки. Поэтому стали доступны слои, ранее находящиеся на километровых глубинах в земной коре.

В то же время демонов поразила невероятная бедность населения. Все ходили в стандартных грубых балахонах, похожих на одежды слуг церкви, разве что расцветки были несколько веселее. Как такового сельского хозяйства здесь не было. Больших полей на островах не существовало. Зато везде вокруг населённых пунктов росли многочисленные сады. Небольшие огороды на скальных террасах тоже имелись. Люди приспосабливаются ко всему. Приспособились и к жизни в таких условиях. Основной едой стала рыба с добавлением плодов растений, выращиваемых в огородах и садах. Материя ткалась из выделанных лиан. Длинные нити высушивались, и на фабриках после некоторой переработки производился тканый материал различного вида.

Наличие большого количества металлических руд, изначально позволило быстро создать металлургическую промышленность, и сейчас развивалась она очень хорошо. Месторождения драгоценных металлов тоже на островах присутствовали.

По расчётам искинов цивилизация может быть очень богатой, но всему этому препятствовала церковь. Изначально установленная убежавшими пиратами централизация являлась благом для становления новой цивилизации, но как на других материках Совет Контроля, так и здесь церковь скоро стали тормозом развития. Абсолютно всё производство находилось в руках церкви. Даже свободной торговли не было. Продажа товаров осуществлялась в церковных лавках. То есть эта структура подгребла под себя всё и не давала развиваться другим конкурентам.

Хроники пиратов у церкви наверняка сохранились. Это и подтолкнуло цивилизацию, после окончания службы технологических устройств. Вот только вряд ли среди пиратов имелись политики или историки. Да и техников, способных что-то создать без использования запчастей, тоже не было. Развивалось только то, что не требовало серьёзных материальных ресурсов, а это медицина, прикладные науки и биология.

Как ни странно, несмотря на относительную бедность, народ оказался грамотным. Базовую школьную подготовку в церковных школах проходили все жители. На тех же уроках им и вдалбливали информацию о приоритете церкви.

Это всё и многое другое демонам удалось подслушать в мыслях окружающих людей через вепов.

После прибытия в порт наёмников поселили в доме иерарха. Выходить в город им пока не разрешали. Сейм сразу отослал срочное послание в столицу с придуманным и согласованным с корабельными наблюдателями веры докладом о произошедших событиях.

По поводу ограничения перемещения демоны не переживали. Днём дом церковника посещало множество людей со своими проблемами, и было полезно подслушивать мысли гостей. Ночью город исследовали вепы, вылетая на прогулку и охоту. Так что Саш с Ирисаной не скучали, да и демон продолжал натаскивать жену по приёмам мечников. Закрытый двор и задний сад иерарха этому очень способствовали.

Сопровождали демонов только наблюдатели веры с корабля, которых Сейм приставил к гостям.

Ответа из центра Сейму пришлось ждать больше десяти дней. Наёмниками с таким уровнем подготовки очень заинтересовались. На специальном маленьком скоростном корабле прибыл особый представитель церкви. Это звание давало человеку широкие полномочия. Он как бы являлся голосом старшего иерарха. Из его разговора с Сеймом Саш узнал интересные сведения.


Разговор представителя церкви с Сеймом.

— Что тебе понадобилось так далеко от столицы, бедолага? — встретил гостя на пороге дома Сейм. Младшего иерарха Орта О Лана он отлично знал. Вместе учились ещё в школе. Только потом их дороги разошлись. Сейм пошёл в школу управляющих, а Орт в школу наблюдателей, хотя связи друг с другом они не теряли.

— А что если просто захотел проветриться. Не поверишь? — обнимая друга, усмехнулся Орт.

— Не поверю, — внимательно рассматривая уставшего гостя, покачал головой хозяин дома.

— И зря, — вздохнул Орт, подозрительно оглядываясь по сторонам. — Ты не представляешь, что творится в верхах.

Гость ткнул пальцев вверх, для дополнительного подтверждения слов.

— После крупных поражений от криловцев там такая буря поднялась. Смотреть страшно, как уважаемые люди треплют друг друга за бороды.

— Ага, — кивнул Сейм, — первая крупная неудача обострила борьбу за кресла в высшем собрании. А что же старший иерарх?

— А то ты не знаешь! Стравливает группы между собой, чтобы удержаться на месте. Смотреть противно, — опять вздохнул гость. — Я уж собирался писать прошение о переводе. Сил больше нет смотреть на эти склоки.

— Пошли в кабинет. Хотя я и уверен, что нас не слушают, но всё же незачем обсуждать церковь на пороге, — успокаивающе похлопывая гостя по плечу, Сейм провёл его в рабочий кабинет.

Усадив Орта в кресло и присев рядом, Сейм посмотрел в глаза гостю.

— А теперь подробнее! Мне нужно знать, на что рассчитывать в дальнейшем.

— Да всё один к одному, — скривившись, недовольно махнул рукой Орт. — До тебя наверняка дошли слухи о присланном богом мессии.

— Кое-что слышал, — заинтересованно подтвердил Сейм. — А он-то здесь причём?

— За владение этим человеком давно шла грызня среди иерархов. Слишком выгодно использование его сведений для собственного кармана. В зависимости от силы давления различных фракций в собрании, старший иерарх передавал его под управление то одной, то другой фракции. Сейчас же положение изменилось. На кого-то нужно спихнуть неудачи в военных действиях. Кое-кто, раньше превозносивший мессию, стал поговаривать о подарке дьявола. То есть во всём виноват он, толкнув империю на морскую войну с магами. Со стороны позиция выглядит странно, но это не так. Они уже обогатились за счёт полученных данных, а теперь необходимо отвести вину от себя. Одинокая фигура мессии — очень перспективный вариант. Собственно поэтому я и здесь. Старший иерарх понимает ситуацию и считает, что мессии необходима защита. Наёмники подвернулись как нельзя кстати. На наших людей положиться нельзя. У фракций есть ставленники во всех службах, в том числе и в охране высших сановников. Насколько известно разведке, кодекс наёмника в империях противника не позволяет предавать нанимателя, а уж тем более не будут этого делать мечники высшего уровня.

— Хм, странный подход! Вместо того чтобы использовать моих наёмников в обучении армии, запихиваем их в дальний ящик, — задумчиво потёр щёку Сейм.

— Старший иерарх считает, что мессию стоит сохранить на всякий случай. Он ещё много чего знает. Отдавать такое богатство взамен спокойствия в совете — не лучший вариант. В данном случае мессия нужнее какой-то армии. Компанию мы всё равно проиграли. Потери в кораблях небольшие, но чувствительные. Из двух тысяч судов не вернулись из похода чуть больше трёхсот.

— К тому же есть возможность разделаться с неугодными в совете, как было в моём случае, — недовольно скривился Сейм.

— И это старик учитывает, — улыбнулся гость. — Ему пока выгодно, чтобы за провал ответили его противники, а не беззащитный мессия. С отдельным человеком можно покончить в любое время. Подарок бога отработает своё дело и о нём можно будет забыть. К тому же армия сейчас нужна на материке. Отступники подняли голову. Участились нападения на караваны. Некоторые неразумные жители бегут от поднятых на время войны налогов в необитаемые земли. Стражи нравов не хватает, чтобы справиться с возмущением населения. Старик считает, что необходимо подавить протест дома, чтобы он не превратился в пожар. Вывод большого количества войск из городов был ошибкой. Расчёты на молниеносный захват побережья соседей, за счёт новейшего вооружения, не оправдался.

— Уж как мне об этом не знать! — проворчал Сейм. — Дожили, во флот берём наёмников, пиратов и вообще бандитов с другого континента, которые никакого представления о вере не имеют. Как они будут воевать за веру? Не скажешь?

— Вот и перекуём их в глубине государства, а те, кто будет упорствовать, окажутся в рудниках. Металла для следующей войны понадобится много. Новые корабли показали превосходные качества. После обстрела целей им удавалось почти без потерь убраться от чужих портов, в отличие от судов старой постройки, не успевавших уходить от преследования. К тому же твоя информация о том, что соседний магический материк занят междоусобицей, показывает, что помощи оттуда нашим непосредственным противникам не будет.

— Значит, старший иерарх решил разделаться с оппозицией в собрании и окончательно закрепить за собой высший пост, — подвёл итог Сейм.

— С ортодоксами типа тебя он разделался раньше. Почему бы теперь не вытеснить бывших союзников, а оставить только прихлебателей, — пожал плечами Орт.

— А как на это смотрят наблюдатели веры и стража нравов? — искоса посмотрел на собеседника Сейм.

— Моему начальству абсолютно всё равно. Он поддержит сильнейшего. Сейчас, как фактор, влияющий на процессы в государстве, мы незначительны. Основные силы брошены на флот и отсутствуют на материке. Поэтому мы нейтральная сила. Про стражу ничего сказать не могу, в последнее время там сменилась куча руководства из-за многочисленных провалов в борьбе с отступниками, — опять пожал плечами гость.

— Поэтому старый развратник и хочет отнять у меня наёмников, потому что на стражу нет надежды, — усмехнулся Сейм.

— Моё дело выполнить приказ, — вздохнул Орт. — Старику повезло, что он не снял с тебя наблюдение и твой доклад прямиком попал ему на стол вместе с докладами наших людей. Ты же не думал, что такую личность как ты, оставят без присмотра. Так что выделяй мне подходящий транспорт, и завтра я должен быть в пути. Время не ждёт. Сам знаешь, на посыльном судне кают нет, да и разместиться там гостям не получится.

— Ты же, наверное, в курсе о порядках у наёмников магов, — наклонив голову, искоса посмотрел на гостя Сейм. — Они заключили договор со мной, на обучение воинов.

— Знаю я, знаю. Начальство разрешило выплатить неустойку по поводу разрыва договора с тобой. Этих денег им хватит для весёлого проживания у нас в гостях. Я имею на руках составленный по их законам новый договор на охрану. В обиде наёмники не останутся.

— Хорошо. Сейчас их вызову, — кивнул Сейм.

— Ты правильно сделал, что не выпускал их из дома. Противники не знают об их присутствии и способностях. Это упростит задачу. Моё начальство и секретарь старшего иерарха не будут распространяться об этих людях.

Саша с Ирисаной слуги провели в кабинет хозяина дома. Гость особого впечатления не производил. Низенький толстенький человек в стандартной одежде служителей церкви. Изменённые фигуры демонов на две головы возвышались над стоящим перед ними гостем.

— Хм, наёмники производят впечатление, — пробормотал Орт, оторвавшись от мускулистых фигур мечников и поворачиваясь к хозяину дома.

Сейм представил гостя наёмникам и сообщил о разрыве предыдущего контракта и начале нового. Саш после прочтения текста, как и следовало наёмнику, потребовал кое-что изменить. Его не устроило большое количество вышестоящих начальников, способных отдавать приказы наёмникам. После недолгого спора Орт, покривившись, исправил это условие, оставив только самого охраняемого объекта. В создавшейся ситуации изменение не принципиальное. Договор заключался всего на полгода, а за это время вряд ли ситуация в верхах изменится. Пока главное — сохранить жизнь объекту.

(Веп-Син: — Хозяин, церковник приуменьшил в разговоре размеры бури, разыгравшейся в высшем собрании церкви.

Искин: — Подтверждаю. Анализ показывает, что поражение на море привело к серьёзному переделу власти. Старший иерарх всерьёз опасается потерять своё место, а заодно и источник удивительной информации.

Саш: — Отлично! Это мы удачно попали.)

В дорогу двинулись уже на следующий день. Сейм выделил гостю самое быстроходное судно, способное с некоторым комфортом доставить пассажиров к столичному острову. Разместившись на палубе, поскольку погода стояла прекрасная, Саш устроил церковнику форменный допрос. Как будто наёмников интересовала обстановка вокруг объекта охраны. Конечно, больше информации давали не сами ответы на вопросы, а подслушанные мысли говорившего. Орт живо переживал глупую с его точки зрения возню в собрании. Вместо того чтобы исправить ошибки деятельности, иерархи перешли на личности, обвиняя кого угодно, только не себя в провале компании.

Размерное путешествие прервалось на третий день, во время небольшой плановой стоянки в посёлке на берегу пролива между крупными островами. На пристани в ноги Орту кинулся похожий на него толстячок.

— Помогите уважаемые слуги церкви. Проклятые отщепенцы увели единственную дочь, — запричитал мужчина.

На пристани быстро стала собираться толпа жителей посёлка.

— Вставай мил человек! Негоже преклонять колени вне церкви, — помогая подняться человеку, озадаченно пробормотал Орт. — А что же стража нравов бездействует?

— Один отряд пропал, а других посылать не хотят, — опять запричитал мужчина, снова пытаясь бухнуться на колени.

Орт проводил под руку просителя на палубу корабля, подальше от толпы и дал команду матросам доставить два стула. В одном расположился сам, а второе предложил просителю. Саш с женой, как и положено чужим наёмникам, проявили интерес и подошли поближе. Увидев ставшую за спиной парочку, Орт не стал возражать.

Толстячок, оказавшийся главой поселения, отвечая на грамотно поставленные вопросы иерарха, рассказал свою историю.

Недавно в посёлок пожаловали наёмные рабочие с бедных островов. Такое здесь широко практиковалось. Большие сады требовали сезонного ухода и самих жителей для этого не хватало. Приходили работники с небольших островов, где заканчивался сезонный лов рыбы. Как оказалось после, среди обычных прихожан затесались отступники. Смотритель поселковой церкви скоро раскусил пришельцев, ведущих неподобающие речи, смущавшие жителей. Пожаловаться в стражу не успели. Отступники сбежали, заодно выкрав прямо из дома дочь главы посёлка. Оставленная похитителями записка сообщала безутешному отцу, что девушку взяли в счёт невыплаченной за работу оплаты. В погоню за беглецами отправился отряд стражи нравов из соседнего города и пропал. Похоже, беглецы оказались не такими уж безобидными. Посылать новый отряд из-за пропажи одой девушки начальство в городе посчитало нецелесообразным. Окрестности посёлка поставили в план прочёсывания войсками, когда те подтянутся с места базирования, а это процесс небыстрый. Вот поэтому, увидев судно церкви с иерархом на борту, глава посёлка кинулся тому в ноги. Слуги церкви такого уровня без охраны не перемещались.

(Веп-Син: — Хозяин, старший иерарх приказывал Орту проверить уровень подготовки наёмников, и тот считает, что это подходящий случай.

Саш: — Хороший повод пообщаться с отступниками. Мне даже интересно: почему стража не стала с ними связываться, а запросила помощи у военных.

Веп-Син: — Судя по мыслям Орта, уничтожение отряда преследователей намекает на то, что это запланированная акция отступников для смущения умов верующих, и прикрывали пропагандистов боевики. Так что для нас задание будет непростым.)

Орт обернулся к наёмникам.

— Мы тут простоим дня три-четыре, сможете помочь горю уважаемого жителя? Оплата будет сверх договора.

— Отлично! Разомнёмся! А то что-то скучно стало, — с довольной улыбкой кивнул Саш, расправляя богатырские плечи, имитируемые скафом.

— Пошли, уважаемый! Покажешь дом и комнату, откуда похитили дочь, — низким грудным голосом проворковала Ирисана, сделав шаг вперёд из-за спины Орта и поднимая просителя за шиворот со стула. Её новый рост вполне позволял проделать такую операцию.

— Но-о, ва-а-ас же всего двое, — клацнув зубами от неожиданности, проблеял проситель, вися как бурдюк на руке наёмницы.

— Нас даже двое и, боюсь, развлечений на двоих не хватит, — улыбнулась Ирисана. Опыт удался. У неё получилось скопировать фирменный взгляд мужа, обдававший объект наблюдения колючим холодом.

Болтающий в воздухе ногами посетитель обмяк, как шарик, у которого выпустили воздух. Бедный глава посёлка ещё никогда не чувствовал себя так паршиво. Ужас пробрал его до костей, и только это позволило сохранить брюки сухими.

(Саш: — Рис, ты слегка перестаралась. Не надо эмоциональный астрал заполнять таких количеством стужи. Достаточно лёгкого холодного ветерка. Посмотри на церковника. Даже ему досталось. Я уж молчу о том толстячке, что болтается у тебя в руке.)

Ирисана поняла мужа и быстренько очистила астрал от наведённых эмоций. Девушка, осторожно поставив гостя на ноги, медленно расправив на нём одежду. Она сразу превратилась в обычную массивную наёмницу, ничем не напоминающую тот ужас, которым мгновение назад от неё тянуло.

Остатки заморозки не дали толстяку сеть на палубу. Орт медленно перевёл дух. Хотя девушка на него не смотрела, витающую в воздухе угрозу он тоже почувствовал.

— У нас всё с собой, — прервал возникшую паузу Саш.

— Хм-м… гр-р… — наконец, прочистил горло проситель. — Я проведу.

И он быстро засеменил ножками по палубе в сторону сходен, подальше от опасной девицы. Наёмники двинулись следом. Орт задумчиво смотрел вслед покинувшей корабль троицы. Похоже, Сейм не просто так нанял опасную парочку. Судя по внутренним ощущениям самого Орта, противникам лучше не переходить им дорогу. Будет больно, смертельно больно. Ещё раз поёжившись, вспоминая могильный холод, веявший недавно от наёмницы, церковник покинул палубу, закрывшись в каюте. Стоило помолиться и вспомнить бога для собственного успокоения.

Дом главы стоял в самом центре посёлка. Саш слегка недоумевал, как можно ночью бесшумно выкрасть девицу в середине поселения. Осмотр жилого помещения, где обитала девушка, поставил ещё кучу вопросов. Саш переглянулся с женой.

(Саш: — Странное какое-то похищение. Если уж люди способны выкрасть девушку, то почему бы не стащить казну, из соседней комнаты. Сканеры показывают там наличие сундучка набитого золотом.

Ирисана: — Ещё страннее то, что девушку не тащили, она сама собиралась. Вещи, хотя впопыхах и разбросаны, но пропали только самые нужные. Вот скажи мне, если бы тебя похищали, взял бы ты с собой флакон духов и зеркальце. А следы и запахи на столе указывают именно на отсутствие этих предметов.

Саш: — Кажется мне, что девушка не возражала против похищения. Не удивлюсь, если после расспросов хозяина окажется наличие в рядах похитителей смазливого личика молодого парня.)

Дальнейшие вопросы подтвердили предположение Саша. Веп-Сину даже удалось вытащить из сознания отца девушки изображения всех участников событий. Кивнув на прощание хозяину дома демоны, взяв след, лёгкой трусцой побежали из посёлка. Время после похищения прошло немного. Дождей не было. Сканеры запаха прекрасно распознавали остаточный запах одежды девушки.

Бежать вдоль берега пришлось долго. Километров через пятнадцать след вывел к небольшой бухте. Судя по давнему кострищу. Путники останавливались в этом месте не один раз. Последние следы оставили стражники. На воде след терялся. Помогли вепы, обследовавшие ближайшие окрестности на соседних островах. Плохо спрятанная лодка стражи нравов легко обнаруживалась с высоты. Логично предположив, что раз преследователи не вернулись, значит, кого-то нашли, демоны переключились на след догонявшего беглецов отряда. Остров за узеньким проливом по размеру был даже больше предыдущего, но его поверхность в основном занимали скалы. Обнаружить место боя не составило труда. В небольшом ущелье недавно произошёл обвал. Большая часть преследователей оказалась погребена камнями, а рядом чувствовалось место основной стычки. Остатками распавшихся после смерти аур фонили камни перед завалом.

На выживших после обвала стражников, нападало гораздо меньше народа, но потерпели поражение почему-то преследователи. Что выглядело не совсем правильно. Следы смерти нападавших тоже имелись, но их было гораздо меньше.

(Веп-Син: — За вами наблюдают два человека с вершины северного склона. У них мелькают мысли о засаде. Может убить их.

Саш: — Полетай в стороне и поищи эту засаду. Убить их мы всегда сможем, а вот остальные могут сбежать. Да и хотелось бы поговорить с противниками режима.)

Пока демоны обнюхивали место предыдущего боя, вепы обследовали территорию и нашли расположение следующей засады. За обвалом в ущелье находилась небольшая трещина, ведущая в соседнее ущелье. Другому отряду преследователей не составило бы труда найти следы победителей, покинувших место истребления предыдущего отряда.

(И-Саш: — Следы оставили специально, чтобы заманить в ловушку и следующую группу преследователей.

Веп-Син: — В засаде чуть больше двух десятков человек. Вооружены винтовками местного производства. Скорее всего, взяли у разгромленного отряда.

И-Саш: — Если схватим наблюдателей, остальные могут броситься врассыпную. Лови их потом по всему острову. Надо ловить на живца. Обвал в соседнем ущелье не так просто сделать. Там нет осыпей.

Веп-Син: — Хозяин, среди них маг. Мысли показывают, что завал сделают с помощью мины, не магической, а на базе местной взрывчатки.

Саш: — Где заложена мина?

Веп-Син: — Южный, крутой склон.

И-Саш: — Глыбы отколются большие, без проблем пройдём сквозь камнепад. Когда из пыли вынырнем прямо перед людьми, выстрелить никто не успеет.)

Бертон О Тул — потомственный маг жизни лежал в засаде. Чувствовал себя он очень неуютно. Наблюдатели на скалах донесли только о двух преследователях. Вполне возможно, что это охотники за вознаграждением, но слишком уж беспечно они себя вели при обследовании предыдущего места боя. Бертон тщательно затёр следы своего присутствия. Ищейки церкви не могли бы обнаружить следов заклинаний, но эта пара вызывала опасение. Когда на тропе внизу узкого ущелья показались охотники, интуиция заверещала, как резаная, но было уже поздно. Заранее проинструктированный боевик на скале дал сигнал на подрыв заряда под глыбой на гребне. Звук взрыва оказался негромким, но по камню зазмеились трещины и, распадаясь на отдельные фрагменты, он рухнул на тропу.

Лишь маг, используя необычное магическое зрение, видел, как фигуры охотников, исполняя завораживающий танец, уворачивались от летящих с фантастической скоростью камней и при этом карабкались почти по отвесным скалам наверх. Наплевав на конспирацию, Бертон зажёг в руке огонь, ожидая, когда цели выскочат перед ним на карниз. Неожиданно маг услышал за спиной шипение, и что-то коснулось его шеи с правой стороны. Бросив косой взгляд в ту сторону, Бертон замер, боясь пошевелиться. У него за плечом, на камне раскрыв крылья в угрожающей позе сидел крупный веп. Пасть животного находилась на расстоянии не больше пальца от шеи мага. Только невероятным волевым усилием маг погасил нервный выброс адреналина и замер на земле, как изваяние. Заклинание в руке затухло без подпитки. Раз животное не применило смертельный яд, можно попытаться договориться. Бертону ничего не оставалось делать, как начать думать о чём-то хорошем. Положительные эмоции всегда успокаивали диких вепов. Маг не понимал, откуда здесь взялись вепы. Разведка боевиков не обнаружила их следов раньше. Если отряд невольно нарушил охотничьи угодья семьи, договориться будет трудновато.

Только разобравшись с собственными эмоциями, Бертон обнаружил лежащих без движения бойцов засады. Хорошо хоть следов разрушения в ауре не было заметно. Его подчинённые просто мгновенно потеряли сознание. Бертон находился в недоумении. Если бы напали вепы, люди бы оказались мертвы почти мгновенно. Никаких всплесков энергии от заклинаний маг тоже не ощутил. Тогда что же вывело бойцов из строя? Оставалось только ждать развязки событий. Судя по близкому шороху, чётко слышимому в тишине после обвала, охотники уже находились близко от карниза, на котором их раньше поджидала засада.

Через несколько мгновений появились и они. Как маг жизни Бертон поразился ровному дыханию чужаков. Прогулка по вертикальным скалам никак не отразилась на их состоянии.

— Так-так, — пробормотал Саш, разглядывая боявшегося пошевелиться противника. — Кто-то убеждал меня, что все маги с континента сбежали. Тогда кто же это?

Бертон не понимал, что происходит. Веп, сидящий у плеча, даже не пошевелился и не взглянул в сторону охотника. Холодок понимания добавился к стуже, сковавшей его тело. Вот почему для борьбы с отступниками было достаточно двух человек. По крайней мере, один из них приручил вепа. Ходили по материку слухи о таких людях, но сам Бертон никогда их не встречал.

— Отпусти страдальца, — приказал демон вепу.

Сложив крылья, тот отодвинулся от пленника. Оцепенение, напавшее на мага, исчезло. Он догадался, что кроме собственного страха тело ещё и вепом контролировалось.

— Как вы догадались, что я маг? — наконец смог пошевелиться Бертон.

— Он сказал, — кивнул на вепа пришелец.

— Вепы не могут говорить, они понимают лишь эмоции, — неуверенно покачал головой маг, осторожно, не делая лишних движений, принимая сидячее положение. Охотник скалой возвышался над пленником.

Недовольное фырканье за спиной показало, что животное не только мысли, но и слова вполне понимает. На тропе за спиной Бертона показался второй охотник, точнее охотница, без усилий несущая на плечах парочку наблюдателей со скалы. Второй веп сразу вспорхнул ей на плечо, как только оно освободилось от груза.

Бертон впал в ступор. Увидеть сразу двух владельцев вепов он никак не рассчитывал. Встреча даже с одним таким человеком казалась маловероятной, а уж с двумя владельцами животных, вообще выглядела фантастично.

— Может превратим их в зомби? Мы же злобные жители магического континента так и стремящиеся завладеть безропотными рабами на плантациях, — улыбаясь, посмотрела на пленника девушка.

Ехидная улыбка на лице никак не соответствовала смыслу слов.

— Только подумать! Проиграли бой освободителям с магического материка, — скривился маг, наконец, догадавшись, откуда могут появиться такие невероятные личности.

— Ну, до освободителей нам как до неба, — присаживаясь рядом, чтобы не возвышаться горой над пленником, проворчал Саш. — Вот только как противники веры опустились до банального похищения девицы?

— Да не было никакого похищения. Эта дура, ну как ещё можно назвать местную красавицу, влюбилась в нашего агитатора, а у него этих дур навалом в каждом посёлке. Рожа у него смазливая и язык подвешен хорошо. Уболтает кого-угодно, — тяжело вздохнул маг.

(Веп-Син: — Маг недоволен, что пришлось так скоро использовать подготовленную ранее операцию по очередному удару по страже нравов. Это основной противник борцов против церкви. План готовился, чтобы наказать главарей стражи из крупного города, расположенного чуть далее по основному транспортному пути между островами. Ещё маг недоволен потому, что сам неравнодушен к красотке. Он пытался отговорить девицу от побега, но куда там, та вбила себе в голову, что без парня и дня не проживёт, и ничего слушать не хотела.)

— А девица-то тоже с характером, — улыбнулся Саш.

— Ещё с каким! Вредная как…! — опять тяжело вздохнул маг, не докончив фразы. — Что с нами намерены делать?

— В зомби превращать точно не будем, — переглянулся с женой Саш, — но у нас контракт с церковниками, а ваш случай — проверка наших способностей справиться с необычной ситуацией. Нам нужно попасть в столицу.

(Веп-Син: — У них есть план прикрытия, на всякий случай. Если бы отряд прижали, то после очередной стычки они бы подбросили врагам мертвецов, находящихся под заклинанием сохранения. Если маг жизни снимет заклинание нетленности, то отличить давний труп от нового не получится. К тому же на следы таких заклинаний печати церковников не действуют. Другими незасекаемыми заклинаниями маг тормозил движение противников под предыдущим обвалом и во время боя. Поэтому потерь у нападавших было мало.)

Саш внимательно посмотрел в глаза магу.

— Пожалуй, подготовленных для прикрытия трупов будет достаточно, чтобы предъявить заказчику результаты погони. Вот только непонятно, что делать с девицей.

— Откуда вы … — чуть не поперхнулся Бертон.

Саш кивнул на вепа.

— Вот же демоны, — озадачено почесал затылок маг. — Раз они язык понимают, то и мысли читать умеют. Страшненькие вы освободители, однако.

— А стоит ли вас освобождать, — задумчиво продолжал смотреть в глаза мага Саш. — Церковь не так плоха в своей основе. На самом деле нет разницы, в какого бога верить. Вера — сама по себе сила. Вот от глав церкви избавиться необходимо, но процесс это совсем не быстрый.

— Это вы с иерархами не встречались. По их приказам издалека расстреливали магов, — злобно проворчал Бертон.

— Ну почему же не встречался, — улыбнулся Саш. — Некто Сейм О Мин совсем недавно привёз нас с южного материка, после дружественного визита самого мощного корабля церковников в наш порт.

— Дружественный визит ортодоксального проповедника бога в логово магов! Вы это серьёзно? — широко раскрыл глаза от удивления собеседник.

— Вере он не изменил, но взгляды на совместную жизнь магов и верующих поменял кардинально. Он просто посетил общину, где маги и верующие столетиями жили в мире. К тому же беседы с верующими магами могут потрясти и не такого ортодокса.

Спешить было некуда, и Саш кое-что рассказал собеседнику об уникальной общине на архипелаге. За разговором определились и дальнейшие планы по одурачиванию церковников. Маг жизни может понять, врёт собеседник или нет, так что скрывать Бертон ничего не собирался, да и не мог, учитывая наличие читающих мысли вепов у посланников чужого континента.

Когда боевики сопротивления пришли в себя, демонов на гребне скалы уже не было. Бертон приказал подчинённым без лишних вопросов убегать к спрятанным на берегу кораблям. Вступал в действие план прикрытия. Мага в отряде уважали и слушались, поэтому цепочка бойцов быстро потянулась по тропе к берегу. Демоны устремились вслед за убегавшими. У тех, кто будет расследовать случай, создастся впечатление, что после неудачного обвала наёмники стали преследовать убегавший отряд. Оставленные на берегу свеженькие трупы и повреждённый корабль станет заключительным фрагментов картины о преследовании похитителей. Обрывки одежды девушки на одном из крутых склонов берега покажет следователям, что именно здесь тело сорвалось в пропасть, а море унесло его быстрым течением в проливе.

Вечером Бертон ждал гостей на берегу острова, где обосновались отступники. Обычно этот остров люди не посещают. Здесь обосновалась семья диких вепов, но люди из сопротивления нашли способ, если и не дружить с этими злобными тварями, то договариваться. За некоторые объёмы хмельного напитка, поставляемые охотниками людей, вепы терпели на острове присутствие чужих. Но пересекать определённые границы участка жителям не стоило. Выгода перевешивала опасность сосуществования со злобными животными. Никто не станет искать отщепенцев на островах вепов. Создавая, время от времени, маскировочные лагеря на других островах, борцы с тиранией церкви создавали впечатление постоянного перемещения жителей.

Маг не понимал, как необычные гости найдут дорогу к спрятанному посёлку, но наёмники заверили его, что для них это труда не составит.

Для демонов поиск лагеря бойцов сопротивления не занял много времени. Вепы пообщались со своими дальними родственниками. Семьи между собой никогда не воюют. На хозяев острова факт запечатления с магами произвёл неизгладимое впечатление. Так что члены веповской семьи в человеческом обличье были встречены, если и не распростёртыми объятиями, из-за отсутствия такого ритуала, то весьма доброжелательно. Многие с удовольствием погрелись в положительных эмоциях демонов и загорелись желанием приобрести себе такой личный источник обогрева. К сожалению, перелететь огромное водное расстояние до другого материка вепы были не в силах, но Саш пообещал со временем перебросить их в долину или найти подходящих магов здесь, если вепы будут помогать людям, укрывшимся на их острове. Договор был легко заключён. Врать при ментальном обмене невозможно.

По информации вытянутой из разума Бертона Саш знал, что многим магам не удалось покинуть материк. Не у всех имелись корабли для дальнего путешествия. Поэтому они скрылись на незаселённых и опасных территориях и возглавили движение сопротивления. К сожалению, часто применять свои возможности маги не могли. Любое близкое проявление магии тотчас фиксировалось печатями церковников, и за магами начиналась серьёзная охота, от которой весьма трудно убежать. В боях участвовали только маги жизни. Определить их влияние на организмы противников печати церковников не могли. Старый шаманский амулет, на основе которого и создавались печати обнаружения магических манипуляций, создавался как раз на базе магии жизни и совместимые проявления не обнаруживал.

Демон беззвучно появился за спиной мага, смотревшего на уже темнеющий после захода солнца горизонт.

— Отлично устроились, — прошептал он на ухо магу.

— Фу-ух, не будь я магом жизни, так и концы отдать можно, — выдохнул от неожиданности Бертон.

— Я как раз это учитывал, — с усмешкой похлопал по плечу мага Саш. — Давай сначала разберёмся с вашей непокорной девицей. Знаю, что она тебе нравится, так вот, по данным вепов — хозяев этого островка, девушка тоже потенциальный маг, но своеобразный. Она копирует чужие возможности. В данном случае она скопировала влюблённость парня, но та временная, и скоро соблазнитель охладеет к девушке. Тебе стоит взять её в ученицы. Если любишь по-настоящему, из неё получится отличный маг жизни. Ауры ваши я не смотрел, но вепы говорят, они совместимые. Так что в этом вопросе всё в твоих руках.

Подняв руку, Саш остановил готовые вырваться слова благодарности. Работы было много, а времени мало. Демон снабдил мага астральными инфомодулями искина и биолокаторами. Это увеличит его способности и позволит связаться через спутник с искином Сейма. Людям найдётся, о чём поговорить, чтобы согласовать свои позиции. Умные люди нашли возможность компромисса на архипелаге Елеи, найдут и здесь. Поддержка Сейму со стороны сопротивления лишней не будет.

Пока Саш проводил процедуру внедрения инфомодулей, на землю спустился глайдер с контейнером, в котором находились изготовленные в долине в срочном порядке несколько сотен амулетов с одним из вариантов веповской защиты, точнее не защиты, а прикрытия. Имея такой амулет, маг может безбоязненно применять свои возможности. Следов магии на результате не останется. Будь то камень, дерево, вода или огонь. Ни одна шаманская печать не засечёт действия мага даже вблизи.

На обратный путь в глайдер загрузились два десятка самых нетерпеливых вепов. В долине демонов пройти запечатление было гораздо проще и быстрее. Там уже ходило много примеров запечатления, так что маги быстро переставали воспринимать вепов как злобных животных, а это и являлось первым шагом к союзу таких разных существ.

Утром наёмники появились уже в посёлке церковников с неутешительным известием, что девушка погибла, а отряд похитителей найден и уничтожен. Орт верил наёмникам. Врать им смысла не было. Но для официального подтверждения он послал небольшой отряд матросов со своего корабля и пару охотников-следопытов из посёлка по показанному на карте острова маршруту.

К вечеру посыльный из отряда вернулся с полным подтверждением рассказанных наёмниками событий. А уже ночью безутешный отец обнаружил у себя в спальне послание от дочери, рассказывающее, что она в полном здравии и находится далеко со своим любимым. И что смотритель церкви зря считает жениха отщепенцем. Именно из-за этого они и решили сбежать из посёлка. А стычка с боевиками сопротивления — это случайность, поскольку парень просто присоединился к сезонным работникам, среди которых и оказались агитаторы отверженных. Убегая вместе с ними, они имитировали свою гибель и отплыли на другом корабле гораздо раньше, чем отряд нагнали наёмники церковников. Девушка обещала подать весточку отцу, когда устроится на новом месте.

Глава посёлка дураком не был и с утра не стал всем сообщать о судьбе дочери. Может парень и на самом деле не имел отношения к боевикам, но лучше о случившемся церковь не информировать. Зачем главе лишние проверки и нервотрёпка. Так можно и статуса лишиться.

Корабль Орта находился уже далеко от посёлка. Наёмники задание выполнили и проверку прошли. Церковнику оставалось побыстрее довести их до столицы и отчитаться перед старшим иерархом о выполнении задания.


Глава 10. Незапланированный ход


Путешествие до столицы длилось десять суток. Судно у церковника было небольшим и шло самым коротким путём, не по основным водным транспортным магистралям, почти протискиваясь сквозь узкие расщелины между островами. Иногда расстояние от бортов до ближайших скал не превышало нескольких метров. Ветра в узких проходах практически не было. Матросы гребли вёслами. Слишком плотно стояли острова друг к другу. Чем ближе к центру материка, тем больше становилось таких узких проходов.

Столица империи располагалась на отдельном, особенном острове. Почти плоская скала из древних осадочных пород поднималась на высоту более пятисот метров. Берега казались почти отвесными. Жителям пришлось пробивать дорогу в камне к верхнему плоскогорью. Порта, как такового, не было. Корабли заходили в специальные, выдолбленные в скалах ниши. За ними закрывались обычные ворота. От остальных близлежащих островов столица отделялась достаточно широким проливом, шириной больше двух километров. Глубина в проливе, по прикидкам демона, колебалась возле километровой отметки, хотя имелись и гораздо более глубокие провалы. Получалось, что огромная трещина отделяла остров от остального материка. Саш не без основания подозревал, что это остаток древнего материка, невероятным образом уцелевший после грандиозного катаклизма. Что-то защитило эту зону от разрушения.

Орт показал таможенникам какой-то документ, и корабль не осматривали, поэтому экипаж и пассажиры могли сойти на берег сразу после причаливания. Орт повёл наёмников в город, похоже, занимавший всё плоскогорье. Подъём наверх с уровня порта осуществлялся специальными подъёмными механизмами — лифтами. Приводились в движение они непрерывно с помощью обычных ветряков, установленных прямо на вертикальных склонах скалистого берега. Церковник спешил. Ему хотелось поскорее избавиться от поручения и вернуться домой.

Столица резко отличалась от других городов уже виденных демонами на материке. Внешний контур города состоял из богатых поместий, расположенных прямо на краю пропасти. Высотность домов оказалась небольшой. Строений, выше второго этажа, не наблюдалось. За кольцом богатых кварталов виднелись бедные и промышленные районы с многочисленными дымами, говорившими о ведущихся работах. В самом центре находились: центральный храм, многочисленные небольшие церкви и другие постройки, связанные с церковью.

Храм Саша удивил. Это было единственное высотное здание в столице, видимое отовсюду. Судя по отсутствию швов между камнями и плитами, строился он с помощью магии. Комплекс имел грандиозные размеры. Биосканеры не могли определить его внутреннюю структуру. Мощности не хватало. К центральной куполообразной секции, размером с немаленький стадион, присоединялось ещё три с грандиозными шпилями, вознёсшимися в небо. Доступна для обычных жителей и посетителей только центральная часть комплекса с многочисленными церковными службами и огромным молельным залом.

Над грандиозным помещением поддерживали свод рвущиеся вверх колонны. Немногочисленные подпорки надёжно удерживали полупрозрачную крышу и в то же время казались невесомыми. Искусство создателей потрясало. Маги хорошо потрудились, создавая такую величественную красоту. Тут даже думать было не нужно, чтобы предположить, что комплекс создавался ещё беженцами с магического материка. Когда церковь ещё не взяла власть в свои руки, и дружественные маги свободно жили среди сбежавших пиратов. В архитектуре были заметны решения людей из технократического мира. Маги не могли так точно рассчитать положение поддерживающих свод колонн, сохранив кажущуюся пустоту пространства.

Но Саша интересовала, в данном случае, не архитектура, а пространственный портал, расположенный в центре главного зала. Размером он в два раза превышал виденные демоном ранее, но по отражению в астрале почти не отличался от известных. Возможно, он находился в неисправном состоянии, поскольку несколько управляющих контуров выглядели незавершёнными. На всякий случай, искин скопировал структуру заклинаний.

Ещё демонов заинтересовало небольшое помещение рядом с залом в одном из коридоров. Орт пояснил, что это божественный алтарь для благословения и установки печатей. С помощью искинов демоны недолго разбирались с устройством. Установка представляла собой грубую смесь магии и технологии.

Древний корабельный мозг стыковали с артефактом копирования шаманской печати по обнаружению магии. Таким образом помечались все люди, относящиеся к церкви. Древний компьютер в ограниченном режиме работал до сих пор. Саш, разбираясь с заклинаниями и управлением, подозревал, что каждая печать имеет уникальный код. При желании и с соответствующим поисковым устройством можно найти любого церковника. Маги жизни, конечно, могли выдрать заклинание шаманской печати из черепа, но чтобы не навредить пациенту на это требовалось приличное время. Так что похищать церковников было бессмысленно. Их быстро найдут.

Орт спешил, поэтому долго задерживаться в центральном зале не стали. Церковник повёл наёмников дальше, в соседнюю секцию. Там располагалась резиденция старшего иерарха и основные службы управления империей. У Орта имелось разрешение на проход и в сопровождении наёмников его пропустили до самого секретариата церкви.

Орту не повезло. Старший иерарх в резиденции отсутствовал. Секретарь отказался говорить, куда тот выехал и когда вернётся. Пришлось церковнику возвращаться к берегу и вести наёмников домой. Больше пристроить их было негде. Ну, не устраивать же их в казармы стражей нравов, которые охраняли храмовый комплекс.

Дом Орта находился на самом краю столицы. Район считался престижным. На скалах вдоль берега как раз располагались жилища богачей.

Несмотря на относительную бедность жизни на материке, голодными никто не оставался. Даже самые бедные могли бесплатно кормиться в церковных дворах, попутно выполняя мелкие поручение пастырей. Церковь всячески поощряла увеличение количества подданных, поэтому семьи обычно были большие. Незаселённых районов на материке оставалось ещё очень много.

— Что-то ты загулял муженёк! — встретила во дворе Орта полненькая женщина, по комплекции очень похожая на мужа. — Начальство говорило, что должен был вернуться ещё неделю назад.

Слова и интонации женщины никак не соответствовали, буре радости и облегчения, бушевавшей у неё в сознании. За мужа она переживала.

— Всё-то это начальство знает, только само делать ничего не хочет, — проворчал Орт, с любовью глядя на жену. Женщина уткнулась в грудь мужу. Они некоторое время простояли обнявшись.

— Что за странных гостей привёл? — наконец поинтересовалась женщина, подняв голову и глядя за плечо мужа, на стоявших позади великанов-наёмников.

— Это и есть моё задание, — улыбнулся Орт, кивая на гостей. Радость, что он дома, не оставляла его.

— Это задание мне нравится больше, чем прошлое, когда ты шлялся по областям и тащил девок своему начальству, — поддержала улыбку мужа жена. — Знакомить-то с гостями собираешься?

— Придётся, — смутился Орт. Он не любил тащить работу домой, а наёмники как раз и были работой.

— Знакомьтесь, это моя жена Кая, — отпуская женщину из объятий и повернувшись к гостям, застенчиво пробормотал Орт. — А это Саш и Ирисана, по крайней мере, сейчас их так зовут.

— О-о, это интересно! Оказывается, у людей может быть много имён, — с любопытством поглядывала женщина на наёмников.

— У этих точно много, — криво ухмыльнулся Орт. — Прошу ничего про гостей подробно не рассказывать, да и детям ничего про них не говори. Скажи: это мои подчинённые, недавно прибывшие с флота.

Орт строго посмотрел на жену.

— Да нужно мне языком трепать! — беспечно отмахнулась Кая. — Вечно у вас какие-то тайны, о которых потом все соседи языки чешут. Проводи подчинённых в гостевые комнаты, а я пока распоряжусь о еде.

Женщина быстро развернулась и умчалась в глубину дома. Только халат мелькнул в проёме дверей. Двигалась она плавно и стремительно, несмотря на свою полноту.

— Ну вот, испортили вам семейную встречу, — виновато покачала головой Ирисана.

— Ничего! Всё нормально! Не люблю приводить чужих людей в дом, но приходится. Вы не первые и не последние.

Орт провёл наёмников в предназначенную им комнату. Селиться в разных помещениях они не захотели.

— Располагайтесь! Неизвестно, когда старший иерарх пожалует в резиденцию. Без его приказа там ничего не делается, — кивнул хозяин на помещение. — Пока поживёте у меня. Если кто будет интересоваться отвечайте, что вы наблюдатели веры из специальной команды старшего иерарха. Думаю, после такого ответа никто дополнительных вопросов задавать не станет.

Как только Орт покинул помещение, демоны занялись обследованием дома. Строение представляло собой большой особняк, выстроенный на береговой скале. На поверхности находился всего один этаж. Ещё три этажа располагались в глубине камня. Несколько балконов выходили прямо в обрыв. Перед ними расстилалась километровая гладь воды. Прямо под балконами были видны входные ворота портовых гнёзд. Самые нижние уровни дома относились к хозяйским помещениям. Верхний принадлежал слугам. Там же находились все технические комнаты и склады. Это было и понятно, вид с балконов и окон, пробитых в скале, открывался потрясающий. Казалось, дом парил в вышине.

Про себя и семью церковник в пути ничего не рассказывал. Изначально он не собирался селить наёмников в собственном доме, но обстоятельства оказались сильнее. С семьёй демоны познакомились уже через полчаса, когда слуги провели их в обеденный зал.

Кроме самих хозяев за столом присутствовали четыре мальчика и четыре девочки различных возрастов. За едой на материке не принято разговаривать. Вопросы посыпались на гостей после трапезы.

— Значит, вы были наблюдателями на корабле в дальних походах? — поинтересовался у наёмников один из мальчиков, лет семи-восьми, после нескольких рассказанных морских историй. — Я тоже, когда вырасту, пойду в наблюдатели.

Мальчик уверенно смотрел в глаза Саша, после подтверждающего кивка демона в ответ на вопрос.

— Кто тебя туда возьмёт с такой рукой? Первая же буря смоет бесстрашного наблюдателя за борт, — буркнула сидящая рядом девочка, чуть старше возрастом.

Саш теперь обратил более пристальное внимание на мальчика. Поскольку тот за обедом ел левой рукой, демон подумал, что он левша, но это оказалось не так. Судя по ауре и отражению организма в астральном слое, мальчик правша. Но эта рука у него работала плохо. Основные нервные каналы выглядели нарушенными.

— Я всё равно стану наблюдателем веры, — обиженно буркнул мальчишка и, сорвавшись с места, выбежал из зала, пытаясь спрятать слёзы от гостей.

— Ну, зачем ты так, Карста! — упрекнула дочь Кая

— А зачем он моих цыплят гоняет? — виновато пряча глаза, недовольно пробурчала девочка. Она уже была не рада, что при посторонних напомнила брату о его недостатках.

(Саш: — Ну вот, полюбуйся! Обычные семейные отношения.

Ирисана: — У нас такого не будет! Может быть, парень тренировался на цыплятах для того, чтобы стать наблюдателем. При доступности ментального обмена все намерения будут понятны, и ошибок не будет.

Саш: — Хорошо бы так!)

— А что с рукой у парня? — поинтересовался Саш у хозяина дома, когда остальные члены семьи покинули помещение под строгим взглядом жены.

— Да слишком быстрый он у нас. Не доглядели! — вздохнул Орт, задумчиво глядя на двери, закрывшиеся за детьми. — Два года назад сорвался с балкона. Пролетел вниз несколько десятков метров, скользя по скале, и зацепился за трос старого подъёмника. Врачи долго возились с рукой, но полностью восстановить работоспособность не сумели. Это не мешает ему мечтать о повторении моего пути.

(Ирисана: — Мы же можем помочь парню.

Саш: — Можем. Это хороший шаг. Орт будет нам должен. Человек он неплохой, и об этом поступке не забудет.)

— У мечников высшего уровня есть возможности, как убийц, так и лекарей. Если проблема только в нервной системе, то мы сможем помочь, — предложил Саш.

— Если у вас что-то получится, буду признателен. У нас нет таких мечников, и даже способности их никому не известны, а в то, что говорят на других материках, трудно поверить, — озадачено посмотрел Орт на наёмника, боясь поверить в выздоровление сына.

— Приводи мальчика чуть позже к нам в комнату, — кивнул Саш.

— А посмотреть можно? — продолжая с интересом посматривать в сторону гостей, поинтересовался Орт.

— Думаешь, мы магию какую-то применять будем? — улыбнулся Саш.

— Да кто же вас знает, — неуверенно пробормотал Орт. Кажется, он согласился бы и на магию. Лишь бы сын оказался здоров.

Слуги проводили наёмников до комнаты.

Через обозначенное время Орт привёл сына к наёмникам. Сканер показывал, что и жена Орта нервно расхаживала невдалеке по коридору, ожидая результатов обследования или лечения.

Мальчиком занялась Ирисана. Саш помогал мысленными командами выполнять нужные операции. В астральном отражении достаточно чётко просматривались повреждения в теле ребёнка. Саш сказал Орту правду. Мечники высших уровней могли работать лекарями. Но если использовать только потенциал мечника, то есть внутренние силы, то лечение мальчика может затянуться на длительное время. Для ускорения Ирисана применяла магию. Под прикрытием веповских щитов она не замечалась шаманской печатью Орта. Уже через час кропотливой работы девушки организм ребёнка привели в нормальное состояние. Активно работать рукой он пока не сможет. Мышцы сильно атрофировались за время бездействия. Потренировавшись, через некоторое время мальчик восстановит работоспособность руки полностью. Уводя сына, Орт только признательно кивнул на прощание. Радость переполняла его и подходящих слов благодарности он не нашёл.

Ночью вепы отправились на исследование города. Саш дал задание понаблюдать за ночной жизнью столицы. Сами вепы собрались поохотиться на мелкую живность. Прятаться от взглядов людей они умели. Вернувшись под утро, вепы доложили, что ничего особенного в городе не обнаружили. Ночная преступность присутствует, но единого кланового управления не имеет. Трясут ночных прохожих обычные мелкие грабители. Церковное воспитание не смогло избавить людей от присущих им пороков.

После завтрака, опять проведённого в кругу семьи Орта, демоны вернулись в комнату, но долго сидеть взаперти им не пришлось. Хозяин дома с озадаченным видом вошёл к ним.

— Не понимаю, что-то странное творится в столице, — виновато пробормотал он. — Старший иерарх по-прежнему отсутствует, а от его секретаря сейчас пришёл приказ: направить вас к мессии для выполнения порученного задания. Почему о приказе ничего не было известно вчера, когда мы посещали центральный храм, непонятно. Приказ подписан старшим иерархом. Значит, приказ давно лежал на столе у секретаря. Скорее всего, мы в следующий раз увидимся нескоро. Я так и не отблагодарил вас за лечение сына.

Орт виновато посмотрел на наёмников.

— Последнее время мессию из храма не выпускают, — пояснил Орт. — Поскольку вы будите охранять его, то и вас без приказа старшего иерарха из храмового комплекса выпускать не будут.

Демоны не возражали. Чем быстрее они доберутся до нужного человека, тем лучше. Решать, что делать дальше, будут на месте.

Сборы были недолгими. Орт отвёл наёмников к центральному храму. В этот раз группа направилась в другую секцию. Пройдя несколько постов охраны, в сопровождении проводника, прочитавшего приказ переданный Ортом, они оказались во внутреннем помещении, следующий выход из которого сторожил ещё один охранник.

— О-о-о…, наконец-то появилась смена, — радостно завопил он, увидев вошедших в комнату гостей.

— Что, давно не сменяли? — Орт озадаченно оглянулся на проводника.

— Да две смены подряд уже стоим, — пожаловался охранник у дверей. — Вот, наконец, вы появились.

— А куда делись сменщики? — удивился Орт такому непорядку, и уже с подозрением поглядывая на сопровождавшего.

— Откуда я знаю! — неуверенно пожал плечами тот. — Меня самого недавно из города вызвали. Начальство мне не отчитывается. Сегодня утром сообщили, что вы приведёте постоянных охранников. Что я и вижу перед собой. Где-то же откопали таких дылд. Вон даже выше меня на голову.

С опасливым уважением проводник кивнул на наёмников.

Передача поста надолго не затянулась. Охранник вызвал напарника из-за дверей, дёрнув за шнурок и таким образом позвонив в колокольчик. Ещё он отдал Сашу листок бумаги с фигурным вырезом и пояснил:

— Только тот, кто предоставит вторую части листа, может общаться с мессией. Пароль меняется часто. Если пароль сменился, ваш сопровождающий принесёт конверт с новым листком вечером, заодно приведёт показать сменщика. Конверт должен быть запечатан. Кого-то проводить к мессии охрана не имеет права. Имеет значение только пароль. Пока вы не сменитесь или не будет приказа, внешний пост не выпустит ни вас, ни мессию, за пределы этого крыла комплекса. Еда заказывается заранее. Листок с заказом на следующий день от вас и объекта охраны вечером заберёт новый сопровождающий. Под его руководством слуги потом всё принесут. Печь для разогрева есть во внутренних помещениях. Запас непортящейся еды и напитков хранится там же. Всё вы не выпьете. В крайнем случае, просьбу можно передать через внешний пост.

Проведя короткий инструктаж, охранник с напарником быстро удалились. Видно охранять мессию им не нравилось.

— Инструкции вы получили. Я свою задачу выполнил, так что хорошей вам службы. Если выпустят, приходите в гости, — довольно проворчал Орт и неожиданно полез обниматься к Сашу.

— Будьте настороже. Не нравится мне бардак в храме. Никогда такой неразберихи с охранниками, да и с приказами, не было, — тихо прошептал он в ухо Сашу, когда тот наклонился, чтобы тоже обнять церковника.

Оставив наёмников, Орт вместе с сопровождавшим охранником покинул помещение.

— Ну что, прикрываем двери и идём знакомиться? — посмотрел Саш на жену.

— Интересно, а как мы узнаем, что к мессии гости? — с недоумением спросила Ирисана.

— Этого нам не сообщили, но если посмотреть на противоположную дверь, то можно увидеть колокольчик. Думаю, именно он и сообщает о гостях из внешнего мира. Поэтому охранник и встречал нас перед дверью, — пояснил Саш.

За резными тяжёлыми створками, снабжёнными с внутренней стороны внушительным засовом, находился короткий коридор с несколькими закрытыми помещениями. Одно помещение предназначалось для отдыха охраны. Второе являлось спальней мессии. Третье оказалось кухней и кладовкой, о которой говорил охранник. В самом дальнем помещении сканеры показывали наличие человека. Туда демоны и направились, не забыв запереть дверь на засов.

В комнате за столом, заваленном бумагами сидел щупленький старичок и что-то писал. Оторвав взгляд от бумаг, он с подозрением уставился на вошедших.

— Да-а, охрана интеллектом опять не блещет, — сделал он вывод, внимательно осмотрев наёмников. Говорил старик очень тихо, почти про себя, но слух у демонов совсем не человеческий.

— Обложка книги не всегда соответствует содержимому, — не обидевшись, усмехнулся Саш. Видно старика давно напрягают тупые охранники, а с умными ему вряд ли давали общаться.

— Хм, странно! Что-то в здешнем лесу сдохло. Раньше охрана интеллектом не блистала, да и женщин среди них не было, — удивлённо пробормотал старичок. — Хотя, зачем мне женщина, да ещё при моём здоровье!

— Мы издалека. Приехали недавно и здешних реалий незнаем, — решил начать разговор Саш. — Может, вы нам что-нибудь объясните. Нас просто наняли для вашей постоянной охраны.

— Да я и сам что-то в последнее время многого не понимаю, — старик кивком предложил наёмникам устраиваться на диване у стены. — Ко мне за помощью уже давненько не обращаются.

— Мы наёмники с побережья, а вы-то кто? Может, объясните? На здешних святош вы не очень похожи, — поудобнее устраиваясь на диване, жалобно скрипящем под весом наёмников, поинтересовался Саш.

— О-о, это уже интересно! — оживился старик. — Значит, в мессию в виде божественного подарка, вы не верите.

— Вы — мессия! Не смешите мои тапочки, — улыбнулся Саш. — Вон, даже жена смеётся, когда вы упоминаете о боге.

— Забавно! С чего это глава церкви приставил ко мне еретиков? — задумчиво приподнял бровь старик.

— Насколько нам стало известно, приставлять к вам местную охрану опасно, — ухмыльнулся Саш, решив прощупать соображения старика.

— Ага, кое-кто ищет крайнего виновного в собственных неудачах, — вздохнул старик. — Вот же занесла меня нелёгкая в это время. Хм, значит, в бога вы не верите?

Пристально посмотрел старик на наёмников.

— Вы мне его сначала покажите, чтобы я его пощупал, тогда поверю, — проворчал Саш. — Меня зовут Саш. Это моя жена Ирисана, а вы-то кто и откуда? Только не надо этих божественных бредней!

— Вот так! — озадаченно почесал затылок старик. — Даже интересно стало, как дикий варвар с приличным интеллектом воспримет правду. Провести эксперимент, что ли. Хорошо, слушайте!


Рассказ старика.

Зовут меня Элиот Борт. Прибыл я сюда из далёкого будущего. Как это произошло, я не понимаю. Дело было так. Очень богатые, но не очень ладящие с законом люди попросили помочь найти клад. Они на одном из островов дикого архипелага обнаружили странную карту, вделанную в камень, но разобрать записи и указатели не смогли. Я — историк и давно занимался древними культурами. Да, бывало и гробницы грабил, но на зарплату профессора не очень-то проживёшь. Меня на катере доставили к острову с огромной плитой. Насколько я догадался, там действительно нарисована карта древнего материка, с наложенными на неё многочисленными геометрическими фигурами и загадочными символами. Уж поверьте моему опыту. Ничего подобного никогда не встречал. Алфавит людей, изготовивших плиту, меня заинтересовал. Я насчитал больше восьмидесяти неповторяющихся знаков.

Наличие большого количества символов — один из признаков высокой цивилизации. С этим стоило разобраться. Компьютер с моей собственной программой дешифровки не смог ничего сделать, хотя другие языки щёлкал, как орешки. Должен же найтись какой-то ключ к записям на камне. Пришлось задержаться на острове. На месте раскопок мне всегда лучше думается.

Уже в то время я был стариком, поэтому плохо спал. Во время грозы, находясь в палатке, заметил отблески свечения, после ударов молнии. Понесла же меня нелёгкая проверить! Увиденное озадачивало. По некоторым фигурам на плите бежали огоньки, вот я и полез исследовать, старый дурак. Молниеотводов на плоской, как стол, поверхности острова, поставить мы не удосужились. Отрытая равнина с плитой, и я, как дурак, стою посередине бегающих огней и наблюдаю. После очередного разряда молнии, казалось, попавшей в меня, больше ничего не помню.

Очнулся уже здесь, на той же плите, целый, живой и даже не поджаренный, да ещё и в окружении целой толпы церковников, поющих псалмы на своём языке, который я почему-то понимаю. Он сильно отличался от мне известных в то время. Оказалось, удар молнии отправил меня в далёкое прошлое планеты. Даже не понимаю, как это всё произошло. Здешняя цивилизация весьма своеобразная, но приняли меня очень хорошо, особенно когда я рассказал, что в будущем никто о настоящих магах не слышал. Разве что разные шарлатаны ими прикидываются. Миром правят технологии. После того как осознал, куда попал, всеми силами пытался помочь аборигенам в развитии науки и производства. Я всё-таки историк и знаю многое по старым технологиям, которые не требуют ничего сложного, и их можно применять даже при зачатках промышленности, а тут она вообще весьма продвинутая оказалась. Даже металлы плавят. В моё время от всего здешнего архипелага на поверхности виднеется лишь десяток самых высоких островов. Остальные затопило море. Видно случился за это время не один катаклизм, изменивший внешний вид планеты.

Хотя церковники и носятся со мной, как с драгоценным сосудом, это до последнего времени не мешало посещать здешние заводы и давать полезные советы по совершенствованию технологий. Да вот, как видите, и бумаги пишу с рекомендациями. Народ здесь весьма умненький, к тому же оппонентов у меня нет. Слово мессии частенько принимают на веру.

К сожалению, это касается только техники. К политическим новшествам местное руководство прислушиваться не захотело. Они просто не понимают, что закостенелая структура не даёт развиваться. А я ведь им говорил, что сил для нападения на соседей не хватит. Промышленность не на том уровне, чтобы обеспечить захват чужих территорий. Для захвата материков с целыми шаманскими империями, одних кораблей недостаточно. Здесь же все умные! Зачем меня слушать! Мессия должен помогать, а уж возглавлять будут местные шишки. Вот и довозглавлялись. Когда шли сообщения о победах, всё было отлично, а вот когда посыпались поражения, во всём оказался виноват мессия, что не предупредил о злобных силах. Вам смешно, а мне обидно. Вот скажите мне, старику, зачем собственные ошибки валить на меня?

Саш задумался. Кое-что в рассказе старика не сходилось. Не мог даже плохо работающий портал забросить человека во времени. Не знали маги таких переходов, да и соответствующих заклинаний при беглом осмотре портала демон не обнаружил. Даже используя сохраняющие заклинания из магии жизни можно при приличных затратах энергии оказаться в будущем, то есть проспать некоторое время. Для путешествия в прошлое потребуются совсем другие заклинания и несоизмеримо большая энергия.

— Почему вы решили, что попали в прошлое? — задумчиво поинтересовался Саш у старика.

— О, как! — удивлённо уставился тот на наёмника. — А ведь вы заинтересовались основным вопросом! Значит, остальные странные термины, которые я называл на своём языке: компьютер, программа, расшифровка, вам знакомы. Старшему иерарху я долго втолковывал их предназначение. По поводу вашего вопроса, всё очень просто. Этот остров, как две капли воды похож на тот, с которого я переместился. Единственное отличие — высота над уровнем моря. Здесь остров гораздо выше, чем в будущем.

— А как же другие материки? — тут же спросил Саш.

— К сожалению, у старшего иерарха и его подчинённых есть только карты ближайшего побережья. Насколько простираются другие материки, я не знаю. Береговая линия вполне могла сильно измениться относительно будущего.

(И-Саш: — Провёл полный анализ рассказа. Вариант перемещения во времени имеет низкую вероятность. Временные заклинания в портале, если бы они там были, должны занимать не меньший объём, чем остальные, но ничего подобного там мы не видели. Вероятно, старик переместился с соседней планеты, которая скрывается за светилом системы и отсюда не видна. Соответственно жители другого мира эту планету не наблюдают. Конфигурация островов вполне может совпадать, потому что связаны они единым портальным каналом. Если случился катаклизм, то разрушения островов и окружающего пространства происходили по единому сценарию. Вспомни остальные, более короткие портальные переходы. Они целенькие, но целые лишь плиты, а кругом всё разрушено. Межпланетный портал не был подключён к общей сети, поэтому и уцелел, как и остальные аварийные или грузовые. Так что старик — пришелец с соседней планеты, а не из будущего. К тому же в отчётах экспедиции, обследовавшей систему, говорится, что вторая планета несколько опережает в развитии первую. С момента этой экспедиции прошли столетия, так что дикари вполне могли дойти до компьютеров и орбитальных полётов. Вполне возможно, мы обнаружили путь к другой планете без постройки космического корабля. Это может ускорить наше возвращение в развитые миры.

Ирисана: — Забавный старикан! Он мне нравится! Нельзя его оставлять на растерзание церковникам. В сложной ситуации он не растерялся, а пытался оказать помощь здешней цивилизации. Всё равно они сделают его виноватым. Очень уж удобная мишень — одинокий мессия.

Саш: — Попробую перестроить портал, для перехода в долину замка. Думаю, это вполне возможно. И мы быстренько сбежим отсюда. Без старика церковники в технике далеко не продвинутся. Теперь главное — нормально подстроить наше исчезновение. Чтобы случайно не подставить новых друзей на этом материке.

Ирисана: — Время есть. Нам спешить некуда. Что-нибудь придумаем. До рождения нашего ребёнка ещё далеко.)

— Про себя я вам рассказал, а про вас ничего не знаю. Теперь послушаю вашу историю, — не отводил заинтересованного взгляда от наёмников старик.

Саш рассказал старику разработанную искинами легенду. На каверзные вопросы собеседника ответы звучали быстро и чётко. Сомнений в том, что перед ним наёмники с другого материка у старика оставалось всё меньше и меньше. Несмотря на внешние габариты и грубые лица, интеллект собеседников он оценивал высоко, списав это на серьёзную внутреннюю подготовку сознания, для достижения соответствующего уровня мастерства. Это позволяло интуитивно понимать смысл различных словечек, кидаемых стариком в разговоре. Он, конечно, понимал, что наёмники ему не всё рассказывают, но и он был не так прост, как могло показаться.

У демонов имелось преимущество. Вепы сканировали мысли старика при рассказе, поэтому они узнали гораздо больше, чем тот рассказывал.

Два дня пролетели в разговорах почти незаметно. Старик рассказывал о жизни, как он считал, в его время. Демоны просвещали его по поводу жизни в магических империях. Не верить им, у старика причин не было. Теперь он из первых уст узнал о существовании реальных магов, а не шаманов или шарлатанов, как он думал. Церковные кураторы очень неохотно общались с ним на эту тему.

Орт вместе с очередным караульным прислал записку. Наконец-то его прошение о переводе удовлетворено. В службе наблюдателей веры внезапно сменился глава. А новый руководитель решил разослать прежних ближних к руководству сотрудников по провинциям. Орт с удовольствием переезжает к давнему другу Сейму, подальше от змеиного гнезда в столице. Церковник радостно сообщал, что рука сына работает уже почти нормально. Орт оставлял в силе своё приглашение, но предлагал посетить его уже на новом месте, если наёмники окажутся поблизости.

Прошло ещё два спокойных дня. Старик уже начал переживать. Посетители отсутствовали слишком долго. Это было необычно. Да и старший иерарх так надолго давно не покидал резиденцию в центральном храме.

Демоны по этому поводу не волновались. Они уже прорабатывали план побега. Неожиданные события ускорили его выполнение. Во время очередной доставки пищи слугами, под надзором нового начальника внешнего караула, вепам удалось прочитать его мысли. Он точно знал, что в пищу подсыпано снотворное. Штурм покоев мессии должен произойти этой ночью.

Демоны решили старику пока ничего не рассказывать. Волноваться ему вредно. Гораздо удобнее ознакомить его с планом перед самым побегом. Времени на размышления и на стариковское упрямство у него уже не будет, и сопротивляться тот не станет. Уходить собрались через портал. Удара в ту сторону, в центральную часть храмового комплекса, охрана вряд ли будет ожидать. Саш уже создал заготовки заклинаний, позволявших быстро перестроить портал и создать соответствующие спецэффекты, как будто мессия покинул этот мир, так же как и пришёл, выполнив своё предназначение.

Теперь стало понятно, почему наёмников так быстро допустили к охране старика. Пожертвовать чужими людьми при возможном захвате намного легче, чем своими. Скорее всего, придумавшие план иерархи из высшего собрания не хотели иметь отношение к похищению и убийству мессии. Судя по всему, все ошибки окончательно решили свалить на мёртвого человека, устроив ему принудительный побег, во время которого он и потеряет голову. Виновным окажется старший иерарх, обеспечивший мессию плохой охраной. Это должно ослабить его позиции в собрании.

Уже ночью Саш, послав вепов на разведку, обнаружил, что планы заговорщиков нарушил кто-то ещё. Звон оружия и вопли внешней охраны храмового комплекса были слышны даже внутри. Быстро пробежавшись по сознаниям людей, вепы узнали, что у конкурирующей фракции в собрании оказались другие планы. Старшего иерарха специально надолго выманили в провинцию. Там на него совершили удачное покушение проклятые отщепенцы и отступники, возглавляемые чёрными магами.

Новому главе церкви осталось зачистить активных пособников старого и явных врагов в собрании, таким образом захватив всю полноту власти. О заговоре против мессии он точно знал. Это являлось лишним поводом для уничтожения членов противной фракции. Как же, они убили великого мессию. Противники с таким развитием сюжета были не согласны и ожесточённо обороняли храмовый комплекс, сражаясь уже за собственную жизнь. Про самого мессию никто не вспоминал. В любом случае и для тех, и для других нужен только его труп.

Охрана изнутри помещений пока не оттянулась на внешнюю оборону, так что проникнуть в центральный зал храма с порталом оказалось не так просто. Действовать нужно было не применяя магию. Даже что бы намёка на это не было.

Удалось легко убедить старика, что нужно побыстрее покинуть известные всем покои и где-нибудь спрятаться до выяснения обстоятельств. Так уж получилось, что дорога пролегла через главный зал комплекса.

Внутренняя охрана выпускать наёмников не собиралась. Ирисана позвонила в колокольчик и для разговора охранники вынуждены были приоткрыть двери. Удар ногой в створки вынес два тела на середину коридора. Другие два охранника только успели вскочить со стульев, на которых отдыхали, и, получив метательные ножи в горло, завалились обратно. Второй пост у самого зала удалось снять ещё проще. Чужих из-за дверей они не ожидали. Шум за стенами продолжал нарастать. Видно в бой вступили основные силы с двух сторон.

Чтобы не мешал работать в зале дальше, пришлось аккуратно усыпить мессию ядом лиан. Ирисана стала с вепами на охрану входов, а Саш занялся настройкой портала.

К сожалению, в этот раз вмешались непредвиденные обстоятельства. План дал сбой. Портал упорно не хотел настраиваться. Как раз обнаруженные ранее полуразрушенные разомкнутые контуры заклинаний мешали настройке.

(Ирисана: — Саш поспеши. Вепы говорят, что нападавшие сломили основное сопротивление охраны и теперь чистят помещения. Свидетели им не нужны. Судя по всему, кто-то решил, что гораздо полезнее записать неудавшихся заговорщиков в отступники. Судить-то будут победители.

Саш: — У нас проблемы. Проклятый портал не поддаётся.

И-Саш: — Признаюсь. Моя ошибка. А всё из-за неполных баз по магическим законам. Этот портал, вообще не связан с местной системой перемещения. Он настроен только на переход между мирами. Неполные магические контуры — это не неисправность портала, просто замыкаются они на другом конце перехода.

Ирисана: — Сами мы вырвемся без проблем, но утащить за собой старика не сможем. Быстро избавить голову от печати, не повредив сознание, невозможно, А положение печати противник может отследить по какому-нибудь сканеру. Комплекс мы до конца не исследовали. Здесь может сохраниться старая пиратская пушка, так что вызвать глайдер или утащить старика по воздуху не сможем. Да и лететь аппарату часа два — не меньше. Разве что устроить в коридорах комплекса грандиозную резню.

И-Саш: — Предлагаю воспользоваться переходом. За спасение старик обеспечит нас внедрением на другой планете. Разыскав прыжковый корабль, мы заберём остальных здесь и вернёмся в цивилизованные миры. Новые расчёты показывают, что портал вполне работоспособен и доставит нас на другой конец перехода. Достаточно напитать его энергией и перейти по последним координатам.

Саш: — Если поиски корабля затянутся, там всё-таки более развитая цивилизация, придётся принимать роды на месте.

Ирисана: — Не вижу разницы. Здесь или там. Уединённое место на некоторое время мы найдём. Думаю, с войной Линс и сам здесь управится, а девочки присмотрят за детьми. К тому же ментальная связь между демонами должна достать до другого мира.

И-Саш: — Спасательная капсула первых останется под нашим управлением. В пределах системы связь будет устойчивой. Перелететь в тот мир она не сможет, но продолжит производить стандартные вещички здесь.

Саш: — Под давлением большинства, соглашусь. Сейчас настрою заклинание портала, подготовлю заключительные иллюзии, и уходим. Ирисана придержи пока самых ретивых.)

Девушка кивнула и выскочила в коридор, где уже слышался топот противника. Местным оружием она обзавелась у убитых охранников, так что выстрелы с двух рук из пистолетов слились в непрерывную очередь. Её искин управлял скафом, так что промахов Ирисана не давала. Разрядив и второй комплект четырёхзарядных пистолетов, она спряталась за появившейся в коридоре горкой тел. Контролируя коридор, девушка протянула нити лиан на всю его длину. Отряды чистильщиков один за другим вбегали в ловушку. Быстро нейтрализуя людей ядом, девушка уже не торопясь добивала их выстрелами из пистолетов.

Через некоторое время коридор оказался завален трупами нападавших. К сожалению, разорваться на несколько частей Ирисана не могла. Враги приближались и по другим коридорам.

Саш с искином успели подготовить переход, проверив и пересчитав заклинание несколько раз. Размазаться по пространству в случае ошибки им не хотелось. Демон позвал жену и, подхватив сонного мессию, они шагнули в открывшееся зеркало перехода.

Ворвавшиеся в зал нападавшие, обнаружили в центре радужную арку, в которой, сложив руки на груди, стоял мессия со своими телохранителями, и, сверкая огненными глазами, недовольно смотрел на вошедших.

— Вы не заслужили благодарность бога. Он вам прислал меня в помощь. Вы не захотели ей воспользоваться. Вместо того чтобы прислушиваться к советам, вы проиграли войну с магами. Теперь же ищите виноватого. Хуже того, затеяли свару между собой. Вы недостойны помощи. От бога вы давно отвернулись. Теперь он отворачивается от вас лишая своего покровительства. Я забираю все божественные дары. Пока не сгинет последний заговорщик, затеявший смуту, удачи вам не видать. Под изумлёнными взглядами остолбеневших боевиков старик развернулся и, подхватив под руки своих телохранителей, растворился во вспышке яркого света. Несколько запоздалых пуль только выбили кусочки камней на противоположной стене.

Наутро обнаружилось страшное. Божественный алтарь для благословений не работает. Печати демонов новым адептам церкви не ставились. К тому же стало невозможно получить образ ранее помеченных церковников, для их поиска с помощью поисковых компасов. Спрятать правду у новых властей не получилось, слишком много боевиков видели и слышали заключительное выступление мессии. Новый иерарх почувствовал себя очень неуютно и не зря. Произошёл серьёзный раскол церкви.


Глава 11. Старые знакомые


Саш с Ирисаной подхватили с обеих сторон старика и шагнули в молочную пелену открывшегося портала. Напоследок демон бросил на плиты пола амулет с иллюзией прощальной записи обращения старика, адресованной церковникам.

Портал схлопнулся у них за спиной. В это время в зал вломились нападавшие, и амулет заработал. Смысла прикрывать магические заклинания не было. Работа портала и так отразилась во всех печатях воинов церкви, как защитников храма, так и нападавших.

Оказавшись по ту сторону прохода, демон активировал биосканеры, а Ирисана выпустила из скафа вепов на разведку. Те сразу взмыли высоко в воздух, мгновенно доложив, что разумных вблизи не наблюдается.

Саш сразу понял, почему заблуждался старик по поводу времени. Этот остров один в один повторял конфигурацию столичного. Учитывая, что обитаемые планеты в системе двигаются на одной орбите синхронно, звёздное небо полностью совпадало с разницей в полгода. Даже человек с прекрасным знанием астрономии не смог бы найти отличия. Поскольку старик о второй планете не имел представления, то и подумал, что переместился во времени. Сейчас, конечно, имелось небольшое отличие, всю портальную плиту прикрывал толстый слой песка. Уже светало, и вдали виднелись другие острова.

Ирисана посмотрела на лежавшего на песке старика.

— Неплохо бы подлечить тело. Он нам здесь очень пригодится. Судя по ауре, ему жить у церковников оставалось не так уж много. Организм сильно изношен.

— Здесь ты права, — кивнул Саш. Надёжный проводник по этому миру им очень нужен. — Пока клиент без сознания, можно этим заняться. Без реаниматора сильно омолодить его не удастся, но открутить возраст лет на десять назад, при одном сеансе лечения, вполне возможно.

Саш вытряхнул Элиота из походной одежды, которую он одел при побеге, и демоны взялись колдовать над лежащим стариком. Саш уже много информации почерпнул из магических книг по стихии жизни. Настало время в очередной раз потренироваться в применении соответствующих заклинаний. Осторожная и кропотливая работа с аурой и организмом старика заняла больше двух часов. Теперь демоны были уверены, что старик проживёт без особых проблем ещё, как минимум, лет десять. Если его ещё и лечить, то протянет гораздо дольше.

Демоны опять одели старика, и Саш привёл в сознание пациента.

— Где это мы? — озадаченно осматриваясь по сторонам, буркнул профессор. — Как мы здесь оказались?

Старик с недоумением уставился на наёмников.

— В еду что-то подсыпали. Вот сон вас и сморил в самое неподходящее время. На нас такие фокусы не действуют. Вы помните, как кто-то напал на храм, и пошла бойня? Мы решили уходить через главный зал, потому что в общую свалку лезть не захотели, — напомнил старику Саш.

— Это я ещё помню, — кивнул старик, — но едва вошли в зал, я сразу отключился. — Что там случилось?

— Когда мы пересекали зал, в одном из проходов появились нападавшие и запустили в нас какую-то гадость. В это время вокруг возникла радуга, и мы оказались здесь. Вот сидим и ждём, когда вы придёте в себя. Судя по вашим рассказам, сейчас мы на том месте, откуда вас забросило к церковникам.

— Вы хотите сказать, что я вернулся в своё время? — озадаченно почесал затылок старик.

— Других вариантов я не вижу, — с каменной маской на лице пожал плечами Саш. Просвещать старика по поводу второго мира он пока не собирался.

— Судя по тому, что рядом нет моих людей, да и песочка под ногами добавилось, здесь прошло тоже немало времени, — задумчиво покачал головой старик.

— Вы со здешней реальностью знакомы лучше нас. Что будем делать дальше? — не давая времени на дальнейшие размышления, поинтересовалась у старика Ирисана.

— В моё время этот остров посещали очень редко. Нехорошая о нём шла слава. Люди здесь и раньше частенько пропадали, скорее всего, так же как и я.

Ответ демона заинтересовал. Про других людей тот раньше не упоминал. Дав знак Ирисане, чтобы заняла подопечного разговором, Саш принялся обследовать портальный переход. Сразу обнаружилось множество сюрпризов. На этом портале, хотя он и походил по внешнему виду на проход в храме, заклинаний лежало намного больше. Разорванный контур тоже нашёлся не один. Они слоями накладывались друг на друга. Так что вполне возможно, что с этого портала можно переходить в другие миры. Это демона обрадовало и озадачило, но пользоваться именно сейчас переходами он не собирался. Конечно, можно оставить старика здесь и вернуться в храм церковников, но в данный момент это проблематично. Переход привёл бы к драке демонов с воинами церковников. Без магии в бою бы не обошлось. Опять светить магией в храме, сразу после ухода старика, не следовало. Так что придётся некоторое время посидеть в этом мире. Астральная связь с Линсом работала нормально. За оставленные дела, на той другой планете, можно не беспокоиться. В крайнем случае, имеется возможность вернуться через портал в храме через некоторое время. Выбраться из храма потом, будет гораздо проще.

Стало понятно, почему остров пустынный. При накачке энергии в разомкнутые контуры происходит переход. Скорее всего, так же срабатывает и переход издалека. Теперь вопрос только в том, что за энергия накачивает контур. Профессор переместился на соседнюю планету при ударе молнии. А ведь энергии может быть слишком много и тогда большая её часть выплеснется из портала, уничтожая всё кругом. Именно поэтому иногда остров самоочищается. Поскольку растений на нём не наблюдается, то очистка проходит достаточно часто. Это в мире церковников контур единственный. Здесь же их множество и удар может прийти с различных направлений в одно место. Опасное местечко.

(И-Саш: — Я бы не советовал здесь задерживаться. Не зря жители не любят появляться на острове. Похоже, всплески энергии из портала здесь происходят частенько.

Саш: — Давай разберёмся с взаимодействием заклинаний. Нам это пригодится в дальнейшем.

И-Саш: — Общий вид я уже скопировал, но судя по всему порядок сборки заклинаний тоже важен. К тому же часть контуров просто разрушена. Видно, при катаклизме порвались связи с управляющим центром, поэтому и портальные переходы работают стихийно.

Саш: — До управления заклинаниями такой сложности нам ещё далеко. Будем учиться.)

Пока Саш занимался порталом, Ирисана развлекала старика вопросами.

— Этак мы и сдохнем тут без еды, — задумчиво посматривая по сторонам, заключил старик. — Ближайшее поселение рыбаков, с которыми я когда-то имел дело, находится километров за тридцать отсюда, на небольшом острове.

— А те куски суши, что видны на горизонте, — поинтересовалась Ирисана.

— Нет, эти острова нежилые, — покачал головой старик. — Люди стараются не селиться рядом с проклятым островом. Сюда даже за жемчугом не приплывают. Хотя россыпи ракушек на дне очень богатые. Но слишком уж они глубоко находятся.

— Тогда откуда те же рыбаки знают, что на дне россыпи?

— Ну, они спускали камеру для подводной съёмки, точнее, я им предоставил её для наблюдений. Старых раковин в расщелинах много, но лежат они на глубине семьсот-восемьсот метров. Донырнуть никто не может, а с батискафа собирать их слишком дорого.

— Без еды мы не пропадём, — сообщила девушка и пояснила. — Рыба здесь имеется. Огонь добудем. Куски деревьев шторма выбрасывают на берег. Но диета будет весьма скромная.

— Эх, если бы добраться до того островка, на горизонте, — ткнул пальцем в сторону острова старик.

— А что там? — заинтересовалась девушка.

— Исследованием острова я занимался попутно, — слегка замялся старик.

— Давай уж, выкладывай старый разбойник, — улыбнулась девушка. — Сейчас мы в одной лодке.

— Да, это так, — кивнул старик. — Я ведь не только историк, и уже говорил, что на зарплату профессора сильно не разгонишься, поэтому и занимался контрабандой всяких антикварных вещей. На том островке находился мой небольшой склад. Место уединённое, даже аборигены обходят этот район стороной. Меня заинтересовали рассказы рыбаков о проклятом острове, поэтому и сунулся сюда. Вот и попал. В схроне спрятана моторная лодка. С её помощью можно добраться до посёлка рыбаков. Там есть большие рыбачьи лодки и живут мои люди, точнее жили. Появится возможность договориться о дальнейшем маршруте.

Девушка задумчиво посмотрела вдаль.

— До острова с тайником километров пять и туда можно добраться. Недалеко от нас на берегу лежит длинный ствол дерева, недавно выброшенный штормом. Мы его порубим и сделаем плот. Вы влезете на него, а мы будем толкать вместо мотора, — предложила план Ирисана.

— Грести будет трудно. Здесь сильные течения, — оценивая предложение, предупредил старик.

— Ничего! Мы выносливые, — улыбнулась девушка. — Это не те расстояния, которые нас остановят.

Ирисана вспомнила про отца. Как он там, в полуразрушенной империи, охваченной гражданской войной.

— Что же, хорошее предложение, — задумчиво кивнул старик. — Даже если там уже нет тайника, на островах богатая растительность и есть дичь, так что в любом случае перебазироваться туда выгоднее. К тому же, надеюсь, что запасы на крайний случай там могли остаться. Кому нужны старые ящики с консервами! Да и не хочу оставаться здесь. Боюсь провалиться во времени ещё глубже.

Ирисана рассказала подошедшему мужу о плане перехода на другой остров. Саш одобрил предложение, и троица перемещенцев бодро зашагали в указанном девушкой направлении.

Бревно с воздуха заметили вепы. Других подходящих материалов для строительства плота вблизи не было. Используя мечи, демоны быстро разрубили строительный материал на три части. Заодно Ирисана опять потренировалась в применении внутренней силы. Просто так рубить мечом дерево, не так уж легко. Лишь с использованием особого состояния сознания клинки резали ствол, как масло. Скрепили основу плота между собой с помощью толстых веток, проковыряв подходящие отверстия в дереве. Демон был уверен, что транспортное средство спокойно выдержит небольшое путешествие.

После постройки плот столкнули на воду с обрывистого берега. Путешественники прыгнули следом. Старик отлично плавал, поэтому на импровизированный корабль взобрался самостоятельно. Демоны пристроились к самодельной лодке сзади и, двигая ногами, в качестве мотора, стали толкать транспорт к указанному острову. Чтобы не сильно напрягаться, применялись заклинания из стихии воды, поэтому сильные течения движению не мешали. Поскольку печать обнаружения магии у старика действовала, заклинания демоны прикрывали веповскими щитами.

Расстояние между островами плот преодолел за пару часов. Вепы, летая в вышине, людей на острове не обнаружили. Старик знал его хорошо. По звериным тропам путники легко добрались до тайника. Содержимое схрона старика озадачило.

— Странно, — задумчиво осматривая помещение землянки, пробормотал он. — Я никогда не переступал определённую черту в отношениях с законом. Да, нарушал, но оружием и наркотиками никогда не баловался. Значит, здесь прошло достаточно много времени. Похоже, моих людей подгребли под себя более сильные преступные кланы.

— Что за кланы? — заинтересовалась Ирисана.

— Здесь только их тайник, но километров за сто отсюда, на краю этого архипелага, находится большой остров. Большие удобные пляжи. Много отелей. Для туристов — райское место. Там я в основном и проворачивал сделки с антиквариатом. Богатые путешественники легко расставались с деньгами на отдыхе. К тому же я гарантировал, что товар качественный. На острове большая транспортная развязка: два аэропорта и крупный морской порт. Здесь пересекаются несколько водных путей между материками. Кое-кого из людей, занимающихся наркотиками и оружием, я знал, но меня они предпочитали не трогать. Поскольку я много тратил денег на местных жителей, отношения с ними были хорошие и при желании можно узнать достаточно сведений о любой банде. Несколько звонков в полицию и у зарвавшихся противником могли появиться проблемы. Вполне возможно, что после моего исчезновения, некоторые люди перешли в другие незаконные организации, и часть моих каналов снабжения попала в руки бандитов.

— У вас могут быть проблемы? — кивнул Саш на ящики с оружием.

— У нас могут быть проблемы, — ухмыльнулся старик. — Люди, занимающиеся таким товаром, не любят, когда кто-то вскрывает их тайники. А сейчас должен признать: это не мой тайник.

— Ничего, с этими людьми мы разберёмся, — провёл ребром ладони по шее Саш.

— Вы не знаете этих людей. Для нас троих их слишком много, они хорошо организованы и используют оружие без предупреждения, — покачал головой старик. — Хотя вы и наёмники, и отлично владеете холодным оружием, но здесь вам будет трудновато. Цивилизация ушла далеко вперёд от старых методов войны. Вооружение другое и условия сильно отличаются от знакомых.

— Ты не понимаешь, старик, — с ухмылкой возразила Ирисана. — Мы приспособлены воевать и не в таких условиях, и даже те пукалки, из которых по нам стреляли церковники, нам неопасны. Подумаешь, здесь они стреляют чуть чаще. К тому же нужно учитывать развитую интуицию бойцов высшего уровня. Ну, например!

Девушка достала из ящика автомат, набила патронами диск и привела оружие в боевую готовность. Искин уже давно разобрался с механикой.

— О, как! — задумчиво глядя на наёмницу, пробормотал старик. — Если вы ещё и стреляете точно, то у нас есть шансы. Насколько мне известно, вы пиратствовали, значит, крови не боитесь. Много народу придётся порезать и пострелять. Особо отмороженные особи слов не понимают, а я бы с удовольствием вернулся к работе с антиквариатом. Наркотики меня что-то не привлекают.

— У нас же договор на вашу охрану, а его пока никто не отменял, — ухмыльнулся Саш. — Так что мы остаёмся вашими телохранителями. Нам всего лишь нужно легализоваться в мире.

— О-о, с этим проблем не будет, — довольно закивал старик. — Если мы сдадим моим знакомым из полиции некоторое количество оружия и наркотиков, а также уполовиним количество бандитов, вам сделают прекрасные местные документы. С ними и по миру можно путешествовать. Средствами я вас обеспечу. Вряд ли кто-то смог добраться до моих банковских счетов.

Как и говорил старик, моторная лодка обнаружилась недалеко от тайника. На берегу небольшого ручья находилась зарытая в землю металлическая ракушка, где и хранилось средство передвижения. По ручью лодку легко можно дотащить до берега. Демоны вскрыли ещё несколько ящиков из тайника и хорошенько вооружились. Про еду они тоже не забыли. Консервы хорошо пошли после нервной ночи и голодного утра. Перетащив запасы в лодку и добравшись до воды, путешественники отправились в посёлок рыбаков. Прежде чем идти войной на противника, нужно подробно разузнать обстановку. В посёлке должно остаться много жителей, помнящих доброго господина профессора.

В кустах у берега Ирисана незаметно подобрала поохотившихся вепов.

К вечеру старик с наёмниками уже находился у посёлка. Высадились они не у причала, а с другой стороны острова, в маленькой бухте, давно знакомой старику. Девушка, незаметно для объекта охраны, опять отпустила вепов на разведку. Те сразу донесли, что недалеко находится множество разумных, и мысли некоторых им не нравятся. Осторожно подобравшись к посёлку по деревьям, вепы передали демонам картинку.

У причала стояли не только рыбацкие лодки, но и два быстроходных катера и небольшая яхта. Недалеко от посёлка, как раз на тропе, старый рыбак рубил сухое дерево. К нему и направились путники. Профессор, выглянув на мгновение из зарослей, бросил взгляд на лесоруба.

— Повезло! Этого рыбака я хорошо знаю, — прошептал он сидящему рядом Сашу.

— Идите, разузнайте, что здесь творится! Мы присмотрим за окрестностями, — Саш кивнул в сторону жителя посёлка.

Когда профессор вынырнул из зарослей перед глазами дровосека, тот некоторое время очумело смотрел на улыбающегося Элиота. Рыбак протёр глаза, но мираж не исчез.

— Это вы, господин профессор? — наконец выдавил из себя пожилой мужчина.

— Я, Дорм, я! После некоторых приключений удалось вернуться, — усмехнулся неожиданный гость. — Смотрю, время тебя не пощадило. Постарел! На промысел уже не берут?

— Да как же вы… десять лет… — не находя слов, пробормотал рыбак.

— Долго рассказывать Дорм. Как-нибудь в другой раз. Ты скажи, что тут за столпотворение: катера, яхта. У вас что тут, встреча любителей природы?

Профессор с интересом смотрел на рыбака.

— Какая природа! — махнул рукой старый рыбак. — Когда вы пропали на проклятом острове, мы не побоялись обыскать его сверху донизу. Даже следов не нашли. Проклятье опять дало о себе знать, подумали мы. К сожалению, без вашего руководства контрабанда быстро пришла в упадок. Ваши помощники не смогли продолжить дело. Народ из группы постепенно разбежался. Кто-то подался в другие банды, а остальные разъехались. Это нам, рыбакам, некуда податься. Многие схроны, известные вашим людям, поменяли владельца, и теперь наш остров под управлением клана Меченого. Не лучший человек, но в наших местах возражать ему никто не посмел. Нехорошие времена наступили. Мы снабжаем его рыбой и работаем как носильщики. Иногда к нам наведываются его люди, как и в этот раз. Боюсь, в бандитских разборках может пострадать и посёлок. Меченый что-то не поделил с главарём банды зелёных и не нашёл ничего лучше, чем захватить сына противника. Его яхта сейчас стоит у причала. Парень катался с девушкой по морю, а катера Меченого взяли их на абордаж.

Что-то нехорошее задумал главарь. Слишком вооружились его люди. Боюсь, парня он отдавать не собирается, и встреча с противником замышляется только с целью выманить его из города. Бандиты накопали вокруг посёлка укрытий и поставили мощное вооружение. В стычке пострадают жители, а потом нагрянет полиция и заберёт выживших, зачислив их в пираты. Отчитываться перед начальством нужно, а воевать с бандитами, из-за тех же бандитов, полицейские не станут. Вот и получается: нам будет хуже в любом случае.

— Нехорошая история, — задумчиво покачал головой профессор. Посмотрев на поникшего рыбака, добавил:

— Ты не пугайся! Я тут с охраной путешествую.

Элиот махнул рукой, призывая наёмников, прятавшихся за густыми зарослями возле тропинки.

— Слышали обстановку? — указал на рыбака профессор.

Саш кивнул. Лесоруб с почтением взирал на высокие и мощные фигуры наёмников, увешанные оружием.

— Если поможем противнику Меченого, у нас появится неплохой союзник. К тому же я смогу вернуть под своё управление контрабандные каналы, доставшиеся бандитам, — задумчиво уставился на наёмников профессор. Он вполне адекватно оценивал возможности своей охраны. Как они могут действовать, он не знал, но отлично слышал рассказы прошлой церковной охраны о мечниках запредельных уровней, способных справиться даже с магами. В бою на острове у наёмников есть преимущество. Расстояния в схватках будут незначительные.

— Нам вырезать всех бандитов? — улыбнулся Саш.

От этой зловещей улыбки рыбаку сделалось очень нехорошо. Даже профессор, знавший о пиратском прошлом наёмников, почти физически почувствовал волну опасности, исходящую от его охранников.

— Всех необязательно, — неуверенно покачал головой Элиот. — Можете действовать по обстановке.

— Тогда ждите здесь. Мы пошли, поработаем.

Саш демонстративно достал длинный нож из складок одежды.

— Все люди с оружием принадлежат банде, а жители посёлка даже ножей не носят. Да и сидят сейчас по хижинам и носа наружу не высовывают. Слишком уж бандиты у Меченого неадекватные, — на всякий случай пояснил рыбак, испугавшись делового настроя профессорской охраны. Он переживал за земляков.

Демон лишь кивнул. Почти беззвучно молчаливая пара наёмников растворилась в джунглях.

Засада в посёлке устраивалась хорошим специалистом. Гнёзда бандитов со станковыми пулемётами располагались с трёх сторон поселения. Две огневые точки прятались на уступах прибрежных скал. Третья — находилась на небольшой возвышенности за домами. С любого места посёлок простреливался насквозь. Дополнительные секреты прикрывали подходы к домам и охраняли пулемётные гнёзда. Всё контролировали целых четыре наблюдателя, спрятанные в развилках высоких деревьев. Таким образом, посёлок отлично прикрывался отовсюду.

Проблема бандитов оказалась в том, что защита строилась от людей, а нападали совсем не люди. Задолго до приближения демонов к противнику, вепы разведали обстановку. Боевики не могли прятать мысли от ментального сканирования. Местные разбойники вепам не понравились. Если описывать мысли людей запахами, то они даже не воняли, как у некоторых церковников, а смердели. Напарники демонов с трудом находили что-то полезное в этом хаосе нечистот. Саш подозревал, что главарь собрал вокруг себя самых отъявленных негодяев, с которыми хотел захватить главенство среди бандитов в данном районе мира.

Демон положился на мнение вепов. В оценке людей они не ошибались. Наблюдателей на деревьях угостили ядом сами вепы. Бандиты не могли заметить подлетевших животных, контролировавших их сознание. Секреты убрали демоны. Нити лиан добрались из зарослей до каждого человечка. Только парочку людей, демоны оставили в живых по рекомендации летающих напарников. Последними закончили свой жизненный путь в этом мире пулемётчики. Среди них не нашлось достойных представителей человечества, которым вепы согласились бы сохранить жизнь. К пулемётам главарь поставил самых преданных сторонников.

Осталось освободить от бандитов посёлок, но тут вышла загвоздка. Один из помощников главаря ожидал в скором времени прибытие самого Меченого вместе с главарём противоборствующей банды для завершения переговоров. Исчезновение бандитов в посёлки могло насторожить Меченого.

Саш пошёл другим путём. Демоны выпустили биороботов, сразу установивших контроль над всей территорией поселения. Кто обратит внимание на небольшие пучки травы. Под таким прикрытием обнаружить деревянных многоножек невозможно.

Саш занялся подготовкой оставшихся в живых боевиков к предстоящим событиям. У него имелся широкий арсенал убеждения самых неразумных индивидуумов. Ирисана быстро сходила за оставленной парочкой старичков и привела их к посёлку. Искины опять чётко рассчитали план эффектного появления профессора из небытия.

Хортус — помощник Меченого сильно переживал. Лишь недавно главарь посвятил его в планы расширения зоны влияния на туристическом архипелаге. Первым шагом должен стать захват территории соседней банды. Меченый специально обострял отношения с соседями, чтобы последующие действия выглядели как жест отчаяния, а не продуманный план. Ссориться сразу со всеми здешними бандитскими кланами он не собирался. Захват сына главаря соседей, лишь обеспечивал приезд противника в нужное место. Потом никто не будет разбираться, из-за чего возникла перестрелка. Случайности всегда бывают, и кто-то оказывается сильнее. В данном случае, сильнее должен оказаться Меченый и его люди, а что при этом погибнут оппоненты: ну что же и не такое бывает.

Чтобы не насторожить возможных наблюдателей или чужую разведку, переговоры с засадными отрядами по радио не велись. Все и так знали нужные сигналы для начала действий. Всё же у Хортуса на душе было неспокойно, как будто надвигалась гроза. Бандит раз за разом анализировал предыдущие действия по подготовке засады. Всё сделано идеально, насколько это вообще возможно в данных условиях. Подготовка офицера морской пехоты давала о себе знать. Пусть и бойцы в банде — так себе, но у других кланов ничуть не лучше.

Пленников пока посадили в специальную яму. Главарь приказал их не трогать, чтобы не портить последующую картину действия, если соседи станут разбираться, из-за чего возникла перестрелка, и как всё это происходило. Не так часто в последнее время происходил передел зон влияния между бандами. Никто не хотел междоусобицы.

Наконец по рации пришёл условный сигнал, и из-за горизонта появилась пара катеров. Хортус сидел перед открытым окном в хижине. Он поднял бинокль к глазам. Один катер, меньший, принадлежал Меченому. Второй, значительно большего размера, шефу зелёных.

Бандит понял, что главарю клана удалось усыпить бдительность соперника и заключить предварительное соглашение. Если бы не засада, силы боевиков от двух сторон, прибывших на остров, были бы равны.

Катера подошли к пристани и остановились рядом с яхтой. Главари в окружении охраны сошли на берег. Хортус выскочил из хижины и поторопился навстречу.

— Где сын и что с ним? — сразу задал вопрос главарь противников, с подозрением уставившись на встречающего. Военная выправка у Хортуса никуда не делась.

Меченый кивнул, разрешая говорить.

— Цел и здоров, вместе со своей подружкой, — как на военном плацу отчеканил Хортус.

— Ведите! — недовольно поморщившись от громкого голоса, проворчал зелёный.

Уловив едва заметное подтверждение от Меченого, Хортус повернулся и повёл следовавших за ним главарей к яме. Охрана, не перемешиваясь между представителями банд и с настороженностью глядя друг на друга, последовала за начальством. Процессия остановилась на большой площадке на краю поселения. Яма располагалась посередине.

— Сын, всё нормально? — обратился к парню глава зелёных. Сквозь решётку из толстых жердей было видно парочку молодых людей.

— Слегка помяли! — криво усмехнулся парень. Нормально улыбаться мешал огромный синяк, расползшийся на пол-лица.

— Договор подтверждаю, но спину мне лучше не подставляй, — хмуро глядя на Меченого, буркнул глава зелёных.

— Я не настолько глуп, — ухмыльнулся Меченый, отступая в сторону и давая пространство охране зелёного, чтобы подойти к решётке. Улыбка у главаря получилась страшненькая. Щёку пересекал глубокий шрам, продолжающийся по шее и скрывавшийся где-то под одеждой. Из-за него он и получил прозвище. Ещё в детстве, при обрыве металлический трос оставил на теле ребёнка страшный след.

Как только боевики взялись за тяжёлую крышку ямы, Хортус свистнул. Меченый, Хортус и все бойцы из их банды мгновенно упали на землю. По сценарию, разработанному главарём, сейчас пулемёты должны скосить противников, оставшихся стоять. Манёвр его бойцы тренировали неоднократно.

Хортус вжал тело в землю. Секунда. Другая. Но грохота выстрелов крупнокалиберных пулемётов по-прежнему не слышно. Приподнявшись, он с недоумением уставился на тоже поднявшего голову главаря. Меченый озадаченно вертел головой, пытаясь понять, что происходит. Его люди лежали на земле и не двигались. Боевики противника, уронив крышку ямы, растерянно озирались по сторонам.

— Ой, какая неожиданность! Что-то пошло не так, — раздался спокойный голос со стороны джунглей.

Головы мужчин автоматически повернулись к зарослям, вплотную примыкавшим к поляне.

Из кустов выбрался пожилой человек, одетый в походную одежду и спокойно направился к людям.

— Бог ты мой! Проф вынырнул из небытия, — охнул глава зелёных.

— Пришлось, — пожал плечами Элиот, с недовольством глядя на него. — Никак не ожидал увидеть собственного ассистента во главе бандитов.

— Меня обстоятельства заставили, — замялся глава зелёных. — Ваши клиенты, требовали продолжить поставки антикварных товаров. Часть людей разбежалось, а остальные остались без работы. В институте истории вашу тему свернули. Что нам оставалось делать? С трудом удержал в своих руках часть контрабандных каналов поставок. Дальние склады, наподобие укрытий в этом районе, пришлось отдать другим. Сил контролировать прежнюю сеть полностью у меня не хватило. Люди в подчинении оказались разные, так что пришлось заняться не только антиквариатом. Из-за похищения сына теперь приходится отдавать ещё кое-что. Сколько раз предупреждал дурака, чтобы брал охрану. Так нет же, посторонние, видите ли, мешают встречам с девушкой.

Меченый внимательно прислушивался к разговору, хотя абсолютно не понимал, кто такой этот старик и почему провалился так хорошо подготовленный план.

В отличие от главаря Хортус родился и жил на архипелаге. Он прекрасно знал слухи о неуловимом контрабандисте по кличке Академик. Сопоставить факты, всплывшие во время короткого разговора, было не трудно. Академик всегда проворачивал дела виртуозно, а время от времени появляющиеся враги быстро отправлялись в тюрьму или в небытие. Раз пулемёты не заработали, не трудно предположить, что старик здесь не один и его люди контролируют ситуацию. К тому же бывший офицер отлично видел, что его люди, упавшие на землю по сигналу, не подают признаков жизни. Что с ними случилось не понятно, но выстрелов или свиста пуль Хортус не слышал. План Меченого провалился. Боевик решил, что лучше посидеть в тюрьме, чем кормить рыб в океане, поэтому лежал не двигаясь.

Меченый всего этого не понимал. Он вырос в уличной банде и всегда считал, что приз получает самый сильный и хитрый. Ничего, что план провалился. Главное — побыстрее убраться отсюда с минимальными потерями для него самого. На крайний случай у него имелся резервный план: свалить всё на Хортуса — своего помощника. Это тот хотел разделаться сразу с двумя главарями банд и пригрести себе их районы, став главой нового клана.

Меченый вскочил и отряхнулся.

— Что здесь происходит? — с неподдельным недоумением он обвёл глазами действующих лиц.

— Нехорошо обманывать старших, — погрозил ему пальцем профессор. Повернувшись к джунглям, он приказал. Ирисана, тащи сюда самых разговорчивых.

Из джунглей показалась наёмница. В скафе девушка возвышалась над всеми больше чем на голову. В обеих руках, как сумки, она несла двух пленников, схватив за ремни. Подойдя к людям, девушка бросила ношу на землю. Боевики лишь тихо охнули, но встать даже не попытались.

— Будут упираться в признаниях, я их стимулирую.

Улыбка лишь отметилась на краешках губ на лице девушки.

Лежащие пленники судорожно затрясли головами, отрицая даже намёк на такую возможность. Они были готовы петь соловьями, но не возвращаться в руки наёмницы. Под руководством мужа она хорошо потренировалась в развязывании языков, хотя эти языки и не очень-то упирались.

Профессор попросил девушку достать из ямы узников, а сам приказал пленникам встать и стал задавать наводящие вопросы. Боевики отвечали чётко и по существу. Предыдущая тренировка у наёмницы не прошла даром. План Меченого вырисовывался из ответов во всём своём великолепии и с мельчайшими деталями.

Тем временем Ирисана подошла к яме, отодвинула застывших бойцов зелёных и, ухватив рукой за крайние жерди крышки, одним движением отбросила её метров на пять. Почти не останавливаясь, она мягко спрыгнула на дно ямы, как будто пятиметровая глубина была не больше небольшой канавки. Не давая узникам опомниться, схватив парня за пояс, она кинула его наверх. То же самое Ирисана проделала с его оторопевшей подругой. Все движения скафа рассчитывал искин, так что приземление пленников произошло, словно они были пушинками. Легко подпрыгнув, наёмница ухватилась за укреплённый край ямы и выбросила тело на поверхность. Все операции выполнялись в течение нескольких секунд. Бывшие заключённые начали реагировать на происходящее, только очутившись наверху, когда бояться и переживать оказалось уже не о чем.

Охрана главы зелёных, открыв рот, смотрела на наёмницу, больше похожую на тяжелоатлетку, но с такой лёгкостью выполнявшую невероятные трюки.

Лежащий недалеко от ямы Хортус прекрасно видел трюки неизвестной наёмницы. Кроме того, он намётанным взглядом заметил, что под развивающимся маскировочным плащом у неё приличное количество вооружения: пистолеты, гранаты, ножи и что-то ещё. Сам Хортус выполнить проделанные трюки не смог бы и без оружия. Он похвалил себя ещё раз, что не стал дёргаться. Наверняка девушка здесь не одна.

Ирисана заметила взгляды, бросаемые на неё бывшим офицером.

— Вставай и иди к тем пленным, — приказала она Хортусу. — Если будешь сговорчивым, в отличие от других подчинённых, проживёшь долго.

Только сейчас до Хортуса дошло, что все боевики банды Меченого мертвы. Нельзя быть живыми с такими перекошенными лицами и вывалившимися языками. Страх холодком пробежал по спине. Аналогичные симптомы он встречал, когда пришлось воевать в материковых джунглях с повстанцами. Именно такие признаки вызывало поражение человека ядом нервно-паралитического действия. С трудом он рассмотрел шип, торчавший в шее ближайшего бойца. Скрывать планы боса, Хортус не собирался. Он прекрасно слышал, как при допросе пленных Меченый короткими репликами пытался приписать засаду ему.

Хортус подошёл к пленным бойцам и, ничего не скрывая, начал отвечать на вопросы профессора.

Меченый скоро понял, что отвертеться не удастся, и стал строить планы на побег. Катер с его людьми по-прежнему стоял у пристани. Бандит надеялся, что до них наёмники старика ещё не добрались. Попасть на катер не так просто.

Глава зелёных нервно сжимал кулаки, бросая злобные взгляды на оппонента, но перебивать профессора не решался. Наконец, старик закончил допрос пленников и обратил свой взгляд на нервно озирающегося, полностью изобличённого в коварном плане главаря.

— Думаете, вам помогут откупиться накопленные счета в банках? — с интересом посмотрел на бандита профессор. Он не понимал, зачем его охранники попросили упомянуть в разговоре про счета, но выполнил пожелание.

— Нет, на деньги я не надеюсь, — скривился Меченый. — Есть другой выход.

Главарь метнулся к профессору, на ходу доставая из рукава узкий клинок. Продолжая движение, он упал у ног старика. Только Хортус, стоящий рядом почувствовал тихий шелест пролетевшего мимо его уха шипа, попавшего в шею главаря. Кто мог стрелять из духовой трубки с направления посёлка, Хортус так и не понял. Расстояние до ближайших строений превышало двадцать метров.

— Кажется, и этот сдох.

Профессор легонько пнул труп бандита носком ботинка. С таким мгновенным действием яда он раньше не встречался, но понимал, что на магическом материке, откуда прибыли наёмники, может иметься и не такое смертельное оружие.

— На катере Меченого остались боевики, — кивнул глава зелёных в сторону пристани.

— Это вряд ли, — покачал головой старик. — Моя охрана предпочитает сразу отправлять противников на тот свет.

Профессор подозвал Ирисану, неподвижно стоящую возле бывших молодых узников у ямы.

— Знакомься, это Ирисана — более мягкая половина моего сопровождения, — сказал профессор бывшему ученику, кивая на девушку. Посмотрев на Ирисану с улыбкой, он добавил, уже кивая на главаря зелёных:

— Это мой нерадивый ученик Карон Литс. С наукой у него были не очень хорошие отношения, но как снабженец и помощник, человек весьма нужный. По крайней мере, таким был некоторое количество лет назад.

— Да я и сейчас таким остаюсь, — замахал руками бывший ученик. — С удовольствием избавлюсь от ноши шефа. Проф, берите всё в свои руки. Наркотиками я и сейчас не балуюсь, а вооружение в последнее время приносит неплохой доход. Стало неспокойно в мире. Опять верхи принялись делить ископаемые ресурсы. Драчка на соседнем материке идёт знатная.

— О-о, вот и вторая часть моей охраны, — пробормотал профессор, кивая на идущего со стороны пристани Саша.

— Я там немного шишек набил матросам на вашем катере, чтобы не вмешивались, — сообщил Саш Карону Литсу, с трепетом смотревшему на внушительную фигуру наёмника.

— Что, всем? — широко раскрыл глаза от удивления главарь зелёных.

Саш только кивнул. Шишки он набил всем после того, как отправил в сон заклинанием. Это будет хорошим пояснением отключённого состояния, а уж каким образом до них добрались нападавшие, пусть фантазируют, что хотят.

Демон пристально посмотрел на Хортуса.

— Даже не знаю, почему оставил тебя в живых. Преступлений на твоей совести достаточно, чтобы поселиться в аду. Придётся отрабатывать.

— Согласен, — мгновенно кивнул бывший военный.

— Тогда у тебя в подчинении будет эта парочка, — Саш махнул рукой в сторону пленных боевиков.

— Согласен, — тут же повторил Хортус.

Пощадил помощника главаря Веп-Син. Саш лишь прислушался к рекомендации напарника.

— Старик, считай, у тебя есть тройка потенциальных смертников, — кивнул демон на пленников.

Те лишь радостно заулыбались. Подчиняться старому профессору — это гораздо лучше, чем иметь дело со страшными наёмниками. Парочка боевиков уже знала, что лучше второй раз не попадать под руку охраны старика, а Хортус это предполагал.

Дальнейшие переговоры победителей лишь утвердили главенство профессора Элиота Борта в этом районе архипелага. Его бывший ученик с радостью отдал пост главы банды и всех своих людей в руки знаменитого контрабандиста — Академика. Сам Элиот соскучился по живой руководящей работе, особенно чувствуя себя более молодым, после проведённого над ним лечения. Церковники держали мессию взаперти, лишь изредка выпуская на производства для подсказок в решении возникших проблем.


Глава 12. Сложности


Уже бывший глава зелёных серьёзно поговорил с сыном. В наказание отобрал у него яхту и подарил профессору, а тот передал подарок наёмникам. Они бывшие пираты, так что найдут, как ей распорядиться.

Био-скафандры под управлением искинов при надобности имитировали нитями даже отпечатки пальцев, так что все данные для легализации наёмников Карон вёз с собой. У него есть знакомые в полиции, которые сильно обрадуются подарку в виде трупов бандитов Меченого вместе с главарём. Хортус под пристальным взглядом парочки демонов обещал передать полиции информацию по многим делам банды. На радостях, от избавления от одной из проблемных банд, полицейские поспособствуют получению гражданства для парочки нелегалов, отсутствующих в криминальных базах, и выдадут документы восстановившему память после продолжительной болезни старому профессору.

Карон забрал сына с его девушкой и отправился в город, С утра ему придётся решать дела с полицией. Демоны вместе с профессором, на подаренной яхте вернулись на остров с тайником. Оставаться на месте разбором с бандитами или соваться без документов в город им не стоило. На яхте имелась рация, так что Карон обещал связаться с ними сразу после решения проблемы с документами.

Саш тоже собирался дополнительно покопаться с порталом. После анализа искином полученных в прошлый раз данных появилось много вопросов.

Компанию профессору составил старый рыбак-лесоруб. Старик подробно отвечал Элиоту на вопросы о событиях, произошедших за время его отсутствия. Профессор не стал рассказывать о своих приключениях в другом времени. Ему бы никто не поверил. Объяснил своё отсутствие потерей памяти после удара молнии. Как будто он только недавно вспомнил прошлую жизнь, и всё это время прожил в семье отшельников, Саша и Ирисаны, которые скрылись от мира по своим, ему неведомым причинам.

Более длительные исследования портального перехода выявили очень неутешительные новости.

(И-Саш: — К сожалению, воспользоваться переходом на соседний мир мы не сможем. Контур управления переходом отсюда отсутствует, и я не могу его создать на базе известных законов. Я всё же изделие технической цивилизации. При наличии энергии, например в виде удара молнии, переход открывается в произвольном направлении, а их, похоже, великое множество.

Саш: — Почему тогда таких порталов нет в соседнем мире?

И-Саш: — Вероятно, этот мир был первичным, а второй мир только исследовался. Маги вообще пришли сюда откуда-то издалека и построили этот портал. Глобальный катаклизм случился именно на этой планете, уничтожив магов и вообще всю магическую цивилизацию. Исследовательскому отряду на соседнем мире, через портал, досталось не так уж много и некоторая группа магов там выжила, дав развитие новой магической цивилизации. Вот только ума и ресурсов построить порталы им не хватило. Они стали использовать остатки разрушенной портальной сети.

Саш: — Должно было случиться что-то глобальное, что уничтожило магическую цивилизацию.)

Эксперименты подтвердили правильность выводов биоискина. Попытка открыть портал привела к выбросу разогретого до высоких температур углекислого газа. Не будь у Саша биоскафандра, он вряд ли бы выжил. Проход открылся в очень негостеприимный мир. Теперь стало понятно, почему на острове ничего не растёт. Такой выброс выжигает всю растительность, а землю превращает в мелкий выжженный песок. Ещё раз проводить эксперимент демон не решился. Если откроется проход на планету, ставшую звездой, ему и скафандр не поможет. Лучше отложить опасные эксперименты. Без соответствующей подготовки проводить их не стоит.

Пока появилось время, демоны занялись добычей денег, точнее больших жемчужин, которые можно легко превратить в капитал этого мира. Возможности скафа и магия позволяли нырять до дна глубоких расщелин, ставших кладбищем моллюсков — производителей жемчужин. Биосканеры помогали не рыться в слое раковин, а вытаскивать только нужные. Демоны за несколько дней неспешной подводной охоты набрали пару тысяч очень крупных жемчужин. Только этим они обеспечили себе хорошее существование в этом мире, а ведь имелись ещё и секретные счета Меченого. Не зря Саш попросил профессора поинтересоваться денежными запасами бандита. Вепы вытащили из памяти человека всю цепочку информации, связанную с деньгами.

Оказалось, главарь Меченый — не очень удачный. Банда находилась на грани финансового краха. Поэтому тот и задумал план с захватом чужой территории. Только личные счета главаря в банке не пустовали. Небольшая сумма для безбедной жизни на некоторое время там скопилась. Саш предполагал, что им с Ирисаной этого хватит на год шикарной жизни, а потом они воспользуются спрятанным на планете кораблём, чтобы вернуться в звёздные миры. Но сумма за жемчужины тоже лишней не будет.

На четвёртый день отшельничества Карон сообщил по рации, что полиция закончила следствие в рыбацком посёлке, а он решил проблему с документами. Элиоту надоело сидеть без дела. Про добычу жемчужин профессор ничего не знал. По его сведениям наёмники просто купались в море. Старик-рыбак говорил, что воды вокруг острова не опасны. Земляки лишь не любят соседство с самим островом, поэтому редко посещают окрестности. Профессор попросил наёмников отвести вернуть его в рыбацкий посёлок на подаренной яхте. Там его ожидал бывший ученик. Академику не терпелось вернуться к любимому делу.

Саш не хотел заниматься контрабандой и попросил у подопечного отставки с поста телохранителей. Теперь у Элиота есть собственные боевики. Профессор не возражал, но попросил оказывать помощь при надобности. Расправа с бандой Меченого его впечатлила.

Высадив стариков в рыбацком посёлке, демоны оказались свободными как ветер. Набор документов, полученных от Карона, полностью легализовал их как жителей архипелага. Бывший ученик профа оказался дотошным типом. Он обеспечил наёмников даже мобильными телефонами с легальными идентификаторами, полностью соответствующими полученным документам. По полицейским базам возможно отследить историю звонков в течение десяти лет. Набор из нескольких документов, связанный с мобильным идентификатором и являлся основным паспортом жителя государства. Полученные документы стоили дорого, но бывший глава зелёных не поскупился. Собственную жизнь и жизнь сына он ценил гораздо дороже.

Теперь наёмники могли беспрепятственно путешествовать по миру. К сожалению, возможности путешествия недостаточно, чтобы достичь точки расположения исследовательской базы, где по данным коммуникатора находился прыжковый корабль. Учёные, исследовавшие ранее цивилизацию планеты, постарались сделать так, чтобы аборигены даже в перспективе развития не смогли добраться до базы. Находилась она в центре континента, на полюсе, под многокилометровой шапкой льда. Даже попасть туда не так-то просто. По крайней мере, так было двести лет назад. Наука этой цивилизации шагнула далеко вперёд. Судя по данным искина, жителям уже недалеко до освоения планетарной системы. К сожалению, постоянные локальные войны между четырьмя группами государств, заключивших военные союзы, в последнее время не давали развития гражданских технологий, но подстёгивали военные. В настоящее время трое медленно доедали четвёртого, иногда сталкиваясь между собой на чужих территориях. Зона военных действия находилась на материке, недалеко от архипелага, поэтому здесь сейчас и процветала торговля оружием и наркотиками.

На курорте отдыхали от войны, в том числе, и солдаты противоборствующих сторон, что вело к возникновению многочисленных операций разведок потенциальных противников. Как ни странно, денежная система в мире существовала единая — энергон, привязанная к производству энергии. Как раз у проигрывающего государства имелась собственная денежная единица, в настоящее время сильно обесцененная. Архипелаг входил в небольшой список нейтральных территорий.

Местные криминальные кланы не оставались в стороне, помогая то одним, то другим, лавируя между более сильными противниками.

Саша ситуация вполне устраивала. Именно в таком мутном омуте могли спрятаться пришельцы. Одной яхты демонам для нормальной жизни недостаточно. Необходимо обзавестись постоянным жильём. Сидеть на безлюдных островах слишком подозрительно. Искин не без основания считал, что необычными отшельниками могли бы заинтересоваться разведки военных блоков, предполагая засылку резидентов или даже диверсантов противника.

Селиться в городе Саш не хотел. Даже вепы не смогут контролировать сознания большого количества соседей и могут попасться на глаза. Таких животных в экосистеме планеты не существовало. Компромиссом являлось отдельное жильё за городом, но стоило оно приличных денег. Порывшись в местной инфосети, попутно взломав несколько закрытых каналов, искин нашёл подходящий вариант. Дом разорившегося богача располагался на берегу моря и даже имел небольшую собственную пристань для парочки яхт в совсем маленькой бухте с крохотным пляжем, образовавшейся на месте старой, почти разрушенной расщелины в скале. Трёхэтажный особняк с приличной площадью и большим участком земли продавался вместе с мебелью. Стоило такое поместье, по местным понятиям, баснословных денег. Одних средств, находящихся на счетах упокоенного главаря, не хватало.

Светить жемчужинами через каналы профессора Сашу искин не советовал. Это может привлечь лишнее внимание к острову с порталом. Стоило создать ещё одну личность. Так что вечером, перед закрытием, в магазин ювелира вошёл прилично одетый молодой человек. Одежду имитировал скафандр, а демон находился в своём обычном виде. Лавочку выбрал Веп-Син, полетав вечером над торговым кварталом и послушав мысли торговцев. Старый мастер когда-то работал над изготовлением ювелирных изделий, а теперь занялся продажей, передав основное дело сыновьям, решившим продолжить семейное ремесло.

Веп незаметно пристроился на фасаде дома, спрятавшись за вывесками. Спускающиеся сумерки позволяли ему путешествовать, прячась в тенях зданий. Не так много народа смотрит вверх, путешествуя по узким улицам старого города.

— Что угодно молодому господину? — встретил вежливым вопросом гостя хозяин магазина.

Саш окинул взглядом старого мастера. Вполне ещё крепкий старикан. В ауре наблюдались только некоторые болезни рук и глаз, связанные с прошлой деятельностью ювелира.

— Мой хороший друг решил приобрести поместье на берегу, но свободных денег не хватает. Вот, чтобы поддержать товарища, решил продать некоторый запас жемчужин, доставшийся в наследство.

Саш выложил на стол небольшой матерчатый свёрток.

— Так-так, — пробормотал мастер, с интересом разворачивая материю. — Хм…, интересно! Говорите, наследство!

Старик задумчиво покатал жемчужины по столу, наблюдая за переливами света, отражающегося в поверхности жемчуга.

(Веп-Син: — Старик догадался, что жемчужины новые. У старых при долгом нахождении на воздухе, появляется более матовый блеск, а только вынутые из воды — блестят сильнее. Что делать дальше, старик ещё не решил. Сдавать нас бандитам ему не хочется, а если он не откроет сведения о новой обнаруженной залежи жемчужин такой ценности на небольшой глубине, куда могут добраться аквалангисты, у него могут появиться проблемы с местным криминалом.

Саш: — Плохо, планировать операцию, когда не знаешь местных особенностей.

И-Саш: — Я не виноват. В открытых информационных сетях отсутствует эта информация.

Саш: — Попробуем сделать из торговца союзника. Деньги все люди любят.)

— Наследство моря, — улыбнулся Саш, ничуть не смущаясь.

— А вы, значит, сын морского царя? — скептически окинул взглядом не очень внушительную фигуру парня торговец. — Наверное, наследство большое?

— Морской папаша подарил на мелкие расходы небольшой запас, — продолжил шутку Саш. — Я вам принёс пару десятков самых маленьких. Судя по каталогам, эти потянут на пару миллионов энергонов. Такой суммы как раз не хватает другу для покупки дома.

— Если не секрет, что за домик собирается покупать ваш друг? — оторвав взгляд от жемчуга и посмотрев на гостя, пробормотал хозяин магазина.

(Веп-Син: — Жадность у старика борется с осторожностью. Возраст жемчужин, на его взгляд, перевалила за пару сотен лет. Цена принесённого раза в четыре больше озвученного тобой. Особенностью жемчуга является небольшое свечение при воздействии температуры тела. Чем старее жемчужина, тем сильнее она светится.

Саш: — Очередной прокол в планировании.

И-Саш: — Я же не бог, чтобы всё знать! Сказывается недостаток информации в здешних сетях. Невозможно увеличить поток считывания. Слишком низкая скорость передачи. Взламывать серверы без следа можно, а вот увеличить скорость всё равно не получится, поэтому не вижу необходимости так светиться.

Веп-Син: — Торговец мне нравится. Личность не испорчена.

Саш: — Тогда будем удивлять.)

Демон дал команду искину, и тот быстро вырастил из скафа небольшую пластинку. В рекламе технологичных изделий присутствовала такая штуковина, проецирующая статическую объёмную картинку. Ничего страшного не будет, если демон покажет изображение в динамике. Наверняка в экспериментальных разработках учёных такой виртуальный экран может присутствовать.

Саш достал пластинку из кармана и сделал вид, что включает, одновременно выводя виртуальный экран искина над пластиной. Некоторое время манипулируя над появившейся картой побережья центрального острова архипелага, демон вывел точку расположения предполагаемой покупки.

— Ах, даже так! — удивлённо ахнул старик, с возрастающим интересом посматривая на необычного гостя. — Хочу заметить, что реальная стоимость домика больше трёхсот миллионов энергонов. Бывший хозяин из вредности выставил его по вдесятеро меньшей цене, но я очень сомневался, что найдутся покупатели. Жители столицы прекрасно знают, что на поместье положил глаз племянник градоначальника, а он вхож в дом главы нашей республики. Предыдущий хозяин дома принадлежит к элите Онки, а это государство доживает последние годы. У них под контролем осталась едва ли пятая часть бывших территорий. Мы нейтральное государство, но и здесь отношение к проигравшим постепенно меняется. Я бы не советовал гостям столицы мешать интересам нашей элиты.

(И-Саш: — Анализ ситуации показывает, что отсидеться в тени нам не удастся. Пробраться незаметно на ледяной континент при наличии спутникового наблюдения не так-то просто. Придётся делать это легально.

Саш: — Считаешь, что лучше сразу набить морды здешним боссам?

И-Саш: — Нас никто не знает. Мы — тёмная лошадка. Неизвестность заставит противников быть осторожными. Первые наскоки будут проверочными, а когда они провалятся, никто не захочет накалять обстановку, затрагивая сильного соперника. Предполагаю три-четыре пробных наезда, а потом нас оставят в покое, но под наблюдением, пытаясь узнать, с кем имеют дело.)

— Я в курсе обстановки, — со снисходительной улыбкой кивнул Саш. К сожалению, на счетах друга не так много наличных денег, вот и понадобилась срочно дополнительная сумма. Залог в десять миллионов он уже внёс. Десять есть в наличии. До стоимости не хватает двух. Поэтому я и обратился к вам. По моим данным, вы один из самых профессиональных, а главное адекватных торговцев драгоценностями.

— Хм…, у вас хорошие информаторы, — озадаченно приподнял бровь ювелир. — Не так много осталось жителей, знакомых с моей квалификацией. Задержался я на этом свете. Впрочем, судя по имеющемуся оборудованию, связями вы не обделены. Я даже в рекламе не встречал подобных виртуальных экранов. Занятная штучка!

Промолчав несколько секунд, старик добавил:

— Ваши жемчужины стоят в четыре раза дороже двух миллионов. Готов предложить вам шесть. Двадцать пять процентов останутся мне за хлопоты по дальнейшей продаже. Всё равно дороже оптом у вас такие драгоценности никто не купит.

(Веп-Син: — Старик опасается. Назвал реальную стоимость.

Саш: — Добавим напряжения.

И-Саш: — Если собираешься подключать торговца к своим делам, а я считаю это перспективной затеей, то глуши клиента. Цены на самые крупные жемчужины я так и не узнал. Нет их в открытом доступе.)

— Пожалуй, соглашусь с вашим предложением, — кивнул Саш. Есть ещё один вопрос, консультацию у своего помощника я так и не смог получить.

Саш достал из кармана одну из самых крупных жемчужин, добытых в расщелинах у острова с порталом. По тому, как дрогнули руки ювелира, когда тот брал огромную горошину с руки демона, Саш и без подсказки вепа понял потрясение старика.

— Королева моря, — заворожённо любуясь игрой света на поверхности трёхсантиметрового идеального шарика, хрипло прошептал торговец. В последний раз он держал в руках нечто подобное лет двадцать назад, и то диаметром несколько меньше. Давно не встречался такой жемчуг в океане. Чтобы создать нечто подобное, моллюск должен прожить тысячу лет. С трудом оторвав взгляд от чуда природы, старик посмотрел на странного продавца даров океана.

— Одна эта жемчужина дороже остальных вместе взятых раза в два-три. Могу найти покупателя, согласного заплатить двадцать, не торгуясь.

(Веп-Син: — Ха-ха, врёт старик. Найду! Он у него уже есть. Год назад приезжал покупатель с Окталона. Государство главенствует в сильнейшем военном союзе с аналогичным названием. Конкурент покупателя раздобыл дорогую жемчужину и подарил жене. Теперь жена другого требует себе нечто аналогичное, а лучше более дорогое. Наша жемчужина по размеру превышает конкурентку. Лучше пока не показывай торговцу самую большую находку. Боюсь, пятисантиметровую жемчужину в этом мире никто не видел. Старику может стать плохо. Хватит ему и пяти миллионов. Продать эту он собирается за двадцать пять.

И-Саш: — Двадцать процентов перепродавцу — вполне нормально. Соглашайся. Самим искать покупателей и с этой, и с последующими жемчужинами — мороки будет больше, чем наладить канал сбыта через торговца. Всё сразу на рынок вываливать не рекомендую. Цены обвалим мгновенно. Оно нам нужно?)

— Двадцать…, говорите, — задумчиво почесал щёку Саш. — Пожалуй, соглашусь. Придётся немного потратиться, чтобы всякие племянники градоначальников не лезли в мои дела.

— Отлично! — радостно потёр руки старик. — Готов заключить договор.

— Обойдёмся без договора. Мне достаточно рекомендаций моих специалистов. В вашей надёжности и порядочности я уверен, — покачал головой Саш.

— И раскрывать свою личность не придётся — понимающе кивнул старик, с прищуром поглядывая на гостя.

— И это тоже, — согласился Саш. — Переводите деньги сразу на счёт моего друга, покупающего дом. Его зовут Саш Шторм.

Демон продиктовал торговцу номер счета, открытого Кароном в банке для легализации наёмников.

— Деньги переведу завтра. Но вы предупредите друга о возможных визитёрах, со стороны городской элиты.

Старый торговец со значением взглянул в глаза необычному гостю. Ответный взгляд поразил бывшего ювелира. Не зря говорят: глаза — отражение души. На старика дыхнуло безбрежным океаном, спокойным, но готовым в любое мгновение ураганом смести любое препятствие на пути. Пожалуй, опытный торговец поостерёгся бы связываться с этим молодым человеком. Опыт, нажитый за достаточно длительную жизнь, говорил, что за гостем стоит сила, даже не так — Сила. Стоять на её пути никому не стоило. Интуиция подтверждала, что не следует обманывать молодого человека. Становиться ему врагом она категорически не советовала, а вот превратиться, если и не в друга, то хотя бы в доверенного человека, рекомендовала. Если гость способен без лишних вопросов выложить по просьбе друга больше двадцати миллионов, то такая дружба стоит гораздо больше, а возможно даже не исчисляется деньгами. Как ни странно, старик в такое верил. Ювелир всегда прислушивался к интуиции, поэтому и прожил так долго.

Саш забрал обманку оборудования виртуального экрана и покинул магазин. Район богатых магазинов, хорошо контролировался полицией, поэтому даже ночью грабежи тут случались редко. Саш спокойно добрался до яхты.

Уже утром на компьютер яхты пришло сообщение из банка о переводе денег на счёт наёмников. Ирисана тут же перечислила необходимую сумму юридической конторе, обеспечивающей продажу поместья. В середине дня юрист пригласил новых хозяев осмотреть купленную собственность. Демоны и так хорошо изучили дом с помощью сканеров, так что осмотр быстро закончился и сотрудник фирмы зарегистрировал собственность на новых владельцев. При этом он ни словом не обмолвился о проблемах, связанных с домом и постарался побыстрее покинуть чужую территорию.

Пока Ирисана приводила в порядок внешний вид комнат под свои вкусы, Саш работал с системами охраны и наблюдения. Видно, давление на бывших хозяев со стороны города было более чем основательным. Окна с внешней стороны дома оказались бронированными. Камеры видеонаблюдения охватывали весь периметр территории. Множество датчиков различных типов контролировало границу поместья.

Саш модернизировал сервер управления всем этим хозяйством, закрепив на него в астрале матрицу станционного искина. Пройдясь по другому оборудованию, демон наложил на него соответствующие матрицы полевых сканеров. Электроника легко принимала на себя астральные модули, расширяющие возможности. Теперь зона контроля расширилась почти на половину города. Для станционного искина нагрузка оказалась ничтожной, поэтому демон нагрузил его и контролем над всеми каналами связи, перехватываемыми сканерами. Но даже в этом случае искин больше простаивал. Его мощности рассчитывались на гораздо более тяжёлые нагрузки. Экраны в комнате наблюдения теперь работали в виртуальном режиме и по командам могли выводить любой кусочек контролируемой зоны, просвечивая в различных диапазонах излучения.

Искин подал заявку в специальную службу для найма обслуживающего персонала, но тут же получил отказ, с туманным пояснением, что фирма в настоящее время не имеет свободных сотрудников. Учитывая предупреждение ювелира этого можно было ожидать. У прежних хозяев, скорее всего, возникли те же проблемы. Не зря здесь все коммуникации оказались полностью автономными. Вода добывалась из скважины, а очистка стоков велась собственной системой утилизации. Демоны из-за этого и выбрали поместье. Располагалось оно на самом краю города, вплотную примыкая к прибрежным скалам. За огороженной территорией начинались отвесные скалы, уходившие прямо в океан.

Саш не стал ждать первых визитёров, а занялся решением проблемы персонала. Самим заниматься хозяйством им будет некогда. Претенденты на слуг у него имелись. Вряд ли оставшихся бойцов из банды Меченого хорошо приняли бывшие противники. Демон позвонил Карону, поскольку профессор точно не занимался работой с персоналом, и тот с удовольствием передал новичков в распоряжение наёмников.

Пара унылых бойцов, под командованием довольного Хортуса, появились перед воротами поместья через пятнадцать минут. В отличие от боевиков, бывший офицер не испытывал на себе возможности демонов, а вот косые взгляды зелёных ловил постоянно. Да и перспективы на новом месте он для себя не видел. В лице необычных наёмников, способных без особых проблем разделаться с кучей противников, Хортус видел новую возможность изменить жизнь и обеспечить себе безбедную старость.

Новых слуг встречала Ирисана. Окинув взглядом кислые лица боевиков и довольную рожу их командира, девушка распорядилась:

— Бойцы поступают в охрану поместья. Нужно перевести семьи сюда. Соответствующее жильё здесь имеется. Дело найдётся для всех. Родственники могут уволиться с прежних мест работы. За месяц командир охраны получает двести тысяч, обычный охранник — сто, член семьи независимо от возраста — пятьдесят. Текущая оплата уже перечислена на ваши счета. Если возникнут любые проблемы немедленно обращаться ко мне или к мужу.

Как только мужчины оценили указанные хозяйкой суммы, лица их значительно повеселели. То, что они получат за месяц, раньше невозможно было заработать и за год.

Хортус только значительно хмыкнул. Похоже, он не прогадал. К тому же номер собственного счёта он никому не сообщал, а судя по звуку пикнувшего мобильника, хозяйка врать не собиралась. Никаких других сообщений просто не могло прийти в это время. Тем более телефоны запищали и у его новых, прежних подчинённых. Информированность новых хозяев поражала бывшего офицера. Одиночками такие люди не бывают. За ними стоят неизвестные и весьма влиятельные люди с неограниченными возможностями. Таким стоило служить не за страх, а на совесть.

Семьи у Хортуса не было, так что, когда вызвав такси, подчинённые умчались выполнять распоряжение хозяйки, боевик последовал за ней на территорию поместья. Оборудование комнаты контроля офицера потрясло. Он много читал и следил за новинками военной промышленности, но обнаруженное в помещении находилось за гранью понимания. Половина города контролировалась из этого центра наблюдения. При желании можно подключиться в зоне слежения к любой электронной системе и не только смотреть, но и управлять ею. Голосовое общение с управляющим компьютером казалось фантастикой. Хортус даже представить не мог ресурсы машины, необходимые для обработки таких массивов информации. Системы перехвата мобильных сообщений завораживали. Компьютер без проблем вскрывал даже шифрованные военные и полицейские каналы связи. Вот так на лету взломать код не так-то просто, похоже и среди армейских специалистов нашлись у новых хозяев свои люди.

Хортус с недоумением уставился на беззаботно глядящую на него хозяйку.

— Это что? — обвёл он рукой работающие проекции виртуальных экранов.

— Новые технологии.

Лёгкая улыбка лишь слегка тронула губы хозяйки.

— Вот это я попал! — задумчиво почесал затылок Хортус. Он даже предположить не мог, что нечто подобное существует. Операция возвращения Академика уже не выглядела случайной, как раньше казалось бывшему офицеру. Она готовилась заранее. Невозможно построить такой центр наблюдения за считаные дни. Невозможно за то же время узнать абсолютно всё о людях, вплоть до их секретных банковских счетов. Теперь стал понятен и выбор оставленных в живых боевиков. Не было ничего случайного. В живых остались только бойцы, имеющие крепкие семьи и он сам, нужные именно для обслуживания этого дома, который и домом уже нельзя назвать. Остальных членов банды вместе с главарём пустили в расход строго в соответствии с планом. Оставалось только радоваться жизни и готовиться к очередным неизбежным потрясениям.

Ирисана улыбнулась чуть теплее, мысли мужчины транслируемые вепами её полностью устраивали. Оставив Хортуса общаться с искином, девушка покинула помещение охраны. К вечеру завершилось великое переселение слуг. Бросив свои каморки в городских трущобах, новые жильцы уже обживали выделенные помещения. Полученный членами семьи аванс в несколько раз превышал стоимость всего нажитого имущества, поэтому переселенцы захватили с собой только самое необходимое.

Поместье оказалось обеспечено слугами. Даже детям нашлись лёгкие работы в саду. Искин рационально распределил работы в соответствие с возможностями и навыками людей, считанных с их мыслей вепами.

Ночью на территорию поместья попытались проникнуть первые незваные гости. Вепы посчитали нанятых противниками домушников, негнушавшихся и убийствами, недостойными жизни, так что поднятые по тревоге охранники только утащили в подвал бездыханные трупы без признаков насильственной смерти, так похожие на тела убитых членов банды Меченого.

Биоскафам пришла пора основательно подпитаться. Скоро даже следов от тел нарушителей периметра не осталось. Утром попытка прощупать жильцов поместья повторилась. У ворот остановилась группа одетых в кожаные костюмы городских байкеров с небольшими дубинками, которыми они принялись стучать по ограде и воротам, отделяющим поместье от города.

Двухколёсные машины нападавших работали на электроэнергии от мощных аккумуляторов. Недостатка в электричестве в городе не ощущалось. Насколько выяснил искин, питание осуществлялось сразу от четырёх небольших атомных станций, на базе распада материала, обнаруженного Ирисаной ранее на корабле церковников. Степень очистки топлива была вполне достаточной, чтобы снизить вредное излучение на порядок. Энергостанции располагались прямо в городе и обходились совсем небольшими защитными экранами, мало чем отличаясь от обычных городских многоэтажек. Да и технология не позволяла превратить установку в ядерную бомбу, поскольку энергия из топлива не могла высвободиться мгновенно.

Разбираться с гостями вышла Ирисана. Нарушители спокойствия не смутились её ростом и внушительным телосложением и без слов полезли в драку. Судя по данным вепов, кто-то нанял обычных городских хулиганов, чтобы посмотреть на реакцию хозяев. Парней, сидевших в участке за ночную драку в клубе, вытащили из полиции и направили сюда.

Убивать недорослей не стоило. Девушка это понимала. К тому же искин обнаружил невдалеке, среди собравшихся зевак, несколько заинтересованных наблюдателей с аппаратурой съёмки. Испортить оборудование можно легко, но искин не советовал показывать такие возможности.

Ирисана решила слегка показать силу. Первого же налетевшего хулигана, она закрутила разворотом и отправила в набегавшую толпу остальных. Досталось всем. Искин построил идеальную траекторию для сбивания живых кеглей. Пока куча мала пыталась расплестись, девушка подскочила к ближайшему байку и, схватив за раму, подняв над головой, с силой обрушила на следующее двухколёсное средство. В сторону поднявшихся парней полетели колёса и запчасти. Пока обалделые налётчики, широко раскрыв глаза, смотрели на сотворённое безобразие, девушка проделал этот фокус ещё пару раз.

Медленно стряхнув невидимую пыль с рук с людоедской улыбкой, имитируемой искином на скафе, Ирисана со значением посмотрела в сторону затихших налётчиков.

— Дополнительные пояснения требуются? — низким голосом, соответствующим видимой комплекции, поинтересовалась она.

— Не-е-ет, — задавлено пробормотал передний, с сомнением переводя взгляд то на девушку, то на груду искорёженного металла, оставшегося от байков, то на жалкую дубинку в собственных руках.

— Полицию вызывать будем? — продолжая с подозрением рассматривать парней, поинтересовалась Ирисана.

— Не-е-ет, — опять проблеял тот же парнишка.

— Свободны, — бросила напоследок девушка, скрываясь за воротами.

Тупо глядя на закрывшуюся дверь, главарь банды пробормотал:

— Э-э-э, парни, похоже, мы влипли в какие-то разборки богатеньких хозяев жизни. Лучше бы сидели в участке и тогда отделались бы штрафом. Теперь придётся восстанавливать кучу этого барахла.

Главарь задумчиво кивнул на останки разбитых машин. Остальные принялись названивать знакомым, чтобы те приехали и помогли собрать оставшиеся целыми запчасти. Самим разгребать этот мусор придётся очень долго. Молча переглядываясь, парни потянулись к кучам хлама, ранее бывшего их средствами передвижения.

Саш в это время следил за обнаруженными наблюдателями. К сожалению, точно выяснить, куда отправилась съёмка, не удалось. Номера телефонов оказались зарегистрированы анонимно, к тому же располагались приборы за пределами возможностей сканеров дома. Реальный расклад сил в городе, да и вообще в обществе и политике, искин пока не вычислил. Слишком мало информации и поступала она по очень медленным каналам связи. Судя по результатам действия неизвестного противника, нападения контролировал только племянник градоначальника, который и хотел ранее получить поместье в собственность за небольшие деньги.


Кабинет главы корпорации «Ветер перемен» Липуса Сорма.

Липус угрюмо смотрел на мнущегося секретаря.

— Мы ничего не успели сделать, — смущённо бубнил секретарь. — До обозначенной вами границы снижения стоимости оставалось совсем немного. Откуда появился покупатель — неизвестно. Эти заморские гадёныши знали, какой юридической конторе отдать права на продажу. Независимое агентство нам неподконтрольно.

— Вот же … — едва разборчиво ругнулся Липус. — Развелось контор… Что скажут мои друзья из Окталона? Я пожадничал, и какие-то пришельцы обошли главу третьей по размерам корпорации на архипелаге.

— Мы выполняли ваше распоряжение, — виновато пряча глаза, повторил секретарь.

— Ладно, — буркнул хозяин кабинета, — один раз заставили продать участок, придётся проделать это ещё раз. Что известно о покупателях?

— Почти ничего! — покачал головой секретарь. — Судя по документам, владельцы — коренные жители республики. Проживали долгое время на рыбацких островах. По крайней мере, об этом говорят документы. Где они заработали миллионы — неизвестно. В базе полиции удалось достать их фотографии. Судя по рожам — типичные подставные боевики. Наши аналитики склоняются к мысли, что прежний владелец не захотел расставаться с недвижимостью и нанял охранное агентство, продав дом сам себе. Я позволил себе предпринять кое-какие шаги. Полученная информация подтверждает выводы аналитиков.

— Подробнее, — буркнул Липус.

— Вы не разрешали упоминать в кабинете некоторые факты, — замялся секретарь.

Липус открыл ящик стола и взглянул на экран системы защиты от прослушивания. Ровные зелёные квадратики с индикаторами сообщали об отсутствии внешнего воздействия.

— Говори!

— Я попросил наших друзей из портового квартала пощипать странных хозяев, пока те не освоились на новом месте. Результат отрицательный. Пара проверенных боевиков бесследно исчезла. Похоже, как в прошлый раз взломать систему охраны и проникнуть в дом им не удалось. Утром вытащил из полиции обычное отребье и натравил их на поместье. Результат неоднозначный. Съёмки могу продемонстрировать.

Липус кивнул, и секретарь протянул ему переносной планшет. Хозяин кабинета несколько раз прокрутил короткую запись. Оторвав взгляд от экрана, он уставился на подчинённого.

— Судя по фото из полицейской базы граждан республики — это жена хозяина поместья, — пояснил секретарь, поняв беззвучный вопрос. Своего босса он хорошо знал.

— Не жена, а монстр какой-то — проворчал Липус.

— Это вы ещё её мужа не видели. Тот вообще — громила, — криво усмехнулся секретарь.

— Значит, наняли боевиков, — задумчиво побарабанил пальцами по столу глава корпорации. — Попробуйте что-нибудь разузнать, завербовав слуг. Способ вербовки — на ваше усмотрение.

Получив конкретное указание, секретарь моментально покинул кабинет. Липус даже не заметил исчезновение подчинённого. Его задумчивый взгляд буровил стену.

— Значит, решили схитрить, спрятавшись за перекупщика, — через некоторое время неуверенно пробормотал он. Прежние хозяева нужного ему поместья из-за шаткого положения родного государства старались не использовать силу в отражении давления Липуса. Теперешние — нагло идут на обострение. Резко осложнять обстановку Липус не решался. Нужно точно выяснить, кто является непосредственным противником. Глава корпорации не собирался сломя голову кидаться в возможную ловушку. За его жизнь обиженных врагов у него накопилось вполне достаточно. Бить в пустоту по марионеткам, напрасно тратя силы, он не собирался.

Саш не сомневался, что противник скоро предпримет новые действия, и они не заставили себя ждать. Хотя наёмников и боялись до жути, но вечером к Сашу напросился один из новых охранников.

— Вы приказывали сообщать о происшествиях, — неуверенно доложил он, оказавшись в личном кабинете хозяина дома.

Саш вопросительно посмотрел на вошедшего человека.

— Дочь не вернулась из школы, а несколько минут назад позвонил неизвестный и предложил встретиться, чтобы обсудить цену выкупа дочери, — нерешительно глядя на хозяина, пробормотал посетитель.

Из данных искина демон знал, что на островной республике начальное образование занимает пять лет и бесплатно для всех жителей. Даже дети нищих могут учиться в школах. Это не значит, что абсолютно все дети это делают. Многим приходится с детства зарабатывать, чтобы помочь родителям. Обычно такие ученики бросают школу уже после трёхлетнего обучения. Заработки бывших бандитов несколько превышали нижний уровень, и, даже не получив образование родители, могли себе позволить дать его детям. Насколько узнал демон из мыслей посетителя, дочери недавно исполнилось двенадцать, и она заканчивала последний класс начальной школы.

Не нужно гадать, чтобы предположить, что от охранника потребуют сведений о хозяевах. Так быстро расшифровываться было бы неправильно.

(Ирисана: — Саш, дети не должны быть заложниками в играх взрослых. Это неправильно. Нужно наказать уродов.

Саш: — Следи за домом. Этим делом займусь я.

Ирисана: — Только не переусердствуй! Если девочка не пострадала, пусть идиоты живут.

И-Саш: — Если жители здесь не совсем больные на голову. Велика вероятность, что ребёнок не пострадает.

Саш: — Хм… Постараюсь быть сдержанным, но убедительным.)

— Жди! — кивнул Саш охраннику на дверь. — Телефон отключи, чтобы тебя лишний раз не доставали. Мы займёмся этим вопросом.

Систем видеонаблюдения вокруг дома противник пока не натыкал, поэтому накинув на себя заклинание морока, Саш в своём обычном образе покинул поместье. Искин взломал базу мобильного оператора и выяснил, какие телефоны оказались вблизи девочки, когда отключился её аппарат. Проследить перемещения сигналов не составило труда. Демона заинтересовала всего пара телефонов, неразрывно последовавшая в район портовых сооружений.

Темнота пока не наступила, поэтому вепы не могли открыто действовать в городе. Но это пока и не нужно. Саш мог прекрасно обойтись универсальным инструментом Первых. Под управлением биоискина тот мог подключаться к любому электронному устройству на небольшом расстоянии. Добравшись к порту на обычном общественном транспорте, Саш вошёл в зону действия аппаратов связи предполагаемых похитителей девочки. Подключиться к электронным устройствам было делом нескольких секунд. Искин быстро выпотрошил из них всю информацию. Он и раньше давал большую вероятность, что именно эти люди захватили девочку. Так и вышло. Мелкие бандиты оказались исполнителями заказа. Судя по разговорам мужчин, девочка пристёгнута наручниками к кровати в соседней комнате.

Помещение находилось на третьем этаже старого жилого здания. Забраться по бетонным блокам к окну, ничего не стоило. С помощью заклинания Саш легко открыл защёлку на окне и проник в комнату. Девочка, сжавшись в комочек, сидела на кровати.

— Меня послал твой отец, — ободряюще улыбнувшись, тихо прошептал Саш. Сканер показывал, что кроме нескольких синяков, других повреждений на теле девочки не было.

Надо было видеть, какой радостью осветилась лицо ребёнка. Дети всегда верят в сильного отца.

Саш протянул руку, и наручники, как бумажные, развалились от его действий. Приложив палец ко рту, демон попросил девочку не шуметь. Тихо скользнув к двери, он прислушался. Похитители спорили в другой комнате.

— Это же обычный ребёнок. Какое нам дело до чужих разборок? — недовольно бубнил один.

— Нам платят за работу или ты хочешь жить на нищенскую зарплату портовика, — рычал не него другой. — Отец этой будущей шлюхи, даже не ответил на предложение о встречи, просто отключив телефон. Пока нам советуют лишь немного отхлестать её ремнём, передав съёмку заказчику.

Саш беззвучно шагнул за дверь. Взломать замок магу ничего не стоило. Похитители вначале даже не среагировали на беззвучно открывшуюся дверь. Всего пара шагов и удар отправил второго спорщика на противоположную от двери стену.

— Тебе повезло, — наставил указательный палец прямо в нос первому спорщику Саш. Незаметный укол шипа парализовал тело мужчины. Демон аккуратно опустил его на пол.

Сначала Саш занялся бессознательным телом. Наказать похитителя нужно так, чтобы в следующий раз другие исполнители даже не думали обижать детей. Предварительно парализовав гортань, чтобы будущий пациент не перебудил всю округу, демон занялся наказанием. Переломав во многих местах руки и ноги, Саш завязал их узлами прямо на похитителе. Второй с ужасом наблюдал за процедурой, не в силах ни кричать, ни пошевелиться.

— А что это с дядей? — раздался удивлённый голос ребёнка, выглянувшего из открытой двери.

— Он осознал, что действовал неправильно, похищая тебя, и решил замолить грехи таким необычным способом.

Лёгкая улыбка промелькнула на лице демона.

— Вот другой дядя сейчас отдохнёт, и отвезёт тебя к папе. Ведь так? — Саш повернул голову в сторону второго мужчины. Взгляд демона не сулил ничего хорошего в случае отказа.

Глаза второго похитителя чуть не вылезли из орбит. Он был готов согласиться на что угодно, но не повторять участь своего напарника. Лишь сказать ничего не мог, как ни старался.

Саш незаметным уколом снял паралич с незадачливого похитителя.

Ощутив свободу, тот подполз к парню с ледяными глазами, невнятно бормоча извинения. Саш рывком поднял мужчину, заодно незаметно прицепив к нему биоробота-таракана. Ещё раз поймав бегающий взгляд бандита, демон приказал:

— Отвезёшь девочку по новому адресу места жительства и можешь быть свободным. Только тогда разрешаю позвонить медикам. Надеюсь, твой неразборчивый в словах напарник доживёт до этого времени. Советую, больше мне на пути не попадаться. Так легко уже не отделаешься.

— Видишь, дядя уже осознал ошибки и с удовольствием доставит тебя к отцу, — повернулся Саш к девочке.

Та, робко поглядывая на дрожащего похитителя, вошла в комнату. Медленными и короткими шажками, бочком, мужчина переместился к девочке. У него мелькнула мысль выхватить нож и приставить к горлу ребёнка, но картина беззвучно корчившегося, изломанного напарника у стены быстро задвинула глупую мыслишку куда подальше. Их нашли на секретной квартире, за кратчайшее время, после похищения. Где гарантия, что его не найдут чуть позже. Осторожно взяв бывшую пленницу за руку, мужчина покинул помещение. Во дворе взревел мотор автомобиля. Саш, через биоробота проследил за направлением движения. Машина двигалась в сторону поместья. Теперь стоило заняться заказчиком. Номер телефона имелся в мобильнике неудачника, пытавшегося стонать у стены.


Глава 13. Знакомство с обстановкой


На пути к основному заказчику Саша ожидала неудача. По номеру телефона удалось добраться только к мелкому главарю. Именно он отдавал приказ на похищение девочки. Он же должен был встретиться с отцом ребёнка, чтобы получить информацию о владельцах поместья. Причём банда не принадлежала никакому клану, и действовала сама по себе, специализируясь на похищениях и выбивании денег. Преступники такого мелкого уровня не любят светиться под видеокамерами. Так что добраться до тела промежуточного звена оказалось несложно. Саш припомнил распоряжение о порке девочки и проделал такую операцию прямо над ним.

Выяснилось, что задание бандит получил по электронной почте с удалённого сервера. Взломать систему не составляло труда, но искин предполагал, что за этим сервером откроется ещё парочка пересылочных почтовых ящиков. Слишком хорошо шифровался главный заказчик. В то же время Саш знал, что даже ювелир был в курсе, кто претендует на поместье, но тогда совсем не понятно, зачем скрывать источник давления на теперешних хозяев. Это не походило на обычное желание богача по захвату чужой недвижимости.

Информации не хватало. Недолго думая, демон снял экзекуцию бандита и отправил запись на обнаруженный электронный ящик. Бандита Саш оставил в живых. Веп-Син поправил пострадавшему некоторые моменты памяти. Теперь мужчина мог рассказать лишь то, что на него напал молодой человек. Этим и ограничивались все его знания. К тому же демон логично предполагал: пострадавший вряд ли захочет привлекать полицию к этому делу.

Ту же операцию с памятью проделала вепка Ирисаны над вторым похитителем, когда тот привёз девочку в поместье. В памяти остался лишь смутный образ молодого человека.

Покалеченный подельник, оставшийся в съёмной квартире, и так ничего не мог вспомнить, поскольку видел Саша только в момент удара, а потом ему было уже не до разглядывания физиономии мучителя.

Хотя демон и не добрался до основного заказчика, некоторую функцию устрашения он выполнил. Теперь не каждый потенциальный или реальный нарушитель закона возьмёт заказ по поводу отдалённого поместья. Информация об опасности с этим связанной быстро разойдётся среди бандитов.

В середине ночи Саш, также незаметно для возможных наблюдателей, вернулся в поместье.


Разговор утром, кабинет Липуса.

— Судя по твоей кислой роже, ничего узнать не удалось, — заключил Липус, рассматривая вошедшего с докладом секретаря.

— Кое-что мы всё же узнали, хотя это меня и не обрадовало, — грустно кивнул секретарь. — Я дал подчинённым задание найти возможность и выяснить что-нибудь о новых владельцах поместья. Кое-кто из ваших подчинённых, самый умный, захотел решить задачу простым способом. Через известные криминальные структуры эти идиоты похитили дочь охранника и пытались надавить на него, чтобы получить нужную информацию. Как оказалось — решение было ошибочным. Я принёс планшет с некоторыми кадрами последствий.

Секретарь протянул устройство начальнику.

Как и в прошлый раз, Липус несколько раз внимательно посмотрел записи.

— Какие выводы у аналитической службы? — оторвав взгляд от экрана, уставился Липус на секретаря.

— У новых хозяев поместья отличная разведка. Слишком быстро они вышли на похитителей. Кто-то весьма влиятельный имеет своих людей в различных республиканских структурах, начиная от полиции и заканчивая криминалом.

— Это предположение лежит на поверхности, — недовольно отмахнулся Липус. — Что ещё?

— Охранники, нанятые в поместье, принадлежали недавно разгромленной бандитской группировке, так называемого — Меченого. Это был один из неуправляемых главарей столицы. Его не удавалось подловить на чём-нибудь горячем. Слишком был осторожен. В этот раз сам нарвался на сильного противника. В неудачной операции по захвату чужой территории полегла почти вся банда. Остался в живых заместитель главаря и два боевика. Именно они сейчас составляют охрану поместья.

— Вот это уже действительно необычно, — кивнул Липус. — По крайней мере, одного агента противника мы уже имеем на горизонте.

Помощник главаря, уцелевший в серьёзной разборке, сильно смахивал на внедрённого разведчика. Тем более на экране планшета подчинённый вывел доступную информацию по уцелевшему. Армейское прошлое и участие в нескольких локальных конфликтах на материке только подтверждало это предположение.

— Есть непроверенная информация, что с бандой Меченого разделались люди Академика, который пропал из поля зрения больше десяти лет назад, — продолжил доклад секретарь.

— Данные достоверные? — задумчиво посмотрел Липус на подчинённого.

— Информация поступила из нескольких источников. Я ещё проверю, но скорее всего она подтвердится.

— Хм…, Насколько мне известно, Академик и раньше был весьма странной фигурой в криминальном мире. Его никто не знал, но влиянием тот пользовался большим. Вполне допускаю, что его люди могут работать на хозяев поместья. Тогда становится понятно, откуда новички так много знают. Честно говоря, не хотелось бы связываться с Академиком. Этот скользкий тип может докопаться до причины, по которой мы вообще хотим купить те земли. Папочка в своё время покупал у его людей множество дорогих вещичек, — неуверенно пробормотал Липус. Фигура знаменитого контрабандиста и в то время была окутана пологом тайны.

— Наверное, стоит перенести проект в другое место? — вопросительно уставился секретарь на хозяина кабинета.

— Академик — не та фигура, которая может стать противником проекта. Он никогда не связывался с политикой и производством. Меня больше беспокоят те, кто стоит за ним. Десять лет о нём не было ничего слышно, и вдруг он выныривает в то время, когда проект начинает реализовываться.

— Согласен! Очень подозрительно. Возможно, соперники наших друзей о чём-то пронюхали и пытаются помешать реализации проекта. Ну, так что, сообщаем друзьям о сложностях?

— Повременим пока, — задумчиво покачал головой Липус. — Слишком много непонятного. Знай противник о проекте, он мог бы мешать нам и с помощью старых хозяев поместья. Надо разобраться в ситуации более основательно. Только, пожалуйста, не направляй на задание прежних идиотов. Возьми дело в свои руки. Пока разбираемся со сложностями, будем придерживаться прежних планов. Возможно, удастся договориться. Если это люди Академика, то можно заключить соглашение. Вряд ли он изменил своей привычки не вмешиваться в политику. Не хотелось бы в сложный период расходовать значительные средства на резервный вариант.

С раннего утра Ирисана взяла в аренду подержанный микроавтобус. Один из охранников на нём повёз детей в школу. На всякий случай демоны решили перестраховаться и уменьшить соблазн повторного похищения детей. Пусть они пока побудут под охраной. Семьи охранников и раньше жили в одном районе. Дети учились в школе вместе, только в разных классах. В семье одного охранника было две дочери, а у второго — дочь и два сына. Забирать их из школы тоже будет та же машина.

Тем же утром у демонов состоялся обстоятельный разговор по дальнейшим действиям. Отправив охранника на сопровождение детей, Ирисана вошла в кабинет Саша и, усевшись на стол прямо перед задумчиво развалившимся на кресле мужем, сказала:

— Чтобы быстро добраться до ледяного материка, нужно покупать самолёт или корабль и заниматься его переделкой. Транспорт должен работать в весьма трудных условиях. Корабль будет дороже и медленнее. Самолёт — быстрее и дешевле, но лёгкий самолёт до нужной точки просто не доберётся. Аэродрома у нас нет, на холодном материке, кстати, тоже. В заливчик, где стоит яхта, нормальный корабль не поместится.

Искин предлагает использовать промежуточный вариант. Купим небольшой корабль. На борту установим площадку для машины вертикального взлёта. Такой транспорт модернизировать проще и стоимость покупки будет не столь велика. К тому же путешествие можно объяснить желанием молодой пары отправиться в круиз по миру. Судя по расчётам искина, всё необходимое нам обойдётся миллионов в двести-триста. Сразу могут возникнуть вопросы у местных властей: откуда у нас такие денежки. Надо подготовить убедительное объяснение наличия средств. Думаю, создавать какое-то производство, нам не стоит. Сложно и мороки много. Проще всего, открыть лечебницу. Магию жизни мы знаем и сможем лечить людей, а это деньги и, причём очень большие деньги.

— Особенно если заделаемся здешними экстрасенсами, — улыбнулся Саш. Идея жены ему понравилась. Если по каким-то причинам придётся задержаться на планете, то и рождение ребёнка в лечебнице пройдёт более комфортно.

(И-Саш: — Закончил предварительный анализ ситуации при ограниченных данных. Если быстро не покинем этот мир, могут появиться проблемы. Общество стоит на грани всеобщей войны. Она может начаться, как только сильные военные блоки доедят четвёртого противника. С большой вероятность два слабых блока заключат союз против сильного. Сдерживающего фактора, в виде глобального оружия, способного нанести непоправимый вред планете, здесь не существует. Мир не открыл оружия мгновенного ядерного распада. Энергетика на базе тяжёлых элементов не получила развития. До гравитационных ударов здешней науке вообще далеко. Цивилизация обошлась для развития более простым источником ядерной энергии. Из-за этого оружие на базе химических источников, тоже не развито. Производители сделали упор на электрические боеприпасы и источники. Накопители взрываются ничуть не хуже химической взрывчатки. Уникальный элемент, встречающийся только на планетах этой системы, позволяет отлично извлекать атомную энергию небольшими порциями и преобразовывать её в электрическую. В доступной в сети литературе вообще нет понятия ядерная цепная реакция. Отсутствие сдерживающего фактора всеобщего уничтожения, сделало войны на планете более длительными и кровопролитными.

Вернусь к нашему положению. Архипелаг находится на перекрёстке морских и воздушных путей между континентами и поэтому является стратегической точкой. Кто захватит её, тот и будет контролировать пути в океане между материками. Пока не было смысла этого делать, но при конфликте блоков такой смысл появится. Предполагаю скорое обострение ситуации на острове из-за соперничества между группировками, контролируемыми внешними военными блоками.)

— Придётся маскироваться под одну из таких группировок или на самом деле войти с кем-нибудь в контакт. Видимой силы мы пока не имеем и вряд ли кто-то будет воспринимать нас как сильных противников, — Саш вопросительно посмотрел на задумчиво сидящую перед ним жену.

— Что-то нам не везёт в последнее время, — покачала головой девушка. — Кажется, неудача с порталом — это не вся полоса невезения.

Интуиция демона поддакнула. Опасности он не ощущал, но возвращение почему-то казалось не таким близким, как хотелось. Предсказатели из демонов никакие, поэтому они отвлеклись на текущие задачи, для создания лечебного учреждения, способного официально приносить им деньги.

Прервал работу над проектом лечебницы искин.

(И-Саш: — Искин дома обнаружил чужую группу наблюдения. Вооружённые люди обосновались со стороны побережья, на скалах, за границей поместья. Открытая часть двора у них под наблюдением. Пока враждебных действий не проявляют. Предполагаю с большой вероятностью, что это товарищи той парочки неудачников, что вепы отправили ночью на обед нашим скафам. Стрелять сразу гости не будут. Пришлют кого-то на переговоры. Надо ожидать вестей.)

Искин оказался прав. В середине дня к воротам поместья подъехал легковой автомобиль. Из него выбрался мужчина внушительных габаритов, особенно в талии, и направился к входу. В разговорное устройство на ограде он обозначил себя как сотрудника полиции соседнего района. Полицейский расследовал пропажу двух человек, которых видели вечером именно недалеко от поместья. Саш мог бы отказаться от разговора, отправив гостя к юристам за разрешением прохода на территорию частной собственности. Но демону хотелось узнать больше информации о бандитах, приславших боевиков. Данных пока было слишком мало, поскольку вепы прикончили незваных гостей слишком быстро.

Саш попросил жену послать биороботов для контроля над противниками на скалах, а сам направился встречать гостя.

Полицейский поражённо уставился на громаду наёмника, открывшего дверь в воротах. Он и сам имел не маленький рост, но встречающий его человек и вовсе возвышался над ним на целую голову, и к тому же имел весьма впечатляющую мускулатуру.

— Проводите меня к хозяину, — через несколько секунд придя в себя, пробормотал мужчина, глядя немного вверх, на возвышающуюся над ним голову встречающего. Всё же ему редко приходилось видеть настолько больших людей.

— Хозяин перед вами. Что дальше? — с безразличным видом проворчал Саш. Веп, прятавшийся в кустах, транслировал ему мысли гостя.

Тот лихорадочно пытался обосновать причину своего появления. Обычно для давления на собеседников хватало его значительных габаритов и документа сотрудника полиции. Здесь этот фокус не получился. Его даже во двор пока не пускают. Наконец, он выдавил из себя пояснение для посещения поместья:

— По заявлению родственников ведётся розыск двух пропавших людей. Свидетели последний раз видели их возле вашей ограды.

(Веп-Син: — Врёт! Нет никаких свидетелей.)

— Мы недавно купили поместье. Никого вблизи не видели, — пожал плечами Саш.

— Э-э-э, исчезнувшие вели не совсем законный образ жизни и могли попытаться ограбить дом, оставшийся на долгое время без хозяев, — смутившись, пролопотал полицейский. Нависшая над ним громада хозяина дома ощутимо давила на сознание и не давала логично думать. — Возможно, они проникли за ограду и оставили след. Обнаружив, что появились хозяева, решили сбежать по-тихому, через скалы. Могли и сорваться в море. Хотелось бы обследовать прилегающую территорию.

Давил на сознание гостя не только образ наёмника, но и веп, туманя разум и заставляя вспоминать совсем другую информацию.

— Они имели такие же габариты, как и вы? — насмешливо окинул взглядом тело полицейского Саш.

— Нет, что вы! И рост, и вес у них гораздо меньше, — не понял вопроса гость.

— Раз уж они сорвались со скалы, то вам там точно не пройти, — продолжал шутить над мужчиной демон.

Давно над Фином Дорусом так открыто и нагло не насмехались. С ним вообще жители побережья предпочитали не спорить. Знающие люди говорили, что он связан с «Рыбами» — одним из самых могущественных преступных кланов республики, контролирующем порт и морское хозяйство. Несмотря на закипающую в душе ярость, опытный полицейский не снимал с лица добродушной маски.

— Значит, по-хорошему разговаривать не хотите, — сделал вывод он.

— Вас я не знаю. Работаете вы в другом районе. Вы даже постановление о розыске пропавших людей не показали, как полагается в таких случаях, — продолжал насмехаться над собеседником Саш. Под давлением вепа в сознании полицейского всплывало достаточно интересных данных: и о связях с бандитами, и о пытках, которыми тот собирался согнать наглую ухмылку с лица наёмника, и о многом другом. Злость и раздражение оказались хорошим стимулом для различных мыслей.

— Вынужден предупредить, что у пропавших имеются опасные и влиятельные друзья в криминальном мире. Они не оставят без внимания ваше нежелание сотрудничать, — попытался припугнуть несговорчивого хозяина поместья полицейский.

— Сотрудничать с полицией или криминалом? — не собирался останавливаться Саш, добавив недоумения в маску на лице.

— Глупое упрямство! — недовольно буркнул Фин. Он с большим трудом погасил вспышку ярости, так неожиданно встряхнувшую сознание. — Хотя вы и не хотите сотрудничать, оставлю вам свою карточку. Если возникнет желание поговорить — звоните.

Полицейский, повернулся и неспешным шагом направился к машине. Оказавшись внутри, он позвонил по знакомому номеру:

— Хозяин отрицает встречу с вашими людьми, но я уверен, что они либо в поместье, либо уже кормят рыб в океане. Судя по наглой морде встретившего меня человека, более вероятен второй вариант.

— Я вас услышал, дорогой друг, — раздался голос в ответ.

— Э-э-э…, если вас интересует моё мнение, то будьте осторожны, — не дал сразу разорвать связь полицейский. — У меня достаточно опыта, чтобы почувствовать, что хозяева ждали, ну если и не полиции, в моём лице, то кого-то для прояснения ситуации. При разговоре постоянно ощущал себя как под прицелом снайпера, готового спустить курок. С молодости, когда участвовал в военных действиях, не чувствовал себя так паршиво.

— Мы ценим ваше мнение.

Сигнал прервался.

— Лучше бы вы оценку производили в энергонах, — тихо проворчал полицейский, недовольно срывая машину с места.

(И-Саш: — Абонент на дальней стороне линии находился в районе порта. Эта территория, расположена на другом конце столицы и находится за пределами наших сканеров. Удалось войти на сервер оператора связи. Линия под контролем. Только что отправлено текстовое сообщение на анонимный номер: «Вариант-месть». Сообщение получено одним из членов группы на скалах.

Саш: — Значит, они догадались о смерти ночников и решили посчитаться.

Ирисана: — Бандиты под контролем биоробота. Может и этих стоит отправить на питание скафам.

Саш: — Боссы пришлют следующих. За какой-нибудь пакостью можно и не уследить. Есть другой вариант. Будем пугать. Команду они получили. Значит, сразу начнут действовать. Я побуду мишенью, а ты немного постреляй в ответ, но не сразу. У бандитов Меченого мы отобрали достаточно подходящего вооружения, там имелось и снайперское.)

По внутренней системе связи дома Саш приказал никому не высовываться, а сам занялся стрижкой кустов на дорожках во дворе. Раз боевики получили приказ стрелять, то такую удобную цель они вряд ли пропустят.

Снайпер на скале с довольной улыбкой поймал в прицел большую фигуру. Осторожно выдохнув, он нажал на курок. Пуля ушла к цели, но та, как ни в чём не бывало, продолжала стричь кусты. Стрелок не верил глазам. Промахнуться на таком расстоянии невозможно. Лихорадочная проверка оружия показало его исправность, и патроны были отнюдь не игрушечными. Тщательно прицелившись второй раз, снайпер выстрелил. Очередной промах. Мужчина не понимал, что происходит. Командир тройки с удивлением смотрел на подчинённого. Тот давно не давал повода сомневаться в отличной квалификации.

— Ничего не понимаю, — пробормотал снайпер, озадаченно тряхнув головой.

Третий раз он вообще долго целился, но результат выстрела остался прежним. Человек в поместье с удовольствием стриг клумбы, даже не обращая внимания на короткий свист пуль, словно это были крупные шмели.

— Наверное, я болен, — угрюмо буркнул снайпер, — у меня руки трясутся.

Он передал винтовку помощнику. Тот заметил, что пальцы у снайпера слегка подрагивали. Тройной промах на такой дистанции выведет из спокойствия кого угодно. Второй номер занял позицию для стрельбы и поймал цель в прицел. Результат и его привёл в недоумение. Мужчина в прицеле остался невредим. Мало того он, казалось, нагло уставился прямо в глаза стрелку и криво усмехнулся, как будто видел стрелявшего.

Стрелок приподнялся и с недоумением обернулся к командиру тройки, не понимая, что происходит. Это его и подвело. По части тела, на которую обычно сыплются приключения, как будто ударил хлыст. Это чужая пуля чиркнула по филейной части и, срикошетив от скалы за спиной, ушла с рассерженным свистом в сторону.

— Отступаем! Снайпер противника! — рявкнул командир боевой тройки.

— Куда? — угрюмо буркнул снайпер. Почему-то удивление их положением у него не появилось. Подсознательно опытный боец уже ожидал нечто подобное. — На тропе десяток приличных интервалов, простреливаемых с территории поместья. Надо дожидаться ночи. И совсем не факт, что у противника не окажется ночных прицелов.

— Перевяжи напарника, — немного подумав, соглашаясь, кивнул командир.

— Не надо, — нехотя проворчал тот. — Противник промахнулся. Пуля лишь разорвала комбинезон, слегка чиркнув по коже.

— Что-то я в этом сомневаюсь, — лёжа на спине и задумчиво глядя в небо, пробормотал снайпер. Какая-то мысль крутилась в голове, но никак не удавалось схватить ей за хвост.

Его сомнения мгновенно подтвердились. Лёжка боевиков была почти не видна снизу, с территории поместья. Это не помешало новому выстрелу с той стороны. Теперь пострадал командир. Пуля ударилась о выступ за спиной, срикошетила и впилась в его задницу.

— О-ох…, я ранен! — оказавшись на земле, простонал командир.

— Не двигаться! — воскликнул снайпер, но опоздал.

Второй номер рванулся к стонущему. Новый свист пули и ворчливый рикошет.

— Ах ты… — невнятная ругань второго номера показала, что выстрел противника не пропал даром.

— И тебе в задницу? — со злой иронией в голосе пробормотал снайпер.

— Он что, демон? В другую половину…, - простонал напарник, пытаясь как-то устроиться, чтобы попытаться извлечь подарочек, засевший в мягком месте.

— Высший класс! — почти про себя прошептал снайпер и чуть громче добавил:

— Если бы стрелок противника захотел, мы бы уже были трупами.

Он поднялся во весь рост и демонстративно помахал в воздухе обеими руками. К его удивлению, бывшая цель махнула в ответ, продолжая спокойно приводить в порядок разросшиеся кусты вдоль дорожки.

— Парни, молитесь богу, что родились в счастливое время! — не собираясь больше прятаться, повернулся снайпер к напарникам. — Уползаем отсюда!

— Ты это чего? — озадаченно уставился на него командир.

— Не верил я в россказни об интуитах, но вот на старости лет напоролся, — задумчиво кивнул в сторону поместья снайпер. — Стрелять по ним, всё равно, что пытаться попасть в воду. Бесполезно! Пулей воду не остановишь. А уж как они могут стрелять, вы чувствуете на своих задницах. Мне даже странно, что я не имею гостинца в своей филейной части. Всё, командир, задание отменяется! Пошли отсюда, пока хозяева дома в добром настроении.

Увидев, что второй номер потянулся за винтовкой, снайпер рявкнул:

— Ты что совсем идиот? Брось оружие!

— Но … как же… — озадаченно протянул напарник, растерянно оглядываясь на командира.

— Тебе мало пули в заднице? Хочешь остаться без глаз? Это, знаешь ли, тоже прекрасные цели для рикошета, — рыкнул на него снайпер.

— Думаешь, нас отпустят? — взглянул на него командир.

— Хотели бы прибить, мы бы уже походили на решето, — недовольно скривился снайпер.

Кое-как перевязав напарников, единственный оставшийся невредимым, стрелок помог им преодолеть переход по крутой тропе на другую сторону скалы. На просёлочной дороге стояла их машина.

— Надеюсь, из-за мелкой вредности они не заставят нас плестись на базу пешком, — проворчал Снайпер, пытаясь завести автомобиль.

Со второй попытки машина завелась и, подпрыгивая на неровностях, сопровождаемых возгласами раненых, покатилась в сторону города. Пули сидели глубоко в мягких тканях, и достать их своими силами не удалось.

Клан «Рыбы».

— Что там у вас произошло? — уставился на снайпера глава базы боевиков. — Ваш командир слишком невнятно объяснил полученные ранения.

— Не посылайте бойцов против новых хозяев поместья. В охране дома интуиты. Сам раньше думал, что это сказки. Теперь вижу: у обычных людей против них нет шансов. Это спецы высшего уровня. Их может готовить только государство и то в единичных количествах. Я бы вообще советовал послать извинения за вторжение на чужую территорию. Бойцам с такой подготовкой ничего не стоит заскочить к нам на огонёк и перерезать тут всех к чёртовой матери. Никто даже не хрюкнет. Ходят слухи, что таких специалистов иногда используют в военных действиях для точечных ударов по штабам и защищённым объектам.

Снайпер честно смотрел в глаза непосредственного шефа.

— А тебе это не показалось? — озадаченно рассматривая обычно молчаливого бойца, покачал головой тот.

— Трижды подряд от моих выстрелов никто не мог увернуться… из обычных людей, — скривился снайпер. — Я только потом понял, что он сдвигался лишь на десяток сантиметров, прямо перед выстрелом. Пули пролетали в миллиметрах от тела. Мужик просто игрался со мной, как с ребёнком. Честно говоря, вообще непонятно, почему пострадали напарник и командир. Мне должно было достаться гораздо больше других. Скажу прямо. Перед стрелком, отоварившим напарников, склоняю голову. Работать на рикошетах, от неровной поверхности — это выше моего понимания. Чтобы вы поняли, могу сказать, что такой специалист может расстрелять нас в этом помещении, как в тире, прямо через форточку, используя вот ту опору освещения за окном.

Снайпер кивнул на окно, за которым виднелась стойка фонаря.

Шеф неуверенно поёжился, бросив взгляд на улицу. У него и так чесалась спина, а это прямой признак опасности. Этот индикатор позволил выбиться в начальники среди разномастной братии преступного клана. Слова подчинённого лишь добавили холодка к прежним ощущениям. Главе базы не хотелось иметь дел с подготовленными боевиками чужих государств. Он прекрасно понимал, что преступников от государственной машины подавления спасает лишь отличная конспирация. При прямом военном столкновении боевики проиграют даже обычным отрядам по борьбе с терроризмом. Связываться с бойцами ещё более высокого уровня, тем более с диверсионной подготовкой, вообще не стоило. Совет снайпера нужно воспринимать очень серьёзно. Это был один из отличных специалистов своего дела.

Отпустив бойца, глава базы связался с вождём клана и подробно обрисовал ему ситуацию. Начальника своих боевиков тот ценил. Вождь больше занимался политикой клана, и боевые операции курировал глава базы. Судя по всему, на острове обосновалась группа разведки из другого государства, да ещё и с боевой поддержкой. В воздухе и так пахло большой войной. Влезать в разборки между военными блоками бандиты не собирались.

Поблагодарив подчинённого за осторожность, вождь клана «Рыбы», отправил по анонимной электронной почте письмо заказчику с извинениями и отменой задания по проблемному поместью. Лучше потерять деньги на неустойку, чем людей, а то и голову. Конечно, можно объявить войну противникам, отправившим на тот свет парочку его мелких домовиков, но неприятель не хотел воевать. Иначе группа снайпера так просто не ушла бы с задания. Глава боевиков прав: не нужно влезать в чужие разборки. Просто так, для отдыха на пляжах, специалистов сюда не пришлют.

Стоило обозначить свою территорию, и попросить решать вопросы в подконтрольной клану зоне через посредника, а не силовыми методами. А то, что такие действия в скором времени точно последует, это и предсказателем быть не нужно. Расшифровывать других своих людей вождь не стал. Направил с извинениями, как посредника, уже знакомого хозяевам дома полицейского.

Саш переглянулся с женой. Разговор бандитов добавил камушков в политическую мозаику текущего состояния республики.

— Молодец, что прицепила таракана на снайпера. Да и биоробот, прятавшийся в машине бойцов, будет теперь работать ретранслятором сигнала таракана на базе. А при случае и повоюет. Дополнительная информация о действиях клана нам не помешает.

— Твоя жена не совсем дура, — довольная похвалой усмехнулась Ирисана. — Меня ведь отец учил править целыми провинциями. Превратить потенциальных врагов хотя бы в нейтралов — очень неплохое решение.

— Судя по данным искина, преступный клан достаточно силён. Стоит поддерживать с ними отношения, — задумчиво кивнул Саш.

— Через них можно приобретать нелегальное оборудование, или торговать своим, — соглашаясь, поддержала его девушка.

(Саш: — Что скажет искин по поводу интуитов?

И-Саш: — Про интуитов ничего не знаю. По крайней мере, в доступном сегменте инфосети они не упоминаются. Слухи, к сожалению, до меня не доходят.

Саш: — Ничего, с этими зверями мы потом разберёмся. То, что нас приняли за какое-то государство, уже радует. Будем маскироваться под группу сильного неизвестного противника)

— Тогда открываем лечебницу по плану, — посмотрела на мужа Ирисана.

— Да, — кивнул тот. — Считаем это первоочередной задачей. Преступный клан будем держать в запасе. Я даже знаю, кто нам поможет.

— Хочешь привлечь ювелира? — догадалась девушка.

— Да. Он знает очень много старых и больных знакомых, которые могут принести нам денежки. Очень большие денежки. Придётся наведаться к нему и сбыть ещё партию жемчужин.

Семейный разговор прервал визит уже знакомого Сашу полицейского. Тот опять стоял перед воротами.

Жена одного из охранников молча проводила полицейского в кабинет Саша и быстро покинула помещение.

Фин Дорус не понимал, почему вождь изменил решение разобраться с хозяевами поместья, но получил строгое однозначное указание принести извинения за недоразумение. Полицейский чувствовал себя немного не в своей тарелке. Только недавно он угрожал и вдруг пришёл извиняться, к тому же не за себя. Приказ вождя он понимал, но не одобрял, хотя и так понятно, почему для извинений выбрали именно его. Фин засветил свои отношения с кланом. Посылать ещё одного человека для связи не имело смысла.

— Прошлый раз я не представился. Фин Дорус к вашим услугам. Меня прислали с извинениями. Что мы должны сделать, чтобы погасить возникшее недоразумение, — не стал скрывать основную цель посещения Фин.

Стол в кабинете выглядел слишком маленьким для фигуры хозяина дома.

Саш кивнул гостю на кресло перед столом, и Фин проследовал туда и устроился на предложенном месте, напротив хозяина кабинета.

— Рад, что вы пришли к такому решению, — довольно улыбнулся Саш. — Не хотелось бы отмечать переезд на новое место жительства множеством трупов. Будем знакомы. Меня зовут Саш Шторм.

Хотя улыбка хозяина казалась вполне искренней, слова о множестве трупов не выглядели похвальбой. Холодок прошёлся по спине полицейского.

— По поводу компенсации, — задумчиво продолжил Саш, — у нас тут возникли некоторые затруднения с обслуживающим персоналом. Хотелось бы, чтобы вы решили эту проблему. Вот список. Желательно без подставных личностей. Мы об этом всё равно узнаем.

Саш передал полицейскому список требуемых специалистов.

— Ого! — озадаченно пробормотал Фин, пробежавшись взглядом по строкам. — У вас что, кто-то болен? С обслугой дело легко решаемое, но такое количество подходящего свободного медицинского персонала набрать не так-то просто.

— У вас имеется куча возможностей при выборе. Нам бы пришлось затратить на набор специалистов гораздо больше времени. Жена у меня экстрасенс. Мы хотим открыть в поместье небольшую лечебницу, — добродушно ухмыляясь, пояснил Саш.

— Экстрасенсов — шарлатанов развелось много, — тоже улыбнулся Фин. — У вас могут быть проблемы с пациентами, без серьёзной рекламной компании.

— За это не беспокойтесь. Пациентов мы найдём сами. Нам много не нужно. Нижняя планка наших услуг начинается от полумиллиона энергонов.

Фин чуть не подавился воздухом. Он, конечно, ожидал от странного хозяина поместья завышенную плату за лечебные услуги. Но не настолько же! Немного придя в себя, он озадаченно проворчал:

— Это что же можно лечить за такие деньги?

— Всё! — загадочная улыбка быстро пробежала по лицу Саша. — Если пациент, конечно, не труп.

Появление зомби местные жители точно не одобрят.

Категоричный ответ опять смутил полицейского. Он бы хотел не верить словам хозяина кабинета, но противная интуиция зудела в голове, что под термином всё, подразумевается именно это, то есть любые болезни. Фина моментально захлестнула волна различных предположений, вплоть до самых невероятных.

— Я могу проинформировать об этом заинтересованные лица? — задумчиво поинтересовался он.

— Должны, — кивнул Саш. — Возможно, и в рядах ваших знакомых найдутся для нас пациенты.

— Могу я получить список услуг вашей лечебницы для информации? — озабоченно почесал затылок полицейский.

Саш передал гостю созданный Ирисаной перечень возможных процедур.

— Э-э-э…, - полезли на лоб глаза собеседника. — Это то, что я вижу, или глаза меня подводят даже при чтении первого пункта.

— Одноразовое омоложение организма на десять лет? — спокойно озвучил содержание первой строки Саш. — Да, у настоящих экстрасенсов, занимающихся лечением, существуют такие методики.

— Кое для кого стоимость в полмиллиона за такую услугу, это действительно недорого, — задумчиво покачал головой Фин. Он неторопливо прочитал список до конца. Нашлись ещё более дорогие услуги, в частности за излечение от болезней, пока считавшихся неизлечимыми.

— Нежелательно, чтобы этот список пошёл гулять по рукам, — со значением глядя на гостя, предупредил Саш, — Мы не боги и не можем излечить всех страждущих. Препараты, используемые для лечения, стоят очень дорого.

Фин понимающе кивнул. Он слышал о баснословно дорогих лекарствах, помогающих пациентам в отдельных случаях, но омоложение на десяток лет, всё же больше никто не предлагал. Пообещав решить проблему с персоналом, озадаченный Фин быстро покинул поместье и направился на доклад к боссу. Если хозяева поместья не врут, а делать им это не зачем, то стоило завязать с ними более тесные контакты. Слишком уж необычные услуги присутствовали в списке.

Чтобы не терять время, оставшееся до конца дня, Саш отправился на встречу с ювелиром. Из ворот поместья на прогулку за город вышел рослый наёмник, а в общественный транспорт на остановке на соседнем пляже сел уже обычный молодой человек. В зарослях у скал демон сменил обличье.

Ювелир оказался на обычном месте, за прилавком своего магазина. Вошедшего гостя он сразу узнал. Радостно размахивая руками, хозяин магазина поспешил навстречу. Подхватив гостя за руку, он потащил его к небольшому столику за прилавком.

— А я уж хотел обращаться к вашим друзьям, чтобы те организовали встречу. Появились желающие приобрести дорогие жемчужины. Возможно, в вашем наследстве имеется некоторый запас?

— Наши желания совпали, — улыбнулся Саш. — Как раз у меня завалялось некоторое количество даров моря на продажу. Ваш процент, а главное оперативность в продаже жемчужин, меня более чем устраивают.

Он уселся на предложенный стульчик и пригубил любезно налитый хозяином напиток, напоминавший по вкусу тонизирующую настойку из трав.

— Я бы взял у вас парочку крупных и десятка три средних экземпляров, — с интересом поглядывая на гостя, предложил ювелир.

Хотя тащить за собой вепа днём у Саша не было возможности, состояние хозяина магазина и так отлично читалось по ауре в эмоциональном слое астрала. Ювелир очень хотел узнать реальные возможности в поставках жемчуга. Демон его вполне понимал. Наладить сбыт большого количества весьма специфического товара очень непросто, поэтому и нужно знать возможности поставщика.

— Если я сейчас предложу чуть большее количество, вы сможете его пристроить? — как бы размышляя, посмотрел Саш на старика.

— Сколько?

В ауре хозяина магазина так и бежали волны интереса.

— Десять больших и две сотни средних, — предложил Саш.

— О-о-о, вы демон-искуситель! — довольно выдохнул старик. В разуме ювелира алчность боролась с осторожностью. Жемчуга такого отлично качества в последнее время появлялось на рынке всё меньше. Основные старые россыпи уже давно подмели подводные искатели, а новые давали весьма небольшие по размеру горошины. — Могу я рассчитывать на хотя бы соизмеримые по количестве поставки в будущем?

— В любом количестве.

Загадочная улыбка пробежала по губам Саша. Он прекрасно понимал, что даже уже добытого демонами количества будущих украшений столько, что появись они на рынке одномоментно, тот рухнет. А ведь Саш с Ирисаной просто отдыхали и изучали океан, а не вели добычу жемчуга. С нудной работой прекрасно могли справиться и биороботы.

— Странно! Жабр у вас не видно, но никто кроме подводных жителей, если бы они в океане и имелись, не смогут добыть столько жемчуга, — озадаченно пробормотал ювелир. Он рассчитывал десятка на три крупных жемчужин, а ему назвали цифру со значением бесконечности.

— Я же предупреждал при прошлой встрече, что являюсь наследником морского царя. Вы не поверили. Остаётся подтверждать это жемчугом.

Саш допил предложенный напиток и поставил кружку на стол. Вкус ему понравился. Напиток обладал лёгким расслабляющим и тонизирующим действием. Понятно, почему старик им пользовался. На здоровье пожилого человека настойка производила лечебный эффект. Демон достал мешочек с жемчужинами из кармана и передал ювелиру.

Тот высыпал их на руку и полюбовался отблесками света на идеальных шариках. Особенно завораживали старика несколько крупных жемчужин, примерно такого же размера, как и недавно проданная богатому покупателю с другого материка.

— Я уже готов поверить во что угодно, — растерянно взглянув на гостя, прошептал старик. — Для интереса, попробовал найти сведения о динамическом виртуальном экране, продемонстрированном вами на прошлой встрече. Результаты меня озадачили. Самое известное экспериментальное устройство имеет размер комнаты и потребляет кучу энергии. Вы же продемонстрировали вариант не больше обычного планшета.

— Это не все мои особенности.

Опять загадочная улыбка промелькнула на лице демона. Саш вытащил из внутреннего кармана список услуг лечебницы и протянул старику.

— Мои друзья, купившие поместье, открывают там лечебницу. Вот короткий список услуг, с примерными ценами. Если найдутся желающие среди ваших знакомых, можете порекомендовать.

— Это что, всё реально? — широко раскрыв глаза и забыв про замершую в руке кружку с напитком, уставился на гостя ювелир.

— Динамический экран вы видели, — пожал плечами Саш.

— Можно записаться на первую процедуру в списке? — с затаённым интересом спросил ювелир. Сбросить десяток лет возраста, стоило запрошенных денег. Хотя и верилось с трудом, но необычные возможности гостя лишь подтверждали поступившие предложения.

— Штат пока не сформирован. Мы озадачили клан «Рыб» подбором персонала, но для вас друзья проведут процедуру омоложения вне очереди, — улыбнулся Саш.

— Э-э-э, это те рыбки, о которых я думаю? — несколько завис ювелир.

— Да, — кивнул Саш. — Мы слегка поспорили, и они решили таким образом извиниться.

— Когда мне прибыть на лечение?

Ювелир решил больше не расспрашивать о связях с криминалом. Хотя клан «Рыбы» не контролировал квартал богатых магазинов, старик прекрасно был осведомлён о его возможностях.

— Сегодня уже поздно. Вам будет неудобно. Давайте, договоримся на завтра. Друзей о вашем приходе я предупрежу. Не глядите, что их лица несколько грубоваты для интеллектуалов. Они получили прекрасное образование. А уж их демонские возможности по искушению ничуть не хуже моих.

— Не сомневаюсь, — неуверенно пробормотал старик. Загадочный посетитель каждый раз при встрече ставил ювелира в тупик.

Проводив посетителя, хозяин магазина ещё раз полюбовался игрой света на идеальных сферах. Ему даже показалось, что одна из горошин слегка больше по диаметру, чем недавно проданная. Хотя глаза старика уже не видели так чётко, как в молодости, но опыт растерять трудно. После точных замеров диаметр на самом деле оказался немного больше. Ювелир лишь задумчиво покачал головой. Если и завтрашняя процедура омоложения окажется реальной, то старик уж и не знал, что думать.


Глава 14. День открытых дверей


Преступный клан работал быстро. Уже с утра перед входом в поместье выстроилась целая очередь из претендентов на рабочее место. Вождь клана проявил невероятную уступчивость. Присланные люди вообще не имели никакого отношения к преступникам, а набирались из списков агентств по набору персонала. В данном случае прежний негласный запрет городской верхушки по адресу поместья не сработал. Запрос на служащих поступил от посторонней фирмы, связанной с портовыми работами.

Новыми людьми занялась Ирисана. Проверка вепом мыслей претендентов на место, при собеседовании, не выявила чужих шпионов. Скорее всего, потенциальные противники не успели среагировать на набор персонала и вставить в список своих людей. Агентства подошли к желаниям заказчика очень качественно. Уровень подготовки и навыки сотрудников точно соответствовали требованиям по специальности. Ирисане даже придраться было не к чему. В кратчайшее время обслуга поместья и лечебницы оказалась полностью набрана. Два десятка охранников разбились на смены и поступили под управление бывших бандитов. Больше десяти служанок приступили к обязанностям по дому, под управлением членов семей бойцов Меченного, уже знакомых с объёмом работ. Почти двадцать медиков, возглавляемые самой Ирисаной, занялись подготовкой помещений, отведённых под лечебное учреждение.

Теперь Ирисана смогла заказать некоторое медицинское оборудование. Его есть, кому монтировать и обслуживать. Ничего сложного она не собиралась приобретать. Для лечебницы хватит лишь установок, предназначенных для реабилитации пациентов. Обследовать и лечить больных Ирисана собиралась с помощью магии. В данном случае главным было создание обстановки, соответствующей значительной цене процедур. Денег на текущие расходы вполне хватало, а вскоре должны прийти на счёт средства за последнюю поставку жемчужин.

Саш занялся изготовлением необходимых для нормальной работы поместья вещей. В первую очередь понадобятся устройства связи и коммуникации. Использование на территории поместья местной инфосети искин не советовал, в связи с её низкой защищённостью. Через службу доставки Саш заказал сотню многофункциональных наручных часов с выходом в сеть. Встроенные процессоры имели слабые характеристики, но на внутренние блоки устройств вполне можно навесить астральные инфомодули с нужными свойствами. Полное ментальное управление делать не стоило. Поэтому Саш использовал давно созданные, усовершенствованные инфомодули обычных коммуникаторов, используемых в звёздных системах. По вычислительной мощности новые коммуникаторы оказались значительно лучше здешних компов, но это не сильно бросалось в глаза. Осталась и возможность использования устройства для передачи информации по здешним радиоканалам связи.

К тому же идентификация по коду ДНК, недоступная для текущего уровня развития цивилизации, пряталась под обычной, производимой с помощью отпечатков пальцев и сетчатки глаз.

Необходимые для глазных экранов плёнки демон вырастил из лиан скафа. Полевая связь, пока недоступная в этом мире, обеспечит необходимую скорость для передачи данных и нужный уровень безопасности. В то же время целиком такое устройство будет выглядеть сверхсовременным для этого мира, но не выбивающимся за грани возможного. К тому же при исследовании специалистами возможного противника, те обнаружат только стандартные блоки умных электронных часов.

Первые устройства Саш сразу раздал прислуге из родственников охранников и самой охране. Чтобы не выбиваться из образа хозяина поместья, вырастил из скафа себе на руке обманку, похожую на аналогичное устройство. Искин и так обеспечит нужные функции без такого устройства.

Старый ювелир не смог долго терпеть. Сын привёз его в поместье сразу после завтрака.

Как раз на территории закончилась организационная работа с набранным персоналом, и все получили задания. Встречать гостя вышел Саш, остальные оказались заняты, а демон слонялся без дела. Управлять людьми и хозяйством он не любил.

С изумлением уставившись на мощную фигуру открывшего дверь человека, старик вспомнил слова демона-искусителя, имя которого он так и не узнал, о внешнем виде друзей. Лицо огромного человека точно не блистало интеллектом, лишь умный взгляд глаз резко контрастировал с остальным внешним видом.

— Стало быть, вы и есть хозяин поместья? — обратился к встречающему старик.

— Саш Шторм к вашим услугам, — кивнул демон. — Друг предупредил о вашем приезде. Жена сейчас немного занята с новым персоналом, поэтому пока пройдём в мой кабинет, а машина пусть подождёт во дворе.

Саш проводил гостя к себе. Старик с удивлением смотрел на суету вокруг. Все встреченные люди находились при деле, бегая туда-сюда по коридорам.

— Присаживайтесь, — предложил Саш гостю, указав на кресло. Сам в это время одной рукой придвинул к себе стоящий рядом диванчик.

— Не успели сменить мебель от старых владельцев, — виновато усмехнулся Саш в ответ на озадаченный взгляд старика. — Под наши габариты не всё подходит.

Сделав вид, что говорит в часы, Саш приказал служанке принести угощение. Распоряжение об этом заранее отдала Ирисана, подготовив бодрящий напиток из сока лиан. Служанка появилась молча, как тень и, выполнив всё необходимое, мгновенно покинула кабинет.

— У вас отличная прислуга, — посмотрел ювелир на закрывшуюся дверь.

Саш только кивнул в ответ. Ещё бы ей не быть отличной, когда боевики рассказали семьям, что эти хозяева в одиночку расправились с целой бандой. Богатство и недавний инцидент с похищением ребёнка только добавил уважения. Несмотря на ровное, доброжелательное общение, члены семей охранников пока владельцев дома побаивались, точно и досконально выполняя полученные распоряжения. Тем более, приказы служанка стала получать по выданному новому устройству, которое походило на невероятные вещички из фантастических сериалов.

— Странное у нас какое-то знакомство, — задумчиво взглянул на Саша ювелир. — Ваш друг, направивший меня сюда, так и не назвал своего имени. Хотя вы меня и знаете, всё же представлюсь — потомственный ювелир Горис Лайтон.

— Не смущайтесь! — усмехнулся Саш. — Наш общий друг сам иногда не знает, кто он, и как его звать. Пришлось много путешествовать под разными именами. Фамилии, клички не имеют особого значения в отношениях. Лишь бы человек был хороший. Можете называть его демоном-искусителем. Это дело он любит. Но перейдём к нашим делам. Советую пройти не только курс омоложения, но и подлечить глаза и руки. Судя по всему, нарушения в организме связаны с профессиональной деятельностью.

— Да-а…, — с грустью протянул старик. — Когда-то из моих рук выходили уникальные изделия. Жаль что сейчас это невозможно.

— Ну, почему же невозможно? — серьёзно взглянул в глаза гостю Саш. — Мы с женой экстрасенсы, поэтому иногда можем творить чудеса.

— Все знакомые экстра… жулики много обещают, но результатами не блещут, — с грустью вздохнул старик. — Даже странно, что я поверил вашему молодому другу-искусителю. Вот, сижу и не понимаю, что происходит.

(Веп-Син: — Я уже говорил, что мысли у этого человека мне нравятся. Трудно передать словами общее отношение, но в отличие от других представителей человеческого племени они не воняют.

Саш: — Ты всё лучше и лучше используешь человеческую терминологию. Становится даже трудно отличить, где заканчивается моя мысль и начинается твоя.

Веп-Син: — Мы же связаны, поэтому перенимаем знания, привычки и навыки друг друга. Совсем не удивлюсь, если скоро сам научишься читать мысли людей так же просто, как и я.

Саш: — Ха-ха! Скоро буду зубами ловить мелких паразитов на своей шкуре.

Веп-Син: — Вот, я даже юмор понимаю. Но, нет, паразитов ловить не будешь. Сигнал на это даёт подсознание, а эта штуковина у каждого своя.

И-Саш: — Прогноз в привлечении ювелира к нашей деятельности — положительный. Следует показать ему чуть больше.)

— У вас отлично развита интуиция, поэтому вы сидите здесь и разговариваете с тупым громилой, — усмехнулся Саш. — Попробуйте напиток, что принесла служанка. Это нечто похожее на вашу травяную настойку, которая понравилась моему другу, но на два порядка мощнее по воздействию на организм. Можете не беспокоиться. Нанести вред эликсир не может. Эффект основан не на органических принципах.

Саш, показывая пример, отпил сока из своего бокала.

— На два порядка…, — улыбнулся ювелир, поднося бокал ко рту и делая небольшой глоток. Больше сказать он ничего не смог. По телу пробежала невероятная, морозно-огненная волна, сметающая и сжигающая боли и усталость накопленных лет.

— У-у… ох, — с трудом выдохнул старик, ошарашенно хлопая глазами. — Чувствую себя молодым.

— К сожалению, эффект кратковременный. Через пару часов он пропадёт, — довольно кивнул Саш. — Действие направлено не на тело, а на разум. Своеобразный наркотик без привыкания. Если напиток пить постоянно, эффект закрепится, но растений, сок которых используется для состава, слишком мало.

— Потрясающе! Просто чудо! — пробормотал ювелир, с наслаждением расправляя плечи.

— Это не все наши чудеса, — указал пальцем Саш на почти полный бокал сока.

Старик с удовольствием глотнул живительный напиток ещё пару раз, довольно щуря глаза.

— Невероятные ощущения! — кивнул он.

— Наш друг иногда очень занят, а ведь он обещал вам крупные поставки жемчуга. Договариваться можно через меня. К сожалению, городские коммуникации связи оставляют желать лучшего. Примите небольшой подарок, — Саш протянул гостю свеженький коммуникатор и небольшой листок с короткой инструкцией из нескольких строк. Там лишь упоминалось, что нужно вставить глазные линзы и коснуться пальцем циферблата часов.

Растерянный ювелир проделал положенные манипуляции. По тому, как округлились его глаза, можно было понять удивление, охватившее человека.

— Вы тут осваивайтесь с новой техникой. Я пойду помогать готовить процедурный кабинет, — сообщил Саш, заметив в глазах гостя лихорадочный блеск исследователя.

Увлечённый новой игрушкой старик только кивнул в ответ. Возможности подарка завораживали. Ничего подобного ювелир никогда не видел. Несмотря на остальные свойства, особенно порадовали старика возможности глазных линз. Кроме вывода информации, как на экран перед глазами, они обладали автоматической фокусировкой, и старик мог различать даже мельчайшие пылинки на столе. Такого зрения у него не было даже в лучшие времена.

До начала процедуры время пролетело незаметно. Молчаливая служанка вывела гостя из задумчивости, только появившись у того перед глазами. Ошеломлённый удивительным устройством старик с трудом вышел из заторможенного состояния. Прошагав за проводницей в конец коридора, ювелир оказался в помещении с узкой кушеткой, где его ожидала весьма внушительная девушка с грубыми чертами лица. Но глаза, как и у Саша, светились незаурядным умом. Как стразу понял Горис Лайтон, это и есть жена хозяина дома.

— Меня зовут Ирисана — представилась девушка. — Ложитесь на кушетку. Раздеваться не надо. Мы не врачи, и доступ к телу пациента нам не обязателен.

— Сколько нужно будет провести сеансов лечения, — устраиваясь на кушетке, поинтересовался старик.

— Мы не врачи.

Задорная улыбка девушки сразу сделала лицо симпатичным. Или это ювелиру показалось.

— Достаточно одного раза.

Старик ничего не успел ответить, погружаясь в сон, лишь заметил, как блеснули глаза девушки.

Ирисана приступила к работе. Как ни странно, за исключением старческих изменений пациент обладал исключительно здоровым организмом, поэтому процедура лечения не заняла много времени. Для полного омоложения без использования реаниматора пришлось бы затратить много сил и времени, а частичное, производилось всего лишь одним заклинанием из стихии жизни. Правилось только сознание, которое через некоторое время подтянет к своему состоянию и остальной организм. По-хорошему, желательно использовать ванну с питательным раствором, которой пока не имелось в наличии, но Саш заранее отправил Ирисане данные сканирования состояния пациента, и демоны, посовещавшись с искином, решили использовать внутренние резервы организма старика. Это позволит и в дальнейшем пациенту использовать эти резервы самостоятельно, хотя и не в таком объёме. Реальное самочувствие ювелира вполне позволяло работать с запасами внутренней энергии.

Проследив за работой заклинания, Ирисана оставила пациента спать на кушетке. Подсознание должно получить некоторое время, чтобы настроиться для самостоятельного омоложения.

— Мощный старик! Жаль, не имеет магических возможностей. Надо познакомить его с Академиком и привлекать к нашим делам, — кивнула на закрытую дверь процедурного кабинета девушка, когда вышла в коридор, к ожидавшему мужу.

— Чуть позже, снабдим его искином и биоскафом. Вепы в людях не ошибаются, — согласился Саш.


Утро. Кабинет Липуса.

— Господин, срочная информация, — вбежал к шефу секретарь.

— Какая информация может быть в середине дня? Вроде все новости утром просмотрел, — с недоумением взглянул на подчинённого Липус.

Секретарь поднял руку и покрутил пальцем перед лицом. Этот жест он применял, когда приносил секретную информацию. Липус проверил оборудование блокировки подслушивающих устройств. Один из индикаторов внешнего контроля пульсировал красным цветом опасности. Кто-то пытался слушать разговор через стены или окна. Липус ухмыльнулся и включил ультразвуковую завесу. Модулированный сигнал, подаваемый на несущие конструкции помещения, забил фоном возможный канал прослушки. Время от времени противники предпринимали попытки подловить хозяина кабинета на криминале. Многим не нравилось его влияние на градоначальника и правительство республики. Хорошие партнёры из Окталона снабдили хозяина кабинета самой совершенной противошпионской аппаратурой. Им не хотелось, чтобы общие замыслы стали доступны противникам.

— Клан «Рыбы» вернул деньги за контракт на поместье и помог новых хозяевам с набором персонала, — отчитался секретарь, после разрешающего кивка хозяина.

— Понятно! — скривился владелец кабинета, — Подсунут своих людей и разорят собственников. Всё же придётся потратиться на перекупку земли у клана. Наверное, вождь решил подзаработать.

— В том-то и дело, что люди нейтральные, из легальных кадровых агентств. Причём большая часть персонала — квалифицированные медики низшего звена. Я поднял на ноги наших осведомителей. К сожалению, определённой информации получить не удалось. В клане слишком жёсткая дисциплина. По некоторым слухам, произошло столкновение со стрельбой, в котором пострадали боевики клана. Потери в поместье неизвестны, но судя по скорости отказа клана от контракта, новые владельцы представляют сильного противника, с которым криминал спорить не стал, заключив мировое соглашение. По дополнительным сведениям, полученным недавно, можно установить связь между группой Академика и владельцами поместья. Узнать, кто стоит за ними, не удалось. Судя по характеристикам набранного персонала, предполагается вполне легальная деятельность на базе поместья. Аналитики затрудняются определить настоящую принадлежность неизвестных владельцев, но склоняются к выводу, что к чужим государственным структурам они не относятся. Это крупная фирма или корпорация. Службы разведки действовали бы совсем по-другому. Высока вероятность того, что подходящее поместье просто попалось кому-то на глаза в списке продаж. И этот человек не имел понятия о наших планах на территорию.

— Хм…, интересный вариант. Считаете, можно договориться? — озабоченно посмотрел Липус на подчинённого.

— Так считают эксперты, — кивнул секретарь. — Легальная деятельность чужой корпорации окажется хорошим прикрытием для наших работ. И ещё, сегодня утром в поместье прибыл весьма известный в столице ювелир. Вчера от его имени на жемчужный аукцион выставили сразу два особенных экземпляра, а за день до этого больше двух десятков среднего размера. Ничего подобного у нас не продавалось последние десять лет. Если связать жемчуг, ювелира, медиков и вынырнувших ниоткуда владельцев дома, то просматривается возможность открытия новой подводной залежи жемчуга. Учитывая медицинскую обслугу низшего уровня, нужную для сопровождения работ, добыча ведётся на опасных глубинах.

— Это интересно. Подводники нам здорово пригодятся для реализации плана.

Липус очень заинтересовался. Предложенная аналитиками версия объясняла большинство ранее не стыковавшихся фактов. Прокрутив в уме различные возможности, он приказал:

— Задействуй наших людей в полиции. Данные по хозяевам отошли друзьям из Окталона. Пусть срочно проверят личности по своим базам. Если следов чужих разведок не найдётся, попробуем установить контакт. О прикрытии работ за счёт моих личных противников, мешающих за мелочь приобрести поместье, мы как-то не додумались. Никто не догадается, что будем работать в связке. Слишком много плюсов, чтобы упустить такую возможность. При подтверждении от друзей, сам вечером поедешь на встречу. На всякий случай, договорись с военными. В случае неудачи переговоров, придётся случайно уронить ракету на поместье при испытаниях. Я договорюсь с министром обороны. Ночью людские потери на окраине города будут незначительны. В крайнем случае, возместим деньгами ущерб семьям погибших.

Получив задание, секретарь покинул кабинет, а Липус ещё долго размышлял над ситуацией. Аналитикам он верил. Сам подбирал кадры для отдела, но и его выводы практически совпали с представленным вариантом. Слишком неуклюже для разведки действовали неизвестные лица. Специалисты противника должны действовать более элегантно. Вероятность заключить соглашение была очень велика.

Ирисана осталась следить за процессом оздоровления ювелира, а Саша по новому коммуникатору вызвал к воротам охранник. Прибыли неожиданные гости из городских информационных агентств.

Перед воротами обнаружился открытый внедорожник — изделие столичного завода, из самого последнего выпуска. В островной республике существовало сборочное производство из привозных деталей. Хотя сами детали здесь не изготавливались, разрабатывалась эта модель местными инженерами и считалась весьма престижной, с соответственной стоимостью. Её охотно покупали богатые туристы, посещающие острова. Машина обладала повышенной проходимостью и даже могла плавать в море при небольших волнах и преодолевать водные препятствия на материке.

Перед входом под наблюдением охранника стояла парочка одетых по последней моде журналистов — мужчина и женщина. Мужчина лет тридцати с идеальной, тренированной фигурой и лицом ловеласа. Женщину, лет сорока, нельзя было назвать сногсшибательной красавицей. Лицо выглядело грубовато, что указывало на её островное происхождение, но спортивное телосложение намекало не на один день, проведённый в спортивных залах.

Первым, увидев Саша в дверях, к нему рванулся мужчина. Женщина до этого о чём-то спорившая с напарником, быстро спрятав недовольную гримасу, последовала за ним.

— Сотрудник информационного агентства «Планета» Питс Лоок, — сразу затарахтел мужчина. Бросив чуть насмешливый взгляд за спину, он добавил:

— Со мной журналистка модного журнала «Обзор» Тора Ант.

Саша удивил не сам мужчина, а отражение его ауры в астрале. Оно едва виднелось. При этом аура в реальности выглядела вполне обычно.

(Саш: — Веп-Син, хватит дрыхнуть в саду. Нужна твоя помощь.

Веп-Син: — Я же только устроился отдыхать, после твоей встречи с ювелиром.

Саш: — Пожаловали новые гости. Нужно твоё мнение.

Веп-Син: — С тебя стакан сока. Придётся подкреплять силы. Сейчас подберусь ближе по саду. Охрана меня не увидит на экранах. Твой искин сказал, что наше изображение убирается с камер наблюдения.

Саш: — Вымогатель! Будет тебе сок.

И-Саш: — По поводу ауры есть предположение, что жить этому типу осталось недолго. К сожалению, книг по магии, описывающих способы пророчеств не сохранилось. Есть неточные упоминания об этом в записках Ласии Солон — бывшей наставницы Илен, которые она нам любезно предоставила для ознакомления.

Веп-Син: — Хозяин, с тебя два стакана сока! Мысли этого типа смердят так, что воспитанному вепу даже находиться рядом противно. Мне даже слушать их тошно. Не думал, что когда-нибудь встречу человека, у которого запах мыслей хуже, чем у развращённых церковников. В охотничьих угодьях любой представитель нашего семейства убил бы гада без размышлений.

Саш: — Сопьёшься! Потерпи, убивать не стоит. Ему недолго вонять осталось.

Веп-Син: — Не жадничай. От твоего сока нельзя спиться.)

К Сашу хлынул поток информации, извлечённой вепом из разумов незваных гостей. Мысли первого собеседника демона не заинтересовали. Кроме извращённых мечтаний о встрече с напарницей и получении денег за статью о необычных людях, бросивших вызов всесильному племяннику главы города, перекупив поместье прямо у него перед носом, там ничего не было.

А вот сведения о женщине оказались гораздо интереснее. Кроме журналистики Тора занималась разведкой. Резидент объединённого военного блока «Юрас» получила задание разобраться, зачем Липус Сорм — глава корпорации «Ветер перемен» скупает земли на этой оконечности города.

Блок небольших стран с различной государственной организацией, располагался на том же материке, что и Окталон. В войне против уже почти разгромленного четвёртого военного блока они были союзниками. Но руководство Юрас опасалось, что после окончательной победы окталоновцы займутся своими ближайшими соседями, поэтому активно вело переговоры с военными имперского блока «Парис». Располагался тот на дальнем материке и представлял собой большую империю с её сателлитами. Параллельно, разведка Юрас следила за действиями союзников на стратегических направлениях. Республиканский архипелаг именно таким направлением и являлся, а здешний магнат — Липус Сорм был неразрывно связан с Окталоном. Производство судов требовало много металла, а поставлялся он именно из Окталона.

Тора не верила, что владельцу корпорации «Ветер перемен» понравилось скалистое побережье, и тот собирался строить на месте нескольких обширных частных участков берега ещё одну собственную резиденцию. Гораздо более удобные места имелись в других районах острова, совсем недалеко от столицы, и по гораздо меньшей стоимости. Липусу пришлось всякими правдами и неправдами заставить хозяев поместий у скал по дешёвке продать владения. Ошибочка вышла только с самым последним участком земли, захватывающим часть скального выступа. Неизвестный покупатель, невзирая на предупреждения, приобрёл его до Липуса.

Женщина случайно узнала от информаторов, что редакция информагентства «Планета» дала задание её старому знакомому Питсу: познакомиться со смельчаками, бросившими вызов племяннику столичного главы. Со своим редактором она быстро договорилась на аналогичную миссию, хотя начальник оказался даже не в курсе происходящих событий. Ехать с Питсом, которого она едва переносила, женщине не хотелось, но из соображений секретности не стоило проявлять инициативу по отношению к целям Липуса. Пришлось соглашаться на совместное интервью.

(Веп-Син: — Хозяин, извини, но если ещё пару минут послушаю этого человека, мне станет плохо, и разговаривать с посетителями будешь один. Нет сил, фильтровать ту гадость, что постоянно извергает из себя разум мужчины. Гони их. Женщина тобой заинтересовалась и придёт в следующий раз. Она по лицу предполагает твоё местное происхождение, но никак не может сообразить, к какому острову ты относишься.)

В это время Питс Ант продолжал бубнить заранее отработанные фразы:

— Руководству агентства хотелось бы побольше узнать о смельчаках, бросивших вызов всесильному Липусу Сорму…

Саш вызвал на лице маску неудовольствия и уставился тяжёлым взглядом на красавчика, немного добавив магии подавления сознания. Мужчина обескуражено заткнулся.

— Некогда сейчас разговаривать с репортёрами, а уж тем более, с трупом.

— Э-э-э, с каким трупом? — с недоумением уставился на громилу в проёме дверей мужчина.

— Духи моря говорят, что вы уже не жилец, — резко отрезал Саш и захлопнул дверь перед носом у гостей.

— Я… я… я этого просто так не оставлю! Вы меня ещё вспомните! — бушевал за воротами журналист.

— Нет, только посмотрите на этого наглеца, — повернулся к напарнице Питс. — Рыбак, пропахший тухлой рыбой, а так смеет говорить о цвете общества! Я им такую статью закачу, мало не покажется.

Погрозил кулаком закрытым воротам Питс.

— Духи моря — это серьёзно, — задумчиво покачав головой, пробормотала Тора. Она родилась в рыбачьей деревушке недалеко от столицы и по гранту училась в Окталоне. Она не забыла верований земляков. Кто не прислушивался к духам моря, навсегда в нём и пропадал. Духи обид не прощали.

— Умная женщина, а до сих пор не избавилась от диких предрассудков, — зло буркнул мужчина. — Едем в полицию. Есть у меня там хорошие знакомые. Расспросим их подробно про этого урода.

Стоять перед закрытой дверью было бессмысленно. Как бы ни хотелось, пришлось Торе опять садиться в салон к напарнику. Свой автомобиль она оставила у редакции. Питс зло рванул внедорожник с места.

Упоминание о духах, что-то всколыхнуло в душе Торы. Сразу стало нечем дышать.

— Останови до выезда на трассу! — скомандовала женщина. — Пройдусь по соседям. Хотя владельцы и поселились в поместье недавно. Возможно, кто-то что-нибудь слышал. Доберусь потом домой на общественном транспорте.

— Как хочешь, — недовольно проворчал Питс, снимая блокировку с двери со стороны пассажирки. Он надеялся на ужин с временной напарницей. Давно хотелось затянуть гордячку в постель, та уже пустовала несколько дней. Только недавно расстался с очередной красоткой, и искать в клубе другую, после разговора с неотёсанным мужиком, не хотелось. Настроение было не то.

Выйдя из машины, Тора сразу ощутила запах свежего воздуха. Чувства казались иррациональными. Чем мог отличаться воздух в открытой машине от обычного? Она задумалась и даже не посмотрела вслед взревевшему автомобилю Питса. Женщина не понимала, что заставило её соврать напарнику. Смысла опрашивать соседей не было. Ближайшие поместья скуплены тем же Липусом, а владельцы домов, более близких к городской черте, вряд ли успели что-то узнать о крайних соседях. Тора повернулась к поместью, где с ними не стали даже разговаривать. Надо что-то решать. Неожиданно за спиной раздался грохот. За поворотом, скрываемым небольшим холмом, взвился в воздух столб дыма. Тора бросилась по дороге в ту сторону. Именно туда только что умчался Питс. Бежать в туфлях на каблуках жутко неудобно. Женщина почти на ходу сдёрнула обувь и понесла её в руках. Скорость бега резко увеличилась. Первым делом Тора увидела огромный мусоровоз, и только потом заметила подмятую под него машину журналиста. Легковой автомобиль пылал под грузовиком, выбрасывая искры и чёрный дым. Водитель грузовика пытался сбить пламя огнетушителем, но это ему не удавалось. Вдали послышался рёв сирен. Скорее всего, до начала борьбы с огнём водитель нажал тревожную кнопку системы оповещения об аварии, или сработала аварийка в автомобиле журналиста.

Вероятно, Питс злился после неприятного разговора, набрал слишком большую скорость и вылетел навстречу мусоровозу на повороте на кольцевую трассу. Внедорожник подмяло под передние колёса большегруза, и накопители энергии взорвались. Водителю выжить в такой аварии невозможно.

Женщина резко остановилась, как будто налетев на стену, и замерла на изгибе дороги, едва не опустившись от нервного потрясения на бетонное покрытие. Ноги дальше не несли. Если бы она не покинула машину некоторое время назад, возможно, её останки тоже догорали бы сейчас на шоссе.

Тору охватил озноб. Хозяин дома знал о скорой гибели журналиста. Говорят, шаманы в дальних посёлках могут предвидеть гибель людей, но хозяин поместья на шамана никак не походил. Ему больше подходила роль боевика. Пока женщина топталась на месте, подъехала полиция и аварийная служба, в составе которой имелись медики. Скрывать от полицейских то, что она приехала на окраину города вместе с Питсом, Тора не стала, утаив лишь разговор с громилой у ворот. Долго женщину не допрашивали. Всё и так ясно. Водитель не справился с управлением. Это же показал регистратор на переднем стекле грузовика.

Ехать домой Торе не хотелось. Неожиданно она заметила, как со стороны поместья выезжает знакомая легковушка, принадлежащая ювелирному магазину. На переднем сиденье находился старый ювелир, у которого женщина не раз покупала украшения. Догадаться, что он приезжал к хозяевам поместья, ничего не стоило. Больше в той стороне никто не живёт. Тору заинтересовало это событие. Что делать богатому ювелиру у новых владельцев? Покрутившись возле места аварии, она поступила вовсе нелогично, направившись обратно к хозяевам странного дома. Возможно, теперь они снизойдут до разговора, ведь она не труп.

После оздоровительного сна, Ирисана проводила ювелира к машине. Старик чувствовал себя отлично. Девушка пояснила, что окончательные результаты процедуры проявятся не сразу. Организм должен распознать новое состояние, а сознание прийти в согласие с телом. Именно тогда пациент может заплатить стоимость лечения.

— А если я сжульничаю, и зажму денежки? — задорно усмехнулся Грис Лайтон, устраиваясь на пассажирском месте. Невероятная лёгкость в теле его пьянила.

— Духи моря накажут, а вариантов наказания у них не так уж много, — серьёзно ответила девушка. С Сашем они решили маскироваться под учеников здешних шаманов.

— Ха-ха-ха, — рассмеялся старик. — Шутники вы… не так много …. Хотя я и не местный, но живу здесь долго и слышал только об одном наказании. Извините, рыбок кормить не собираюсь! А поскольку чувствую себя прекрасно, надо признать, давно так себя не чувствовал, то оплату перечислю на счёт сразу по возвращению в магазин. До свидания! Передайте мужу, что жду новых поставок. Свободные лоты я уже выставил на аукцион. Надо сказать, уже сейчас стоимость взлетела весьма ощутимо. Давно не появлялись в свободной продаже жемчужины такого качества.

Охранник выпустил автомобиль через открытые ворота.

— Что это чадит в городе? — повернулась Ирисана к Сашу, вышедшему из сада.

— Сканеры показывают, что один из наших незваных гостей закончил жизнь самоубийством, а я обнаружил ещё одно свойство астрала, — задумчиво глядя на поднимающийся столб дыма невдалеке, ответил Саш.

Ирисана обратилась к своему искину и получила полный пакет сведений.

— Думаю, астрал показывает вероятность событий, и их ещё можно изменить.

— Искин тоже в этом уверен, — кивнул Саш. — Но как действовать для изменения вариантов, непонятно, и времени может не хватить. Будем накапливать статистику. Супермозг обещает решение при получении определённого набора данных. И ещё. Судя по данным внешнего наблюдения, к нам направляется чужая разведчица. Поговори с ней. Нужно познакомиться и держать под наблюдением действия одного из военных блоков. Начальство резиденту вряд ли что-то сообщит о своих замыслах, но по заданиям можно просчитать многое.

Саш оставил жену встречать посетительницу, а сам направился в дом. Для будущих нужд надо подготовить достаточно много биороботов для различных целей, начиная от наблюдения и заканчивая обороной.

Тора сразу догадалась: её ждали. Охранник открыл дверь в воротах, как только женщина приблизилась. Во дворе её встретила жена хозяина. Как и мужчину Тора узнала хозяйку по фотографиям, полученным погибшим Питсом из полиции. Изображение лишь не передавало огромный рост девушки. Вторая половинка семьи соответствовала мужу по формам и размерам тела. Первые слова хозяйки поместья повергли гостью в шок.

— С каких пор обычными обывателями интересуется разведка «Юрас»?

— Э-э-э, — на некоторое время зависла Тора. Очередное потрясение оказалось слишком велико. Наконец, собрав волю в кулак, она попыталась увильнуть: — Почему вы считаете, что я имею какое-то отношение к чужой разведке?

— Духи говорят, — усмехнулась Ирисана, предлагая пройти гостье с ней.

Дальнейший разговор в гостиной походил на фехтование новичка с мастером. Вепка в скафе Ирисаны вытаскивала различные сведения из разума гостьи. Торе вскоре стало казаться, что собеседница знает про неё абсолютно всё, даже то, что кроме неё вообще никто знать не мог. Женщина никак не могла прийти в себя, разве что оставалось реально поверить в духов, особенно после недавнего случая с Питсом. Никто не мог предположить аварию, но хозяин дома уже при встрече назвал журналиста трупом.

Ирисана пожалела гостью и перестала делать уколы, опрокидывающие попытки Торы скрыть свою жизнь. Она сама рассказала журналистке придуманную историю о жизни на дальнем острове, вдали от цивилизации, и обучении запретным знаниям у настоящего старого шамана.

Ученики лишь изредка бывали в цивилизованном мире, привозя недостающее пропитание. Учитель жил вместе с человеком, потерявшим память, после удара молнии, и пытался вылечить его. Недавно это ему удалось и, сообщив, что передал ученикам все свои знания, шаман покинул этот мир. Саш и Ирисана отвезли вспомнившего себя профессора Элиота Борта к цивилизации. Духи и раньше помогали шаману находить жемчуг, который тот оставил ученикам. Вот на эти деньги они и купили подходящее поместье, а зарабатывать собираются лечением. Ни о каких интригах вокруг земель они и не подозревали.

Предложенная версия рассказа заранее согласовывалась с историей профессора, которому надо было как-то объяснить длительное отсутствие. Даже если эта история попадёт в прессу, придраться будет не к чему. Всё сходилось по времени, и даже редкие звонки полученных по документам личностей соответствовали рассказу.

Тора попыталась поймать собеседницу, предложив рассказать реальную причину желания Липуса приобрести земли на краю города, но Ирисана объяснила, что духи моря не могут говорить о человеке заочно. Нужно, чтобы девушка видела клиента перед собой, тогда духи ответят. Ирисана обещала никому не рассказывать о работе женщины на тайной службе военного блока, поскольку духи не поощряют распространение лишних сведений другим людям. С Торы лишь требовалась помощь в тихой рекламе новой лечебницы и подбор богатых клиентов.

Поймать гостью в сети оказалось очень просто. Имелась у неё психологическая травма, оставшаяся после учёбы в Окталоне. Тренированная фигура у женщины выглядела просто замечательно, даже несмотря на приличный по здешним меркам возраст в сорок лет, а вот лицо казалось слишком грубым. Таким строением черепа отличались коренные жители архипелага.

Вероятное предположение по этому поводу нашлось у искина. Возможно, магов, прибывших с этой планеты на другую, сопровождали именно островитяне. Пираты, живущие на островах в магическом мире, вполне могут быть дальними родственниками здешних аборигенов. Именно из-за этого маски пиратов, взятые демонами, не выглядели чужеродно на архипелаге. Поэтому и столичная полиция, не обнаружив следов преступления указанных личностей, легко выдала новые документы.

Ирисана сообщила гостье, что есть возможность немного изменить строение черепа и разрез глаз, превратив её, если и не в идеальную красавицу, то в нечто очень близкое к эталону здешней красоты. Чужеродные вещества для операции использоваться не будут. Предложение попало на благодатную почву. К вечеру, очень довольная женщина уехала на вызванном такси. Для смены лица требовалась некоторая юридическая подготовка, с регистрацией в полицейском управлении.

В спустившихся сумерках к воротам поместья, не скрываясь, приехал очередной интересный посетитель. На дверцах служебного автомобиля виднелась эмблема корпорации «Ветер перемен». Для знающих людей не стало секретом, что посетить поместье собирается Брайс Фаст — личный секретарь Липуса Сорма. Обыватели логично подумали, что тот прибыл для разговора о продаже земель. Остальные участки вблизи Липус уже скупил.

Секретарь получил от друзей ответ по поводу хозяев поместья. Такие люди нигде в базах разведки Окталона не фигурировали. Не было данных и об их обучении на территории чужих государств. Брайс хотел попытаться договориться с хозяевами о продаже земли или совместной работе над планом.

Хортус близко с гостем не встречался, но прекрасно знал этого человека. Тот не раз мелькал в новостях на экранах. Бывший офицер обнаружил приближение машины заранее и доложил хозяевам о визите по коммуникатору. Получив инструкции, он отправился удивлять гостя.

При приближении автомобиля, ворота поместья гостеприимно распахнулись. Водителю не оставалось ничего другого, как последовать по двору к дому. У входа гостя ожидал Хортус. Подскочив к лимузину, он молча открыл заднюю дверь и, кивнув посетителю, также молча, знаком руки, предложил следовать за собой.

Брайс слегка удивился, но вида не подал. Бывший бандит действовал как вышколенный слуга. У секретаря создалось впечатление, что его здесь ждали. Сразу возникло предположение о предателе в секретариате корпорации. Только там знали, куда отправился личный помощник всесильного Липуса.

Хортус привёл гостя к кабинету Саша, без слов открыл дверь и, пропустив посетителя, остался в коридоре.

В комнате Брайса уже ждали хозяева. Секретарь прекрасно изучил всю доступную информацию по жителям поместья. Узнать владельцев участка было не трудно.

— Брайс Фаст — личный секретарь главы корпорации «Ветер перемен», — учтиво представился гость.

Саш сидел на небольшом диванчике за хозяйским столом. Обычное кресло под его фигуру не подходило. Ирисана уже привычно устроилась прямо на краю стола, используя его как табуретку. Пауза немного затянулась. Ещё бы ей не затянуться. Вепы качали довольно интересную информацию из разума посетителя.

(Веп-Син: — Под скалой находится огромная полузатопленная океаном карстовая пещера. Наша расщелина с корабельной стоянкой на глубине в сотню метров напрямую соединяется с подземным комплексом проходов, ведущих вверх и вниз в различные скрытые полости. Когда по просьбе прежних хозяев поместья, специалисты корпорации исследовали подводную часть стоянки, чтобы поднять утонувший катер, они обнаружили вход в систему тоннелей. Владельцам сведения не передали, а по распоряжению начальства скрытно всё обследовали. Вода проточила мягкие скальные породы во многих местах. Имеется возможность легко пробить входы с поверхности в незатопленные водой залы. Такие удобные участки существуют как на территории поместья, так и у соседей. Именно поэтому Липус стремится скупить всю землю над карстовым разломом.

Саш: — И зачем ему это надо?

Веп-Син: — Точно мысли раскопать не могу, но что-то связанное с Окталоном. Для уточнения нужно натолкнуть собеседника на эту тему. И ещё, на поверхности крутится мысль, что если гость с нами не договорится, по поместью нанесут ракетный удар, чтобы обеспечить секретность.

Ирисана: — Хорошо ты придумал с коммуникаторами. На всякий случай распоряжусь, чтобы слуги не покидали дом. Прикрыть щитом строение у нас сил хватит.

Саш: — Попробуем договориться. Нам эти пещеры ни к чему.)

— Так понимаю, нас вы уже знаете, — наконец сказал Саш, ожидавшему в нетерпении гостю. Он кивнул Брайсу на кресло с другой стороны стола. Не давая гостю вставить слова, когда тот устроился на предложенное место, Саш добавил:

— Думаю, вы приехали по поводу покупки участка, но продавать его мы не собираемся. Нас эта земля вполне устраивает, а по поводу пещер, могу сообщить, что на них наши претензии не распространяются. Что-то строить в подземельях точно не будем.

— Откуда вы знаете про пещеры? — ошарашенно уставился на Саша гость. Брайс не мог понять, откуда утечка. Про подземелья знало ограниченное число людей, и это весьма надёжные кадры.

— А больше ничем эта земля не примечательна, — ухмыльнулся Саш, глядя на озадаченное лицо собеседника. Удар был хорош. Секретарь не смог удержать невозмутимую маску. Саш продолжил:

— Не буду вас интриговать. Мы с женой любим поплавать в океане и к тому же хорошие ныряльщики. Обнаружить многочисленные подводные гроты ничего не стоило.

Теперь задумался Брайс. Вариант, предложенный Липусом, о фиктивной войне с хозяевами поместья обретал смысл. Это позволит надёжно скрыть строительство подземно-подводной базы Окталона в прибрежных скалах. У республики не имелось другого выхода, как рано или поздно примкнуть к этому военному блоку. Слишком многие связи соединяли государства. Многочисленные совместные производства завязывались друг на друга.

Пока гость думал, в разговор вступила Ирисана.

— Мы учились у шамана, а теперь отрываем в поместье небольшую лечебницу. Можно будет обеспечить вполне легальное и длительное посещение территории высокопоставленными лицами, а уж что вы будете строить на закупленных участках вокруг, нас вообще не волнует. Советую подумать о парке развлечений. Раз главе корпорации не удалось выкупить все земли для строительства личной резиденции, стоит подумать о другом их использовании. Поток туристов будет огромен, и скрыть смену персонала подземных сооружений не составит труда.

— Мы хотели замаскировать базу под новыми производственными цехами, когда начальник передумает по поводу обустройству скал для красивой жизни, — задумчиво проворчал Брайс. Предложение девушки выглядело лучше. За производством будут следить противники и могут раскопать секрет базы, а вот за парком развлечений вряд ли кто станет наблюдать. Основные объёмы материалов понадобится завозить только на этапе стройки, но ведь и парк придётся обустраивать, и скрыть несколько больший масштаб поставок будет не сложно. Предложение стоило того, чтобы над ним серьёзно подумать.

Дальше разговор об условиях сотрудничества пошёл гладко. Брайсу скормили ту же историю, что и Торе. Его сведения о владельцах участка рассказу не противоречили. Секретарь позвонил военным и отменил приказ о ракетных стрельбах.

Саш без возражения согласился, что возможные проходы в подземелье с территории поместья будут охранять силовики корпорации. Заниматься пещерами он точно не собирался. С другой стороны, Брайс обещал не вмешиваться в деятельность лечебницы. Оставалось только разыгрывать на публику неприязненные отношения между владельцами лечебницы и хозяином окружающего её будущего парка.

К тому же корпорации очень выгодно использовать лечебное учреждение, знакомое с секретом строительства базы, для восстановления сил подводных пловцов. Значительная работа подводников понадобится для строительства и обслуживания подводных сооружений. Ирисана пообещала построить отдельный лечебный корпус для этих ребят. Сашу тем более выгодно присутствие водолазов на территории поместья. Это частично бы подтверждало возможность добычи жемчужин.

Существовал выход и в случае неудачного сотрудничества. Можно продать секрет базы Торе, а соответственно и военному блоку «Юрас», и удобно устроиться где-то на территории соседей.

Расставались договаривающиеся стороны поздно ночью вполне довольными друг другом. Машину корпорации заранее выставили за ворота поместья. Саш вышел проводить гостя. Ругались они очень громко. Парочка наблюдателей, которых охрана давно засекла с помощью сканеров, сняла на камеру весьма живописный обмен мнениями. Брайс уже сел в автомобиль, когда развернулись неожиданные события.


Глава 15. Вариант развития


Саш уже хотел громко хлопнуть дверью машины гостя, для завершения постановки напряжённого разговора. Неожиданно сознание резко ускорилось. Мир почти замер.

(И-Саш: — Ракетная атака со стороны моря. Источник атаки находится за пределами зоны сканирования. Класс снаряда — малая ракета морского базирования. Перехват управления невозможен. Данных для взлома канала недостаточно. Обнаружен дрон наведения на скалах, подсвечивающий лазером автомобиль гостя.)

Демон среагировал мгновенно. Времени на размышления почти не оставалось. Огненный щит, сформированный с помощью инфомодуля из астрала, прикрыл автомобиль секретаря, а в сторону дрона полетело несколько разрывных игл из игломёта, хранившегося в скафе. Хотя электронный наводчик развалился на куски, ракета успела захватить цель. Вокруг защиты забушевал огненный смерч, осветивший ночные окрестности. Резкий удар взрыва заставил вылететь стёкла и окон ближайших поместий, давно купленных Липусом.

Ирисана во дворе не стояла без дела. Локальный щит воздуха прикрыл дом от ударной волны и осколков.

Металлические ворота сорвались с места, как лист с дерева, и превратились в решето, а часть прилегающей ограды снесло взрывной волной. Через несколько мгновений огненный шторм стих.

— Э-э-э…, что это было?

Брайс с опаской высунулся из дверей автомобиля, изумлённо глядя на окружающие разрушения.

— Кто-то пытался нас уничтожить, — озадаченно почесал затылок Саш. — Вы точно отменили приказ для военных по поводу резервного варианта?

— В операции прикрытия ракета должна иметь гораздо большую мощность и попасть в дом. Какой смысл стрелять в мою машину? Нет, это в игру вмешался кто-то третий, — с недоумением покачал головой Брайс, быстро просчитывая в уме ситуацию. — Кстати, почему мы до сих пор живы? Что за сфера вспыхнула вокруг машины во время взрыва?

— Шаманские штучки, — хитро поглядывая на собеседника, усмехнулся Саш. — Мы и не такие чудеса можем показывать. Духи моря защищают своих адептов.

— Шаманские… значит… — растерянно пробормотал секретарь. Хотя объяснение произошедшим событиям подходило идеально, но поверить в это не так-то просто. Брайс чувствовал, что собеседник не врёт. Не наблюдал он, ни у Саша, ни вблизи, никаких защитных устройств, способных создать необычную силовую защиту от поражения ракетой. Установка такого щита со стороны вообще выглядела фантастикой. Об этом стоило поразмышлять на досуге, а сейчас необходимо заняться делом.

Секретарь позвонил в штаб по знакомому телефону, предварительно включив громкую связь. Надо сразу снять возможное недоверие между договаривающимися сторонами.

— По мне только что отстрелялись ракетой. Выжил случайно! Вы ничего не хотите мне сообщить?

— Разбираемся, господин Фаст! Приказ на учения отменили по вашему звонку. Станция наблюдения засекла чужой ракетный пуск в пятидесяти километрах от столицы. Виновник атаки находился в открытом море. По характеру локаторных меток можно определить, что это небольшая подводная лодка. После запуска она сразу исчезла с экранов. Мы всё время держали под контролем зону поместья. Засечён кратковременный обмен радиосигналами между городом и горной грядой. Бригады контрразведки уже направлены в места пеленгации сигналов.

Брайс взглянул на Саша.

— Там сбитый дрон, — махнул рукой на скалы тот. — Боялся, что может прилететь другой подарочек, покрупнее. Духи моря не всесильны.

— Кто его сбил? — тут же заинтересовался Брайс.

— Я и сбил. Расстояние не больше половины километра, — с совершенно серьёзным видом ответил ему Саш.

— А откуда вы о нём узнали? — удивился секретарь.

— Так система охраны дома меня и предупредила об атаке. Видно, предыдущих хозяев вы основательно напугали. Мы лишь немного модернизировали оборудование. В следующий раз проведу вам экскурсию, — пояснил Саш.

— Странно, — задумчиво покачал головой Брайс. — Ловлю на слове по поводу экскурсии.

Брайс прекрасно знал, что по заданию Липуса различные криминальные элементы не один раз делали наскоки на поместье. Бывшие собственники вполне могли потратиться на дорогую систему охраны. Дополнительные вопросы по владельцам у секретаря возникли, но с ними можно разобраться и позже. Вопрос в том: кому понадобилось убивать гостя вместе с хозяином, и кто от этого выигрывает. Даже по первым прикидкам покушение подготовила внешняя сила. В республике заинтересованные лица отсутствовали. Надо подождать результатов расследования военных. Липус имел хорошие связи с армией, но ей не управлял. Сейчас Брайсу ответили, поскольку дело связано с покушением именно на него.

— Думаю, сегодня больше взрывов не будет, — угрюмо пробормотал секретарь, опять устраиваясь в салоне, — надеюсь на скорую встречу в более приятной обстановке.

— Вряд ли заговорщики учитывали духов моря, чтобы запланировать резервное покушение, — усмехнулся Саш, захлопывая двери автомобиля.

Искин пришёл к тем же выводам что и Брайс. След заказа тянулся куда-то за пределы республики, если предположить, что новых владельцев поместья посчитали представителями другого государства, а Брайса полномочным переговорщиком со стороны республики. В данный момент можно смело отбрасывать начальство ближайших наблюдателей, замеченных сканерами. Те слышали перебранку, а значит, стороны не договорились. Заказчик покушения ожидал результата переговоров, наблюдая со стороны, с помощью дрона. Для него главным было нанести удар в любом случае, вне зависимости от результатов переговоров, и именно после их окончания. Одного секретаря можно уничтожить более лёгким способом, чем использование подводной лодки и ракеты.

Вариантов назначения врага существовало много. Из-за недостатка информации искин затруднялся сделать выбор. Это могли быть и государства из противоборствующих блоков, и компании конкуренты Липуса, таким образом подставляющие эти государства.

Демон злился, хотя и не показывал состояния гостю. Покушений на свою жизнь он не прощал. Проводив глазами уезжавшую машину, Саш направился к дому.

Ситуация для демонов складывалась не совсем хорошо. При ракетной атаке пришлось раскрыть для гостя некоторые способности. Хиленькие пояснения для секретаря из уст Саша прозвучали, но выглядело это не очень убедительно. Кроме всплывших вопросов секретности, во весь голос звучали и вопросы безопасности. Демону не понравилась неожиданная атака, к которой он оказался не готов. Просчитать выпад неизвестных противников заранее не представлялось возможным, но о защите нужно было сразу подумать. Придётся основательно поработать над магическими системами защиты, а это займёт приличное время. Одно дело защищать себя и совсем другое — весьма приличную зону. К тому же нужно более качественно обосновать возможные безобразия, которые будут при этом возникать на территории поместья.

(И-Саш: — Сегодняшнее происшествие основательно подточило легенду прикрытия о разведке третьей страны. Необходима новая легенда, не противоречащая старой, но кардинально от неё отличающаяся. Предлагаю следующее: под службу другого государства мы маскироваться не будем, станем небольшой фирмой, нацеленной на использование нетрадиционных технологий. Именно фирма заключила соглашение со знающим шаманом на обучение двух представителей и передаче знаний. Промышленное производство изделий мы не потянем. Вы с Ирисаной не сможете непрерывно накладывать заклинания, а других магов здесь пока не обнаружено.

Саш: — Предлагаешь продвигать биотехнологии?

И-Саш: — Есть возможность немного доработать лиану, и она вырастит нам всё сама. На биооснову можно накладывать не очень сложные заклинания, а особенность растений в том, что при выращивании они автоматически будут повторяться в ростках или плодах. Получится своеобразный биомагический копировщик. Над этим стоит поработать. Даже в звёздных мирах пригодится такая технология.

Саш: — Будем параллельно заниматься обеспечением экспедиции к прыжковому кораблю и небольшим производством биопродукции. Думаю, справимся. Ирисана пока основательно займётся лечебницей.)

Ночной отдых демонов длился недолго. Утром навалилась много мелких проблем. Пришлось восстанавливать разрушенные ворота и ограду. К тому же привезли заказанное Ирисаной медицинское оборудование. На ремонт и перестановки в помещениях Саш отрядил Хортуса. Бывший помощник главаря занимался аналогичной работой в банде и имел соответствующий опыт в управлении людьми.

Демон занялся созданием биотехнологий. Сначала пришлось вырастить живую основу. Лианы скафов в растительном образе мощного куста вполне подходили для этого. Источниками энергии для роста являлись любые биологические смеси или отходы. Хищные лианы изначально относились к всеядному виду растений. Рыба и водоросли тоже вполне подходили для питания. Переделать основу подчинённого растения под требуемые параметры, при наличии искина и демонской крови, оказалось не так уж сложно.

За день удалось создать подходящий вариант, который можно в дальнейшем настраивать для выращивания различных видов продукции, изменяя только часть ДНК-кода в отношении плодов. Размножаться полученное растение сможет лишь отростками, поскольку семян у него не будет. К биооснове Саш прицепил инфомодуль компа. На большее разум модифицированной лианы не тянул, но и этого для управления магической обработкой плодов хватало. Именно комп обеспечивал накладывание заклятий на плоды с помощью специального астрального копировщика функций. Конечно, количество подходящих заклинаний для одного вида биоосновы ограничено, но каждая и так изначально рассчитана на выращивание только определённого вида продукции. Результаты биопроизводства по внешнему виду будут несколько отличаться от аналогичных устройств, созданных на технологической основе. Как раз для обоснования деятельности небольшой фирмы подойдут объяснения Саша по использованию шаманских технологий и прорывных открытий в области биокомпьютеров.

Даже если кто-то украдёт черенок биоосновы, воспользоваться для производства не сможет. Ещё необходимо, чтобы кто-то наложил на него инфомодуль компа, а это делать могут лишь демоны.

В первую очередь Саш создал биопроизводство наручных коммуникаторов. За счёт применения астральных магических модулей по функциональности получилось не очень сложное устройство. Поскольку реальных мозгов у лианы не так уж и много, и к тому же наручный коммуникатор имеет совсем небольшие размеры, то даже усовершенствованный инфомодуль звёздного коммуникатора работал с производительностью чуть больше здешнего компьютера. Недостаток вполне оправдывался миниатюрностью устройства и другими его достоинствами. Основная функциональная часть устройства всё равно хранилась в астрале.

При испытаниях обнаружилась интересная особенность. Даже при отключённом блоке полевой связи, контакт между биокоммуникаторами не прерывался и осуществлялся на непонятных принципах, предположительно ментальных волнах самого растения. Поэтому все коммуникаторы связывались между собой на постоянной основе. Сашу пришлось доделывать модуль идентификатора, чтобы как-то разграничить каналы приёма и передачи информации. Искин предположил, что существует ещё один астральный план, ответственный за ментал, но пока демонам он недоступен для полного восприятия, хотя сами они прекрасно пользуются аналогичной ментальной связью.

Дополнительное питание для готовых коммуникаторов не требовалось. Растения продолжали жить и добывали энергию из воды, воздуха и пота самого носителя. Для работы инфомодулей много энергии не требуется. Такая вещица была бы востребована даже в космических мирах, поскольку связь вообще не поддавалась перехвату. Искин предполагал, что дальность связи между коммуникаторами очень велика. В слоях астрала реальное расстояние между объектами обычно не имеет значения.

Основную программу для нового коммуникатора быстренько создал искин, и в базу данных загрузил все справочники, сворованные со здешней инфосети. Хотя устройство не блистало производительностью, по меркам космических технологий, но размер памяти имело огромный, к тому же при необходимости его можно просто дорастить. Точно так же имелась возможность увеличить мощность внутреннего компа, но это повлечёт увеличение размеров изделия.

На вид, кроме глазных линз, основное устройство походило на узкий пластиковый браслет коричневого цвета. Снять его можно только по команде владельца. Даже при значительных повреждениях происходило самовосстановление изделия, хотя скорость процесса сильно зависела от объёма повреждений и поступающей биологической подпитки.

Для нового производства Саш построил в подвале небольшую оранжерею. Питались растения биоотходами поместья. Первые десять биороботов-производителей начали выращивать коммуникаторы. Размеры коммуникаторов небольшие, поэтому цикл выращивания и накладывания инфомодулей занимал не более трёх дней. На ветвях куста могло в день вырастать до десятка плодов-полуфабрикатов. Главное — чтобы растениям хватало питания для роста.

Работы по созданию новой технологии и доведению её до ума заняли семь дней. За это время охрана поместья отбила несколько бандитских нападений, заранее согласованных с секретарём Липуса. Столичная пресса по этому поводу подняла большой шум. Жители с интересом наблюдали за противостоянием хозяев небольшого поместья и владельца огромной корпорации. Здесь хорошо постаралась разведчица, раздувая скандал. В конце концов, на Липуса основательно надавили влиятельные люди из республиканского совета, заставив прекратить нападки на уважаемых жителей. Глава корпорации под давлением обстоятельств официально отказался от покупки земли и даже передал уже приобретённые участки в новый благотворительный фонд по созданию парка развлечений. Современные аттракционы для туристов обещали значительный доход в будущем. Сразу нашлось большое количество желающих поучаствовать в финансировании нового проекта. Хозяева несдавшегося поместья дали согласие на строительство парка для отдыхающих туристов рядом со своим землевладением.

Между делом произошёл разговор с демонами, оставшимися в магическом мире. Линс жаловался, что с уходом Саша прекратились интересные события, а демонов захлестнула рутина управления постоянно расширяющейся провинцией. Война с соседями перешла в затяжную стадию. У церковников начались волнения на континенте против центральной власти, поэтому флот отозвали домой. Криловцы предоставили императору освободившиеся от обороны побережья эскадры. Распускать их пока боязно, а держать в готовности за свой счёт — накладно. Проблема решилась за счёт имперских денег. Сотни кораблей Крила, пришли на помощь пиратам и окончательно отогнали флот южан от имперских берегов. Сухопутные десантные легионы оказались заперты на побережье без снабжения, но сдаваться пока не собирались. Горы не были бесплодной местностью. Войска централов так и толкались на границе с имперскими легионами, не имея возможности прорваться к городам через горные ущелья.

В общем, Линс с жёнами скучали и требовали, чтобы Саш с Ирисаной скорее возвращались. Как правило, необычные события сами начинали случаться возле Саша. Тот пообещал быстрее добраться до корабля и вернуться. Соваться в бурлящий котёл церковников, да к тому же через неисправный портал, демону очень не хотелось.

(И-Саш: — У меня и раньше возникали подозрения по поводу твоего влияния на реальность, но сейчас они уж слишком явно подтверждаются. Похоже, твой странный хаос не зря забросил адепта в нашу вселенную.

Саш: — Да, заметил я, что обычно моё вмешательство приводит к кардинальному изменению течения обычных процессов. Но ничего с этим не могу поделать.

И-Саш: — Думаю, ничего делать и не надо. Если бы не ты, я бы так и прозябал во вневременном кармане. К тому же увеличение вариативности вселенной, ведёт к повышению её устойчивости. Работай дальше, проводник хаоса.)

От продолжения труда в оранжерее Саша оторвал приезд бывшего подопечного — Элиота Борта. Возвращение в островную республику прошло не так гладко, как тому хотелось. В историческом институте его никто не ждал. Нишу контрабандной торговли антиквариатом уже давно занимали другие люди. Ученик профессора — Карон Литс сохранил за собой лишь несколько основных каналов поставки.

Попытка Академика вернуть себе былой объём нелегальной торговли натолкнулась на сильное противодействие. В одной из стычек серьёзно пострадал Карон. Городские эскулапы не брались за лечение, и давали помощнику время не больше недели. Пуля, пробив переднюю часть черепа, отразилась от задней и засела в мозге. Достать её известными медицине методами не представлялось возможным.

Элиот знал, чем собирались заниматься бывшие наёмники в его мире. После попадания в этот мир, разговоры по обустройству демоны вели, не скрываясь от подопечного. Всё равно обмен секретами между демонами шёл на ментальном уровне.

— Конечно, во всякую чертовщину и магическое мракобесие я по-прежнему не верю. Да и не показывали мне церковники ничего, — бормотал профессор, сидя в гостевой комнате перед бывшими наёмниками. — Но некоторые подслушанные разговоры наводили на мысль, что не всё так просто в том мире. По крайней мере, от двустороннего воспаления лёгких меня вылечили за несколько минут, всего лишь надев на шею ожерелье из драгоценных камней.

(И-Саш: — А иерархи церкви не дураки! Лечебные амулеты для собственных нужд используют вовсю.

Саш: — Главное, чтобы население об этом не узнало. К тому же для оздоровления мессии можно и пренебречь правилами.)

— Я видел, у вас походные сумки, — продолжал мысль Элиот. — Не найдётся ли там подобной вещицы?

— Посторонний предмет в башке, не то же самое, что вирус, — покачал головой Саш.

— Так что шансов нет? — сник профессор.

— Я этого не говорил, — задумался демон. Насколько он догадывался, проблема у медиков возникла только из-за невозможности извлечь пулю, без повреждения мозга.

(Ирисана: — Левитацией предмета, я легко выведу пулю по тому же пути.

Саш: — Если пациент до сих пор жив, то можно попытаться. Мозг всё же такая шту