Book: Факультет избранных



Наталья Жильцова

ФАКУЛЬТЕТ ИЗБРАННЫХ

Пролог

Гаррет Вассар, маг-горномонтажник второго уровня доступа, изрядно нервничал и изо всех сил вслушивался в тишину. Конечно, на техническом уровне шахты, да еще и в пересменок, ему вряд ли мог кто-то встретиться на пути, но тем не менее. Наличие доступа не объяснит объемного рюкзака за спиной, а лишних расспросов не хотелось.

Сам он благодаря мягкой подошве двигался практически бесшумно, так что при должной расторопности проще было заранее избежать встреч.

Шел Гаррет хоть и быстро, но привычно скрадывая шаг и стараясь глубоко не дышать, иначе от взвивающейся в воздух рыжей пыли начинало першить в горле. Эта пыль была всюду, несмотря на обязательные еженедельные магические чистки туннелей. А все из-за сухости. Даже здесь, на стенах нижних уровней, не наблюдалось и следа влаги.

Воду в этом мире вообще найти было сложно. Солнце Киррона обладало очень агрессивным излучением, поэтому поверхность планеты представляла собой иссушенные, обветренные горы. Жить можно было только под землей.

Однако, несмотря на это, в воде местные обитатели нужды не испытывали. Как и во всем остальном. Здесь, на Кирроне, добывалось нечто куда более ценное.

В первые годы, когда был открыт этот мир, интереса к нему не проявил никто. Попробовать обжиться на недружелюбной планете решился лишь небольшой Домен, специализирующийся на горных разработках. И потому никто не стал возражать, когда он закрепил Киррон за собой. А затем…

Затем был обнаружен металлид.

Этот уникальный кристаллический металл обладал удивительным свойством сохранять огромное количество магической энергии. К примеру, один небольшой, с ладонь, энергонакопитель из металлида мог заменить накопительную колонну спаянных драгоценных камней высотой в три его, Гаррета, роста.

Открытие металлида предоставило магам поистине огромные возможности в создании артефактов, начиная с небольших, но требовательных к подпитке магической энергией кейлоров и заканчивая более мощными порталами. А тот факт, что металлид добывался только на Кирроне, буквально за несколько лет сделал Домен Кристаллин одним из богатейших Доменов во всем Содружестве.

Разумеется, металлид пытались синтезировать искусственно, но, увы, не особо успешно. Так что благодаря деньгам и монополии на уникальный ресурс Домен Кристаллин смог отстоять свою независимость и поддерживать ее… до последнего момента.

Каким образом Домену Тлена удалось договориться с главой Домена Кристаллин о слиянии, Гаррет понятия не имел. Да и не хотел знать — не его ума это было дело. Ему заплатили лишь за вмешательство в структуру защитных энергорешеток. И заплатили очень много, кроме того, пообещав сразу после выполнения работы перебросить в другой мир.

Гаррет не сдержал предвкушающей улыбки. Скоро он наконец окажется вдали от этих проклятых шахт и пыли, от которой постоянно першит горло. Поселится где-нибудь у океана и сможет глубоко, с наслаждением вдыхать влажный соленый воздух. Скоро…

Сразу, как только завершит дело.

Добравшись до нужной точки, маг-горномонтажник еще раз воровато огляделся и достал из рюкзака последнюю из двадцати капсул-артефактов с заклинанием, которое необходимо было внедрить в защиту шахт. Едва та коснулась стены, по рыжему камню расползлась яркая сеть, впрочем, почти сразу погаснув.

Вот и все.

Гаррет облегченно выдохнул и, быстро закинув пустую капсулу в рюкзак, поспешил обратно, к выходу из шахты. На то, чтобы части заклинания соединились и процесс разрушения стал неизбежным, необходимо около двух часов. И меньше всего на свете Гаррет хотел бы оказаться в это время в этом месте.

Глава 1

Ощущали ли вы себя когда-нибудь пойманным и запертым в клетке зверьком, от которого не зависит его дальнейшая судьба, и остается только ждать, отправят ли его в зоопарк или под нож мясника?

Именно так чувствовала себя я, бесцельно скользя по коридорам пусть и большой, но все же клетки — академии. Страх и абсолютное бессилие, почти отчаяние — вот эмоции, которые мною владели. И только надежда на то, что все еще может закончиться хорошо, помогала окончательно не скатиться в истерику и устроить слезоразлив с подвываниями прямо посреди коридора.

Ну и еще тот факт, что слез у призраков не бывает.

У призраков вообще ничего нет. А я — самый настоящий призрак, ибо мое тело на данный момент представляет собой кусок мяса и костей с пробитым острым предметом сердцем.

Меня, спящую, в собственной квартире зарезал какой-то маньяк. И счастье, что моя призрачная, фантомная оболочка в тот момент находилась в магической академии! Здесь мне смогли помочь и обещали буквально за день-два исцелить тело и «воскресить из мертвых».

Кто и за что меня убил? Я не имела понятия.

Неужели какие-то маньяки-грабители ворвались к нам в квартиру? Это предположение было самым логичным, ибо ну кто еще-то?

И вот тут открывалась самая главная причина моего бессильного страха: родители. Если мне помогли избежать окончательной смерти маги академии, то родителям там, в моем мире, помочь некому. И если убийца тоже застал их спящими…

Я все-таки не сдержалась и застонала вслух.

Не хочу об этом думать! Не хочу! До последнего буду верить в то, что с ними все в порядке! И именно сейчас ни к какой логике прислушиваться не желаю!

Вспомнилось собственное желание любой ценой попасть в этот мир. Вот, пожалуйста! Сбылось, в буквальном смысле слова. Да только я не героиня фэнтези-романа, которой обычно в своем мире нечего терять, и на жертвы не готова. Плевать на магию, если цена за нее — жизнь родных!

Но как теперь быть?

Я не знала. Идти было некуда, говорить, чтобы хоть немного отвлечься и успокоиться, не с кем. Единственной подруге — Иланне — сейчас явно было не до задушевных бесед. Спасая меня, она сбросила маскирующую иллюзию, раскрыв свое настоящее лицо. И, как результат, получила большие проблемы с родственниками, которые были резко против ее обучения в магической академии.

Тяжелые, давящие мысли не давали покоя ни на минуту. Мозг, не в силах найти выход и успокоение, безостановочно прокручивал их снова и снова. И, поварившись в этой эмоциональной клоаке пару часов, я начала задумываться о том, чтобы действительно вернуться в собственное тело и погрузиться в лечебный сон.

Да, изначально я жаждала держать все под контролем. Но чем дальше, тем больше пропадало это желание, сменяясь острым чувством одиночества и безысходности. Ожидание конца — любого — становилось пыткой, так что вскоре я обнаружила себя в главном холле, поглядывающей на входную дверь академии.

Выйти во двор и получить наконец успокоение. Хотя бы так.

Вернул меня в реальность требовательный писк кейлора.

«Факультету дистанционного обучения незамедлительно собраться в пятой алой аудитории», — взглянув на него, прочитала сообщение я.

Хм? Сегодня ведь выходной. И завтра тоже. Что такого срочного могло произойти?

Неужели это связано со мной? Хотя какое отношение к моему убийству имеет весь факультет?

В любом случае это была возможность хоть на время избавиться от мрачных мыслей, так что я поспешила в аудиторию факультета призраков.

Пришла, что не удивительно, первой, поэтому получила возможность наблюдать за прибывающими сокурсниками и оценить уровень общей тревоги. Спокойным к внеурочному вызову не остался никто, из чего стало окончательно понятно: случившееся большая редкость, и нас ждет что-то серьезное.

Это подтвердила и появившаяся одной из последних Иланна. На подруге вновь была обычная иллюзия, но выглядела изрядно бледной и хмурой.

— Что еще случилось? — едва подойдя ко мне, поинтересовалась она. — Очередной взрыв? Или нам назначают нового декана?

— Не знаю. — Я пожала плечами. — Но явно ничего хорошего. Обо всем хорошем можно было и после выходных сказать.

— Это верно. — Подруга кивнула. Потом, словно опомнившись, слегка улыбнулась и спросила: — Ты-то сама как?

— В шоке, но благодаря тебе живая. И это главное, — ответила я. — А что у тебя? Я, если честно, думала, что вообще больше тебя не увижу.

— Ну, пока я еще учусь, но на следующий год меня, конечно, никто не оставит. — Иланна вновь погрустнела. — Брат был весьма категоричен и сказал, что вечером сообщит родителям о моем самовольном поступлении в академию. А им, сама понимаешь, хватит влияния запретить перевод.

— Да уж. — Я покачала головой. Если Иланна родом из правящего клана Домена Жизни, влияния у ее семьи более чем достаточно. — Значит, Дирион все-таки твой брат.

— Да.

— Но почему он против твоего обучения? Он ведь казался нормальным, адекватным парнем! Зачем делать хуже собственной сестре?

— Потому что Дир уверен, что делает лучше. — Иланна поморщилась. — Мой брат любит меня. Беспокоится и бережет по-своему. Ведь профессия мага сложная, а зачем, по его словам, эти сложности мне? Женщины в нашем роду занимаются семьей. Нас полностью обеспечивают, балуют. И чтобы кто-то из нас пошел работать? Мужчинам такое даже представить сложно.

— Желание огородить вас от проблем похвально, конечно, — поразмышляла я. — Но ты сказала ему о главной причине? Что не хочешь замуж за неприятного тебе мужчину?

— Сказала, — мрачно подтвердила она. — Но тут Дир ничем помочь не может. Только посочувствовать.

— Так пусть лучше не сочувствует, а молчит!

— Нет смысла. — Иланна с досадой махнула рукой. — Меня видела толпа народа. Меня узнали. Если не Дир, то кто-нибудь другой родителям все равно доложит. Днем раньше, днем позже — итог неизбежен.

— Извини. Если бы не помощь мне…

— С ума сошла? — перебила она. — Не извиняйся. Ты умереть могла.

Могла. И в теории все еще могу.

Напоминание вновь всколыхнуло тягучее болото гадких мыслей, но затянуть в себя не успело: ровно в это же время в аудиторию вошли ректор, Ламарна и наш декан. И по их сосредоточенным, серьезным выражениям лиц стало окончательно ясно: нас ждет что-то нехорошее.

— Уважаемые студенты, — в воцарившейся разом тишине произнес ректор, — я с крайним сожалением вынужден сообщить вам о закрытии факультета дистанционного обучения.

Признаться, в первый момент я подумала, что нервы сыграли со мной злую шутку, и у меня начались звуковые галлюцинации. Я ожидала чего угодно, но не этого!

Однако аудитория тотчас буквально взорвалась изумленными и возмущенными выкриками:

— Как это?

— Почему?!

— Мы ведь всего неделю отучились!

Ректор Айдар резко поднял руку, призывая к тишине. А как только она установилась, слово взяла магистр Ламарна:

— Мы понимаем, насколько вы расстроены, — мягким, вкрадчивым тоном сказала она. — Но опасность, которую представляет неограниченная подпитка вашего резерва, беспрецедентна. Никто не может предположить, чем это способно обернуться для окружающих, к примеру, во время практических занятий. Любая потеря концентрации — и будут жертвы. Мы не вправе этого допустить.

Ах вот в чем дело!

Теперь я поняла причину. Поняла и едва не застонала от досады. Потому что не проблем с практикой они боялись. А того, что сил у любого из студентов-призраков сейчас больше, чем у толпы архимагистров!

Конечно, они спешат лишить нас связи с энергонакопителями. Мало ли кому что придет в голову? Мы-то пусть и неумехи, но любой обученный маг в связке с призраком может при желании натворить немало бед.

— Поэтому, пока мы не найдем способ устранить данный побочный эффект, факультет будет закрыт. Но! — перекрывая вновь нарастающий ропот, проговорила заместитель ректора. — Мы признаем свою вину и поэтому решили оставить несколько студентов, самых выдающихся из вас, и полностью оплатить им обучение. Пятерых, если быть точным. Так, как намеревались сделать в конце этого года.

Призраки недоверчиво переглянулись. То, что кого-то все-таки оставят — это, конечно, хорошо. Но как можно было выбрать за столь короткий срок самых выдающихся студентов? Явно без связей этих самых «выдающихся» не обошлось.

— Конечно, вы проучились еще очень мало, — словно вторя витающим в аудитории мыслям, вновь взял слово ректор Данариус Айдар. — Но преподаватели уже смогли увидеть первичный потенциал силы. И я лично, — он выделил последнее слово и слегка нахмурился, — внимательнейшим образом просмотрел ваши анкеты и выбрал лучших.

Ну, если так, то, может быть, еще не все потеряно. Уж кто-кто, а ректор точно не сторонник приема по блату — это я уже знала и по собственному опыту, и по рассказам Иланны. Поэтому, как и другие призраки, замерла в ожидании.

В конце концов, пусть я и не победительница местных олимпиад, но имею по местным меркам достаточно сильный магический резерв. Да и вообще, я даже подслушивать преподов могу!

А ректор обвел всех нас пристальным взглядом и произнес:

— Первое имя — Галаилора Инниатрикс.

Раздался радостный вскрик. Наша староста, не сумев сдержать эмоции, аж подскочила на месте.

— Еллан Дирсен.

Вскрик, правда, более сдавленный, повторился. Этого худощавого парня я почти не знала, как и следующего, названного архимагистром Данариусом, — Лакса Ривара. Помнила только, что оба они являлись победителями олимпиад, а их магический резерв, судя по яркости «шариков» на энергоконтроле, был по человеческим меркам очень приличным.

— Тайрин Мерль.

А вот об этой сокурснице мне было известно больше. Подруга Галаилоры, которую у нас точно назвали бы заучкой, зубрилкой и ботанкой. Выигранных олимпиад на ее счету было, кажется, аж восемь. Одна из тех, кого с самого начала опасалась как сильную конкурентку Иланна. И, как оказалось, не без оснований. По справедливости, Тайрин, конечно, заслужила право здесь учиться.

Вот только теперь ректору осталось назвать лишь одно, последнее имя.

Тишина в аудитории стала мертвой.

Сокурсники, да и я тоже, уже убедились, что ректор действительно выбирает одаренных и сильных студентов, не выгораживая никого из платников, поэтому буквально пожирали его исполненными надеждой взглядами.

— И имя, которое, несмотря на некоторые, гм, особенности, не вызвало у нас у всех абсолютно никаких сомнений… — ректор вдруг улыбнулся и, чуть помедлив, торжественно возвестил: — Иланна Жизнетворец!

А вот эта новость оказалась подобна взрыву! Ведь до последнего момента только я знала о том, кто такая Иланна. Остальные же призраки шокированно уставились на скрытную сокурсницу.

— Что?!

— Дархатка?!

— Она — дархатка?! И здесь?! Среди нас?!

А затем, когда до всех полностью дошел смысл сказанного ректором, возгласы недоумения сменились на возмущенные и негодующие:

— Почему она?!

— Что за блат?! Она и сама за себя заплатить может!

— Когда это Домен Жизни успел настолько обнищать?!

— Несправедливо!

— Не верю, что она достойна!

Впрочем, Иланна, похоже, и сама в это не верила. Лицо подруги растерянно вытянулось. Она неотрывно смотрела на ректора, беззвучно открывая и закрывая рот, словно пыталась что-то сказать или спросить, но не могла.

— Вы напрасно сомневаетесь, здесь нечему удивляться! — громкий голос ректора заставил студентов чуть поутихнуть и с разной степенью недовольства на лицах все же к нему прислушаться. — Это решение было принято единогласно магистерским советом. И не происхождение девушки тому причина. Главное и основное — Иланна спасла жизнь, проявив самые лучшие качества для целителя: сосредоточенность, отменную реакцию и самоотверженность. Целители с таким потенциалом в Содружестве на вес металлида, поэтому мы будем рады помочь ей развить свой дар.

Иланна всхлипнула. Ее иллюзия пошла радужными разводами и начала исчезать.

Аудитория вновь наполнилась гулом расстроенных и требовательных голосов. Слова архимагистра Данариуса хоть и произвели впечатление, однако не совсем то, на которое он рассчитывал.

— Конечно, у нее потенциал, она же дархатка!

— Вот пусть и идет со своим потенциалом к платникам! Нас-то почему из-за нее обделяют? — продолжали возмущаться студенты.

А вот я была за подругу рада. Пусть остальные говорят, что хотят, Иланна действительно это заслужила. Сама. На этот раз без подкупа и связей.

Плохо было лишь одно: моего имени среди пятерки не оказалось. А это значит — все. Мое обучение в магической академии закончилось, так толком и не начавшись.

Хотя… если таким образом сбывается очередное желание повернуть все вспять и пожертвовать обучением ради родителей, то я согласна без раздумий. Лишь бы они были живы!

Тем временем магистр Ламарна подозвала пятерых счастливчиков к себе, чтобы уладить формальности и обеспечить им, если необходимо, перемещение в академию. Остальные же призраки стали исчезать. Причем не по своей воле: декан уже-не-нашего факультета начал по одному отключать их от энергонакопителя академии. В итоге не прошло и нескольких минут, как из призраков в аудитории, кроме избранных, осталась только я.



Честно говоря, я тоже приготовилась к отбытию в собственное тело и беспамятству, особенно после того, как декан Крост вопросительно взглянул на ректора. Однако тот отрицательно качнул головой, а затем обратился ко мне:

— Вас, Ева, мы пока не отключаем, поскольку вы на лечении и это может быть чревато. Но мы очень надеемся, что до завтрашнего дня вы проявите благоразумие. Вы же не хотите погибнуть?

— Да, конечно, спасибо! — быстро подтвердила я.

— Вот и славно. А сейчас пойдемте со мной. Предстоит небольшой, но серьезный разговор, при котором вы должны присутствовать.

Хм? Это о чем еще он разговаривать собрался? Обсуждать мое убийство с кем-то будет? Или особенности подпитки призраков, а меня как пример приведет?

Озадаченная и немного встревоженная, я в последний раз взглянула на оставшихся с Ламарной и деканом пятерых призраков и последовала за ректором на выход.

Несколько поворотов, знакомый серый коридор — и вот мы уже в знакомой просторной приемной. Только на сей раз кроме пожилой дамы-секретаря здесь обнаружился еще и Айландир.

Ясно. Значит, речь все-таки пойдет об убийстве.

Я приветственно кивнула тленнику, но тот никак на это не отреагировал. Взгляд Айландира оставался равнодушным, словно меня тут вообще не стояло.

— Лорд Грейв пребудет с минуты на минуту, — тем временем сообщила архимагистру Лидару секретарь.

— Очень хорошо. Как только он появится, сразу проводите ко мне, — приказал тот и указал нам с Айландиром на левую дверь.

Кабинет ректора академии имени Гастана Саррийского оказался полной противоположностью кабинета его заместителя магистра Ламарны. Если у той, как я помнила, все утопало в роскоши, то Данариус Айдар предпочитал аскетизм. Закрытые шкафы без ручек сливались со стеной. Длинный стол со сложенными в образцовом порядке стопками документов и папок. Лаконичные светильники и стулья. Даже кресло ректора не выглядело особо удобным. Впрочем, раз архимагистр выбрал именно такое, значит, его все устраивало.

— Чтобы у нас не возникло недопонимания, еще раз хочу уточнить, почему я вызвал твоего отца, Айландир, — произнес архимагистр Лидар, указывая ему на один из стульев. Мне стул ожидаемо никто не предложил, так что пришлось привычно «зависнуть» рядом. — Несмотря на спасение жизни студентки, ты все же применил запрещенные заклинания и активировал печать принадлежности. Мы просто не можем оставить этот факт без внимания, ибо подобные действия обычно наказуемы. И более того, в любом другом случае я все равно был бы обязан сразу сообщить об этом в Канцелярию наказаний. Однако учитывая, что ты — сын главы Домена Тлена, а КаН находится под управлением Домена Пепла, я все же стараюсь не допустить возможных… сложностей.

— Да-да, понятно.

Айландир, внешне никак не впечатленный озвученными перспективами, кивнул. Хотя даже я понимала, что все очень серьезно. Поэтому, не выдержав, выдохнула:

— Но ведь он меня спас! Неркели ему за это не простят нарушение каких-то там правил? Речь ведь идет о человеческой жизни! И я не собираюсь жаловаться, а напротив…

— Никто не говорит о том, что поступок Айландира совершен в дурных целях, — мягко, но с нажимом перебил меня ректор. — Все мы понимаем, что сделал он это только во благо. Однако эти заклинания запрещены к использованию, и студент Грейв просто не должен был их знать. Понимаете, Ева? Увы, при всей моей симпатии к Айландиру, все-таки он наш лучший студент, закон есть закон.

Что ответить ректору на это — я не знала. Тем более сам тленник оправдываться не спешил. В кабинете воцарилась тишина, но ненадолго. Уже через несколько минут дверь без стука распахнулась, и в помещение шагнул высокий темноволосый мужчина в строгом костюме. Худощавая фигура, резкие черты лица, ледяной взгляд таких же, как у Айландира, болотных глаз, не оставляли сомнений: перед нами глава Домена Тлена Кантор Грейв Тленник.

— Что на этот раз? — даже не здороваясь, сразу спросил он. — Надеюсь, повод для вызова очень веский, и я смогу объяснить, почему покинул очень важную встречу.

— К сожалению, повод и впрямь серьезный, лорд Грейв, — подтвердил ректор. — Применение запрещенных заклинаний и наложение печати принадлежности на студентку.

Несмотря на то что я была уверена — глава Домена Тлена удивился, его лицо даже не дрогнуло. Лишь в глазах на мгновение промелькнула тень раздражения.

— Ущерб?

— Практически полное истощение двух энергонакопителей академии и руны запретного заклинания, впечатанные в помещение столовой, — сообщил архимагистр Лидар. — Руны, впрочем, мы уже убрали. А вот восполнения ресурсов энергонакопителей придется ждать почти полгода.

— Жертвы? — голос Кантора Тленника оставался таким же безэмоциональным, словно бы он о погоде спрашивал.

— Нет, к счастью.

— Для чего? — переведя взгляд на сына, отрывисто спросил лорд Кантор.

— Она умирала, — кивнув в мою сторону, ответил Айландир. — Еву убили в ее мире и, соответственно, без поддержки физического тела призрак не мог находиться в академии. Его бы просто выбросило в тот мир, где погибли бы и тело, и структурное вещество призрака. Я создал портал, переместил тело из ее мира в академию, стабилизировал оболочку призрака и позволил телу начать регенерацию.

Провернуть такое не каждому магистру было под силу, даже я это понимала. Но хвалить сына отец почему-то не спешил.

— А также нарушил запрет на применение заклинания, наложил запрещенную печать и, самое главное, оторвал меня от важнейшей сделки столетия, — вместо этого раздраженно произнес он.

— Надо было пройти мимо и дать ей умереть? — спокойствие Айландиру, судя по появившимся в голосе раздраженным ноткам, стало отказывать.

— Он спас мне жизнь! — Я все-таки решила вмешаться в разговор. — Или, раз я обычный человек, моя жизнь ничего не стоит? Если бы не способности Айландира, я была бы мертва!

— Успокойтесь, Ева, — приказал ректор. — Я уже сказал, что спасение вашей жизни, безусловно, достойный поступок, которым Айландир может гордиться. И уровень владения магией показывает, что он не зря считается одним из лучших студентов этой академии. Этого никто не отрицает.

«Но его отец так не считает! — чуть не вырвалось у меня. — Кажется, сын виноват прежде всего в том, что отвлек лорда Кантора Грейва от важных дел каким-то там спасением одной ненужной жизни».

Мой возмущенный взгляд на мгновение скрестился с ледяным взглядом главы Домена Тлена, но спустя пару секунд я снова превратилась для него в пустое место.

— Я, конечно, впечатлен тем, что моему сыну подвластны такие заклинания, и он теперь в этой академии герой, спасший чужую жизнь, — процедил лорд Кантор. — Но Айландир нарушил закон, а это важнее восхищения и гордости. Законы существуют даже для героев и лучших студентов. Применение подчиняющего заклинания и печати — это наказание и тюрьма.

Кантор Тленник не повышал голоса, не угрожал, но даже моей призрачной оболочке стало страшно до ужаса от ледяной интонации и слов, камнем ложившихся на плечи. Очень захотелось залезть на ближайший стул с ногами, словно спасаясь от монстра.

— Спасение жизни, пусть даже и призрака, это достойный поступок, но спасение любой ценой, без учета последствий, говорит о незрелости. — теперь лорд Грейв смотрел прямо на Айландира. — Ты должен просчитывать все последствия каждого своего поступка, не полагаясь только на эмоции.

«То есть спасение моей жизни — всего лишь эмоция?» — возмущенно пискнуло сознание. Но на этот раз высказаться я так и не решилась.

— Твой брат никогда не позволял себе бездумных поступков, — продолжал отчитывать сына отец. — Напротив, он всегда помогал мне во всех важных делах и уж точно не добавлял проблем, нарушая закон. Артес знал, что такое — быть наследником Домена Тлена. Конечно, тебе не стать таким, как твой брат, но и ты должен отдавать отчет в своих действиях. Не заставляй меня сожалеть, что в свое время я не позаботился о наличии еще одного сына, осознающего свой долг перед родом и Доменом. Да, и о доступе в семейный архив можешь забыть. Тебе и уже изученных умений хватило, чтобы выставить наш род в самом неприглядном свете перед Доменом Пепла, с которым мне теперь придется улаживать эту ситуацию.

Айландир вскинул голову, кулаки его сжались до белизны. На мгновение показалось, что сейчас возмущение тленника прорвется потоком не самых приличных слов, которые, на мой взгляд, его отец заслужил сполна, но…

В этот момент наш напряженный разговор прервал резкий дребезжащий звук.

От неожиданности я вздрогнула, но оказалось, что это сигнал кейлора лорда Кантора. Требовательный пурпурный перелив заставил его резко выдохнуть, бросить на сына уничтожающий взгляд и активировать связь.

— Да?

— Мой лорд! — тотчас раздался счастливый выкрик. — Вы живы! Какое счастье!

— Что значит — жив, Ташир? — глава Домена Тлена нахмурился.

— Шахты! Там произошел взрыв!

Глава 2

Остаток вечера и всю ночь я провела как на иголках. О том, чтобы выйти за пределы академии и выздоравливать в бессознательном состоянии после услышанной новости о взрыве не могло быть и речи. Хотелось узнать подробности!

Человек, связавшийся с главой Домена Тлена по кейлору, толком ничего не сообщил. Едва лорд Грейв услышал о взрыве, как переменился в лице и, даже не попрощавшись, вылетел из кабинета ректора Архимагистр Данариус тоже продолжать разговор не захотел: сразу отослал нас с Айландиром прочь.

А больше поговорить было не с кем. Вот и ходила я бесцельно по полупустым коридорам и нервничала. Нервничала вдвойне, потому что в памяти стоял подслушанный в библиотеке разговор и собственные мысли о том, что при диверсии никто не пострадает. Да только, судя по вскрику мужчины из кейлора, пострадавшие при взрыве были!

И как я ни пыталась себя оправдать, все равно чувствовала вину. Отвлечься от мрачных мыслей смогла только утром, когда появилась Иланна. Настоящая, в собственном теле.

— Привет! — Едва войдя в холл академии и оглядевшись, она тотчас устремилась ко мне, бесцельно парящей у дальней стены.

— Привет. Уже приехала? Ты рано, — улыбнулась я в ответ.

— А чего ждать? — Она поморщилась. — Утренней порции ругани родителей? Мне и вчерашнего скандала хватило.

— Сильно ругались? — понимающе хмыкнула я.

— Еще как! Скандал вышел страшный. — Иланна вздохнула, но тут же махнула рукой. — Неважно. Я оказалась к этому готова. И меня уже зачислили в академию, так что нужно было просто перетерпеть. В результате деваться им было некуда, отпустили, наказав Дириону за мной следить. Нечего и говорить, как братишка этому «обрадовался». — Она хихикнула.

— А свадьба? Жених?

— А со свадьбой родители пусть сами разбираются, — беспечно отмахнулась она. — В ближайшие несколько лет ее точно не устроят, а за это время я постараюсь, чтобы и жених бывшим стал.

— Ну вот и отлично. Хорошо, что у тебя все наладилось, — искренне порадовалась я за подругу.

— А ты как? — спросила Иланна.

— Потихоньку схожу с ума, — поделилась я. — Но ничего. Еще день осталось продержаться, а завтра меня, может, уже и долечат.

— Конечно долечат, даже не сомневайся, — заверила подруга. — А потом вдруг все-таки оставят учиться?..

— Нет. — Я отрицательно качнула головой. — Вряд ли. Я далее на это не рассчитываю. Ну и ладно. В конце концов, я сюда случайно поступила, а вообще хотела журналистом стать. Вот, может, и пойду туда, куда хотела изначально. Тем более работу хорошую недавно нашла. А магия… не мое, значит.

— Брось, у тебя хорошие способности. — Иланна куснула губу. — Ну и вообще, обещали, как все поправят, опять продолжить занятия…

— Посмотрим, — не стала я спорить. Но так как думать об этом не хотелось, сменила тему: — Слушай, а ты не знаешь, что за взрыв случился на какой-то из шахт, с которыми отец Айландира связан? Я случайно услышала, когда в ректорате вчера была. А потом никого найти не смогла, чтобы подробности выяснить.

— Ой, об этом уже все знают. — Подруга нахмурилась. — Мы, конечно, с Доменом Тлена мало общаемся, но такого никому не пожелаешь. Там столько жертв! Кошмар! Одна из шахт полностью разрушена, и все, кто там находился, погибли. А это и рабочие, и лорды, собравшиеся на торжественное подписание перехода собственности… короче все, включая Литу Кристаллин! Домен Кристаллин без наследников остался вообще, представляешь?

Я представляла. И с каждым словом Иланны чувствовала себя все хуже и хуже. Да я едва сдерживалась, чтобы не взвыть! Ведь я могла этому помешать! Могла! Но не стала из-за глупой мести и обиды! А в результате погибли совершенно невинные люди!

— Только лорд Кантор Грейв выжил, — продолжала тем временем Иланна. — Он по какой-то невероятной случайности незадолго до взрыва срочно покинул шахту. Вот только случайность ли это? Многие уверены, что Домен Тлена все это и подстроил…

— Ну, причина, по которой лорд Грейв покинул встречу, мне известна, — выдавила я. — Потому что эта причина — мы с Айландиром Ректор вызвал сначала нас, а потом лорда Грейва, сообщить ему, что Айландир использовал на мне запретные заклинания. Лорд Грейв как раз отчитывал Айландира по-черному, когда ему доложили о взрыве. Вот.

— Н-да… дела. — Иланна покачала головой. — Хотя лично я сразу не поверила, что он действительно мог подстроить этот взрыв. Смысл? Ведь ему и так все отдавали…

— Иланна!

Неожиданно раздавшийся мужской окрик заставил нас обернуться и увидеть подходящего Дириона.

— Так и думал, что ты здесь, — произнес он, а потом посмотрел на меня. — Как самочувствие?

— Как у призрака, — отшутилась я, стараясь хотя бы внешне выглядеть спокойной. — Ничего не болит, ни на что не жалуюсь. Только выть ночью тянет.

Парень фыркнул:

— Ну, раз чувство юмора есть, значит, точно все в порядке. А ты, — он вновь обратился к сестре, — давай, марш в общежитие. Твои вещи разгрузили уже, иди обживаться. Да побыстрее, а то на завтрак не успеешь, столовая через полчаса закроется.

Иланна кивнула и посмотрела на меня извиняющимся взглядом.

— Иди, конечно, — не стала задерживать я подругу. — Я все равно отсюда никуда не денусь.

— Приду, как только смогу, — пообещала она и, быстро простившись, побежала на выход.

Вслед за ней ушел и Дирион, и я снова осталась одна. Только теперь состояние мое было намного гаже. В голове набатом звенели слова Иланны о множестве жертв. Жертв, которых могло бы и не быть!

А ведь Айландир к тому же спас мне жизнь. Я обязана хотя бы сейчас рассказать ему про тот разговор. Пусть и поздно, но, может, хотя бы получится найти заговорщиков!

Утвердившись в этом решении, я поспешила покинуть холл академии. Сейчас время завтрака, так что тленник наверняка находился в столовой.

Я не ошиблась. Айландир и впрямь находился там. Правда, на этот раз сидел один, без друзей, за дальним столиком: судя по мрачному виду, ему явно было не до общения с кем-либо.

Но я-то по делу! Так что, не задерживаясь, рванула прямиком к нему и вскоре оказалась рядом с тленником. Однако не успела и слова вымолвить, как на меня зыркнули сердитым взглядом и сообщили:

— Вот тебя хочется видеть меньше всего.

Похоже, от общения с отцом Айландир еще не отошел.

— Послушай, — я попыталась все-таки вежливо настоять на разговоре, — я хотела сказать очень важную…

— Даже слушать не хочу, — прервал тленник. — У меня из-за тебя и так полно проблем, и это единственное, что для меня важно, так что убирайся, пока не развеял.

— Но…

Резко выдохнув, Айландир взмахнул рукой. В глаза ударила мгновенная изумрудная вспышка, а затем меня скрутило в тутой вихрь, куда-то швырнуло, и наступила темнота.


Сознание возвращалось медленно, урывками, выплывая из мерзкого багрового марева. Тело ощущалось тяжелым, непослушным бревном В уши словно набили ваты, и лишь где-то на самом краю слышимости смутно знакомый мужской голос произнес:

— Ну, как она?

— Выводим из кокона. Скоро очнется, — ответил другой голос, женский, незнакомый.

— Очень хорошо. Я в вас не сомневался.

И все снова затихло.

Сознание опять стало уплывать, но я все-таки смогла сосредоточиться и, совершив титаническое усилие, открыла глаза.

Несмотря на то что вокруг царил полумрак и единственным источником света являлось легкое свечение кокона вокруг меня, глаза тотчас заслезились. Пришлось как следует проморгаться, прежде чем зрение восстановилось.

Первым делом я поняла, что в помещении никого нет. Значит, после услышанного обрывка разговора все-таки прошло какое-то время и я очнулась не сразу.

Поскольку, лежа, я могла созерцать только потолок и белый прямоугольник входной двери напротив, попробовала приподняться на локтях. Осторожно, не зная, как отреагирует на это действие мерцающий кокон. Однако опасалась зря: кокон просто приподнялся вместе со мной. А вот возникшее сразу вслед за этим головокружение я не учла. Пришлось сделать пару глубоких вдохов-выдохов и, опустив одну ногу с кровати, коснуться ею пола, чтобы «заземлиться». Но вот стало легче и получилось оглядеться.



Больничная палата оказалась практически пустой: кроме кровати и тумбочки из мебели в ней больше ничего не было. Справа от меня виднелось небольшое окно, прикрытое плотной шторой, а слева — вторая дверь, более узкая, которая, скорее всего, вела в санузел.

Интересно, есть ли там душ? При воспоминании о собственном залитом кровью теле очень захотелось ополоснуться. Конечно, сейчас я была чистой, но все равно…

Кстати! Я схватилась за край пижамы и, оттянув вверх, уставилась на собственную грудь.

Шрама не было.

Уф! Вроде и не так важно наличие шрама, ведь главное — жива осталась. Но все равно от его отсутствия стало немного легче. А потом пришло окончательно понимание того, что я выжила. У меня снова есть свое, здоровое тело, я не бесплотный призрак! Глаза защипало от накативших слез, вихрь эмоций заставил сердце забиться чаще.

В то же время мерцающий кокон пошел бледно-розовыми разводами, а входная дверь резко распахнулась, впуская высокую сухощавую женщину в желтой мантии.

Я тут же постаралась взять себя в руки и протерла глаза. Показывать слезы постороннему человеку не хотелось. Женщина, впрочем, все равно успела это увидеть. Подошла ближе и мягко произнесла:

— Не волнуйтесь. Вы находитесь в безопасности и практически поправились. Как вы себя чувствуете?

Этот голос я помнила по недавнему разговору. Значит, она меня лечила.

— Слабость, голова кружится, а в целом вроде бы нормально, ничего не болит, — ответила я. — Спасибо вам.

Голос все-таки дрогнул.

Женщина понимающе улыбнулась и плавно провела рукой над коконом. Тот вспыхнул сверкающими искорками и исчез.

— Вот так. Он вам больше не нужен, — сообщила она. — Сегодня еще понаблюдаем за вами, а завтра утром уже сможете покинуть лазарет.

— А сколько я тут пролежала? — уточнила я.

— Два дня, — ответила целительница. — Сегодня третий, сейчас почти полдень.

Ага. Ну, как мне и говорили. А Айландир, получается, выбросил меня в мое тело вчера утром.

— Раз у вас слабость и головокружение, обед вам принесут в палату. Физически вы, конечно, в порядке, но идти в таком состоянии до столовой не стоит, она все-таки в другом корпусе находится, — решила женщина. — Так что отдыхайте, набирайтесь сил и не думайте о плохом.

Я кивнула, и целительница вышла Вот только лежать и не думать о плохом не получалось. Полумрак, еще сильнее сгустившийся после того, как погас магический кокон, хорошему настроению вдвойне не способствовал. Так что, недолго посражавшись сама с собой, я нащупала ногами тапочки и медленно, осторожно встала. Глубоко вдохнула и, придерживаясь стенки, добралась до окна.

Едва потянув штору, я прищурилась от ударившего в глаза света и увидела, что нахожусь на первом этаже, а за окном с мерцающей тонкой сеткой раскинулся осенний парк. С большими деревьями, напоминающими наши дубы с оранжевыми листьями, жухлой травой и одинокой, петляющей среди кустарников, дорожкой.

На улице было пасмурно и накрапывал дождик — так себе погода для поднятия настроения. Но хоть в палате стало посветлее, и то хорошо.

Поскольку больше ничего интересного за окном не обнаружилось, я решила заодно осмотреть и предполагаемый санузел. И тут надежды оправдались полностью: кроме раковины и компактного унитаза в небольшой комнатке находилась душевая кабинка. Более того, на вешалке даже комплект чистой одежды висел: рубашка и длинная юбка темно-серого цвета.

Полотенец, правда, не было, но причину я поняла, как только все-таки решилась и приняла душ. Едва я отключила воду, как меня охватил теплый поток воздуха из ниоткуда и буквально за пару мгновений высушил. Удобно!

А когда я оделась и вернулась в палату, обнаружила рядом с кроватью тележку с едой. И пусть это была банальная жидкая каша не особо аппетитного бледно-зеленого цвета, я внезапно ощутила такой сильный голод, что проглотила ее в мгновение ока. А после того как запила каким-то сладким напитком, усталость отступила и даже голова кружиться перестала.

Жизнь налаживалась! Еще бы домой попасть и убедиться, что там все в порядке! Ведь там же все в порядке? Не могу и не хочу думать, что…

В этот момент дверь палаты открылась и вошла магистр Ламарна.

— Мне сообщили, что вы пришли в себя, Ева. — Она сухо улыбнулась. — Как самочувствие?

— Спасибо, хорошо, — ответила я. Сейчас я и впрямь чувствовала себя практически здоровой.

— Вот и замечательно, — кивнула она. — Значит, уже завтра мы сможем отправить вас домой. Собственно, я зашла, чтобы уточнить у вас, в какой регион Наравии готовить переброску. Это отдаленный мир, приграничный, так что нам нужно будет заранее согласовать открытие портала.

Э-э? Куда меня отправить хотят?!

— Не надо меня в Наравию! — быстро отказалась я. — Айландир ошибся, я не оттуда.

— Хм. — Магистр на мгновение нахмурилась. — Хорошо. Тогда скажите название своею мира.

Я открыла рот и… и вдруг поняла, что названия-то сказать не могу! Точнее, могу в теории, но, если скажу «Земля», реакция Ламарны будет ровно такой же, как у Айландира и его друзей.

— Э-э… — Я замялась. — Видите ли… у моего мира нет названия.

Брови магистра Ламарны недоуменно взлетели вверх.

— Простите?

— Ну, точнее, я не знаю, как он называется у вас, — поправилась я. — Потому что мы всегда называли его Землей. И все. Вот. Понимаю, это звучит странно, но…

— Это звучит не странно, а нелепо, Ева. — Взгляд замректора посуровел. — Я понимаю, вам обидно не войти в список избранных для дальнейшего обучения. И может быть, после всего произошедшего вы надеялись, что мы сделаем вам послабление. Но это абсолютно невозможно. Мы вылечили вас. Спасли вам жизнь. И уже за это надо быть благодарной. Поэтому давайте не выдумывать на ходу невероятные истории, это все равно не поможет вам остаться в академии.

— Но я не выдумываю! — выдохнула я. — Я действительно не знаю, как тут называется мой мир!

— Зато знаем мы. Поэтому завтра отправим вас в Наравию, — отрезала магистр Ламарна, после чего резко развернулась на каблуках и вышла из палаты.

Вот ведь вредная тетка! Даже слушать ничего не желает! Конечно, я ведь ей сразу не понравилась, помнится. Вот теперь и жаждет побыстрее от меня избавиться.

Я нервно куснула губу. И что теперь делать? Мне сейчас только не хватало оказаться в чужом мире! Причем не самом благополучном, судя по уже услышанному. Без денег и знакомств я там вполне могу пополнить ряды бездомных, а они уж точно долго и счастливо не живут.

От последней мысли передернуло.

Нет, этот путь меня точно не устраивает, а значит, я буду бороться до последнего. В конечном счете Ламарна — не самая высшая инстанция в академии. Есть еще ректор. Очень надеюсь, что архимагистр Лидар будет более общительным, чем его заместитель, и сможет определить, где все-таки находится моя Земля.

Стук в дверь отвлек от составления плана собственного спасения, и в палату влетела Иланна.

— Привет! — с порога радостно воскликнула она. — Как ты? У нас только-только закончились занятия, и я сразу рванула сюда. Мне сказали, что ты пришла в себя и практически поправилась.

— Привет. — Я улыбнулась, правда, потом поморщилась. — Ну да, физически со мной вроде как все в порядке. А вот морально не очень.

Подруга тотчас посерьезнела:

— Что случилось?

Жаловаться я никогда не любила. И признаваться в собственных проблемах тоже. Но сейчас понимала, что в одиночку шансы их решить невелики, а Иланна, как житель этого мира, может что-то посоветовать. Поэтому я тяжело вздохнула и в красках рассказала, какая Ламарна черствая формалистка и что моя последняя надежда не оказаться на улице без средств существования — это ректор.

— Да, проблема. С ректором обязательно поговори, — согласилась подруга и еще больше нахмурилась. — Но если и он не захочет заниматься поисками и тебя отправят в Наравию, свяжешься со мной. Мы что-нибудь придумаем, — заверила она.

Уф! По крайней мере меня не бросят совсем одну в чужом мире!

— Спасибо, — с искренней благодарностью выдохнула я и, в свою очередь, поинтересовалась: — А как у тебя дела? Как первый день учебы во плоти прошел?

— Платники торжествуют, что факультет призраков закрыли, и сцеживают яд на наших олимпиадников. Мол, и вам осталось недолго, — поделилась Иланна. — Меня, правда, трогать не осмеливаются. Даже Алан только мрачно косится, но не подходит, хотя по крайней мере мог бы поинтересоваться, как у тебя дела. Все-таки все уже знают, что его «невеста» в лазарете.

— Фиговый из него жених вышел, даже букетика не прислал, — резюмировала я и хихикнула.

— Да, никудышный, — рассмеялась вместе со мной Иланна.

Наш с Иланной разговор затянулся на пару часов, а после она вспомнила о домашней работе и о том, что теперь ей предстоит не только учиться, но и спать как всем нормальным людям, что значительно сокращало свободное время. Поэтому еще раз напомнила в случае неудачного разговора с ректором связаться с ней и убежала заниматься. Благо, как оказалось, медкорпус соединялся длинными коридорами с основным зданием академии и общежитием, так что промокнуть под дождем ей не грозило.

Несмотря на то что я снова осталась одна, теперь практически не нервничала. После разговора с подругой стало намного легче и будущее выглядело уже не таким страшным, поэтому я спокойно дождалась ужина и легла спать.

Убаюканное тихим шелестом капель за окном сознание стало погружаться в уютную темноту…

Шкряб.

Негромкий, но отчетливый скрежет заставил меня резко открыть глаза.

Шкряб. Шкряб.

Что за?..

Я резко повернулась на источник странных звуков, к окну, и ошарашенно моргнула, не веря собственным глазам! Потому что в окно настойчиво скреблись две призрачно-дымчатые косы! Здоровые, выше меня, с пылающей ядовито-малиновой рунической вязью по лезвиям, они настойчиво пытались пролезть через магическую защитную решетку. У них это, понятное дело, не получалось: дырочки-то мелкие! Но инфернальные фиговины шкрябали снова и снова.

При этом защита на них почему-то не реагировала! Хотя, насколько я помнила, сигнализация в академии предусмотрена и весьма звучная. Или это нормально, что ко мне лезет такое… такое?

Не уверена. Вот совсем не уверена!

Сердце от всплеска адреналина застучало сильнее, а ноги сами нащупали тапочки. Одновременно с этим косы забились сильнее, уже пытаясь буквально просочиться через решетку. И вот теперь стало вдвойне страшно, ибо пришло полное понимание: косы здесь не случайно. Они пришли за мной!

Взвизгнув, я вскочила с кровати и выбежала из палаты. Судорожно огляделась, пытаясь понять, где тут дежурный пост медсестры, но ничего не обнаружила. Только длинный коридор с цепочкой белых дверей по одной стороне и большими окнами по другой. И что делать? Проверять каждую дверь? Заглядывать в каждую палату?

Да у меня времени столько нет! Косы вот-вот просочатся внутрь, а защитных решеток внутри академии не предусмотрено! И как быть?

«Бежать!»

Инстинкты решили за меня, и я помчалась вперед по коридору. Куда — сама не знала, нарастающий страх, паника, ощущение буквально нависших над головой призрачных кос, управляли ногами за меня. Тянули словно на ниточке вперед, наверх по лестницам, снова вперед, куда-то направо…

Пока я, тяжело дыша, с болью в боку, не остановилась перед какой-то дверью. Какой? Даже задумываться не стала, просто тотчас изо всех сил в нее замолотила. И только когда с той стороны раздался глухой, злющий мужской голос, в самых непечатных выражениях сообщающий, что он сейчас сделает с самоубийцей, который его разбудил, поняла, куда прибежала.

А спустя миг дверь распахнулась, и я почти уткнулась носом в грудь Айландира.

Может, той нитью, что тянула меня сюда, была поставленная тленником на мою душу печать принадлежности, а может, еще что-то. Я не знала. Да и какая разница? Главное, он был сильным магом!

Вот только видеть меня Айландир был явно не рад. Босой, в одних штанах, сонный тленник уставился на меня как на змею.

— Ты! — выдохнул он. — Сказал же, не показывайся мне на глаза! А ты явилась, да еще и посреди ночи! Специально меня бесишь, что ли?

— Нет! — выпалила я. — Мне нужна помощь!

— Опять?! — Айландир аж поперхнулся. — Это уже сверхнаглость! Я, по-твоему, кто? Мальчик на побегушках? Да, я один раз тебе помог, потому что пожалел. Понимаешь? По-жа-лел, и только. Между нами пропасть в никак. И…

Он вдруг запнулся и озадаченно уставился на что-то за моей спиной.

— А это еще что?

Мне даже оборачиваться не понадобилось, чтобы понять, что там.

— Защиту ставь! — в панике воскликнула я и, буквально вдавив тленника в его же собственную комнату, влетела следом и захлопнула дверь.

Защитный жест Айландир сделал, судя по всему, на рефлексах, ибо озадаченное выражение с его лица так и не пропало… ровно до того момента, как дверь не полыхнула сердитым пурпуром.

— Какого дашша?! — выругался тленник.

— Оно хочет меня убить! — взвыла я и вцепилась в его руку. — Эти штуки бились в окно моей палаты, они преследуют меня! Сделай что-нибудь, я не хочу опять умира-а-ать!

— Молчать! — резко рыкнул Айландир. — Я понял. Сейчас что-нибудь придумаю. Только отцепись от меня, мешаешь.

Тотчас послушно его отпустив, я быстро юркнула за спину тленника, едва не задев ногой угол кровати. Тем временем под градом нетерпеливых ударов призрачных кос пурпурная защита изрядно побледнела. Еще немного — и она полностью исчезнет!

Понимал это и Айландир, так что времени терять не стал. В мгновение ока перед ним взвился рой изумрудных искорок, сплетаясь в яркий боевой шар. Короткий взмах рукой — и шар рванулся к одной из пробивающихся сквозь дверь призрачных кос.

Удар, короткая вспышка… и никакого результата! Заклинание Айландира просто рассеялось без следа!

— Хм.

Тленник помрачнел, и я поняла, что у нас большие проблемы.

— Все плохо?

— Это не боевое заклинание, — произнес он. — Это боевое проклятие высшего уровня, такое не уничтожить. Его можно только рассеять, но сил на это нужно немеряно. Даже если у меня и получится рассеять одну из кос, со второй точно не справлюсь. Никто не справится, даже у архимагистра личного резерва не хватит. Для того проклятие и продублировано.

Это как же? Получается, меня сейчас убьют?! Опять?! Только теперь окончательно?!

— Нет! Нет, погоди! — Я вновь лихорадочно схватила его за руку. — А если опять использовать силу энергонакопителя? Меня ведь еще не отключили! Я, конечно, не сплю, но, если надо, чтобы я спала, заколдуй меня! Или по голове стукни вон тем графином, он вроде хрустальный, как раз подойде…

Знакомое чуждое ощущение ментального «сжатия» заставило меня осечься, а спустя миг утонуть в потоке силы. На этот раз я чувствовала его всем телом, каждой вибрирующей от напряжения клеточкой. Сила пропитывала меня, но сразу же, не задерживаясь, вся без остатка уходила Айландиру.

Вокруг опять вспыхнули искорки, на этот раз болотно-лиловые. Тленник с невероятной скоростью сплетал их в очередной сложносоставной рисунок, создавая нечто вроде ажурного покрывала.

Глаза от нарастающего сияния заслезились, комната начала расплываться. Так что я даже не сразу уловила момент, когда пурпурная защита окончательно рассеялась, и призрачные косы рванулись в комнату. Только завидев, как колыхнулось, обволакивая их, покрывало, запоздало вскрикнула.

А потом сияние стало и вовсе нестерпимым, словно магия призрачных кос и покрывала пытались поглотить друг друга Хотя почему «словно»? Я вдруг отчетливо поняла, что так и было. Они старались нейтрализовать друг друга как минус и плюс, как кислота и щелочь. А Айландир доплетал и доплетал ленты «покрывала», чтобы у того хватило мощности нейтрализовать проклятие до конца.

При этом, несмотря на теперь уже явно активное, сильнейшее смертельное проклятие, в комнате по-прежнему стояла тишина, нарушаемая только тяжелым дыханием Айландира. Воющая защита академии так и не сработала, словно до сих пор не чувствовала угрозы!

Но вот, к счастью, косы стали тускнеть и меркнуть. Медленно, неохотно, но неотвратимо они бледнели, пока наконец не исчезли. Совсем.

Вслед за ними рассеялось и «покрывало», вернув в комнату ночную темноту. А это значит… мы справились?

Я неуверенно посмотрела на Айландира.

— Все?

Тот провел тыльной стороной ладони по лбу, стирая проступившие капельки пота.

— Угу.

— И больше проклятие не вернется?

— А вот это я без понятия, — пожал плечами тленник. — В теории тот, кто его создал, вполне может отправить и еще одно.

Значит, это не конец! Только завтра Айландира рядом уже не будет, а значит, меня все-таки убьют!

— Но кто?! — перепугано выдохнула я. — Кто хочет меня убить?! За что?

— Ты у меня спрашиваешь? — искренне удивился Айландир. — Так могу сказать только то, что у меня за все годы обучения настолько экстремальной практики не было. Еще немного — и мне звание магистра досрочно можно будет давать. Сама думай, кого из магов ты так сильно разозлила.

— Я не знаю, кто хочет меня убить. Правда не знаю, — выдавила я. — Я никого не злила. Жила совершенно обычной жизнью и ни с какой магией до поступления в академию не связывалась. Я вообще в нее не верила даже!

— Н-да. — Тленник скривился, ругнулся, а затем тяжело вздохнул. — Ладно. Пошли, попробуем узнать что-нибудь об этом проклятии, пока след еще свеж. Мне уже и самому интересно. Магов, способных создать нечто столь мощное, не так много, да и структура у проклятия была странная. Хм…

Айландир задумчиво нахмурился и, как был, босиком и в одних штанах, вышел в коридор. Я поспешила за ним.

Впрочем, идти никуда особо и не пришлось. Тленник остановился ровно у двери напротив и пару раз стукнул в нее кулаком.

Никакого ответа.

Тогда Айландир постучал громче, а затем для весомости еще и пинка добавил. И на сей раз ответ с той стороны пришел. Был он коротким, емким и непечатным, высказанным хриплым мужским голосом.

Однако тленник только фыркнул и заорал:

— Трион, открывай! Мне нужна Дианэ, а я знаю, она у тебя!

На сей раз ответный посыл далеко и надолго прозвучал женским голосом. Но потом дверь все же открылась, явив на пороге взъерошенного приятеля Айландира в одних плавках, подчеркивавших его видимое возбуждение, и также знакомую мне брюнетку с распухшими губами, в тонком, едва наброшенном халатике, почти не скрывавшем полную грудь.

— Чего надо? — буркнула Дианэ.

А Трион посмотрел на полураздетого Айландира, окинул оценивающим взглядом мою тонкую пижамку и хмыкнул:

— Неужели вдвоем скучно стало и решили групповушку замутить? Вроде ты раньше девушками не делился, Айл.

— Я и сейчас делиться не собирался. Я пришел использовать твою, — отрезал тленник и, потеснив как-то мигом растерявшего все веселье приятеля, уверенно втянул меня внутрь.

Эта комната практически ничем не отличалась от комнаты Айландира: стол перед окном, шкаф вдоль стены, небольшая дверь, судя по всему, в ванную, и кровать. Только бонусом здесь прилагались разбросанные в беспорядке вещи и скинутое на пол одеяло.

— Так какого дашша вы приперлись посреди ночи? — хмуро повторила вопрос Дианэ, поглядывая на меня с нескрываемым раздражением.

Впрочем, не удивительно. Мы прервали их прямо посреди пикантного процесса, а в этом случае возбужденная и неудовлетворенная женщина, да еще с таким стервозным характером, как у Дианэ, вряд ли будет расположена к душевному общению.

Айландир при всей своей циничности тоже это понимал, так что сразу перешел к делу и кивнул в мою сторону:

— На нее бросили смертельное дублированное проклятие. Очень сильное, я его с трудом рассеял. Хочу знать, что это за дрянь и кто испортил мне ночь.

— Оу. — Дианэ уставилась на меня уже с интересом.

— Смертельное проклятие? — Трион присвистнул и тоже вновь меня оглядел. — Крошка, у тебя маньяк в поклонниках, что ли? То режет, то проклинает… о! Зуб даю, он импотент! Нормальный мужик перед убийством хоть попользовался бы. Благо есть чем…

Сильный тычок локтя Дианэ парню под дых прервал того на полуслове, заставив сипло хекнуть. Сама она уже неотрывно вглядывалась в мое лицо, глаза девушки подернулись чернотой.

— При этом, что особенно интересно, на проклятие не отреагировала защита академии, — добавил Айландир.

— Хм. А вот это странно, — отдышавшись, признал Трион. — Думаешь, кто-то из наших преподов девчонку изводит?

— Нет, — вдруг выдохнула Дианэ и неожиданно отступила от меня на шаг. На лице ее проскользнул страх. — Айл, это сарматы. Ты сарматы рассеял.

— Чего?! — Трион аж закашлялся и ошалело вытаращился сначала на нее, а потом на меня.

— Ты уверена? — мигом напрягся и Айландир.

— Я печать КаН на структуре проклятия, по-твоему, не узнаю, что ли? — нервно огрызнулась Дианэ.

Теперь с подозрением смотрели на меня все трое.

А я по-прежнему ничего не понимала!

— Да что такое-то? Объясните!

— Сарматы — блуждающее тюремное заклинание, которое направляется на опасных беглых преступников-магов. Находит их и уничтожает, — обвинительным тоном отчеканила Дианэ. — Поэтому и защита академии не сработала — эта штука с высшим приоритетом доступа. Сарматы не смогли проникнуть сквозь нее сразу лишь по причине того, что проклятие старое, а в защитных решетках использована современная система магического плетения. Проклятие просто не могло сразу их пройти.

Тюремное проклятие?! Преступников убивает?!

Я растерянно замотала головой.

— Нет, погодите! Это какая-то ошибка! Я не преступник! И уж тем более не опасный маг! И вы это прекрасно знаете!

— Тоже верно, — задумчиво кивнул Айландир. — Маг из тебя никакой. Да и вообще, кому бы в КаН сейчас пришло в голову старый вариант тюремного проклятия отправлять?

— Не знаю и знать не хочу. С этим надо разбираться не нам, а ректору, — категорично заявила Дианэ. — Что бы это ни было, с Канцелярией наказаний лично я дел иметь не желаю. И вам не советую.

И я бы с удовольствием этому совету последовала! Но по какой-то причине тюремное проклятие на меня кто-то все-таки наслал! Поэтому сразу уточнила:

— А как связаться с ректором?

— В ректорат с утра прийти, — сообщил очевидное Трион.

— Как это с утра? А сейчас чего делать? До утра еще несколько часов, — нервно напомнила я.

— И что? Думаешь, ректор у нас на личном канале кейлора, что ли? — раздраженно буркнула Дианэ. — Да даже если бы и так, дашш он посреди ночи на вызов ответит.

— Но как-то же до него можно достучаться! — не сдавалась я. — Если вдруг в академии случится что-то нехорошее?

— Если в академии случится что-то нехорошее, то сработает тревога, — отрезала она. — А раз тревога не сработала, то и волноваться ему не о чем.

— А если студенту плохо станет?

— На это есть медкорпус и целители!

— Короче, до утра ничего сделать больше нельзя, — резюмировал Трион. — Так что, если тебе, Айл, больше ничего не нужно, валите уже оба и проведите остаток ночи правильно, как мы.

И шлепнул Дианэ по мягкому месту, подталкивая к кровати.

Ничего не оставалось как сдавленно попрощаться и выйти в коридор.

— Ты, друг мой, слишком помешался на своей бабе. Это ненормально, — выходя, со смешком произнес Айландир.

— Просто, дружище, надо лучше этих баб выбирать, — парировал Трион. — А то тебе до сих пор тотально с ними не везло.

— Забей. Ему уже все равно, — фыркнула Дианэ, и дверь за ними захлопнулась.

Пробормотав что-то ругательное, Айландир шагнул к своей двери, а я… я нерешительно застыла в коридоре, не зная, что делать. Наверное, надо было возвращаться в лазарет: до утра-то еще далеко. Но страшно ведь! Вдруг эти косы-убийцы снова появятся?

И тут уже стоящий на пороге Айландир оглянулся и хмуро процедил:

— Ну? Приглашение особое нужно?

— А… э-э? — не поняла я.

— Я без понятия, какая частота репликации у этого проклятия. Может, раз в сутки, может, чаще. А я не для того столько сил на тебя потратил, чтобы тебя опять убили. Спишь сегодня у меня. Заходи.

Ночевать вместе с ним?

В голову мгновенно полезли неприличные мысли, заставляя закусить губу от смущения, но я себя тут же одернула. Он ведь не имеет в виду что-то кроме простого сна! Хотя со стороны, конечно, по нашему виду и не скажешь: я в тонкой пижамке, а тленник и вовсе расхаживает с обнаженным торсом напоказ.

Как-то невольно отметилось, что Айландир более худощавый и жилистый, чем, например, крепко сбитый Трион. А еще высокий. Пока я была призраком, это так не ощущалось. Только теперь осознала, что макушкой едва достаю Айландиру до плеч и для разговора вынуждена поднимать голову, а он смотрит на меня сверху вниз. Не сутулясь, со спокойной уверенностью. И легкой усталостью.

Я неуверенно шагнула к ждущему меня тленнику. Чувства смущения и неловкости никак не отпускали, хотя я и понимала, что в гостях у Айландира куда безопаснее, чем в лазарете.

— Спасибо, — пробормотала я.

И ровно в тот момент, когда дверь за спиной закрылась, осознала, что кровать здесь, как и в комнате Триона, одна!

А потом Айландир спокойно прошел мимо меня и на ней развалился!

Растерянно замерев, я посмотрела на тленника.

— Чего ждешь? — с легким раздражением произнес он. — Ложись. Если, конечно, не хочешь спать на полу.

— Ага, — промямлила я неопределенно.

Спать на полу желания, конечно, не было, а кровать выглядела достаточно широкой, чтобы не мешать друг другу. Но несмотря на все резонные доводы, я все равно никак не могла избавиться от жгучего смущения. Я еще никогда даже не лежала с парнями на одной кровати, а тут спать!

«Соберись, Ева! Пол — это не наш вариант», — мысленно пнула я себя и забралась под одеяло на самом краешке кровати.

Вдох, выдох. Я тут совершенно одна, а рядом дышит простая галлюцинация… и тепло его тела мне тоже кажется… и запах холодного древесного парфюма… который, кстати, даже нравится…

И тут мне почему-то стало спокойно. По-настоящему. Впервые за эти дни.

Я даже не заметила, как заснула.


А вот Айландиру не спалось. Нет, старательно притиснувшаяся к краю кровати девчонка не мешала, даже ее дыхания почти не было слышно. Беспокоил тленника сам факт, что в его постели находится спящая девушка. Никогда еще женщины не засыпали, не удовлетворив перед этим наследника Домена Тлена.

«А эта девчонка после всего, что ты для нее сделал, и вовсе обязана угождать в любой момент! Но нет, она просто взяла и заснула!» — прозвучал внутренний голос.

И что это? Недалекий ум? Намеренное игнорирование? Или…

Он вдруг вспомнил промелькнувшие на лице девчонки смущение и нерешительность. Осторожно коснулся ее энергетической оболочки, проверяя догадку, и тихо фыркнул.

Так и есть! Кто бы мог подумать, что в таком возрасте она еще девственница? А для безродной бродяжки это вдвойне удивительно.

Впрочем, должно ли это волновать его?

Айландир мысленно скривился. Конечно нет!

«Ты играешь в спасителя, вытаскиваешь ее с того света, нарушаешь правила в академии, получаешь оплеухи от отца — и ради чего? Хватит изображать бескорыстного спасителя! Повернись, разбуди ее и заставь заплатить тем, что доступно, — телом. Она и возразить не посмеет, исполнит все, что тебе захочется. В этом девчонка ничем не отличается от остальных, а ее ножки отлично будут смотреться у тебя на плечах».

Что помешало послушать внутренний голос и воплотить желания в жизнь, Айландир и сам не понимал. Однако несмотря на все мысли и фантазии, к девчонке он так и не повернулся. Просто ругал себя и прокручивал в голове все, что мог бы сделать, пока в какой-то момент не отключился.

Глава 3

Утро началось с громкого стука в дверь. А еще — с ощущения на груди чужой горячей ладони, которая в тот же момент еще и сжалась, эту самую грудь обхватив и совершенно беспардонно ощупав.

Какого?..

Не успела я спросонья сообразить, что вообще происходит, стук в дверь повторился и над ухом кто-то хрипловато ругнулся.

Айландир!

Остатки сна слетели махом, сметенные волной жгучего смущения. Однако пока я судорожно решала, что делать, рука исчезла, а тленник поднялся и направился к двери.

Я сжалась в кровати, не решаясь пошевелиться.

— Кто? — открывая, зло рявкнул Айландир.

Но вместо ответа из коридора донесся недовольный голос заспанного Триона:

— Да плевал я на завтрак и практикум! Еще раз меня разбудишь, твое утро точно добрым не будет!

После чего послышался весьма грубый посыл голосом Дианэ и громкий хлопок дверью.

А вслед за этим на нашем пороге показался незнакомый мне старшекурсник и бодро отрапортовал Айландиру.

— С добрым утром! Вы чуть не проспали завтрак, и я взял на себя смелость сообщить вам об этом, а также напомнить о предстоящем практикуме… — заметив меня, рыжеволосый парень осекся и выдохнул: — Уау! А это случайно не невеста Камерано?

— Не случайно, — рыкнул Айландир и захлопнул дверь прямо у него перед носом.

От резкого звука я нервно подскочила с кровати, готовая уйти, но тут же замерла, осознав, что мне предстоит пройтись по коридорам общежития, заполненного другими адептами!

Едва фантазия нарисовала толпу свистящих мне вслед парней, щеки моментально вспыхнули от смущения.

Но выходить все равно придется. В пижаме. Ибо мне надо встретится с ректором, а для этого нужно привести себя в должный вид. У Айландира вряд ли есть в шкафу женская одежда, а просить его принести мою из медкорпуса чревато очередным недовольством тленника и отказом вообще помогать дальше. Значит, идти до лечебной палаты придется самостоятельно.

«Да и вообще, подумаешь, невидаль какая! По сравнению со звездами нашей эстрады, выступающими в трусах со стразами, моя пижама выглядит очень скромно. Быстро пробегусь по коридорам, и всего делов», — мысленно подбодрила я себя и посмотрела на Айла, который натягивал брюки.

— Я, наверное, пойду.

— Куда? — Тленник недоуменно воззрился на меня. — К ректору? Так меня все равно тоже вызовут, так что сейчас соберусь, и пойдем вместе.

— Мне в любом случае надо переодеться, — сообщила я, почувствовав себя капитаном Очевидность. — А вся моя одежда в медкорпусе. Не в пижаме же в ректорат идти.

Айландир нахмурился и посмотрел на меня так, словно впервые эту пижаму увидел. Неразборчиво ругнулся и включил кейлор.

— Да чтоб всех вас демоны пожрали! Кто еще там?! — раздался крайне недовольный голос Триона.

— Я, — откликнулся Айландир. — Хватит дрыхнуть. Одевайся и попроси у Дианэ обувь и платье для Евы.

— Айл, а давай ты проблемы своих баб для развлечений перестанешь уже решать за мой счет! — раздался женский вопль откуда-то издалека, словно кейлор был на громкой связи.

— Желательно уложиться в десять минут, — никак не отреагировав на это, отметил тленник.

— Да иди ты! — рявкнула девушка, и связь прервалась.

Н-да. Кажется, с одеждой ничего не выйдет.

Айландир хмыкнул и отправился в ванную комнату. Я же осталась наедине со своими мыслями, которые скакали не хуже взбесившихся зайцев. Сев на кровать, я притянула колени к подбородку и обхватила руками. Чувство неловкости все не отпускало, а данное мне определение Дианэ вновь и вновь звучало в ушах.

Развлечение для Айландира. Некстати вспомнилось, как тленник сжимал мою грудь, и смущение накатило новой волной. Не так я представляла начало близкого общения с мужчинами. Совсем не так!

Да и вообще, о чем я думаю?

«Всяко лучше, чем вспоминать о том, что тебя хотят убить…»

На последней мысли входная дверь внезапно без стука распахнулась и в комнату зашвырнули что-то темно-синее. Я не успела опомниться, как следом об пол ударились туфли, после чего дверь с грохотом захлопнулась.

Похоже, мне все-таки одолжили одежду.

Доставка, конечно, была оригинальной, но что еще ждать от недовольной женщины, которую разбудили и заставили делиться с «безродной бродяжкой» одеждой? Не удивлюсь, если тут ждет подвох.

Подскочив с кровати, я быстро подняла вещи. К счастью, опасения не оправдались. Мне выделили вполне приличное платье а-ля футляр из приятной, плотной и явно дорогой ткани. А еще туфли на огромной шпильке! Сначала я удивилась, что в этом мире есть шпильки, потом ужаснулась их высоте. Как на них вообще ходить?!

За раздумчивым разглядыванием обуви меня и застал Айландир.

— Дианэ заглядывала, — то ли спросил, то ли констатировал тленник и кивнул на дверь в ванную. — Иди, у нас мало времени.

Спешно подхватив «дары», я метнулась умываться и приводить себя в порядок. А спустя несколько минут, аккуратно цокая шпильками, уже выходила вместе с Айландиром в коридор.

Народа вокруг и впрямь было много, но теперь внимания на нас никто не обращал. Вот-вот должны были начаться занятия, так что студенты суетливо забегали в комнаты, выбегали обратно с сумками и тетрадями и неслись по коридорам кто куда.

Так, в общей суете, мы и добрались до ректората, а едва зашли в приемную, сразу стало понятно, что мое отсутствие в лазарете уже обнаружили. Даже через закрытую дверь, ведущую к ректору Айдару, слышался возмущенный голос магистра Ламарны:

— …крайняя безответственность и неблагодарность! Просто взяла и сбежала из медкорпуса, подумать только! И это после всего, что мы для нее сделали!

— Мы можем войти? Или вы сначала доложите? — с интересом уточнил у секретаря Айландир.

Та в ответ только укоризненно вздохнула и махнула рукой. Мол, идите разбирайтесь с разгневанным руководством сами.

Мы и пошли, причем я Айландира даже обогнала, заскочив в кабинет ректора первой. Очень уж хотелось ответить мерзкой тетке. И о безответственности дежурных, которых ночью не найти, и о безопасности пациентов кое-что добавить.

Однако едва я выдохнула рассерженное: «Доброе утро!», ректор с улыбкой произнес:

— Ну вот, магистр, нашлась наша пропажа.

А магистр Ламарна гневно вопросила:

— Где вы были, Ева?! Что за отлучки без предупреждения?

И тут мои нервы окончательно сдали. Все страхи и переживания прошедшей ночи вырвались наружу с криком:

— Без предупреждения?! А кого мне предупреждать, если никого нет?! Почему у вас не продумано ни сигнальной кнопки вызова, ни дежурных в прямом доступе?! Кого и где больной человек должен искать?!

— Вы не больны… — попыталась было вставить Ламарна, но снова была прервана.

— К счастью, уже да! Потому что, будь я в том немощном состоянии, в каком была вчера днем, меня бы уже убили!

— Гхм? — Ректор недоуменно кашлянул.

— Что за ерунда? — раздраженно выдохнула магистр. — Не придумывайте…

— Она не врет, — перебил Ламарну теперь уже Айландир. — Ночью я действительно рассеял направленное на нее смертельное проклятие.

И вот теперь лица ректора и его заместителя вытянулись.

— Проклятие? Смертельное? В академии? — как-то разом побледнев, пробормотала магистр Ламарна. — Но как это возможно?

— Погодите, погодите, — архимагистр Айдар покачал головой. — Вы уверены, Айландир? Защита академии не поднимала тревогу.

— И тому есть объяснение. Сарматы, — сообщил тленник.

— Что?! — Ламарна и ректор буквально впились в меня пронзительными и мигом помрачневшими взглядами.

— Я — не преступница, — тотчас отчеканила я. — И понятия не имею, почему эта дрянь на меня напала. Это какая-то ошибка.

— Н-да. — Архимагистр Айдар снова кашлянул. — Н-да… Конечно, вы не похожи на опасного преступника. Молоды еще, да и магии только начали обучаться. Надо связаться с Канцелярией наказаний и выяснить, что происходит…

— Не стоит. Об этом вам скажу я, — внезапно раздался знакомый мужской голос.

Вздрогнув всем телом, я резко обернулась и застыла, не веря собственным глазам.

На пороге ректорского кабинета стоял Александр!

Да, именно он, мой начальник! Собственной персоной! В этом не было никаких сомнений. Хотя сейчас на нем был не привычный деловой костюм, а строгий, явно военный мундир темно-вишневого цвета.

Но как?!

И тут мысли полетели с ужасающей быстротой. Александр точно маг! Причем маг, который был в моем мире! А значит, он меня и убил! Ведь больше некому, хотя… вообще-то он мог сделать это и в офисе. Зачем все усложнять и ночью ко мне домой прокрадываться?

Одно ясно точно: я ему зачем-то нужна. Поэтому Александр (а Александром ли его зовут?) взял меня на высокооплачиваемую работу. Поэтому он сейчас появился здесь. Значит ли это, что меня убили из-за него?

В любом случае ничего хорошего от начальника ждать не приходилось.

Да и кто он вообще такой?

— Александер! — словно в ответ на мой вопрос, подал голос ректор. — Вы как нельзя кстати! Магистр, — он посмотрел на Ламарну, — с удовольствием представляю вам лорда Александера, одного из карателей КаН, сына уважаемого главы Канцелярии наказаний Балора Лиарда.

Ну ничего себе! Мой начальник, получается, дархат высокостатусный! И, погодите, каратель? Это типа местного палача-инквизитора, что ли? Значит, все-таки он направил на меня то тюремное проклятие?! Маньяк! Убийца!

— Так что вы можете рассказать о Еве? — уточнил архимагистр Лидар.

— Ну… — Александр слегка улыбнулся и, глядя прямо на меня, заявил: — В первую очередь то, что она моя племянница.

Чё?!

Я открыла было рот от возмущения, но тут в голову ворвался ледяной голос: «Только рискни заявить, что это не так, пострадают твои родители!»

И пока я хватала ртом воздух, Александр уже вслух, для всех, невозмутимо добавил:

— Отца девочки нет в живых, а мать не может здесь присутствовать. Поэтому приехал я, как официальный представитель клана Лиард.

Как нет в живых?!

«Вот так! По факту твой настоящий отец давно мертв! Но если будешь слушаться, с тем, кто тебе его заменил, и твоей матерью все будет в порядке!» — снова рявкнуло в голове.

При этом голос Александра даже не сбился!

— Ева находится на домашнем обучении, — продолжал он рассказывать ректору. — Ее поступление в академию — чистая авантюра. Как и всем женщинам нашего клана, Еве запрещено покидать родовые земли. У нас слишком много врагов, сами понимаете. И, как видите, она уже едва не погибла…

— И погибла бы, если бы не училась здесь и не обратилась за помощью, — несмотря на страх, все же выдавила я.

Однако тотчас столкнулась с ледяной улыбкой «дяди».

— Дорогая, неужели ты думаешь, мы бы тебя не спасли? Дежурные маги среагировали на опасность сразу же, но твое тело буквально растворилось у нас под носом. Твоя мать все эти дни места себе не находила! Мы бросили все силы на твои поиски и, лишь когда оказалось, что ты жива и проходишь лечение в академии, выдохнули с облегчением. Узнав, когда тебя выписывают, я приехал за тобой и, выходит, чуть не опоздал. А все из-за твоего безрассудного поступления в академию вопреки запрету.

Александр говорил так складно, так уверенно и эмоционально, что, будь я на месте кого угодно другого, ему бы поверила. Даже Айландир внимательно и с интересом его слушал!

Но я-то знала, что все слова начальника-дяди, от первого до последнего, — жуткая, огромная ложь!

— В общем, ради безопасности Евы, я хотел бы забрать ее домой незамедлительно, — вновь обратился Александр к ректору. — Разумеется, все необходимые документы с подтверждением личности моей племянницы будут вам предоставлены по первому требованию.

— Мы ни в коем разе не сомневаемся в ваших словах, лорд Александер, — проворковала магистр Ламарна. — Для отправки Евы домой у нас уже все готово.

— Вот и отлично. В таком случае разрешите откланяться. У меня еще много дел, — попрощался с ней маньяк-начальник и протянул мне руку. — Пойдем, Ева.

Я невольно отшатнулась.

Не хочу! Я хочу к родителям, но прекрасно понимаю: если меня заберут, то совсем не для того, чтобы мне было хорошо!

Но что делать?!

В отчаянии я посмотрела на Айландира. Если бы только был хоть какой-нибудь выход! Хоть какой-то! Все бы отдала!

«А у тебя есть, что отдать? — внезапно хмыкнули в голове голосом тленника. — Кроме сомнительного права первой ночи?»

Он меня слышит!

Молнией в голове промелькнул единственный возможный шанс на спасение, и я тут же его сообщила: «Я и не предлагаю себя! Но я могу помочь найти того, кто организовал взрыв на шахте!»

Брови Айландира изумленно дрогнули, а мгновенно сузившиеся глаза буквально впились в меня.

«Что?!»

«Я все тебе скажу! Перескажу подслушанный разговор! Только помоги!»

— Ева, ты ведь разумная девушка, — вернул меня в реальность посуровевший голос Александра. — Пойдем. Тебя очень хочет видеть мать. Очень.

«Ты же не хочешь, чтобы с ней что-то случилось?»

Бросив последний затравленный взгляд на тленника, я поняла, что выхода нет и обреченно кивнула:

— Я…

— Она остается.

Айландир! Он все-таки согласился!

Сердце застучало быстро-быстро. По телу прошла мелкая нервная дрожь, и чтобы ее унять пришлось обхватить себя руками. Но главное — рука Александра больше ко мне не тянулась! Он теперь вообще на меня не смотрел! Мигом помрачневший начальник в упор уставился на тленника и процедил:

— Не понял?

— Айландир?! — в один голос возмутились ректор с Ламарной.

И тут я впервые порадовалась цинично-непрошибаемому характеру тленника. Потому что все эти взгляды и возмущения на него совершенно никак не подействовали.

— Ева остается, — невозмутимо повторил он. — Поскольку в ней крайне заинтересован Домен Тлена.

— Ева, как и весь клан Лиард, относится к Домену Пепла, — отрезал Александр. — Не имею понятия, что вы себе нафантазировали, молодой человек, и не желаю даже обсуждать. Мы уезжаем.

Он шагнул ко мне и вновь протянул руку… но, едва меня коснувшись, тут же с шипением ее отдернул!

— Какого?..

— Печать принадлежности, — все с тем же равнодушным видом прокомментировал Айландир. — Вам, кажется, забыли сказать, что Ева принадлежит мне. Все еще не желаете это обсуждать?

Клянусь, я не видела в жизни ничего более восхитительного, чем быстро сменяющиеся на лице Александра выражения шока, неверия и лютого бессильного бешенства!

Как будто коллекционер внезапно обнаружил, что кто-то измазал его любимую вазу эпохи Мин краской. И уже ничего не исправишь, кощунство совершено.

— Ты хоть понимаешь, что за это я могу прямо сейчас арестовать тебя и сгноить в тюрьме? — процедил мой новоявленный «дядя».

— Могли бы, — поправил Айландир и тонко улыбнулся. — Если бы это был кто-то другой.

На лице Александра заходили желваки. Кажется, я даже услышала, как у него скрипнули зубы.

— И Кантор знает, что вырастил преступника?

— Отец знает о моих способностях, — парировал тленник. — И эти способности, кстати, спасли Еве жизнь.

— Да-да, давайте не будем торопиться с обвинениями, — вклинился в разговор ректор. — Айландиру действительно пришлось поставить печать, Александер. Но в этом случае иного выхода просто не было. Ваша племянница умирала, и только так можно было задержать ее в этом мире. До последнего момента Ева находилась на лечении, поэтому печать Айландир просто еще не успел снять. Но он, разумеется, исправит это.

Последние слова архимагистр произнес с нажимом, пристально глядя на тленника.

— Обязательно, — холодно согласился Айландир, и мое сердце на мгновение остановилось. Неужели?! Но тут тленник с той же интонацией добавил: — Сразу после того, как Ева выполнит свои обязательства перед нашим Доменом.

— Какие?! — рявкнул Александр. — Я беру ее задолженность на себя! Просто назови цену, и тебе сейчас же заплатят за спасение ее жизни.

Однако Айландир только отрицательно качнул головой.

— Эта цена — информация, — ответил он. — А вы ей, к сожалению, а может, и к счастью, не владеете. Так что Ева нужна нам живой. Но в том, что вы можете ее защитить, я, уж простите, после последних событий сомневаюсь. Как и в том, что вам вообще это нужно.

— На что ты намекаешь?!

— Айландир!

Негодующие возгласы Александра и ректора прозвучали практически одновременно. Однако моего «дядю» тленник проигнорировал. Сразу посмотрел на архимагистра Айдара и отчеканил:

— Лорд Александер сказал, что Еву зарезали на родовых землях клана Лиард, которые, как всем известно, находятся здесь, на Иаре. А я говорил вам, что перемещал ее тело из другого мира, да и количество потраченной энергии подтверждает мои слова. Вы не могли не заметить нестыковки этих фактов, архимагистр. Но почему-то проигнорировали. Не захотели связываться с КаН? Такова ваша забота о студентах?

Ректор нахмурился. Видно было, что слова Айландира задели его за живое, однако признаваться в этом он не хотел.

— Лорд Александер обещал предоставить все необходимые документы…

— Родства, — перебил тленник. — Но и только. Остальные же вопросы…

— Хватит! — не выдержав, вновь рявкнул Александр. — В чем ты пытаешься меня обвинить? В том, что защита родового замка нашего клана настолько сильна, что для ее преодоления требуется огромное количество сил? Так именно поэтому наши земли и безопасны для Евы! Или ты считаешь, я такой идиот, чтобы для убийства кого бы то ни было в личных целях использовать сарматы с печатью КаН? Тем более насылать на жертву старую версию проклятия? Да зачем мне нужны такие сложности?! Повторяю в последний раз: у нас полно врагов! И, бывает, что они проникают в КаН, как тот, который хотел убить мою племянницу и которого мы пока не вычислили. А больше перед тобой, мальчишка, я отчитываться не намерен. Данариус, — он бросил разъяренный взгляд на ректора, — вызывайте Кантора. Разговаривать я буду с ним.

Ректор спорить не стал — сразу потянулся к устройству связи на столе. Уверена, он почувствовал облегчение, отстраняясь от разборок между Доменами. Как и магистр Ламарна. Последняя, кстати, и вовсе прибытия главы Домена Тлена ждать не стала. Пробормотала что-то о неотложных делах и спешно покинула кабинет.

И потянулись минуты ожидания. Как я надеялась — не долгого, ибо очень уж напряженным оно было. Пусть ректор и общался не лично с лордом Грейвом, мужской голос пообещал передать просьбу о прибытии в академию главе Домена незамедлительно.

К счастью, мои надежды оправдались: отец Айландира появился на пороге ректорского кабинета буквально через четверть часа.

— Что опять случилось? — недовольно выдохнул он, а завидев Александра, посмурнел еще больше. — Лиард?

— Ваш сын наложил печать принадлежности на мою племянницу и требует исполнения каких-то обязательств перед вашим Доменом, — отрывисто отчеканил Александр. — Не имею понятия, какую информацию он хочет узнать, но готов выполнить все договоренности. Взамен требую снять с Евы печать. Немедленно. В противном случае гарантирую очень много проблем для Домена Тлена. Вы не хуже меня знаете, что это подсудное дело.

Но на угрозу моего «дяди» лорд Кантор не отреагировал. Острый, цепкий взгляд главы Домена Тлена буквально впился в собственного сына… чтобы спустя буквально пару мгновений перекинуться на меня.

В лице мужчины не изменилось ничего. Не дрогнул ни один мускул. Однако голос его зазвенел от напряжения:

— Это правда? Ты слышала разговор заговорщиков, которые виноваты во взрыве шахты Кристаллин?

— Что? — удивился Александр и тоже уставился на меня.

Почувствовав себя вдвойне неуютно, я зябко поежилась, но кивнула, подтверждая сказанное.

— Покажи, что слышала, — жестко потребовал лорд Грейв.

— Я… я бы рада, только не очень знаю, как… — с запинкой пробормотала я.

— Кидай мне. Я ретранслирую, — сказал Айландир.

Сразу же после этого мое сознание знакомо зафиксировало в связке. Глубоко вздохнув, я сосредоточилась и постаралась максимально подробно воспроизвести все, что услышала в библиотеке.

И тотчас ощутила всплеск изумления и злости, шедшие от тленника.

«Когда это было?!» — уточнил он.

«На той неделе».

«И ты молчала?! Идиотка! Какая же ты идиотка!!!»

«А почему я должна была сказать? — огрызнулась я. — Ты ведь пытал меня!»

«Исследовал!»

«Пытал! Мне было дико больно! А вообще, я пыталась сказать недавно в столовой. Хотя боюсь вас и политики до чертиков! Потому что я не дура, и понимаю — таких свидетелей убивают! Но ты не стал слушать и вышвырнул меня в мое тело!»

«Так, ладно. Я понял. Успокойся, никто тебя не убьет. Все решим».

Связь прервалась, и я вернулась в реальность. В то же время воздух задрожал, подернулся туманной дымкой, и в кабинете зазвучали гулко-шепчущие голоса:

«Этот Кантор Тленник последнее время имеет все больше и больше власти. Мало ему Тайной канцелярии, теперь, получается, и крупнейшие шахты энергонакопителей под его контролем. Еще немного — и Тлен займет лидирующую позицию в Совете».

«Не займет. Как Кантор взлетел, так и упадет. Крылья ему я лично подрежу… Посмотри. Эти решетки обеспечивают безопасность шахт Литы. А здесь подробно разбирается их создание и, главное, слабые места, зная о которых, можно воссоздать заклинание разрушения. Да, это дольше, чем если бы я просто нашел его в библиотеке Содрркества, зато безопаснее».

«Особенно с учетом того, что вскоре эти решетки начнут массово выходить из строя, вызывая обрушения шахт, как я понимаю? Да, рейтинг тленника тогда обрушится вместе с ними…»

Шепот стих.

В кабинете воцарилась мертвая тишина.

— Это очень серьезно, — наконец медленно произнес лорд Кантор Грейв. — Крайне серьезно. Думаю, никто не станет этого отрицать. Поэтому я подтверждаю слова сына о том, что девушка представляет крайнюю важность для Домена Тлена. Она слишком ценный свидетель. Только она сможет опознать реальные голоса заговорщиков, а потому должна находиться на нейтральной территории. По крайней мере, до окончания расследования. Удивительно, как вообще она смогла этот разговор подслушать через «Полог Тишины»?

— У моей племянницы особый дар — слышать сквозь заклинание, — процедил Александр. — Это одна из причин, почему я против того, чтобы она находилась где-либо за пределами земель клана Ева слишком ценна. В вашем расследовании мы, разумеется, окажем вам всяческое содействие, но…

— Никаких «но». До окончания расследования девушка будет находиться здесь, как и сказал мой сын, — отрезал лорд Грейв. — Под личной защитой Домена Тлена.

— Что?! — казалось, моего «дядю» сейчас хватит удар. — Это исключено!

— Почему же? Мы — заинтересованная сторона. А вашу племянницу, как мне известно, уже дважды чуть не убили. Причем второй раз — проклятием вашего ведомства, Александер, — в голосе лорда Кантора Грейва появились язвительные нотки. — И уж не потому ли, что она — опасный свидетель, а заговорщики состоят в Домене Пепла?

— Чушь! У нас с Тленом перемирие! А лично я вообще понятия не имел о том, что Ева что-то там где-то услышала!

— Официально перемирие, верно, — протяжно подтвердил лорд Грейв. — И возможно, лично вы ко взрыву непричастны. Однако вы не можете отвечать за весь Домен. Ведь вы сами признали, что враги проникают в ваш отдел и жаждут смерти даже вашей маленькой племянницы. В то же время я крайне заинтересован, чтобы она оставалась живой. Поэтому не понимаю вашего недовольства С вашей племянницей ничего не случится. Она останется на нейтральной территории, здесь, в академии, под общей защитой и контролем. Уважаемый архимагистр Айдар со своей стороны тоже тому посодействует. Верно, Данариус?

Ректор поспешно кивнул.

— Ну вот. — Лорд Грейв довольно улыбнулся, а потом, резко посерьезнев, в упор уставился на Александра. — Так чем же вы недовольны, лорд Лиард? Сомневаетесь в силе наших защитных заклинаний? Или, может, именно это вас и не устраивает?

Тут крыть моему «дяде» было уже нечем.

Глаза Александра сузились от едва сдерживаемой ярости, но он с неохотой все же процедил:

— Хорошо. Ева останется здесь. Пока.

— Вот и отлично, — заключил лорд Грейв. — Рад, что мы пришли к пониманию. Мы даже готовы оплатить пребывание девушки в академии, если вам это настолько в тягость.

Александр только скривился. И без слов было ясно даже мне — один из кланов-основателей Домена Пепла в средствах проблем не испытывает.

— Излишне, — бросил он. — Но учтите, что этот вопрос мы еще поднимем на Совете.

— Разумеется. Я тоже очень этого жду, — заверил глава Домена Тлена.

— В таком случае, до скорой встречи, — резко произнес Александр. Посмотрел на меня и добавил мысленно: «Мы поговорим. Позже. И запомни: ты — моя племянница!»

После чего резко развернулся на каблуках и быстрым шагом вышел из кабинета, громко хлопнув дверью.

А я осталась. Осталась!

Глава 4

Ожидание — худшая из возможных пыток. Но сейчас мне ничего другого не оставалось: только ждать и стараться думать о хорошем. Тем более пока все складывалось вполне неплохо.

Сразу после ухода Александра лорд Грейв потребовал у ректора доступ к защитным заклинаниям академии, чтобы перестроить их под мою персональную охрану. Так как моего присутствия при этом не требовалось, но вопросы ко мне у главы Домена Тлена еще остались, меня и заодно Айландира отослали в соседнюю с ректоратом переговорную подождать решения всех формальностей.

Вот я и ждала. Благо кресла в комнате для совещаний были удобные, а «дяди» и след простыл. Еще бы пытливый мозг с чересчур развитой фантазией не подсовывал мне все новые и новые мотивы для переживаний!

К примеру, насколько сильна защита академии? Справится ли она, если что, с направленным на меня смертельным тюремным проклятием? И не нагадит ли Александр, оплатив мое проживание тут только в какой-нибудь зачуханной подсобке без удобств? Впрочем, последнее, конечно, ерунда. Хоть в подвале поселюсь, лишь бы к нему в руки не попасть. А такая вероятность все еще есть, если на предстоящем Совете «дядя» настоит на своем и получит разрешение забрать меня из академии, вопреки требованиям Домена Тлена.

В общем, чем дальше, тем мне становилось хуже. Возможно, отвлечься помог бы разговор, но задумчивый Айландир вести диалог не желал. Да и не подходил он на роль собеседника, даже в обычное время.

«И ладно, зато защитником оказался хорошим, — я в очередной раз постаралась себя успокоить. — А теперь и вовсе вряд ли так просто даст меня обидеть. Я же все-таки важный свидетель! Вот придет его отец и подтвердит…»

Ровно на этой мысли дверь открылась и в переговорную наконец вошел лорд Кантор Грейв. Сев в ближайшее от входа кресло, он одарил меня пристальным взглядом, отчего уровень моего напряжения сразу подскочил, и произнес:

— Значит так, Ева. Времени на долгие беседы у меня нет, поэтому сразу перейду к делу. План действий такой: завтра ты начнешь слушать голоса преподавательского состава академии, у которых есть доступ к книгам из закрытых отделов библиотеки. И будешь очень стараться опознать кого-то из заговорщиков. Одновременно с этим мои специалисты будут вести свое расследование, так что может понадобиться послушать еще кого-то вне академии. Разумеется, в этом случае твоя безопасность будет обеспечена моей личной охраной.

— Хорошо, — заверила я и сразу уточнила: — А что с моей безопасностью в самой академии?

— Защиту я перенастроил лично, — ответил он. — Контур среагирует на любое агрессивное действие и ни магией, ни холодным оружием навредить тебе не даст. Ну и, разумеется, проклятие тоже снято, за этим я проследил.

— А на крайний случай, на тебе все еще стоит моя печать, — наконец подал голос и Айландир. — Если даже предположить, что что-то случится с телом, твоя душа окажется со мной рядом. И пойдем по уже опробованному один раз варианту. Короче, не помрешь.

— Спасибо, — с облегчением выдохнула я. — Со своей стороны, обещаю, что помогу, чем смогу.

— Вот и замечательно. — Лорд Грейв удовлетворенно кивнул. — В таком случае можешь начать прямо сейчас. Например, с рассказа о том, что действительно произошло в библиотеке.

Я недоуменно моргнула и выдохнула:

— Я сказала правду! Разговор был и именно такой.

— Не сомневаюсь, — согласился лорд Грейв. — Но вопрос в том, где конкретно он происходил? Для окружающих сын передал разговор так, будто ты услышала слова заговорщиков с лестницы. Однако это ложь. На самом деле ты находилась в закрытом отделе, верно?

Пришлось признать:

— Да.

— Как ты туда попала? — тут же уточнил он. — Использовала тот дар, о котором упоминал Александер?

— Да. — Ничего не оставалось, как подтвердить и это.

Айландир сразу заинтересованно прищурился, а его отец, наоборот, принял еще более задумчивый вид. Стало неловко и неуютно.

— Я подслушала кодовое слово допуска, но это случайно вышло, правда, — зачем-то принялась оправдываться я. — И мне просто стало интересно, вот и пошла проверить, действительно ли работает. Я ничего особо и узнать-то не успела…

Взмах мужской руки заставил меня замолчать.

— Любопытный у тебя дар. И вправду редкий, не наврал Александер, — протянул лорд Грейв и одарил меня очередным пристальным взглядом.

Я ощутила себя диковинной зверушкой на столе таксидермиста Неприятное чувство, вызывающее желание сбежать.

— Почему ты его так боишься? — неожиданно спросил лорд Грейв. — Ты ведь не только из-за жажды тут учиться отказывалась вернуться домой.

О-ох! А вот это опасный вопрос! Очень! Я и рада была нажаловаться и рассказать обо всем, но нельзя! Все-таки о том, какой характер у отца Айландира, я помнила хорошо. В первую очередь он всегда заботится о выгоде для своего Домена. И уж точно не станет беспокоиться о моих родителях. Что там говорить, если он даже своего сына ни в грош не ставит?

А вот Александр, если я скажу лишнего, сделает все, чем грозил.

Поэтому я нервно кашлянула и выдавила:

— Извините, это… семейные проблемы. Личные. Я бы не хотела о них говорить. Но я действительно очень рада, что осталась здесь. И если вам нужен мой талант — готова сотрудничать. Все, что угодно, только бы не попасть обратно к… дяде.

На губах лорда Кантора Грейва проскользнула тонкая улыбка.

— Это хорошее предложение. Я обдумаю и его, — произнес он. — А пока могу обещать, что академию ты в ближайшее время не покинешь. Ни по какой причине. Домен Пепла тебя отсюда забрать не сможет, лично об этом позабочусь.

Да! Радость и облегчение нахлынули волной, смывая страх и тревогу последних часов. Именно этого — защиты от Александра — я и хотела больше всего! А такой человек… в смысле, дархат, как глава Домена Тлена, уверена, слов на ветер не бросает. Если уж пообещал — исполнит!

Моей благодарности не было предела и обычное «спасибо» точно не могло ее полностью передать. Но ничего большего от меня пока не требовали.

Лорду Кантору вообще на нее, похоже, было наплевать. Выяснив для себя все, что было нужно, он напомнил о том, что мне предстоит завтра. А потом, сославшись на занятость, ушел, оставив нас с Айландиром одних.

Впрочем, тот почти сразу поднялся и тоже направился к выходу.

— Спасибо и тебе, — поспешно произнесла я ему вслед.

— Благодарила уже, — равнодушно бросил тленник.

— Верно. Но лишний раз не помешает, — отметила я.

Однако Айландир лишь поморщился:

— Все-таки я должен был догадаться, что ты из Домена Пепла. Ты типичный его представитель: как и все они, слишком подвержена эмоциям.

— Возможно. Не берусь судить, — не стала спорить я. Не противоречить же своей легенде? — Но, как бы то ни было, ты очень много для меня сделал. Правда. И если твой отец и вправду не даст Александру меня забрать…

— Не даст. — Айландир криво усмехнулся. — Даже не сомневайся. Мой отец — та еще сволочь. Но в расчетливости и интригах ему равных нет. Пока ты входишь в сферу его интересов, ты никуда отсюда не денешься. Отец никогда не упускает того, что ему нужно.

Сообщив это, тленник вышел.

А я… я глубоко вздохнула, потерла виски, собираясь с мыслями, и направилась в секретариат. Надо было понять, что делать дальше.


О дальнейших планах думал в этот момент и шагавший по коридору Айландир. Слишком уж резко все опять изменилось, причем снова из-за Евы. Да, маленькой бродяжке в очередной раз удалось его удивить. Девчонка оказалось не так проста, как выглядела на первый взгляд. Подумать только, Домен Пепла и клан Лиард!

Родство, разумеется, не полное: огня в Еве только половина. Плюс, она не дархат, а человек, так что понятно, почему клан до последнего скрывал неудобную родственницу.

Мысли о том, что Ева рождена от внебрачного кровосмесительного союза, Айландир отмел сразу. Полукровки у дархатов не рождаются, да и не стали бы так заботиться о внебрачном ребенке-человеке и причислять к Домену Пепла, причем к одному из его влиятельнейших кланов.

Нет, здесь что-то другое. Вероятно, это тот самый единичный, мифический процент, когда в браке двух дархатов все-таки рождается обычный человек. Тем более что у Евы для простого человека весьма сильный магический потенциал. А еще необычный дар, что тоже подтверждает догадку.

Получается, девчонка все-таки не бродяжка, а… уродец, что ли? Неполноценная дочь клана с ограниченными возможностями. Поэтому и держали ее не в родовых землях, а где-то на выселках. Судя по всему, у родственников по материнской линии. Которые…

Впрочем, какая разница? Все, что его волнует, — это помощь девчонки в поисках заговорщиков.

Заключив сделку, он полностью реабилитировал себя в глазах отца. Теперь возможность получить доступ к родовым заклинаниям вновь открыта. Хоть какая-то польза от маленькой занозы, из-за которой не получилось выспаться этой ночью!

При воспоминании о рассеивании двойного тюремного проклятия Айландир поморщился. А затем в памяти всплыло податливое, стройное тело Евы в его постели. Разметавшиеся по подушке лиловые локоны, упругая грудь под рукой…

Тленник раздраженно зашипел и резко выдохнул, сбрасывая накатившее волной желание. Девушка, чтобы сбросить напряжение, ему однозначно нужна, но стоит ли ради сиюминутной потребности связываться с неадекватным кланом, трясущимся за свою неполноценную родственницу? Пожалуй, нет. Не хватало еще получить выговор от отца за ухудшение отношений с Доменом Пепла. Так что к дашшу эту Лиард. Держаться от нее подальше, да и все…

Завибрировавший на запястье кейлор отвлек Айландира от неприятных мыслей. А активировав связь, тленник услышал резковатый голос отца:

— Я связался со своими людьми у шахты, они тщательно осмотрели место обвала. Четких следов там теперь, конечно, не обнаружить, но поисковики исследовали защитные решетки. Точнее, то, что от них осталось. В нескольких местах структура выжжена до капли. Шахту разрушило какое-то заклинание или заклинатель, и это полностью подтверждает слова твоей девчонки.

— Значит, теперь точно найдем организаторов, — заключил Айландир.

— С ее помощью — несомненно, — уверенно прозвучало в ответ. — Молодец, сын. Наконец-то ты взялся за ум и сделал что-то полезное для своей семьи.

Ух ты! Похвалу от отца он услышал едва ли не впервые в жизни, даже ушам не поверил. А в следующий миг не поверил снова, поскольку отец добавил:

— Так что не спускай с девчонки Лиард глаз! Будь рядом и присматривай. Чтобы никаких непредвиденных ситуаций.

— Да какие там ситуации? — выдохнул Айландир, в планы которого отираться рядом с Евой не входило, а даже совсем наоборот. — Ты ведь сам перенастроил защиту…

— В академии. Да. Но не за ее пределами, — резко напомнил отец. — Не хочу, чтобы девчонку кто-то выманил и убил раньше времени. Да и младший Лиард много скрытничал и темнил. Лично я не слышал, чтобы у них были защищенные места за пределами Иары. Так что лучше перестраховаться. К тому же дар Евы может пригодиться нам и потом. А учитывая раздоры между нами и пепельниками в целом, надо, чтобы хотя бы она относилась к нам хорошо. Пока что к тому есть все предпосылки. Ты несколько раз спас ей жизнь, она благодарна, а дядю своего явно боится. Домогается он ее, что ли?.. В общем, поддерживай для девчонки образ заботливого героя, это не сложно, и нам на пользу. И чтобы никаких двусмысленных ситуаций. Помни, у тебя семейные обязательства и долг.

— Гхм…

— Все. Мне надо идти. Сейчас лично шахту осмотрю. Если что — я на связи.

Отец отключился.

Несколько мгновений Айландир смотрел на кейлор, не в силах поверить, что из него только что сделали няньку для «пепельной» девчонки. Нет, он не прочь был бы находиться рядом, но только для того, чтобы ее поиметь! А вместо этого должен вытирать сопли без «недвусмысленных» ситуаций!

И что делать?

Тленник бессильно выругался, понимая — ничего. По крайнее мере в ближайшее время он будет вынужден играть по отцовским правилам. А значит, поиском кого-то доступного для собственного удовольствия следует заняться как можно раньше.

Ну а Ева… пожалуй, с нее все-таки тоже можно будет кое-что поиметь.


Мой поход в секретариат закончился ничем. Точнее, отправкой обратно в лазарет. Как оказалось, на подготовку документов о зачислении и выделении мне комнаты в общежитии требовалось время, поэтому еще несколько часов предстояло провести в ожидании.

Конечно, можно было побродить по академии, но я чувствовала себя вымотанной, так что вернулась в палату. Умылась холодной водой, согнав остатки сна, и переоделась в выделенные мне вещи, аккуратно повесив платье Дианэ на спинку кровати. При первой возможности его и туфли следовало вернуть.

Сначала, правда, нужно будет как-то решить вопрос с обувью — в тапочках на лекции не походишь. Но, надеюсь, Иланна поможет…

На этой мысли щелкнула, открываясь, дверь. Вот, кажется, и пришли меня переселять. Надо же, как быстро!

Я обернулась… и, вздрогнув, застыла на месте, охваченная пронзившим тело страхом.

На пороге стоял Александр.

Высокий, мощный, он загораживал проход, не оставляя мне и шанса сбежать. Правда, смотрел без злости и, кажется, прямо сейчас бросаться на меня с ножом или еще чем не собирался. А потом произнес:

— Н-да. Не так я планировал с тобой знакомиться. Совсем не так.

— А как? — выдавила я.

Глупый вопрос, конечно, но ничего другого в голову не пришло.

Однако Александр вдруг улыбнулся и сообщил:

— Ну, для начала под видом командировки организовал бы нам путешествие на двоих куда-нибудь… в приятное место. Поводил бы тебя по ресторанам, магазинам и куда бы ты еще захотела. В общем, создал бы куда более романтичную обстановку, чем вот это вот все, — он обвел палату рукой.

А я, хоть и боялась, не смогла удержаться от недоверчивого смешка:

— Угу, конечно. И чем я все это заслужила?

И поперхнулась от неожиданно серьезного, уверенного ответа:

— Своим существованием.

— Гхм?

— Ты уникальная девочка, Ева, — бархатистым голосом произнес он. — Крайне ценная. Такой, как ты, больше нет.

И ведь он и вправду, похоже, так думает! Вот только многие маньяки, как мне помнится, тоже своих жертв уникальными считали. Любили даже по-своему. Так значит?..

— Именно поэтому вы меня убили, а потом пытались подчинить шантажом и угрозами убить моих родителей?! — выпалила я.

Александр поморщился.

— Извини, дорогая. Но и в том, и в другом случае у меня не было выбора. Впрочем, с твоими родителями пока все хорошо. На данный момент я просто подтер им память. Так всем нам будет спокойнее. А твоя смерть… она, уж так вышло, была необходима.

Значит, это все-таки он! Он меня убил!!!

— Зачем?! Это какой-то ритуал? — Меня опять начала бить дрожь и пришлось обхватить себя руками. — Вы сатанист? Маньяк?!

— Так, успокойся! — Хлестнувший плетью неожиданно жесткий голос Александра заставил меня замолчать и вновь замереть. А «дядя» резко выдохнул и уже спокойнее добавил: — Я постараюсь объяснить, но для начала скажи, что ты знаешь о Доменах?

— Достаточно, чтобы знать о трех главенствующих — Пепле, Тлене и Жизни. И о том, что они подмяли под себя всех остальных, — отрывисто ответила я. — А что?

— А то, дорогая, что ты — наследница древнего рода. Очень древнего. Но есть нюанс: весь твой род уничтожен, причем очень давно. Ты появилась на свет только потому, что мы тебя воссоздали.

— Э-э… в смысле? — не поняла я.

— В мире, где ты росла, это можно было бы обобщенно назвать генетическим экспериментом. Только с добавлением магических технологий, — охотно пояснил Александр. — Нам удалось достать небольшое количество генетического материала последней представительницы твоего рода. На его основе моя семья уже более полувека пыталась вырастить ее новую «копию».

— Чего?!

Вот что угодно я ожидала услышать, но такое!

У меня даже страх отступил. Он что, не мог придумать ничего получше?! Бедная сиротка, наследница древнего рода — хорошо, замечательно, все по классическому канону из книжек. Но выведение меня из пробирки?!

— Согласен, подход сложный. — Александр воспринял мое изумление по-своему. — В любом другом случае можно было бы использовать обычное магическое оплодотворение. Однако магия твоего рода проявляет себя с большим трудом. При попытке оплодотворения мага-дархата, опытные образцы просто наследовали родительскую ветку магии, а не проявляли свою. Так что селекцию пришлось проводить под строгим контролем и для вынашивания ребенка использовать обычных людей. Лишь так можно было обеспечить доминирование только одной, нужной нам линии. Поэтому нам пришлось искать максимально отдаленный, практически лишенный магии мир, чтобы ничто случайно не могло повлиять на твое взросление. Неудачных экспериментов было… много. Пока не появилась ты. Так что ты — уникальна. И крайне ценна, — повторился он.

— Именно поэтому ты меня и убил, угу. За уникальность, — с нервным смешком заключила я.

— Наоборот. Чтобы ты эту уникальность проявила, — поправил Александр. — Так было надо, чтобы прошла окончательная трансформация. Смерть — самый сильный стресс для организма. Через смерть твоя эфирная оболочка должна была активировать магический резерв и достроить необходимые энергопотоки. После этого я, разумеется, тотчас обеспечил бы твою реанимацию. Но когда началась перестройка, ты буквально растаяла у меня в руках, причем из защитного кокона. Это, знаешь ли, было очень удивительно, потому что я — маг не из слабых. Но в любом случае все позади. Твоя трансформация завершена. И физически ты — полная копия последней прямой наследницы своего рода, что доказало и появление старого проклятия. Ведь именно его направляли на уничтожение твоей… предшественницы.

Красиво. Логично. Но я уже помнила, как «дядя» умеет складно лгать, поэтому просто так сразу взять и поверить ему не могла. И, кстати…

— Если мой род такой древний, а я — его прямой потомок, почему я до сих пор человек, а не дархат?

— О, это как раз просто. Твоя эфирная оболочка подстраивается под окружение, чтобы не выделяться, — объяснил Александр. — Это что-то вроде защитного механизма. Мимикрия. Поскольку ты росла среди людей, а твоя мать — человек, то и выглядишь соответственно. Хотя резерв силы у тебя в реальности намного выше.

Удобное объяснение. Впрочем, как и все остальные. Что правда, а что выдумка — не разберешь. С другой стороны, на маньяка Александр и впрямь был не похож. И если хотя бы предположить, что он не лжет, то возникает самый интересный вопрос:

— И к какому же такому удивительному роду я, по-вашему, принадлежу?

И вот тут словоохотливость Александра дала сбой. Он немного помолчал и медленно произнес:

— Не уверен, что ты готова узнать об этом именно теперь.

Ну, здравствуйте, приехали! Стоило так нагнетать обстановку и распинаться о моей уникальности, чтобы под конец в отказ пойти? Почему? Достойной лжи не заготовил? Не думал, что разговор зайдет настолько далеко? Вроде бы, наоборот, этот вопрос — первый, на который он должен иметь ответ. Зачем тогда вешать на уши лапшу, играя в тайны и секреты?

Именно это я раздраженно и озвучила.

Глаза «дяди» на миг недовольно прищурились, но он тотчас примиряюще поднял руки:

— Понимаю твое недоверие. Однако ты еще не вполне оцениваешь опасность. Если ты случайно проговоришься кому-нибудь о своих настоящих предках, то все наши старания пойдут прахом Последствия будут очень плохими. Не только для тебя, для всех нас.

Однако на сей раз аргументы меня не убедили. Напротив, возмущение только возросло.

— Это я не оцениваю опасность?! — нервно воскликнула я. — После того, как уже умерла?! И я в любом случае обещала молчать ради родителей. Так что еще вам нужно?

Молчание. Резкий выдох и отрывисто брошенное:

— Айриш. Один из сильнейших кланов древности. И один из тех, все члены которого подлежали уничтожению, невзирая на степень родства. Так что, если хоть кто-то узнает, кто ты на самом деле, не пройдет и нескольких часов, как ты будешь мертва.

Глава 5

Александр ушел, оставив меня в глубокой задумчивости. Верить ему или нет, я не знала. С одной стороны, слишком уж рассказ «дяди» об особенностях моего рождения выглядел сказочным, нереальным. С другой стороны — я находилась в магическом мире и «сказочного» насмотрелась по полной программе.

А насчет родства с каким-то древним кланом… фамилию «Айриш» Александр произносил с такой неохотой, что, скорее всего, не врал. Хотя сама мысль о том, что мои родители вовсе не мои, в голове никак не укладывалась. Да, я не могла отрицать очевидное — магию, которой, черт возьми, обладаю, в отличие от всех остальных известных мне людей моего мира. И магический резерв, который не характерен даже для местных, логика тоже не могла игнорировать. Но все равно, думать о том, что родители не настоящие, я не хотела. Не могла! Так что просто успокаивала себя тем, что с ними все в порядке.

Так же не хотелось думать и о том, что кто-то захочет меня убить только из-за неугодной фамилии. Вот какой смысл меня убивать? Это раньше шла война Доменов за власть. А сейчас я никому помешать не могу. Я ведь никто! Совсем одна, без влияния, денег и всего вот этого вот. Кому до меня вообще есть какое-то дело? В этом Александр наверняка сгущал краски.

Догадки, предположения, опасения шли нескончаемым потоком — от простых до самых безумных. В конце концов, чувствуя, что голова окончательно пошла кругом, я заставила себя успокоиться и не тратить силы попусту.

Сейчас я все равно не смогу найти истину. Слишком у меня мало данных. Сначала нужно узнать о том, в чем эти Айриш так провинились, что подверглись жесткому геноциду. Ну и почитать об их особенностях. Ведь у меня вроде как имеется редкий дар, это признают все вокруг. И если в описаниях того рода найдется упоминание о чем-то подобном, это послужит подтверждением слов Александра. Обратное же опровергнет их.

В общем, без посещения библиотеки не обойтись. Но в ближайшие дни за мной наверняка будут пристально наблюдать, так что закрытые отделы недоступны. Поэтому пока в целях безопасности остается поддерживать легенду о том, что я — Ева Лиард. Ну и учиться управлению собственной силой, чтобы суметь в случае действительной опасности защитить себя.

Так, стараясь успокоиться и распланировать ближайшее будущее, я провела следующие несколько часов. А когда тусклое солнце за окном склонилось к закату, наконец появилась магистр Ламарна и повела меня заселяться в общежитие.

Выделенная мне комната с номером 5-37 находилась на пятом этаже, почти в конце коридора. Однако, несмотря на удаленность от основного входа в общежитие и другой этаж, от комнат Айландира и Триона ровно ничем не отличалась. Здесь стояли такой же шкаф, стол у окна и кровать, а рядом со входом находилась дверь в ванную. Кроме того, на столе лежала стопка учебников, а на полу обнаружились аж пять объемных сумок.

— Ваши вещи и учебники, — деловито прокомментировала магистр Ламарна, ничем не выказывая недавнею пренебрежения. Словно и не она не так давно жаждала от меня избавиться. — Новое расписание, разумеется, уже загружено в ваш кейлор, так что с завтрашнего дня можете возвращаться к обучению. Если будут какие-то вопросы или проблемы, сразу же непременно обращайтесь ко мне.

— Спасибо, — вежливо поблагодарила я, немного обескураженная такой переменой настроения.

Конечно, после того как выяснилось о моем якобы высокостатусном происхождении, неприязнь по отношению ко мне Ламарна должна была сдерживать. Но так, чтобы «непременно обращайтесь»? Зачем ей это нужно?

И только после того, как дверь за магистром закрылась, вдруг осознала, что если обычно с проблемами идут к декану, то… это меня на ее факультет, что ли, зачислили? Который для самых блатных тут?

Быстрый взгляд в сторону кровати, на которой лежала студенческая мантия, полностью догадку подтвердил. На ней была золотистая отделка элитников.

Ох ты ж!

Хотя чего еще можно было ожидать, учитывая статус «дяди»? Тем более когда лорд Грейв поддел его, предлагая оплатить мое обучение?

Радоваться такому стремительному взлету от призрака-изгоя до избранных или нет, я не знала. С одной стороны, прекрасно помнила, какими заносчивыми снобами они были. С другой… с другой — сейчас я хотя бы могла разговаривать с ними на равных и не слышать хамства в ответ.

«А еще интересно, какой будет реакция Алана».

На последней мысли я хмыкнула и приступила к изучению сумок.

Даже беглого взгляда хватило, чтобы понять: на мое обеспечение не поскупились. Одежда, обувь, женские мелочи — здесь было все и даже больше, чем могло бы понадобиться. Ведь я пусть и в элитном, но все ж таки учебном заведении. Зачем мне здесь такое количество вечерних нарядов и обуви? Все равно одежда под мантией будет скрыта, да и вообще, такие платья не для учебы предназначены. Где в них красоваться-то?

Хотя, не буду отрицать, наряды красивые. И дорогие, сразу видно.

Все это разнообразие сопровождалось короткой запиской: «Надеюсь, с размером я угадал. Если понадобится что-то еще, скажи».

Почерк принадлежал Александру, а первая же примерка показала, что блузка и юбка, выбранные наугад, действительно подошли мне идеально, как и туфли.

Мысленно хмыкнула. Угадал, говоришь? Ну да, конечно. Скорее всего, забирая из дома мои тетради с конспектами, просто попутно заглянул в шкаф и посмотрел бирки.

Но в данном случае против предусмотрительности «дяди» я ничего не имела. Вопрос с одеждой он действительно закрыл полностью.

Остаток вечера я посвятила распаковыванию вещей и перемещению их в шкаф. Монотонная работа подействовала на организм умиротворяюще, что мне и надо было. Так что в кровать забиралась почти спокойной. Жаль только, что голодной: пока я обустраивалась, время ужина прошло.

В результате встала я рано, даже несмотря на то, что спать еще хотелось, и одной из первых направилась в столовую.

Изначально я планировала здесь же, за завтраком, дождаться Иланну и сообщить, что все-таки осталась в академии. Вчера-то, после стольких переживаний, это совсем вылетело из головы. Но на завтрак в академии, несмотря на элитность заведения, давали только кашу и напиток, напоминающий наше какао, так что поела я быстро. И, осознав, что сидеть и занимать место, притом, что народ в столовую все прибывал и прибывал, смысла нет, решила идти в аудиторию. Там Иланне сюрприз сделаю.

Улыбнувшись собственным мыслям, я поднялась из-за стола, развернулась к выходу… и неожиданно столкнулась с выросшим на пути препятствием.

«Препятствие», правда, проявило галантность, придержав меня от падения. А затем внезапно перехватило за талию, не давая сдвинуться с места, и голосом Алана счастливо промурлыкало:

— Ты даже не представляешь, дорогая, как я рад тебя видеть в добром здравии! Особенно это симпатичное тело, которое так много успело мне задолжать с начала нашего знакомства!

От неожиданности я на миг растерялась: отсутствие реакции моей охранной системы, щедро обещанной тленниками, застало врасплох. Но тут же взяла себя в руки.

Пусть я и не рассчитывала встретиться с Аланом именно здесь, но тем не менее к встрече еще с вечера была готова. Да и вообще, бояться эту Пепельницу? После собственной смерти, общения с «любящим дядюшкой» и тюремного проклятия, едва не покромсавшего меня на фарш? Пфф!

Тем более все, кто находился в столовой, как по команде обратили взоры на нас. Вряд ли их пепельное высочество осмелился бы сделать со мной что-то действительно плохое на виду у такой кучи народа.

«Нет, ну точно надо придумать для них какой-нибудь „Дом-2“, чтобы от меня с Аланом отстали», — в который уже раз уверилась я.

— Я же говорил, что ты рано или поздно окажешься здесь во плоти, — тем временем продолжал вещать он. — И учитывая, сколько мне задолжала эта самая плоть…

Он замолчал и, выразительно ухмыльнувшись, прижал меня сильнее.

А я и не против!

— Конечно, милый! — громко и охотно откликнулась я, изобразив самый томный взгляд, на который только была способна. — Что только не сделаешь ради любви! Мне даже самоубиться пришлось, чтобы попасть сюда и показать, насколько серьезны мои намерения! Ты же знаешь, какие у нас, Лиард, строгие нравы!

Лицо Алана резко остыло. Улыбка исчезла, будто ее и не было вовсе.

— Лиард? — тихо прошипел он, чуть ли не до хруста сдавив мою талию. — Ты хоть понимаешь, что я с тобой сделаю за это вранье?

— Никакого вранья, у отца своего спроси, — так же тихо процедила я в ответ. А затем, не желая разочаровывать многочисленных зрителей, повысила голос и патетически воскликнула: — Да! Дядя был против, но разве кто-то имеет право стоять на пути настоящей любви? А теперь я так рада, что появилась здесь! Я знаю, ты решишь все наши проблемы, и мы наконец поженимся!

После чего, добивая «жениха», демонстративно чмокнула его в щеку.

Объятия удерживающих меня рук ослабли. Свалившаяся на голову Камерано информация явно его шокировала. Это позволило мне отступить от парня и, развернувшись на каблуках, спокойно продефилировать к выходу.

Все прошло даже лучше, чем я рассчитывала! Хоть какая-то выгода от «родства» с Александром! Пусть сейчас я в академии и в своем настоящем обличье, благодаря высокостатусной фамилии «дяди» Алан по-прежнему ничего не сможет мне сделать.

А вот кто-то еще… Воспоминание о совершенно безнаказанно схватившем меня Камерано заставило встревоженно закусить губу. Я-то думала, что защита действует на все! Хотя мне ведь говорили только об убийстве магическим воздействием и холодным оружием.

Но значит ли это, что меня могут банальным образом схватить и вытащить за пределы академии? Или отравить, например?

Или я чего-то о своей защите не знаю?

Вопрос требовал немедленного ответа, поэтому я потянулась к кейлору, вызывая того единственного, кто мог мне его дать. А в ответ на послышавшуюся оттуда хриплую сонную ругань, бодро пожелала:

— И тебе утра доброго!

— Ни хрена оно не доброе, если меня будят! — рыкнул Айландир. — Какого дашша тебе надо?

— Небольшую консультацию по защите, если можно…

— Что не так с защитой? Опять напали?

Голос тленника мигом переменился, став сосредоточенным и серьезным, отчего я даже немного смутилась.

— Нет, все нормально, — быстро заверила я. — Ну, наверное. Тут в другом дело. В общем, у меня сейчас была весьма неприятная встреча с Аланом, от которой, может быть, даже синяк останется. А защита даже не шелохнулась. Вот я и хотела узнать, как она работает. Твой отец говорил о магии и холодном оружии, но если меня, скажем, захотят отравить или просто сильно ударят, чтобы сознания лишить и за пределы академии вытащить?

На том конце кейлора тихо ругнулись, снова помянув темного бога. Впрочем, Айландир все же ответил:

— Если удар будет такой силы, чтобы потенциально привести к твоей гибели или потере сознания, защита среагирует на него и заблокирует. Так что покинуть академию ты можешь только своими ногами.

— Это, конечно, успокаивает, — пробормотала я. — А что насчет отравления?

— На тебе моя печать. Пока ты связана со мной, твой организм полностью устойчив к ядам, как организм любого из дархатов-тленников.

— Уау!

А вот это вообще хорошая новость!

— Еще что-нибудь? — судя по вновь прорезавшемуся в голосе Айландира раздражению, он моего восторга не разделял.

— Нет-нет, ты все исчерпывающе объяснил. Спасибо! Хорошего дня! — быстро протараторила я и отключилась.

Настроение после обнадеживающих новостей вновь поднялось. Успокоившись, я отправилась на лекцию по магометрии и в аудитории уже с полным правом заняла место на одном из первых рядов. Пусть попробует мне кто-нибудь что-нибудь теперь сказать!

Не рискнул никто. Даже самые надменные ханжи молча проходили мимо, опуская глаза. Правда, так же мимо быстро проскочили и бывшие софакультетовцы-олимпиадники, и вот это оказалось неожиданно неприятно. А потом наконец появилась Иланна.

Правда, сюрприза не получилось. Видимо, и до нее уже дошли слухи о том, что случилось в столовой, поэтому подруга сразу же уверенно направилась ко мне. И, едва приблизившись, с усмешкой протянула:

— Так-так-так. Значит, ты все-таки из Домена Пепла. Да-а, что тут скажешь. Маскировалась ты еще лучше, чем я.

— Выходит, что так. — Я улыбнулась и развела руками, мол, старалась.

А в следующий миг едва сдержалась, чтобы не вздрогнуть от неожиданно серьезного вопроса:

— Или все не так гладко?

— Что ты имеешь в виду?

— Ева, я знаю тебя не так давно, но все же успела пообщаться достаточно. Когда ты просила меня о помощи, то говорила правду. Я видела это. Ты действительно не знала названия своего мира и считала, что тебе некуда идти. Да и вообще, ты понятия не имела о магии! Как это объяснить, если ты из клана Лиард?

Ой. О том, что Иланна не поверит в легенду Александра, я как-то не подумала. И проигнорировать вопрос не могла: терять единственную подругу не хотела. Но что ей сказать?

— Понимаешь, тут такое дело… — Я судорожно пыталась придумать хоть какое-то логичное объяснение. — Несмотря на то, что я формально Лиард, меня держали за пределами земель клана, никуда не выпускали и ничему не обучали. Даже со своим дядей я встретилась совсем недавно, когда он узнал, что я, помимо его воли, поступила в академию. Так что тут я не соврала.

— Хм. Держали отдельно, но взаперти? — Она нахмурилась. — Погоди, это потому, что ты не дархат? Я слышала, что у дархатов может родиться обычный человеческий ребенок, но это очень большая редкость, и о таком обычно действительно стараются не распространяться. Тем более если это один из сильнейших кланов…

Уф! Вот и объяснение нашлось!

— Да, — с облегчением быстро подтвердила я. — На меня с рождения махнули рукой и не ожидали, что я вообще на что-то способна. Просто убрали подальше с глаз, чтобы не позорила клан. А потом я взяла и поступила в академию. И оказалось, что у меня есть неплохой магический потенциал, плюс особенный дар. Даже несмотря на то, что я просто человек. Тогда-то дядя и изволил до меня снизойти. Но… он очень жуткий. Я не хотела к нему возвращаться. Очень боялась, поэтому и просила о помощи.

Иланна одарила меня сочувственным взглядом и постаралась поддержать:

— Понимаю. Родственники порой хуже любых врагов. Хорошо, что все в итоге хорошо закончилось. Учиться нам тут достаточно долго, за это время многое может поменяться. По крайней мере, я на это надеюсь.

Она едва заметно передернула плечами и села рядом. Никто, кстати, больше этого сделать даже не пытался. Студенты по-прежнему только косились на меня и проходили дальше.

— Похоже, я и теперь в рядах прокаженных, — пробормотала я, осматривая пустующие места по правую руку от себя.

— Не совсем. — Иланна фыркнула. — Народ просто еще не решил, как реагировать на сегодняшние сплетни в твой адрес И что из них правда, а что нет.

— Какие сплетни? — Я нахмурилась, подозревая, что ничего хорошего обо мне явно не говорят. — И, погоди, я ведь только появилась. Ну в столовой меня кто-то видел, но явно не весь курс…

Ответить подруга не успела: в аудиторию вошла магистр Брук, следом за которой появился хмурый Алан.

— Объясню после лекции, — тихо пообещала Иланна.

А потом Алан подошел к нам и сел рядом.

В такой компании обсуждать сплетни с подругой шансов не было. Да и магистр Брук умела загружать студентов по полной программе. Впрочем, последнее даже хорошо: на возможные подколки у Алана не осталось времени. Все два часа мы усердно заполняли таблицы поправок расчета силы и мощности заклинания в зависимости от климатических условий и близости к источникам энергии. По словам магистра, все это нам предстояло зазубрить как таблицу умножения, поскольку по таблицам предстоял отдельный зачет.

Не удивительно, что к концу занятия голова гудела, а рука неприятно ныла. Так что я, как и все, принялась спешно собираться на выход. Магия — штука, конечно, интересная, но ее теоретическую часть в таких количествах даже при наличии интереса и желания учиться выдержать было сложно.

Однако выбраться из-за стола оказалось не так-то просто. Хранивший молчание всю лекцию Алан внезапно преградил мне дорогу и спросил:

— Почему не сказала сразу, кто ты? Зачем было устраивать весь этот балаган?

— Почему? Очевидно же, раз поступила на факультет призраков, а не в ваш элитный кружок зазнаек: не могла. Семья была против. — Я с деланым равнодушием пожала плечами. — А насчет балагана, так первым его начал ты. Я тебя за язык не тянула. И, надеюсь, на будущее ты запомнишь, что, оскорбляя иллюзию, валяешь большого дурака Ведь ты никогда не можешь быть уверен в том, кто конкретно скрывается под бестелесной маской, в которую ты плюнул. Зачастую такие ошибки многого стоят, Пепельница.

Глаза Алана сердито вспыхнули, но в следующий момент почему-то довольно прищурились, а на губах заиграла улыбка.

— Не стану спорить, — промурлыкал он. — Обещаю, что обязательно это запомню, моя дорогая… Пепельница.

И, неожиданно чмокнув обалдевшую меня в нос, направился прочь, насвистывая бодрый мотивчик.

А я смотрела этому пижону вслед и… и… погодите, Пепельница? Я?!

Очнулась только от тихого смеха Иланны.

— Знаешь, — хихикнула она, — извини, но этот раунд остался за ним.

— Какая я ему Пепельница?!

— Ну-у, фактически ты — Лиард, следовательно, состоишь в Домене Пепла. Так что прости, но Камерано теперь тоже имеет все основания называть тебя этим милым прозвищем. Ох, представляю, как там наши сплетники разгулялись после вашей беседы и второго за утро поцелуя! Наверное, уже вся академия в курсе.

— Какие сплетники? — поперхнулась я. — Ты о чем? Думаешь, те, кто нас видел, успели так быстро рассказать о разговоре всей академии?

— Конечно! Причем не только рассказать, но и показать, — заверила Иланна и принялась что-то выстукивать на своем кейлоре. — Сейчас добавлю тебя в Анонимус, и сама все увидишь. Только подтверди приглашение и придумай ано-имя.

— Куда добавишь? — обалдело спросила я.

Отвечать Иланна не стала. Вместо этого мой кейлор завибрировал, высветив: «Студент Маска26 приглашает вас принять участие в групповом занятии по магоморфии. Назовите свое имя и добро пожаловать».

— Магоморфия? Это еще что такое? — удивилась я, не припоминая подобный предмет в расписании.

— Жутко занудная фигня, изучение которой не ведется уже лет сто, наверное. Вот как раз от последнего преподавателя нам эта сеть и досталась. Он на пенсию уходил в глубоком склерозе, удалить или сдать канал сети забыл, но не пропадать же добру? Зато теперь можно узнавать все новости из первых рук. Вранья там полно, конечно, как и сплетен, но надо быть всегда в теме, как говорится, — бодро сообщила подруга.

Обалдеть! У них тут своя соцсеть есть!

— Маска26? Это ты?

— Ага.

— А что такое простое имя?

— А зачем усложнять? Мне главное — анонимность. Чем проще ано-имя, тем меньше шансов, что тебя опознают, — глубокомысленно заметила Иланна. — Тебе, кстати, тоже советую не выделяться. У тебя тут уже полно как поклонников, так и врагов, тебе даже прозвище придумали: девочка-призрак. Правда, оно сразу же стало не оригинальным: этим именем уже почти полсотни студенток пользуются. Если выберешь его, запросто затеряешься между других.

— Н-да… — Я недоверчиво хмыкнула. В огромное количество поклонников не верилось, но привлекать лишнего внимания тоже не хотелось, так что совету подруги я все же решила последовать. Вот только с именем возникла идея получше. — Слушай, а Пепельницей назвался кто-нибудь?

— Э-э… вроде нет. До тебя как-то никому в голову не приходило придумывать такие прозвища для дархатов из Домена Пепла. Но ты же так обзывала Камерано. А теперь себя так назовешь? — Иланна недоуменно посмотрела на меня.

— Самокритика — вещь полезная, — ответила я, уже уверенно забивая «Пепельницу» в кейлор.

Картинку на экране тотчас закрутило, словно маленькое торнадо, и через несколько мгновении перед моими глазами появился вполне себе земной аналог стандартной соцсети с приветствием: «Добро пожаловать, Пепельница1!»

— Ого, я все-таки не первая! — фыркнула я.

— Да уж. Интересно, кому еще пришло в голову так назваться? — Подруга хихикнула. — Ладно, зато смотри, как я и думала, главная новость все же посвящена вам с Аланом.

И впрямь, на самом верху новостной ленты красовалась яркая надпись от ано-имени ЛордСплетен: «Девочка-призрак и Пепельный лорд. Новый уровень».

— Популярные новости за счет комментариев и прочтений всегда поднимаются наверх. Те, к которым не проявили интереса, уходят вниз по ленте, — пояснила Иланна.

Популярные? Едва взглянув на количество комментариев, я не сдержала изумленного вздоха: под тысячу! Это за пару-то часов!

— Тут вся академия, что ли, сидит? — выдавила я.

— Практически, — подтвердила Иланна. — Говорю же, это главная местная лента сплетен. Никакого надзора, публикуй безнаказанно, что хочешь и о ком хочешь, включая самую элиту. Конечно, есть модерация системы, откровенный спам распознается и удаляется, а неприличные слова блокируются. Но, главное, никто не стоит сверху и не может тебя вычислить, если сам не спалишься. Хотя в этом случае ты можешь просто сменить ано-имя, да и все…

Дальнейшего я не услышала, поскольку открыла-таки новость и прочитала: «С самого начала этой истории мы все ошибались! И те, кто верил в нереально-невозможную любовь между этими двумя! И те, кто в нее не верил, утверждая, что Пепельный лорд просто хотел достать выскочку с факультета Талантливой Нищеты! И даже те, кто утверждал, что история сошла на нет!

Итак, Девочка-призрак отныне именуется с приставкой экс! Да, информация подтвердилась! Безродная бродяжка оказалась вполне себе Лиард со всеми вытекающими! Не дархатка, конечно, но официально признанная кланом, что прибавляет пикантности ситуации. И, кстати, полностью объясняет все происходящее между парочкой ранее, ведь Пепельный лорд, очевидно, узнал свою пассию с первого дня появления в академии. Именно поэтому они с самого начала и ругались, поскольку поступление Лиард грозило дополнительными проблемами в их отношениях.

Но в итоге Лиард проявила упорство, присущее своей фамилии, и теперь все же обучается в академии официально. Так что, дамы, утираем умилительно-ревнивые слезы! Нас ждет крайне увлекательное продолжение любовной истории, особенно учитывая недавнее воркование сладкой парочки!»

Пост заканчивался чем-то вроде «гифки», на которой был явно виден наш с Камерано «поцелуй» в столовой.

Иланна не солгала ни в одном слове: я действительно стала знаменитостью академии! Меня обсуждали, ругали, поддерживали и… даже делали ставки! Да-да, об этом говорилось в первом же комментарии под новостью! Некто ХитрыйДашш сообщал, что продолжает их принимать.

«Но, поскольку, ситуация изменилась и угадавших в первом раунде не нашлось, предыдущие ставки обнуляются в его пользу».

— Вот гад! — с долей восхищения прокомментировала Иланна. — Да там пол-академии деньги ставило! Неплохой куш срубил! Но когда-нибудь Дашш точно допрыгается, если хоть кто-то узнает, кто он в реале.

Анонимы под веткой с сообщением об обнулении ставок, кстати, полностью поддерживали подругу. Большая часть комментариев вообще расплывалась в полосы, из-за которых текст невозможно было прочитать. Судя по всему, так срабатывала та самая автоматическая цензура сети.

Все еще не до конца веря собственным глазам, я погрузилась в чтение обсуждения.

«Пусть и не нищенка, но она не дархатка! Лорд на ней никогда не женится!» — категорично высказалось ПылающееСердце.

Похоже, за этим ано-именем скрывалась одна из поклонниц Камерано. Поддерживали ее многие, но далеко не все:

«Милочка, ну не стоит уж так откровенно завидовать», — язвительно парировал Гром66.

«Что, зависть загрызла?» — вторила ПепельнаяИллюзия.

«Кому завидовать, этой бракованной?! Да ни один уважающий себя дархат не женится на такой, не говоря уже о наследнике Домена!» — огрызалось ПылающееСердце.

«За всех не говори, — не соглашался УдарСилы. — Она все-таки Лиард и красотка. А от бабы большего и не надо».

«Сразу видно у что ты мужик, анон! Вы все одним местом думаете, когда перед вами появляется смазливая мордашка!» — прокомментировала «сразу видно, что девушка» ЛюбиМеняНежно.

«Да плевать на то, что девчонка недодархатка! — влезла ЯКрасотка18. — Лично я готова назвать ее лучшей подругой, главное, чтобы познакомила меня поближе со своим неженатым дядюшкой!»

ЛюбиМеняНежно: «Ага, размечталась!»

ПепельнаяИллюзия: «Там тебе точно ничего не светит!»

ПылающееСердце: «Без шансов».

Архистудент: «Во баба наивная дура!»

Гром66: «+1»

УдарСилы: «+1»

ХитрыйДашш: «Если хотите, можем организовать ставочки…»

А дальше опять шли смазанные полосы затертых системой комментариев.

Нервно кашлянув, я пролистнула ругань, переходя к следующей ветке… и закашлялась снова! Ибо некто МегаМаг сообщал: «Вы все отстали от жизни. Пепельному наследничку ничего не светит. Сегодняшнюю ночь Девочка-экс-призрак провела в постели Темнейшего, так что Камерано идет к дашшу!»

Вот ведь! И об этом уже узнали!

Резко перехватившая меня за локоть Иланна заставила отвлечься от экрана кейлора и посмотреть на нее.

— Ты ночевала у Айландира?! — шокированно выдохнула подруга. — Он ведь врет? Это же не правда?!

Я замялась.

— Ну-у… понимаешь…

— Офигеть! Зачем?! Он же тленник! А ты Лиард! И чтобы вы…

— Да ничего у нас не было! — поспешно перебила я ее. — Просто ситуация возникла непредвиденная, и Айландир мне помог. А этот МегаМаг не так все понял и переврал. Кстати, я, кажется, знаю, кто он такой. И при первой возможности сделаю ему что-нибудь… неприятное.

Правда, Иланна личностью сплетника не заинтересовалась, только скривилась.

— Чтобы за всю ночь и ничего не было? Да брось. Скажи еще, что Айландир боится спать в одиночестве, и ты его от убийц охраняла.

— Знаешь, практически так и было. Только наоборот: убить хотели меня, — буркнула я.

— Э-э? — Лицо подруги вытянулось. — Погоди, ты серьезно? Тебя опять хотели убить?! Здесь? В академии? Но здесь же защита!

— Защита-а, — нервно протянула я. — Как оказалось, недоброжелателям дяди она не помеха На меня ночью смертельное проклятие наслали. Если бы не Айландир, мы бы с тобой не разговаривали.

— Обалдеть!

— Так что, как понимаешь, ему было чем заняться помимо того, о чем ты подумала Он за эту ночь столько сил потратил, что даже к завтраку не проснулся.

— Да он вообще почти никогда на завтрак не приходит. Н-да, дела, — Иланна растерянно покачала головой, а потом вдруг нахмурилась. — Слушай, это что же, на тебя в любой момент опять могут напасть?

— В теории да, — не стала отрицать я. — Но утром вроде бы на меня какой-то усиленный щит поставили. Так что в пределах академии я должна быть в безопасности. Ну а скоро, надеюсь, убийцу найдут.

— Найдут, конечно. Глава клана Лиард все-таки КаН заправляет, — уверенно согласилась Иланна. — А ты, если что, можешь ко мне бежать. Дирион тоже помочь может, да и подлечит, если надо. И сплетен лишних избежишь.

— Спасибо, — искренне поблагодарила я и поежилась. — Хотя, надеюсь, до такого больше не дойдет. А насчет сплетен… — я бросила быстрый взгляд на кейлор, — пока что в нашу ночь с Айлом, к счастью, не особо верят.

Слова МегаМага и впрямь не вызвали среди комментаторов ажиотажа.

«Да ладно? Чтобы Темнейший снизошел до недодархатки?» — сомневался Архистудент.

«Доказательства есть?» — интересовалась БезднаТьмы.

«Вот именно!»

«Да! Где снимки?»

«Все вранье!»

Сыпались дальше поддерживающие сообщения.

И, судя по тому, что папарацци-неудачник так ничего и не выложил, запечатлеть меня в постели Айландира он не успел.

Вот и замечательно!

«В следующий раз придумай, что Темнейший с Пепельным лордом морды друг другу бьют из-за Девочки-экс-призрака! Веселее будет!» — уже с улыбкой прочитала я совет УдараСияы.

«Надо вообще ее Лучезарному отдать, чтобы Темнейший с Пепельным лордом обзавидовались! Они же спят и видят, как бы им эту недодархатку получить!» — поддержала его ПепельнаяИллюзия.

Тут уж фыркнула и Иланна:

— Ого, тебя теперь и брату сватают! А ты, оказывается, завидная невеста, Ева!

— Да сама от себя в шоке. Такой выбор! Хоть гарем заводи, — хихикнула я, правда, немного нервно.

Все же настолько пристального и всеобъемлющего внимания к своей персоне я не ожидала. Максимум, что имела за всю жизнь: канал с несколькими подписчиками на Ютьюбе. А тут за несколько дней буквально стала звездой уровня местного «Дома-2».

Удовольствие сомнительное, конечно, учитывая основной подтекст сплетен. Понимание, что толпа народа обсуждает твою личную жизнь, радости не доставляло. Однако одна вещь все-таки радовала: абсолютно ни у кого не возникло сомнения в том, кто я такая. Даже несмотря на то, что я не дархатка. Наоборот. Теперь все получили исчерпывающее объяснение причине, по которой я так уверенно и даже резковато общалась с Аланом. Ведь клан Лиард — второй по силе в Домене Пепла, а отец моего «дядюшки» лорд Балор Лиард — глава Канцелярии наказаний и тоже входит в Совет Содружества миров.

— Ладно, хватит сплетен, — закончила веселье Иланна. — Потом еще почитаем, а сейчас на занятие пора. Оно уже вот-вот начнется.

А ведь точно! С этими новостями и чатами я совсем потеряла счет времени. Спохватившись, я отключила кейлор, и мы поспешили в аудиторию по энергоконтролю.


Примерно в то же время кейлор отключил и Александр, и задумчиво откинулся в кресле своего кабинета в Канцелярии наказаний. В группу со студенческими новостями он зашел еще несколько дней назад, так что очередные сплетни о Еве прочитал уже почти спокойно. В конце концов, легенда о «племяннице» сработала, и это главное. А остальное — ерунда. Домыслы, не более того.

Даже ночь, проведенная его девочкой с тленником.

Хоть сам факт этого и злил, Александр понимал, что совместная ночевка была лишь необходимостью. Сын Кантора только защищал Еву, не более того. В этом Александр лично убедился, сразу же по прибытии ее проверив. «Племянница» все еще оставалась невинной.

Но больше сомнительных ситуаций допускать нельзя!

Айландир столь же упрям и своенравен, как его отец. При этом молод и уверен в собственной вседозволенности. Кто знает, что придет ему в голову? Тем более если очарование Евы пробудится раньше времени…

При мысли о том, что его девочка может оказаться в постели тленника, Александр заскрипел зубами. Исключено!

А ведь как раньше все шло хорошо! Появлению Александра каждая из предшественниц Евы была только рада. Буквально несколько дней — и влюбленность девушек гарантированно приводила их к нему в постель. И Ева тоже поначалу отреагировала как надо…

Если бы не академия!

Хотя, пожалуй, тут стоило признать, что, если бы не академия и не ее энергонакопители, Ева бы тоже умерла. Подумать только! Все это время для завершающего этапа им банально не хватало стороннего мощного источника силы!

Так что, как справедливо отметил отец, проблема с поступлением девушки в академию на деле оказалась большой удачей. Тем более затем возникло незапланированное проклятие.

Услышав о том, что едва не погубило возрожденную Айриш, побледнел даже отец. Что уж говорить о самом Александре! Никто и подумать не мог, что проклятие, когда-то отправленное уничтожить Ариэтту, реплицируется вновь. Ведь даже близнецов оно обычно разделяло!

«Зато теперь мы точно знаем, что Ева — полная ее копия. Настоящая, чистокровная Айриш. И сможет получить доступ к порталу родового зеркала…»

Мысли Александра прервал звук вызова стационарного кейларда и мелодичный голос секретаря:

— Лорд Лиард, напоминаю о запланированной через четверть часа встрече в пятой переговорной.

— Спасибо, Дила. Уже иду, — откликнулся он.

Потер виски, переключаясь с мыслей о Еве на рабочий лад и потянулся за папкой с документами.

Сейчас его девочка находилась в безопасности. А вот для того, чтобы юная Айриш стала принадлежать ему во всех смыслах этого слова, нужно было как можно быстрее найти тех, кто взорвал шахту Кристаллин.

Глава 6

В аудиторию мы заходили вместе с магистром Тироном Завидев меня, тот доброжелательно усмехнулся и поприветствовал:

— С возвращением, Ева Лиард. Домен Пепла, верно? Все-таки опыт и чутье магистра не обманешь. Или по-прежнему будете утверждать, что сами по себе?

Вообще-то именно это мне бы и хотелось сделать, особенно при виде самодовольной физиономии Алана, но — увы. Поэтому пришлось потупиться и пробормотать:

— Не буду. Извините.

— Ничего, понимаю. Сам в молодости любил навести тумана.

— Женщинам в принципе нравится лгать. Это в их натуре. Да, простая девочка из другого мира? — прокомментировал Алан.

И вот чего полез, спрашивается? Я-то надеялась, что хоть теперь он успокоится! Но, раз хочет продолжать войну, что ж…

— Ого, а золотой мальчик, у которого из всех достижений только папина фамилия, оказывается, разбирается в женской натуре? На-адо же! И когда успел только? Еще недавно, помнится, опыта у тебя вообще не было. Неужели восполнял, пока я при смерти лежала?

Довольную улыбку с лица пепельника смыло мгновенно. Глаза сердито сверкнули. Народ навострил уши в ожидании очередной «серии» почти семейной ссоры, но тут вмешался магистр Тирон и повелительно потребовал всем разбиться на команды.

— Не теряем времени, у нас полно дел! Настраиваемся друг на друга и продолжаем отрабатывать устойчивость работы в цепи!

С интересом поглядывая на нас с Аланом, студенты неохотно потянулись в разные стороны.

Я бы тоже с удовольствием к ним присоединилась, однако пришлось идти прямиком к тренировочной группе дархатов пепельника. Причем, судя по тому, как хищно, неотрывно Алан следил за моим приближением, продолжение ссоры, пусть и в менее публичном формате, было неизбежно. Я, конечно, постаралась нацепить на лицо равнодушно-отстраненное выражение, но это не помогло. Едва я подошла, меня ухватили за локоть и зашипели на ухо:

— За языком следи! Иначе…

— Что? — язвительно перебила я. — Пожалуешься моему дядюшке, чтобы отшлепал твою невесту?

— Сам отшлепаю! — рыкнул Алан. — Причем с полным правом, за неуважение! Напомнить тебе, в каком Домене состоит клан Лиард? Н-невеста! Хороша невеста, к тленникам по ночам шляется!

Ого! Значит, в отличие от большинства, он сплетню про меня и Айландира без внимания не оставил.

Мысленно фыркнув, я парировала:

— А что оставалось делать, если ты меня игнорировал? Где ты был, пока я в одиночестве в медкорпусе страдала? Не заглянул ведь ни разу! Ни цветочка не прислал! Умри я, небось и на погребальный венок не разорился бы, жмот бесчувственный! Даже моей защитой озаботился Айландир, а не ты! Так с чего мне тебя уважать?

Ответа ждать не стала. Спокойно села на циновку и сосредоточилась перед началом работы. Впрочем, Алан не стал себя утруждать оправданиями, лишь явственно скрипнул зубами и сел рядом.

— Пять — три, — прокомментировал кто-то из рядом сидящих.

Окружающие поддержали его сдавленными смешками.

— Направьте свою неуемную энергию на создание базовой магической структуры! — потребовал проходивший мимо Тирон.

На этот раз внушение подействовало, и мы действительно начали тренировку. Даже базовую «звезду» заклинания успели создать. Но в тот момент, когда ее потребовалось наполнить силой…

Каюсь, вина была моей. Просто за те несколько раз, которые мне довелось находиться в рабочей магической цепи, это была цепь тленников. Соответственно, и энергию я подстраивала исключительно под их холодный спектр, так что сейчас абсолютно на автомате щедро влила в плетение такую же.

Результат смешения спектров не заставил себя ждать. Воздух между нами заискрил, раздался сухой треск, и вместо слияния плетение буквально развалилось на куски, пробежав по нашим пальцам колючим статическим электричеством.

— Да какого хрена!

— Ева!..

— Что за саботаж? Ты что творишь?! — дружно взвыли одногруппники.

И я хотела извиниться! Честно! Но в этот момент Алан язвительно прокомментировал:

— Не удивительно, что ты с энергией огня работать разучилась. Ты ж у нас теперь тленница с опытом.

— Сам меня в свою группу зазвал, я не напрашивалась, — холодно напомнила я. — Не нравится? Так могу хоть сейчас к тленникам и уйти.

— Ты дура? Ты из моего Домена! — тотчас вызверился он. — Ты должна уметь работать со мной, а не под чужака подстраиваться!

— Ну извини! Кто меня спасал, под того и подстроилась, — парировала я. — Разве я виновата, что им оказался не ты?

— Ничего этого вообще не было бы, если б ты из дома не свалила! — зло выдохнул Алан. — Вы, бабы, вечно считаете, что вы особенные. Отсюда все ваши проблемы! Ваше дело сидеть дома и детей рожать, так нет, вас в академии тянет как на аркане. Хотя, собственно, зачем вам учиться-то? В постели, где мужа ублажать нужно, магия не нужна. Для того чтобы побрякушки носить и детей растить, тоже. А с остальным мы, мужики, и без вашей подмоги управимся. Так всегда было! Ты нарушила порядок, вот и нашла приключений на пятую точку. Но свою вину признать, конечно, не хочешь. Поэтому крайний у тебя я! Или, скажешь, не так?

Сказать я хотела, но в этот момент к нам вновь подошел магистр Тирон и призвал не отвлекаться и сосредоточиться. Пришлось смолчать.

— Ладно. Работаем, — сквозь зубы процедил Алан и начал выстраивать цепочку вновь.

Я тоже сосредоточилась. Практическое задание надо было выполнить, так что на этот раз я постаралась перестроиться и влить в «звездочку» энергию максимально подходящего спектра. И даже сдержалась и не зашипела на Алана, когда его пламя вновь начало излишне давить на мою часть «звезды». Но когда дело дошло до визуализации, результат все равно получился не очень.

Комковатые, узловатые линии колыхались, трепетали и переливались грязным градиентом. Это не шло ни в какое сравнение с ярким, мощным и ровным плетением, которое делали, спасая меня, тленники.

Впрочем, такая проблема была у всех групп, и магистр Тирон не преминул это отметить:

— Ваша сила должна стать единым целым, а не выглядеть разрозненными кусками. Так что давайте стабилизируйте. Это и есть работа в команде.

Разумеется, стабилизировать нашу цепь взялся Алан как лидер, на котором была завязана основа заклинания. Ему предстояло пройти по всем линиям и выровнять потоки.

Пепельник принялся за дело уверенно и даже неплохо, но очень уж резво. Вместо аккуратных касаний он буквально нас всех «утюжил». По магическому плетению пробежала опасная рябь.

— Ты можешь работать нежнее, а не давить со всей дури? — понимая, что долго так не выдержу, шикнула я на слишком активного Алана. — Я едва удерживаю нить!

— Это еще раз подтверждает, что тебе здесь не место, — даже не подумав сбавить темп, буркнул он. — На работе надо подчиняться и терпеть. А нежности в кровати требовать надо.

Я презрительно фыркнула.

— Да ты, судя по всему, и в кровати только на грубость способен!

— Готова придумать что угодно, чтобы оправдать собственную неспособность работать в связке, да, детка? — ядовито протянул Алан.

— Зачем придумывать? У меня есть с чем сравнить. Айландир, например, действует гораздо аккуратнее, и с ним терпеть не приходится, — парировала я. — Так что, может, уже перестанешь свои ошибки оправдывать за мой счет?

Пепельник скрипнул зубами. Часть «звезды» налилась опасным пурпуром.

— А вот и доказательство, — мгновенно среагировала я. — Ты даже себя стабилизировать не можешь, что о других говорить? И кто из нас, по факту, не способен работать в связке?

— Да я!..

— Да вы оба в связке, похоже, работать не способны! — внезапно со злостью перебил Алана парень напротив. — Заткнетесь вы вообще когда-нибудь?!

— Достали уже! — поддакнул одногруппник с ним рядом.

— Выкинуть их из цепи, пусть эти влюбленные вдвоем занимаются!

— Да!

— Да я вас щас сам всех повыкидываю на хрен! — не выдержав, уже в голос рявкнул Алан.

Миг — и без того на ладан дышащее плетение самоуничтожилось в яркой вспышке.

От резкого разрыва цепи голову болезненно кольнуло, и я невольно охнула. Причем, судя по раздавшимся возгласам вокруг, досталось всей группе.

А в довершение всего к нам подлетел магистр Тирон и в ультимативном тоне потребовал от меня и Алана, как провокаторов друг друга, до конца занятия разойтись по разным концам аудитории и подумать о своем поведении. И по неуду влепил под одобрительные аплодисменты одногруппников.

В общем, занятие прошло отвратительно.

Не знаю, о чем думал Алан, а я твердо решила в следующий раз просить магистра перевести меня в группу к кому-нибудь другому. К тем же тленникам, например. Или хотя бы к обычным пепельникам. Не может же он не пойти навстречу! Видит ведь, что с Аланом у нас работа никак не складывается!

Когда же нас наконец отпустили, я впервые не исчезла из академии, а как полноценная студентка в компании Иланны отправилась на обед.

Пока шли до столовой, я подробно обрисовала ей, какой Алан женоненавистник и как умудрился выбесить не только меня, но и остальных сокомандников.

— И в нашем провале виноват в первую очередь он. Психанул, когда ему указали на ошибку, вместо того чтобы прислушаться и ее исправить. И все потому, что сказала об этом я, а не кто-то другой, — под конец проворчала я и с тяжелым вздохом посмотрела на взятую с раздачи еду.

Аппетита после полученного неуда не было, но я заставила себя взять ложку и зачерпнуть бульона. Не призрак все-таки — есть надо.

— Н-да. Если так пойдет и дальше, у вас все шансы вылететь из академии за банальную неуспеваемость. У обоих, — резюмировала Иланна.

Я кивнула:

— Вот и я о том же подумала, поэтому решила в следующий раз поговорить с магистром Тироном и попробовать убедить его перевести меня к тленникам. В конце концов, работать с ними в связке я умею и готова это доказать.

— Да, это, наверное, самый лучший вариант. Все-таки магистру тоже нет резона каждое занятие на ваши ссоры смотреть, — согласилась подруга. Затем взглянула на кейлор и хмыкнула: — Смотри-ка, а народ уже узнал, что вы опять поругались.

— О? — Взяв ложку в левую руку, я тоже погрузилась в чтение.

На сей раз лента сияла новым постом с красноречивым заголовком от ЛордСплетен: «Ссора Пепельного лорда с невестой! Камерано облажался! Смотри сюда!!!» В нем местный топовый папарацци коротко, явно торопясь, перечислял мои претензии к Алану по поводу отсутствия цветов и внимания к больной невесте.

Кроме того, внизу был приложен короткий видеофрагмент, где я озвучивала сомнения в постельных умениях пепельника, а затем сравнивала его с Айландиром.

Прикинув ракурс, я поняла, что снимали откуда-то со стороны тленников и мысленно хмыкнула. Ну да, пепельники вряд ли стали бы выставлять Алана в неприглядном свете перед всей академией. Все-таки он свой. Зато тленникам «слить» ссору условного врага только в радость. Вот только зачем было эксклюзив отдавать ЛордуСплетен? Почему бы самому не выложить?

— Потому что постоянно выдавать интересные новости мало кто сможет, для этого связи нужны, — ответила на озвученный вслух вопрос Иланна. — А сиюминутная популярность не идет ни в какое сравнение с деньгами, которые Лорд платит за эксклюзивы.

— А он платит? — удивилась я. — И сколько?

— Пятьдесят солтов. Это много, на шикарный ужин в дорогущем ресторане хватит запросто, — пояснила подруга.

— Ого!

— Ага. Потому-то ЛордСплетен уже третий год подряд берет виртуальную премию «Острое перо». Кем бы он ни был, он точно из обеспеченных дархатов-элитников.

«Причем с нюхом на жареные факты и умением их подать публике», — мысленно добавила я, проглядывая комментарии.

Обсуждение и впрямь шло активно. Новые сообщения возникали буквально у меня на глазах.

«Ха-а! Во Камерано дурак! Неудивительно, что она ему с тленником отомстила! Забыть про собственную невесту, надо же!» — язвил уже знакомый мне Архистудент.

«Да правильно она сделала, — поддакивала КремоваяДетка. — Это ж надо, невеста в лазарете, а он даже не заглянул! Я бы такого точно бросила, и плевать на статус! Чувства важнее!»

ЛюбовнаяЛюбовь: «+1».

ЛюбиМеняНежно: «+100!»

СилаВТлене: «У него точно с бабами опыта не было, вот и облажался».

Гром 66: «Верняк! Выл бы опыт, девчонка уже довольная жизнью ходила бы! А тут любому мужику сразу ясно — не удовлетворили!»

ХитрыйДашш: «Внимание! Открываю ставки на то, что Пепельный лорд — девственник!»

Я хихикнула. Если Камерано это читает, он сейчас точно аки вулкан лавой плюется. Подумать только, сколько ж народа его заочно так не любит, что, даже толком не вникая в происходящее, сразу абсолютным большинством оправдывает меня.

Защитницы-фанатки Алана, конечно, пытались обелить доброе имя своего Пепельного лорда. Мол, кто я такая, чтобы наследник Домена Пепла роль сиделки в лазарете рядом со мной исполнял. Но в общем потоке критикующих их было не слишком много.

Настроение поднялось, так что обед я доедала уже бодро и с аппетитом. Тем более потом Иланна решила устроить мне экскурсию по академии и показать все, что было недоступно нам в призрачном облике.

Однако не успели мы покинуть столовую, как кейлор тихонько завибрировал, уведомляя о пришедшем сообщении. Открыв его, я обнаружила, что меня срочно вызывают в ректорат.

Та-ак, похоже, пришло время обещанной помощи в поисках заговорщиков.

— Что там? — заинтересовалась Иланна.

— Следователи приехали, — нейтрально ответила я. — Это по поводу покушений, так что мне надо идти. Придется экскурсию отложить.

— У-у, иди, конечно, — кивнула подруга. — Подождет наша прогулка, никуда не денется. Главное, чтобы этого маньяка побыстрее нашли.

— Да уж, хотелось бы, — пробормотала я и поспешила к лестнице.

До ректората добралась быстро. В приемной меня уже ждали четверо серьезных мужчин в одинаковой темно-серой форме с тонкими полосками-нашивками на правом рукаве. И если вспомнить, что форма моего «дяди» из КаН была темно-бордовой, то эта, получается, принадлежит к Тайной канцелярии, которой заправляет Домен Тлена Что ж, логично. Ведь они — самая заинтересованная сторона.

— Ева Лиард? — обратился ко мне один из них, самый высокий, с тонкими чертами лица, чем-то напоминающими лорда Кантора Грейва, только чуть моложе.

— Да, — кивнула я.

— Меня зовут Донатан Грейв, дознаватель первого ранга Тайной канцелярии. Я возглавляю следственную группу по вашему делу, — представился он, полностью подтвердив мои догадки.

Даже более того! Расследование вел не просто подчиненный отца Айландира, а близкий родственник! Интересно только, кто он? Старших братьев у Айландира нет, да и староват этот Донатан для брата. Значит, дядя? Да, скорее всего.

— Приятно познакомиться. — Я вежливо улыбнулась. — Что мне делать?

— Практически ничего. Только слушать, — ответил мужчина. Затем кивком указал на кабинет ректора. — Пройдемте сюда.

Я последовала за ним, послушно прошла до противоположного конца помещения… и изумленно моргнула, когда дознаватель, сделав шаг, буквально растворился в книжном шкафу!

— Идите вперед, Ева, — донесся его голос откуда-то спереди. — Это обычная иллюзия.

Иллюзия! Ну конечно!

Опомнившись, я поспешно пересекла границу магического барьера и оказалась в небольшом закутке у стены. Раньше здесь, судя по следу на полу, действительно стоял шкаф. Теперь же вместо него располагались несколько удобных стульев с мягкими спинками.

На один из них мне и указали:

— Прошу.

А когда мы сели, дознаватель приступил к объяснениям:

— Наш план работы таков: в ректорат будут постепенно вызываться все, кто имеет доступ к закрытым отделам библиотеки. Пока архимагистр Айдар обсуждает с ними текущие дела, вы слушаете голоса. И если какой-то из них покажется вам знакомым — немедля даете нам знать. Поскольку беседы будут длиться несколько часов, скажите, если вам потребуется перерыв для посещения туалета.

— Э-э, несколько часов? — растерянно уточнила я. — А почему так долго? Мне было бы достаточно и пары фраз…

— Уверен, так оно и есть, — не стал спорить дознаватель. — Однако заговорщик не должен ничего заподозрить. Нам ведь еще и на его подельников выйти нужно. Так что для всех посещение ректора должно выглядеть как обычная рабочая встреча, не более того. Да, времени это займет больше, зато никакого риска ни для нас, ни особенно для вас. Пока заговорщики еще не знают о том, что вы их слышали и можете опознать. Не хотелось бы, чтобы эта ситуация изменилась.

Сглотнув, я быстро кивнула и заверила:

— Да, мне бы тоже этого не хотелось. Мне и своих проблем хватает.

— Вот и замечательно. — Дознаватель Донатан тонко, жутковато улыбнулся, еще больше напомнив Кантора Грейва и заодно Айландира. Видимо, эта жутковатая улыбочка — их семейная фишка.

С трудом сдержавшись, чтобы опять не сглотнуть, я уточнила:

— А вот если я кого-то узнаю, как мне вам дать понять? Каким-то жестом?

— Зачем? Просто скажите.

— А там, — я кивнула на оставшийся за тонкой иллюзорной завесой кабинет, — меня не услышат?

— Разумеется, нет. Не волнуйтесь, — успокоил дознаватель. — Через «Полог Тишины» нас слышно не будет. Кстати, очень удачно, что как раз вы со слышимостью сквозь полог проблем не имеете. Мне ведь верно доложили?

— Д-да, — с легкой запинкой подтвердила я.

Ну, потому что, мало ли? Вдруг именно в этот раз мой слух подведет? Не сработает? Вдруг…

В этот момент дверь открылась и в кабинет вошли ректор с каким-то полноватым мужчиной средних лет.

Следствие началось.

К счастью, опасения оказались напрасными: ректора с магистром какого-то из старших курсов я услышала отчетливо и ясно. И уже по первым словам поняла, что голос мужчины ничем не напоминает те, которые звучали в библиотеке. Так что только отрицательно качнула головой в ответ на вопросительный взгляд дознавателя и расслабилась.

Слушать о перестановках в учебном плане и просьбах выделить более удобные часы для занятий было скучно. Магистр просил больше утренних часов и предлагал различные варианты перестановок, однако ректор Айдар ссылался на уже утвержденный график и недовольство остальных преподавателей. В итоге просящего отправили искать лояльного коллегу, который согласится поменяться местами, и договариваться самостоятельно. Тогда, мол, исправления в графике утвердят без проблем.

Судя по тому, как уходящий магистр чеканил шаг, он был настроен решительно. А вот скептично посмотревший ему вслед ректор в успехе этой затеи явно очень сильно сомневался.

Потерев виски, архимагистр коснулся настольного кейларда и пригласил:

— Следующий.

Вновь сосредоточившись, я уставилась на дверь… которая вдруг резко распахнулась и с грохотом ударилась о стену!

Я аж на стуле подпрыгнула от такого неожиданного перформанса.

А в кабинет влетел представительного вида седовласый магистр и буквально с порога возмущенно возопил:

— Бездари! Тупицы! Куда катится этот мир, если приходится обучать идиотов, которые не в состоянии рассчитать простейшее заклинание?!

— Что случилось, Натан? — мгновенно напрягся и ректор.

— Случилось! О-о, случилось то, что вместо последовательного деинсталлирования отработанной охранной системы очередная особо одаренная тройка пятикурсников решила снести все мощным энергопотоком! — на одном дыхании выпалил магистр. — Причем без расчетов, а просто по принципу «сила есть, зачем нам разум?»! И в результате остаточная энергия чуть не поджарила эту команду кретинов! Счастье, что на практикуме находилась и тройка Дириона! Только он успел вовремя сориентироваться и применил Поглощающий щит, впитавший излишки «магической жизнедеятельности» этих бездарей. Если бы не это, кто знает, что могло произойти! Но таких, как Дирион, у нас единицы, а идиотов полно.

— Это, конечно, нехорошо, — архимагистр Айдар кивнул, вновь успокаиваясь. — Надеюсь, вы уже назначили нарушителям отработку?

— Отработка! Пфф! — Мужчина нервно фыркнул. — Я-то назначил, конечно, но толку с нее? Она у них далеко не первая и за все эти годы ни одна отработка ума им не добавила. Данариус, мне с каждым годом все страшнее ходить на практические занятия! Не знаешь, вернешься с них или нет! Хоть завещание пиши! Зачем, скажи мне, мы с этими бездарями вообще возимся?!

— Это наша работа, за которую нам платят, — напомнил ректор страдальцу очевидное.

Однако магистр Натан при упоминании о деньгах только сильнее распалился.

— Ха! Не говорите мне об этих нищенских суммах! А ведь мы ежедневно рискуем своей жизнью! Нет, знаете, так больше продолжаться не может, Данариус. За такой риск нам требуется надбавка! Или пусть родители сами учат своих одаренных деток без тормозов!

С этими словами магистр Натан положил ректору на стол пачку бумаг и припечатал:

— В ином случае просим подписать заявления на отставку несогласных на такие нищенские выплаты!

Архимагистр Айдар оценил количество «прошений» и нервно кашлянул.

— Н-да, если так все серьезно, то, пожалуй… Насколько больше?

И едва он задал этот вопрос, произошло удивительное. Все возмущение, страдание и заламывание рук со стороны магистра прекратились словно по мановению волшебной палочки. Я едва успела моргнуть, как он с деловым видом сообщил:

— Ну, по моим примерным расчетам выходит, что плату за курс обучения необходимо поднять на двадцать процентов.

— Ого! — Ректор удивленно покачал головой. — А не многовато ли?

— Это еще мало! — убежденно заверил мужчина. — У нас от абитуриентов и так отбоя нет. А еще и бесплатников пытаются навесить: тоже дополнительные расходы. Так что мы, можно сказать, пошли на компромисс Все-таки на нас преподавательский долг лежит.

— Что ж… в таком случае обсудите этот вопрос с магистром Ламарной и подготовьте подробные выкладки. — Архимагистр Лидар обреченно вздохнул. — Мне нужны цифры и конкретные аргументы, которые можно привести родителям наших студентов о причинах повышения стоимости обучения.

— Сделаем в лучшем виде! — тотчас воссиял магистр-вымогатель и поспешил удалиться.

Видимо, боялся, что ректор может передумать.

После потянулись просители попроще и поспокойней. Кому наряд на внеплановые закупки надо было подписать, кому поговорить об успеваемости своих протеже или возможности повлиять на других излишне принципиальных коллег. А я все вслушивалась и вслушивалась в их голоса.

Увы, при всей старательности даже спустя несколько часов ни одного из заговорщиков так опознать и не получилось.

— На сегодня прием окончен, — объявил ректор, повернувшись в сторону нашей иллюзорной завесы. — Весь основной состав магистров с доступом к закрытым отделам вы увидели и услышали.

Мы с дознавателями поднялись и вышли из «шкафа», покидая наблюдательный пункт.

— Что ж, отыскать заговорщика в первый день было бы слишком легко, — с легкими нотками досады произнес лорд Донатан Грейв. — Значит, продолжим завтра.

— Простите, лорд Грейв, вы, видимо, не совсем поняли… — ректор кашлянул. — Больше слушать некого, у остальных сотрудников академии доступа к закрытым отделам библиотеки нет.

— Это вы, видимо, не совсем поняли, архимагистр. — Дознаватель по-змеиному улыбнулся. — Заговорщик весьма хитер и осторожен. Он вполне мог выведать у кого-нибудь кодовое слово доступа под каким-нибудь предлогом. Или банально подслушать. Не забывайте, что некоторые ветки магии Воздуха или Воды вполне способны на подобное. Я точно знаю, что заговорщик здесь, в академии. И я его найду. Так что подготовьте список сотрудников на завтра и последующие дни, слушать мы будем всех.

После этого Донатан Грейв, прощаясь, коротко кивнул стоящему с вытянутым лицом ректору и покинул кабинет. Следом вышли остальные дознаватели.

Я тоже задерживаться не стала. У меня были свои насущные проблемы. После долгого сидения в одной позе тело затекло, а еще хотелось в туалет. И за переписывание одолженных Иланной конспектов надо было садиться. Их было много, а времени до ужина оставалось мало.

В общем, остаток дня пролетел незаметно, хотя и не так плодотворно, как мог бы, не потеряй я столько времени на «прослушивания». До того как пиликнула установленная в кейлоре напоминалка об ужине, я успела переписать лишь около половины всех необходимых лекций.

На ужин отправилась, планируя попросить Иланну оставить лекции лше еще на день, а когда зашла в столовую, увидела, что та не одна. Иланна сидела за столиком в компании Дириона и еще двух парней — рыжего и брюнета, явно старшекурсников. Я замешкалась, не зная, подходить или нет, но подруга, увидев меня, с улыбкой помахала рукой, подзывая.

— Аанс, Отар, — представила она парней. А потом и меня им: — Ева, моя однокурсница и подруга.

— Да с Евой вся академия уже, можно сказать, знакома, после всех-то новостей, — с улыбкой отметил Дирион.

Ребята дружно хохотнули. Правда, сразу доброжелательно заверили, что очень рады познакомиться лично, а не через новостную ленту. Темноволосый Отар даже помог мне с подносом. В общем, друзья Дириона оказались такими же доброжелательными и компанейскими, как он сам.

— Ну, как расследование продвигается? — спросила Иланна, когда я села.

— Ищут. Но пока безуспешно. — Я развела руками.

— Да, у вашего клана полно врагов, — протянул, посерьезнев, Дирион. — А если убийца смог пробраться и в ваш дом, то это явно серьезный спец в своем деле. Поиски легкими не будут.

— Угу. Дядя… тоже так сказал, — с запинкой подтвердила я.

Называть Александра дядей по-прежнему было сложно. Да и вообще, тему родственников и убийц трогать лишний раз не хотелось, поэтому я решила ее сменить. Благо повод нашелся почти сразу. Вспомнилось, что устроивший сегодня целое представление с жалобами и выпрашиванием денег магистр упоминал о рабочих тройках студентов. А Дирион сидел именно с двумя друзьями. И Айландир, кстати, рабочую цепь тоже на троих с Дианэ и Трионом делал…

Значит, это точно что-то значит! Но что? Мы-то на энергоконтроле проходим работу в связке куда с большей группой народа.

Этот вопрос и озвучила.

— Тут все просто, — ответил Дирион. — Сейчас вы проходите основы, а вот на старших курсах для более серьезной работы уже будете подбирать тех, с кем связь наиболее хорошо устанавливается.

— На самом деле тройка — это не обязательное количество, но наиболее, скажем так, универсальное, — добавил Отар. — Например, работа в паре по сравнению с ней требует больше сил и больше одномоментно совершаемых действий. Поэтому не так удобна и выгодна. А четверым-пятерым или большему количеству человек сложнее контролировать и совмещать силы. Эффективность и скорость падает. Такие группы тоже попадаются, конечно, этого не запрещает никто. Но их все же мало. Сниженную оценку из-за сбоев и задержек мало кому хочется получать.

Я кивнула, понимая это как никто: сама именно в такой ситуации оказалась. И мечтательно вздохнула:

— Скорее бы уже нас делить начали. — Потом посмотрела на подругу и задумчиво добавила: — Только мы с тобой, наверное, в одной тройке работать не сможем. Все-таки совместимость нашей силы по словам магистра Тирона даже сейчас далека от идеальной.

— Угу, — подтвердила Иланна. — Но ничего. Выбор у тебя все равно большой. Ты ведь можешь не только с пепельниками работать, но и с тленниками.

— Это да. И вопросом смены рабочей группы озабочусь на ближайшем занятии по энергоконтролю, — согласилась я.

— О? То есть у вас с женихом все настолько плохо? — заинтересовался Ланс.

С женихом?

Я удивленно посмотрела на него, а потом сообразила, что друзья Дириона вообще не в курсе того, что мы с Аланом не пара и никогда ею не были. Поэтому многозначительно ухмыльнулась и заверила:

— Ага. Вообще. Совсем.

Иланна прыснула.

— Ого! — Ланс присвистнул. — Погоди, значит, если ты хочешь перейти в группу тленников, то сплетни про Айландира…

— Скажем так, не лишены некоторого основания, — сообщила я с еще более многозначительным видом.

А затем, не выдержав, присоединилась к смеху Иланны.

Настроение впервые за эти дни наконец-то улучшилось. Особенно после того, как на горизонте замаячил желающий пообщаться со мной Алан, но подойти, завидев компанию Дириона, так и не решился. Хотя смотрел в нашу сторону долго и очень пристально.

Да только что мне с его взглядов? Пусть!

Тем более ребята его нерешительность тоже заметили, и Ланс доверительно поинтересовался у меня, не являлся ли Алан и вправду девственником. А то, мол, может ставку у ХитрогоДашша все-таки сделать, она сейчас очень выгодная.

— Лучше не надо, — вместо меня фыркнула Иланна. — Ведь даже если это и так, как доказать-то? Его не проверишь. В итоге Дашш опять все деньги заберет себе.

Ланс тяжело вздохнул, но справедливость доводов признал. А я, мысленно веселясь, хранила молчание и интригу.

В общем, ужин прошел замечательно. Жаль только, опять пришлось отказаться от прогулки по академии. Лекции нужно было дописать побыстрее. Иланна, конечно, без проблем согласилась подождать еще, но я прекрасно понимала, что ей они все-таки тоже нужны.

Поэтому прогулка окончательно была отложена на ближайшие выходные, и мы разошлись.

Над лекциями я в итоге просидела до полуночи. Писала, пока не заныла рука, а глаза сами собой начали закрываться. Однако «добила»! И, удовлетворенная, раздевшись, юркнула под одеяло.

Спать! Наконец-то!

Тихий шелест ночного дождя сегодня уже не пугал. Дремота охватила меня практически сразу, обещая погрузить в полноценный сон… ровно до того момента, пока среди обрывочных мыслей и воспоминаний не промелькнула прошлая ночь, проведенная в одной кровати с Айландиром. И утреннее ощупывание моей груди.

Сердце трепыхнулось, а сон как-то вдруг отступил. Я смущенно куснула губу.

Днем об этом подумать возможности не было, но теперь память воспроизвела все со скрупулезной яркостью и в мельчайших подробностях. И сколько бы я ни пыталась убедить себя в том, что испытывала в тот момент только растерянность и возмущение, получалось не очень. Потому что, кроме этого, я чувствовала еще что-то. Что-то странное, новое. Такое, чего раньше не испытывала, но теперь…

Неужели где-то глубоко в душе я действительно хотела бы продолжения?

Признаться и ответить себе было сложно. Снова куснув губу, я перевернулась на другой бок… и тут раздался резкий, требовательный стук в дверь.

Мгновенно вернувшись в реальность, я нервно подскочила на кровати и с опаской крикнула:

— Кто?

— Я. Открывай.

Айландир!

Сердце замерло, а потом застучало раза в два быстрее.

Что ему нужно посреди ночи?! Не мысли же мои он подслушал, в самом деле?!

Я даже головой помотала, отбрасывая столь безумное предположение. А затем, опомнившись, выскочила из-под одеяла и включила настольную лампу. Схватив со стула шелковый халатик, удачно найденный накануне среди присланных Александром вещей, быстро надела и открыла дверь.

Не просто же так тленник появился!

— Привет, — с порога произнес Айландир и уверенно зашел, прежде чем я успела произнести в ответ хоть слово. — Спишь уже? Что-то рано.

— Привет. Да, только легла, — растерянно подтвердила я и слегка смутилась под внимательным изумрудным взглядом, задержавшемся на моей груди. Которая, конечно, сейчас закрыта халатиком, но была ощупана утром…

Я резко задавила неуместные воспоминания и уточнила:

— Что-то случилось?

— Нет. — Тленник отрицательно качнул головой. — Но очень надеюсь, что случится с твоей помощью.

— Э-э? — От двусмысленности фразы я едва не поперхнулась. — Ты о чем?

Айландир хмыкнул, но затем пояснил:

— Кодовое слово. Ты сказала отцу, что подслушивала заговорщиков, находясь в одном из закрытых отделов библиотеки. Так вот, мне нужно кодовое слово, по которому ты туда попала. Я еще вчера думал заглянуть, но в медкорпусе лишний раз светиться не захотел.

Уф! Всего-то!

— Ауродим Фаркид Паэльсдар, — едва сдержав вздох облегчения, ответила я. — А зачем было приходить-то? Мог бы по кейлору связаться и спросить.

— Не мог бы. — Меня наградили новым изучающим взглядом, опять задержав его в районе груди. — Твой кейлор стандартный, с привязкой к системе академии. При этом интерес к тебе повышенный. Твои разговоры могут отслеживать, а мне не нужно, чтобы кто-то знал о моем незаконном проникновении в библиотеку.

— А-а…

— Ладно. Спи дальше. Я пошел, — попрощался Айландир и, наконец перестав меня разглядывать, развернулся, открывая дверь.

И только теперь моя голова просветлела настолько, чтобы напомнить об одной важной вещи.

— Айл!

— М-м?

— Мне бы одежду Дианэ вернуть. Не подскажешь, где она живет?

— На третьем этаже, в комнате 3-48, - откликнулся тот, не оборачиваясь. — Но она там редко бывает. Днем Ди на занятиях, а ночует у Триона. Загляни завтра перед ужином, в это время наиболее вероятный шанс ее там застать.

— Ага. Спасибо.

— Не за что. Кстати, миленький у тебя халатик. Я оценил.

Дверь за тленником закрылась.

Халатик?

Я недоуменно моргнула. Это с чего вдруг такой комплимент?

Задумчиво открыла дверь в ванную, перевела взгляд на зеркало… и сглотнула.

Это был не шелк. Вообще. Совсем.

Черт его знает, из чего пошили сию вещь, но при тусклом свете настольной лампы обманчиво плотная ткань просвечивала на фиг! Вся! А у меня под ней только я и тоненькая кружевная полосочка стрингов…

«И я в этом как ни в чем не бывало перед Айландиром вовсю красовалась! Не удивительно, что он взгляд от груди оторвать не мог!»

Я почувствовала, как лицо буквально до ушей полыхнуло жаром Содрав провокационный халатик, запихнула его в самый дальний угол шкафа и, сгорая от стыда, юркнула в кровать.

Ну, Александр! Спасибо тебе, «дядюшка», за заботу!

И… надеюсь, Айландир хотя бы не решил, что я его провоцирую?


Эта Лиард его провоцировала!

Ничем другим выходку Евы, встретившую его в белье из аликары, быстро шагающий по коридору Айландир объяснить не мог. Конечно, вряд ли она задумывала это изначально. Не могла девчонка знать, что он к ней придет, так что с ее стороны это был не более чем экспромт.

Провокация. Даже, возможно, предложение все-таки отплатить за все, что он для нее сделал…

Вот только теперь принять это предложение Айландир при всем своем желании не имел права! Запрет отца буквально связал ему руки.

Он резко выдохнул.

Тленник злился. И на отца, и на себя. Вот какого дашша, спрашивается, он так остро отреагировал на вид ее тела? Что он, обнаженных женщин не видел, что ли? Видел, и много, причем в куда более откровенных позах. Так почему весь организм Айландира пошел вразнос только лишь при виде полускрытой аликарой груди этой… даже не дархатки?! Такого жгучего желания тленник не испытывал уже давно, и ему стоило огромных усилий не потерять хотя бы внешнее спокойствие.

Но Ева-то какова, а? Стояла и разговаривала с таким видом, словно ничего особенного не происходит! Вот вам и стеснительная девственница…

И ведь для кого-то же она эту тряпку из аликары в академию захватила!

«Камерано. Учитывая все, что между ними происходит, девчонка наверняка собиралась изводить пепельника».

Однако эта догадка Айландира отчего-то не успокоила. Наоборот. Стоило представить, как Ева демонстрирует условный «халатик» Камерано, раздражение и злость вспыхнули с новой силой.

Отрицать было глупо и бессмысленно: он, дашш все побери, хотел эту девчонку! И запрет отца желание получить Лиард только усиливал.

В библиотеку Айландир почти влетел. Оставалась надежда, что хотя бы заклинания, к которым тленник так давно стремился, его отвлекут. Быстро глянув по сторонам, он приложил запястье с кейлором к углублению в стене и рыкнул:

— Заклятия второго уровня допуска. Боевая кафедра. Ауродим Фаркид Паэльсдар.

Однако появившаяся было вешка осталась тусклой.

Допуск не действовал.

Да что ж сегодня так не везет-то!

Айландир мысленно застонал от досады.

Ну конечно! Ректор не дурак, наверняка заменил кодовое слово, как только услышал о том, что здесь происходит. Возможно, даже несколько различных слов ввел, чтобы, если вдруг ситуация повторится, молено было сузить круг поиска нарушителей.

Теперь в библиотеку без нового допуска попасть не удастся.

Не сдержавшись, Айландир выругался уже вслух. Тленнику ничего не оставалось, кроме как вернуться в общежитие.

Мрачный как грозовая туча Айландир зашел в свою комнату, с ненавистью посмотрел на пустую кровать… и, осознав, что просто так точно не заснет, отправился в душ.

Глава 7

Утром я едва не проспала, и даже на будильник не сразу отреагировала. Все потому, что полночи проворочалась в постели, пытаясь успокоиться и заснуть. А когда это наконец удалось, неожиданно приснился Александр, пристально глядящий на меня холодным, изучающим взглядом, от которого мурашки бегали по коже.

Ощущение было настолько жутким, что я проснулась в холодном поту и с колотящимся сердцем, а потом вновь пыталась заснуть. Уж лучше бы мне Айландир в кровати приснился, честное слово!

В общем, ночь получилась отвратительной, а встала я сонная и зевающая. На скорую руку умылась и принялась собирать сумку. Для этого сверилась в кейлоре с расписанием, а потом заодно, по инерции, глянула в Анонимус…

И тут сонливость исчезла вся разом! А я поняла, что впору искать убежище. Потому что такого унижения Камерано мне точно не простит!

«Ставки приняты!» — гласил заголовок поста, от ано-имени ХитрыйДашш.

«Друзья, запомните эту ночь! Поскольку именно сегодня было сделано рекордное количество ставок на то, вкусил ли Пепельный лорд плотских радостей или хранит чистоту для своей Девочки-экс-призрака, или, как мы ее теперь называем, Лиловой Девочки.

„Какая любовь!“ — кричат поклонники воздержания.

„Какой дурак!“ — закатывают глаза сторонники здорового образа жизни.

Но и те, и другие с нетерпением ждут результатов ставок.

Так давайте всей академией пожелаем Пепельному лорду счастья в личной жизни, причем побыстрее! Ведь куш для победителей собрался уже приличный!»

Ну а следом, вбивая последний гвоздь в крышку моего гроба, сияло и переливалась сообщение от ЛордСплетен. У него даже вместо заголовка шла движущаяся картинка с падающими золотистыми, сверкающими монетками.

«Этот денежный дождь готов пролиться наг голову счастливчика, который предоставит мне железные доказательства либо того, что Пепельный лорд пока еще чище белоснежной фиалки, либо того, что нашему милому мальчику уже показали, откуда берутся дети.

Реалистичность и натуралистичность доказательств приветствуется! Но учтите, что фиксация фактов самообразования Пепельного лорда не подойдет. Хотя, при ее наличии, готов оплатить эту запись отдельно».

Честно говоря, на миг мне Алана стало немного жаль. Даже мое лицо обожгло румянцем от всех этих двусмысленных намеков, а каково это читать ему? Да еще и знать, что теперь вся академия будет гоняться за ним с кейлорами. А если добавить море насмешливых комментариев под постами, то Алан должен меня как минимум сжечь.

Когда пришла к последнему выводу, жалость к пепельнику и пропала. Теперь меня беспокоило исключительно собственное благополучие.

«В конце концов, не я же эти заметки выдумывала и писала! Я просто крикнула в запале пару фраз. А то, во что их обратили другие… Алан сам виноват, что его в академии столько народа не любит», — мысленно оправдала я себя.

Тем более защитники у Камерано все-таки имелись. Под сообщением ЛордаСплетен красовался гневный пост с заголовком «Распутный мир!», который, судя по ано-имени БелаяРоза, однозначно принадлежал девушке.

«Нападки на Пепельного лорда показали, что в нашем мире порок и сластолюбие выживают целомудрие и скромность из умов молодых людей! — вещала она. — Но ведь это же так прекрасно, когда двое влюбленных, решивших навеки соединить свои жизни, взявшись за руки вместе шагают в мир удовольствия и супружеского долга!»

Это высокопарное заявление комментариев собрало не меньше, чем у ХитрогоДашша и ЛордаСплетен:

«Детка, советую не за руки держаться, есть и поинтереснее места!»

«Крошка, да в чем проблема? Я невинен с прошлого четверга! Ротов шагнуть с тобой в любое удовольствие и даже не буду настаивать на супружеском долге! Я весь твой! Приди и спаси меня! Жду! Твой Невинный и Одинокий!»

«Да, я тоже готов шагать туда, где дают! Удовольствие обещаю, супружеский долг не предлагать!»

Причем ко многим комментариям даже прилагались личные номера кейлоров для связи. Их было такое количество, что они буквально погребли под собой единичные возмущенные отписки: «Пошляки!» и «Всем вам одного и надо!».

Нервно хихикнув, я подхватила сумку и помчалась в столовую. Чувство голода не позволяло проигнорировать завтрак, но оставалась надежда, что, если приду пораньше, столкновения с Аланом удастся избежать.

В столовую входила осторожно, с опаской, внимательно глядя по сторонам. Но несмотря на то что народа здесь уже находилось достаточно, Камерано, к счастью, еще не было…

— Добрейшего утречка, целомудр-ренная моя!

Внезапно рыкнули из-за спины, а в следующий миг меня схватили за руку и резко развернули. Я даже охнуть не успела, как носом буквально уткнулась в грудь злющего как сто демонов Алана Камерано.

Я тотчас попыталась вырвать руку, но ее сжали словно в тисках.

— Не так быстро. Нам с тобой еще вместе в счастливое будущее и мир удовольствий шагать, — прошипел он.

Глаза пепельника натуральным образом полыхали рубиновым светом, так, что даже полная дура поняла бы: мужик находится на пределе.

Точно все посты прочитал!

— Алан, ну ты же понимаешь, что я ни при чем. Не я эти статьи и посты писала, — нервно выдохнула я.

Язвить в такой ситуации не позволяло самосохранение.

— Ну разумеется, — огрызнулся он. — Ты всегда у нас невиновна! И невинна. И что там еще?

Запястье сжали сильнее.

— Алан! — не сдержавшись, вскрикнула я. — Ты делаешь мне больно!

Вот только захват не ослаб ни на йоту.

— А ты еще не в курсе, что любви без боли не бывает? По крайней мере, в первый раз? — язвительно сообщил пепельник. — Или, скажешь, ты не этого добивалась?

— Нет, конечно!

— В таком случае, детка, с этого момента ты прикусишь свой язык и начнешь мне подчиняться. Я требую абсолютного послушания. Покорности. И…

— И ты уберешь от нее руки. Немедленно, — внезапно перебил его ледяной голос.

Айландир!

Правда, при виде подходящего тленника Алан только презрительно скривился.

— Да с чего это вдруг? Иди ты, знаешь, ку…

Внезапно коротко взвыв, он резко от меня отшатнулся и затряс кистью. Совсем как недавно Александр!

«Печать! — молнией промелькнула догадка. — Айл печать принадлежности активировал!»

— Какого дашша?!

Алан с пылающим бешенством взглядом уставился на тленника, но Айландир даже отвечать ему не стал. Просто подхватил обалдевшую меня под локоть и, больше не обращая ни на кого внимания, уверенно потянул к стойке раздачи.

Пропустили нас без очереди, так что не прошло и пары минут, как в руке у Айландира был заставленный тарелками и стаканами поднос. Причем тленник легко удерживал его одной рукой, а второй по-прежнему сжимал мой локоть, не давая даже на шаг отойти.

Отконвоировав меня к дальнему столику у окна, Айландир кивком указал на стул:

— Садись.

И когда я, все еще ошарашенная происходящим, села, почти бросил поднос на столешницу передо мной, выдохнув:

— Приятного аппетита.

Прозвучало, если честно, так, словно мне желали подавиться. Однако я в принципе не знала, как на все происходящее реагировать, поэтому просто пробормотала;

— Спасибо.

Аппетит, правда, уже после стычки с Аланом пропал начисто. Сидящий рядом как каменная статуя угрюмый тленник ею восстановлению не способствовал, поэтому ложкой в тарелке я ковыряла чисто механически. Но вскоре, не выдержав, спросила:

— А ты почему ничего не ешь?

— Потому что в принципе не завтракаю. Слишком рано для меня, — сухо ответил он.

Н-да. Собеседник из Айландира всегда был неважный, а сейчас, очевидно, еще и не выспавшийся.

Очень захотелось спросить, зачем тогда он вообще в столовую пришел. Тем более и Иланна, помнится, говорила, что Айл почти никогда утром здесь не бывает. Но, оценив хмурый вид тленника, я решила лишних вопросов не задавать. Ограничилась лишь самым важным для себя:

— Почему ты мне помог?

— А почему бы и нет? Пепельник меня раздражает. Забавно смотреть, как он бесится.

— А-а…

— А ты против? Хотела еще синяков получить? — в голосе Айландира послышались раздраженные нотки.

— Нет. Конечно нет, — быстро заверила я. — Я тебе, наоборот, благодарна.

— Вот и хорошо. Твоя благодарность мне понадобится, — неожиданно сообщил он и уточнил: — Вечером после ужина что делаешь?

— Э-э, вроде, ничего, — растерялась я. — Домашние задания…

— Отлично. Значит, зайду за тобой в девять. Будь готова.

Внезапно!

— К чему? — осторожно уточнила я.

— Да уж не к демонстрации нижнего белья, — язвительно бросил Айландир, заставив щеки вспыхнуть. — Твое кодовое слово больше не действует. Его сменили. Пойдем узнавать новое.

— Как сменили? И, погоди, как узнавать?

— Так же, как ты узнала предыдущее, — сообщил очевидное тленник. — Подслушаешь.

— Но… — Я попыталась было отказаться, но потом поняла, что Айландир уже все для себя решил, и это просто бесполезно. А еще — что допуск в библиотеку нужен и мне самой. Оставалось еще слишком много вопросов, требующих ответов. Поэтому кивнула: — Хорошо.

Айландир понимающе усмехнулся.

— В первый раз, значит, случайно, говоришь, получилось?

Отвечать не стала. Просто сделала независимый вид и вернулась к еде.

Остаток завтрака прошел в молчании. Впрочем, доела я быстро.

Но на выходе из столовой прощаться со мной Айландир не стал. Вместо этого неожиданно спросил:

— Чем сегодня Камерано выбесила?

Я отрицательно мотнула головой.

— Ничем.

— Хм…

— Да честно, это не я, — повторила я в ответ на его недоверчивый смешок. — Это Алан из-за сообщений со сплетнями вызверился. Ты Анонимус сегодня не читал?

Айландир поморщился:

— Я вообще туда редко заглядываю. Мне этой чуши и в пересказах от Дианэ с Трионом хватает.

Вот разумный человек! В смысле, дархат.

— … Да и лишний раз особенно активных сплетников калечить не хочется. Я только-только с отцом отношения наладил, — спокойно завершил он.

Ой.

Пока я соображала, что ответить, тленник подхватил меня под руку и уточнил:

— Что у тебя по расписанию?

— Семинар по магометрии, — недоуменно ответила я.

— В красной двадцать третьей?

— Э-э, да.

Погодите, он ведь не собирается меня туда вести?

Но именно это Айландир и сделал. Взял и при всем народе буквально отконвоировал меня до дверей аудитории! И лишь там, повторив, чтобы в девять я была готова, оставил.

Перевести дух не успела. Едва я переступила порог аудитории, коршуном подлетела Иланна.

— Айландир Тленник увел тебя от Алана на виду у всех, накормил завтраком, а потом до аудитории проводил! И только попробуй после всего этого утверждать, что у тебя с ним ничего нет! — выпалила она и вцепилась в мою руку едва ли не с такой же силой, как недавно Алан.

— Погоди, дай хоть в себя прийти, — взмолилась я. — Ничего действительно нет. Такого, о чем ты думаешь. Просто еще одна сделка о взаимопомощи.

— Хм?

Иланна мне явно не верила. Поэтому пришлось сказать часть правды:

— Об этой сделке даже наши родственники знают. На мне до сих пор печать Айландира, помнишь? Ее оставили для дополнительной безопасности, пока моего убийцу не найдут. Дядя с тленниками договорился. А то, что случилось утром… ну нравится Айландиру Камерано злить. Развлекается он так по случаю. Тем более Пепельница мне реально чуть синяк на руке не оставил, так что Айландиру только спасибо можно сказать.

— У-у. Ясно, — чуть поостыла Иланна. — Но со стороны, конечно, выглядело все это отпадно. У Айландира и так рейтинг высоченный, а после того, как он сегодня за тебя по-мужски заступился… представляю, какая будет реакция в Анонимусе! Камерано вдвойне дурак, что так подставился.

— Да уж. — Я нервно хмыкнула, заметив, что Алан как раз входит в аудиторию.

Однако за разговором мы с подругой предусмотрительно поднялись на несколько рядов и как раз протискивались между студентами на места подальше от входа. Теперь сесть рядом пепельник просто физически не сможет.

Впрочем, на семинаре по магометрии и без такой предосторожности было не до ругани. Задачи магистра Брук требовали максимальной сосредоточенности. Чтобы успеть все доделать, нашему курсу пришлось даже задержаться после окончания занятия и пропустить перерыв.

В результате к тренировочной аудитории по накопительной медитации все бежали бегом, а там мне повезло вновь. Магистр Дангар посадил меня на достаточном расстоянии от Алана.

Памятуя о прошлых занятиях, я приняла позу со скрещенными ногами. Не лотос, конечно, но уж как умела. И вот стены аудитории вновь наполнились светом, растворяясь. Кожа ощутила порыв свежего ветерка, а мы оказались на лесной поляне с магическим источником-водопадом.

Только теперь я вдруг поняла, что вижу вокруг него легкую мерцающую ауру. А еще вместо покалывания в кончиках пальцев и легкого холодка, какие ощущала в прошлый раз, я почувствовала исходящую от него энергию буквально всем телом. И мне она нравилась!

Этот источник, конечно, был намного слабее энергонакопителей академии, но тянуло к нему очень. Да так, что хотелось сейчас же встать, подойти и как минимум погрузить в него руки по локоть!

Внезапное желание поначалу испугало. Что это? Почему?

Но потом я предположила, что, скорее всего, это нормальное чувство. Просто я в первый раз вижу источник, что называется, вживую, потому и не сталкивалась с такой реакцией собственного организма раньше.

Плюс, я несколько раз работала в связке с Айландиром и пропускала через себя кучу энергии. Да и сама, по утверждению Александра, после смерти магически «проапгрейдилась». Так что удивляться возросшей чувствительности? У нас ведь, вон, даже под высоковольтными линиями электропередачи, бывает, по коже мурашки идут. А тут — сильная магия.

Логические рассуждения помогли успокоиться и сосредоточиться наконец на занятии. Тем более теперь наладить контакт с логическим «водопадиком» стало куда проще. Еще бы энергию тот отдавал поохотнее!

Да, несмотря на все видимое изобилие, мне опять доставались крохи. Брызги. А попытки подключиться к основному потоку вновь и вновь заканчивались неудачей. Бурлящая энергия просто рассеивала мои тонкие, неуверенные магические нити, как сильная волна сносит детские замки из песка.

В общем, следующие четыре часа работы прошли почти незаметно. И пусть под конец я сильно устала, в отличие от многих сонных сокурсников не считала это время потраченным зря. Может, их и ждала спокойная жизнь, а я уже успела убедиться, как важно умение восполнять собственные силы. Его, спасая мою жизнь, уже несколько раз продемонстрировал Айландир, ведь он-то к энергонакопителям академии, в отличие от меня, подключен не был Я лишь давала ему доступ, подобный тому, который тут, на занятии, предоставил нам к «водопадику» магистр Дангар. И что было бы, если бы Айландир черпал из него энергию с такой же скоростью, как я?

Правильно, ничего. Я уже давно была бы мертва.

Но Айландир меня вечно защищать не будет, поэтому в моих же интересах как можно быстрее освоить восполнение магических сил самой.

Так что, в то время как большинство сокурсников покидало аудиторию недовольно морщась, а то и откровенно зевая, я, напротив, мысленно перебирала собственные, пусть и скромные, успехи. А на выходе меня перехватила Иланна и буквально отконвоировала на обед. Причем, стоило нам забрать с раздачи подносы с едой, подруга быстро огляделась и решительно направилась куда-то вперед, потребовав идти за ней.

— Куда мы? — поинтересовалась я, с трудом уворачиваясь от встречных студентов, тоже нагруженных подносами. — Были же столики свободные.

— Пообедаем с братом и его компанией, — ответила подруга — Айландир, конечно, молодец, что утром тебе помог, но не стоит каждый раз надеяться на тленника. Тем более сейчас его в столовой, как я вижу, нет. А Алан — вон, у раздачи стоит.

Заметив хмурого пепельника, я спорить не стала. К тому же компания Дириона мне нравилась.

Не прошло и пары минут, как мы подошли к нужному столику.

— О! Ева, а мы только что тебя вспоминали, — приветственно помахал мне рыжий Ланс.

— Надеюсь, только хорошее, — улыбнулась я в ответ.

— Обсуждали утренние события, — хмыкнул Дирион и указал на свой кейлор.

— Что там? — оживилась Иланна. — Мы еще не читали, у нас медитация была.

Сев рядом с потеснившимися ребятами, мы с ней одновременно активировали кейлоры.

«Что умеет Лиловая Девочка в постели, если ради нее Пепельный лорд хранит девственность, а Темнейший изменяет своему распорядку дня?»

Первый же заголовок заставил меня нервно кашлянуть и раскрыть ветку комментариев полностью… а затем искренне пожалеть, что я это сделала.

Большая часть ано-имен с мужскими никами обсуждала различные варианты моей образованности в плане постельных утех. Сомневающиеся же в ней попутно предполагали, что Айландир просто нашел удачный повод поставить наследника конкурирующего домена на место. Теперь-то всем окончательно ясно, что, пока Темнейший в академии, Пепельному лорду не светят лавры победителя ни на одном из фронтов. Камерано всегда будет на вторых ролях.

Ну а девушки вовсю полоскали мою внешность и перемывали кости вплоть до фаланг пальцев. Мол, ради кого это все? Что в ней такого, что мужики из-за нее грызутся? Она даже не дархатка, и цвет волос у нее противоестественный…

Дочитать до конца не смогла. Слишком противно стало. Закрыла окошко группы и хмуро постановила:

— Это все бред. Алан просто очень много о себе возомнил и злится из-за глупых сплетен. Придумал сказку, сам же в нее поверил, и теперь от меня требует соблюдения его правил. А с Айландиром у нас была небольшая договоренность на взаимовыгодных условиях, не более того.

— Взаимовыгодная договоренность? С тленником? — Дирион аж поморщился. — Знаешь, я, конечно, согласен, что Камерано тот еще козел, но с Грейвом даже ради избавления от пепельника связываться не стоит. Весь их род довольно мерзок, действуют они исключительно ради собственной выгоды и не стесняются использовать любые средства для достижения цели. Даже незаконные. Ты можешь оказаться в еще более худшей ситуации, чем с Камерано.

Ничего себе предупреждение! Хотя, если подумать, слова Дириона недалеки от истины. Характер отца Айландира, по крайней мере, описанию соответствует полностью. Не будь лорд Кантор Грейв во мне заинтересован, ему было бы глубоко наплевать на то, что меня могут убить. Но вот нюанс: он-таки заинтересован, и сильно. А значит, сейчас все эти качества тленников, напротив, выгодны для меня.

Правда, признаться в этом Дириону и его друзьям я не могла. Поэтому изобразила на лице досаду и развела руками:

— Понимаю. Но Алан слишком давит, самой с ним уже не справиться. Я девушка все-таки. И человек. А у него сила как… как у вас, в общем. Синяки получать я не хочу, так что выбора особо нет.

— Что значит, нет? — возмутился Аанс. — Ты всегда можешь обратиться к нам за помощью. Причем абсолютно безвозмездной! Думаешь, мы не оградим от неадекватов красивую девушку?

— Действительно, — подтвердил Дирион. — Если что потребуется, говори. Так будет лучше.

Отар и Иланна кивнули.

А я… я даже растерялась. Ведь мне сейчас просто так, ни с чего, предложила помощь одна из сильнейших троек студентов академии!

— Спасибо! — искренне поблагодарила я.

Да, пока что меня защищал Домен Тлена. Но я прекрасно понимала, что, стоит только лорду Кантору Грейву потерять ко мне интерес, я его заступничества лишусь.

Айландир же слишком сложная личность, и как бы в определенный момент не пришлось защищаться уже от него! Дирион в этом случае, судя по тому, что я успела узнать, единственный, кто смог бы помочь.

К тому же не стоило забывать об Александре. В случае потери покровительства Домена Тлена оставалась надежда только на третий Домен из главной тройки, так что предложение ребят было просто невероятным везением Надеюсь, конечно, необходимости просить у них помощи в принципе не возникнет, но очень рада, что такая возможность теперь есть!

Глава 8

После обеда я опять отправилась в ректорат слушать голоса. На этот раз, чтобы хоть немного сократить время, лорд Донатан и ректор договорились по возможности вызывать сразу по несколько человек. Причины, разумеется, выбирались разнообразные. То сотрудников одного из деканатов всем коллективом похвалить, то уборщикам выговор сделать за несвоевременную уборку каких-то складов, то завхоза «обрадовать» предстоящей инвентаризацией. В общем, эти несколько часов прошли еще более насыщенно, чем вчера, но… знакомых голосов я так и не услышала.

Конечно, по словам ректора Айдара, преподавателей, практикантов и младшего персонала академии в списке оставалось еще на два дня прослушивания, однако во мне все равно зашевелился червячок сомнения. А смогу ли я вообще узнать те голоса? А вдруг память меня подводит, и я запомнила их неверно?

Пессимистичными мыслями я мучилась всю дорогу до своей комнаты в общежитии. Лишь учебники и задания помогли слегка отвлечься — времени до ужина оставалось немного, а сделать хотелось как можно больше, чтобы не засиживаться потом до полуночи. Ведь мне еще предстояла увлекательная «прогулка» с Айландиром.

Кстати, о тленнике и его друзьях! Уже собираясь на ужин, я вспомнила, что надо зайти к Дианэ, пока она у себя, и отдать одежду. И, подхватив платье с туфлями, побежала к ней.

К счастью, к Триону Дианэ еще не ушла. Судя по халату и полотенцу на голове, в которых она возникла на пороге, девушка только-только вышла из ванной.

Оглядев меня, с вещами в руках, Дианэ хмыкнула и сообщила:

— Могла бы и не отдавать.

— Не могла бы. — Я отрицательно качнула головой. — Это невежливо. Поэтому вот, держи. Спасибо тебе большое, что помогла.

— Не благодари. — Забрав вещи, Дианэ, не глядя, бросила их куда-то вглубь комнаты. — Если бы не просьба Айландира, даже и не подумала бы.

Хм. Ну, по крайней мере честно. А то, что эта черноволосая дархатка — стерва не из последних, я знала и так.

Поэтому на слова обижаться не стала, только улыбнулась и заверила:

— Я, если честно, даже после его просьбы не верила, что поможешь.

Дианэ наградила меня странным взглядом, словно я сказала какую-то откровенную глупость. Даже рот приоткрыла, будто собираясь об этом сообщить, но внезапно прищурилась и пристально вгляделась в меня.

— Что такое? — озадачилась я.

— Странно, — протянула она. — Очень странно. Помнится, когда я видела тебя с дыркой в груди, ты выглядела обычной человеческой бродяжкой. Какая Лиард? Ты даже в потенциале до сильной магички не дотягивала. А теперь я вдруг поняла, что ты изменилась. И все вроде бы стало логично… — Дианэ задумчиво нахмурилась. — Не думала, что иллюзия призрака может быть такой плотной, что прикроет и обычное тело. Занятно. Никогда раньше не ошибалась.

Сердце тревожно сжалось. Память разом напомнила, что черноволосая подруга Айландира здесь вроде местной ясновидящей. Вдруг увидит еще что-то? Вдруг вообще начнет сомневаться, что я — Лиард?

Лишних вопросов и подозрений вызывать не хотелось. Хотя вроде сейчас в моей принадлежности к статусному роду она как раз не сомневается…

Тогда — а почему перестала? Не потому ли, что я действительно после смерти изменилась? И ощущения Дианэ, получается, подтверждают слова Александра?

С другой стороны, Дианэ уже видела меня после «воскрешения», когда по просьбе Айландира узнавала, что за проклятие пыталось меня убить. И тогда ее вроде как ничего не смутило.

Мысли пролетели в голове мгновенно, и желание получить или опровергнуть слова «дяди» заставило озвучить последний вопрос вслух. А затем смутиться от откровенного ответа:

— Смеешься, что ли? Я тогда только об обломанном по вашей вине оргазме думала. До остального и дела не было.

— Прости, — пробормотала я.

— Забей, — с усмешкой отмахнулась Дианэ. Видимо, мое невольное стеснение ее позабавило.

Нет, этот разговор однозначно пора заканчивать!

— Ладно. Еще раз спасибо. Я, наверное, пойду, — взяв себя в руки, сказала я и отступила от двери.

Однако не успела и шага по коридору сделать, как Дианэ вдруг окликнула:

— Эй!

А когда я вопросительно посмотрела на нее, произнесла:

— Ты ведь с Айландиром не спала.

Прозвучало это не как вопрос, а как утверждение. Впрочем, отрицать я не стала, только плечами равнодушно пожала:

— Да. И что?

— И не спи, — неожиданно серьезно посоветовала Дианэ. — Поверь на слово. Не надо.

После чего развернулась и закрыла дверь.

Хм. И что это за непрошеный совет? Не то чтобы я действительно собиралась спать с Айландиром, но почему так категорично-то? Неужели думает, я не понимаю, что ничего серьезного между нами быть не может? Так отношения не обязательно к свадьбе вести должны, тем более этих отношений у меня в жизни еще толком не было. Мне, может, для начала в принципе хоть какие-то завести и попробовать, как это!

И… зачем я вообще об этом думаю?! Как будто у меня других проблем нет!

Раздраженно выдохнув, я решительно отбросила мысли о постели, отношениях и мужчинах подальше и отправилась ужинать. Нужно было поторопиться, чтобы за разговорами с ребятами и поесть успеть, и не опоздать потом на встречу с Айландиром.

Однако переживала я зря. На сей раз Иланна сидела за столом одна и что-то сосредоточенно высматривала в кейлоре.

— Привет. А где Дирион с компанией? — подходя к ней, полюбопытствовала я. — Вроде в последнее время вы всегда вместе были.

— Привет. Тренировку затеяли. У них завтра какой-то практикум сложный, — ответила та. Потом подняла взгляд на меня, странно прищурилась и уточнила: — Это у тебя такие нервы хорошие или ты вечерний Анонимус еще не читала?

— И то и другое, — с подозрением подтвердила я. — Мне вообще сегодня не до чтения было. А после твоих слов и подавно туда не полезу. Не хочу настроение себе портить очередной сплетней.

— И все-таки лучше прочитай. Ты должна это знать, — посоветовала подруга.

— Уверена? Зачем мне знать о себе очередные выдуманные гадости? Да и вообще, не думаю, что этим сплетникам удастся меня уже хоть чем-нибудь удивить, — фыркнула я, все же активируя кейлор.

Но стоило только заглянуть в пост с коротким названием «Кто?», который оставил ХитрыйДашш, как я тотчас обалдело закашлялась. Ибо текст гласил: «Кто же сорвет прелестный цветок? Кто вкусит сладкий плод? Кто откроет прекрасно-чувственный мир наивно-прелестной деве?

Я бы и дальше мог занимать место столь любимыми некоторыми романтиками витиеватыми фразочками про райские удовольствия и наслаждения любви, но лучше перейдем сразу к делу!

Итак, давайте все дружно узнаем, кто посвятит в таинства любви нашу Лиловую Девочку!

Что выберет бывшая Девочка-экс-призрак?

Опыт и брутальность Темнейшего? Или Пепельный лорд потеряет так долго лелеемую чистоту и два невинных тела воспарят на крыльях удовольствия?!

Кто будет первым?

Кстати, дорогая (учитывая размеры моего на тебе заработка) Лиловая Девочка, если что, обещаю держать твою ставку в тайне!

Жду остальных на нашем голосовании, точнее, денежки, друзья мои!»

— Вот гад! — простонала я. — Узнаю кто, лично придушу!

— Не надейся, — с сочувствием произнесла Иланна. — ХитрогоДашша нереально найти. А если вдруг это случится, то тебе придется встать в конец о-очень длинной очереди. К тому моменту, как она до тебя дойдет, от этого афериста уже ничего не останется.

— Жаль.

Между прочим, сказала совершенно искренне. Пролистывая зашкаливающий поток комментариев и чувствуя, как все сильнее пылают мои щеки, я действительно сейчас жаждала убийства. Потому что так меня в жизни еще никто не «полоскал»!

Первым же шло возмущенное сообщение мигающим капсом от Архистудента: «А ПАЧЕМУ ТОАЬКО ДВА ПРЕТЕНДЕНТА, ДАШШ?! Я БЫ ТОЖЕ БЫЛ НЕ ПРОТИВ!»

И набрало оно уже под три сотни плюсов!

Правда, и язвительных комментариев тоже:

«Тебе светит только посмотреть!»

«Вот именно, кто там посмотрит на простого студента, когда рядом наследники Доменов??»

«Какой первый раз?! С чего вы взяли? Да может она…» — концовка этого сообщения расплывалась, не позволяя дочитать эпитет, которым так щедро меня наградил очередной сплетник с ано-именем АлыйПепел.

Впрочем, мою репутацию тут же обелила БезднаТьмы, снисходительно тому сообщив:

«Женская физиология намного показательнее мужской. Если ты не в состоянии проверить наличие отсутствия одной специфической части организма простейшим сканирующим заклинанием, на фига тебевообще академия? Иди полы мыть, все равно бездарь бесталанный».

Сомнительная услуга, конечно. Я, если честно, даже не знала, что лучше: уверенность окружающих в моем беспутстве или в моей девственности. Блин, да лучше бы вообще на этой теме никто внимания не акцентировал!

— Может, это Алан Дашшу идею подбросил? — пробормотала я нервно. — Типа отомстил так, чтобы не только его обсуждали?

— Вполне может быть, — не стала спорить Иланна. — Я его час назад видела, как пост появился. Камерано очень уж довольным выглядел. Хотя Дашш и сам мастер выдумывать скандальные поводы для ставок. Так что мог и без посторонней помощи скреативить.

— Тоже верно, — кисло согласилась я. — Нет, ну ты смотри, они все пишут и пишут! Сколько можно одно и то же обсасывать-то?

— Так сообщению чуть больше часа, чего ты хочешь? — Подруга с сочувствием посмотрела на меня. — Они до ночи трепаться будут как минимум. А то и утром продолжат, если новой сплетни не появится.

— Тоже мне, повод! Да что вообще такого в том, кто с кем спит?

Я резко выдохнула и, не выдержав, застучала по кейлору. А через несколько секунд вспыхнул и мой комментарий:

«И чего все так всполошились? Можно подумать, они на ней женятся после этого! Переспят и бросят!»

Да только толку-то?

«Да и пусть бросают. У нас ставки не на женитьбу, а на первую ночь!» — тотчас парировали мне.

А вдогонку еще и посоветовали не завидовать, ведь в плане «переспать, чтобы потом бросили» у меня есть все шансы. От отношений без обязательств, мол, никто из парней не отказывается. Вот, например…

После седьмого вспыхнувшего плюса с мужским ником я сердито отключила кейлор. Группа со сплетнями окончательно потеряла для меня свою прелесть. Понимаю теперь, почему тот же Айландир предпочитает в нее не заходить.

Однако Иланна тоже была права, посоветовав мне прочитать пост. Это тленник с высоты своего статуса может позволить себе игнорировать подобные новости. А я должна быть в курсе всего, что меня касается. Хотя бы для того, чтобы успеть морально подготовиться к очередному раунду пикировки с Аланом.

В общем, поела я без аппетита, упорно стараясь не замечать периодического гогота студентов в столовой, практически поголовно уставившихся в кейлоры, и их бросаемых на меня искоса взглядов. А едва закончив с ужином, быстро простилась с Иланной и поспешила к себе.

До прихода тленника, в итоге, пришлось ждать еще четверть часа. Все это время я упорно пыталась заставить себя вникнуть в текст хотя бы одной страницы учебника и утихомирить бушующие в душе раздражение и злость. Увы, и то и другое получалось плохо. Так что, когда в дверь нетерпеливо стукнули, подскочила к ней почти с радостью. Хоть так отвлекусь!

— Ну? — спросил Айландир, едва я открыла. — Готова?

— Да, — подтвердила я и тут же поделилась сомнениями: — Только не будем ли мы подозрительно выглядеть, стоя прямо при входе в библиотеку и никуда не двигаясь? Спрятаться там особо негде, тем более двоим.

— Не проблема. Я все продумал, — отмахнулся тленник. — Пошли.

И, развернувшись, первым двинулся в сторону лестницы.

Что ж…

Решительно выдохнув, я последовала за ним.

Пока мы шли по коридорам общежития, студентов вокруг попадалось довольно много. И хотя все старательно делали вид, что не обращают на нас внимания, я буквально затылком чувствовала их взгляды, устремленные вслед. Но вот мы спустились в холл академии, миновали его и завернули в коридор, ведущий к библиотеке. И, к моей радости, здесь оказалось почти безлюдно. Посещение «храма знаний» явно не входило в студенческий список любимых вечерних развлечений.

«А зря, — мелькнула мысль. — Я бы, напротив, все свободное время в библиотеке проводила. Только бы это время было!»

Хотя сейчас эта общая нелюбовь была мне на руку. Меньше чужих глаз вокруг — меньше сплетен.

Наконец впереди показалась знакомая массивная дверь, а вскоре мы уже входили на знакомую площадку перед огромным, подернутым туманом котлованом библиотеки. Несмотря на волнение, я не могла вновь не восхититься этим удивительным местом. Тем более сейчас я видела его вживую, не призрачными, а собственными глазами.

— И что теперь? — уточнила я.

— Стоим и ждем, когда появится кто-нибудь из магистров, — ответил Айландир и кивком указал в сторону низеньких перил у края площадки.

Даже зная о защитном барьере, который не позволит мне упасть вниз, все равно к краю подошла с опаской. Голова на миг закружилась. Как на обрыве скалы стою!

Чтобы справиться с неожиданным страхом высоты и убедиться в собственной безопасности, я протянула руку вперед. Пальцы тотчас коснулись гладкой упругой преграды.

Уф! Тихий облегченный вздох вырвался сам собой.

— Не упадешь, — подтвердил подошедший Айландир. — В работе заклинаний полусферы Родега сбоев не бывает. Никогда.

— Да ладно? — Я недоверчиво посмотрела на него. — Нет, я, конечно, верю, что сделано тут все на совесть. Но если вдруг случайно или намеренно здесь случится что-то типа ну-у… помнишь, как мы защиту академии в коридоре порушили?

— Не вариант. — Айландир отрицательно качнул головой. — Даже если все энергонакопители академии разом задействовать. Полусферу Родега даже специально уничтожить практически невозможно. Например, Бастион Совета Содружества, где находится такая же библиотека, пару раз разрушали почти до основания. Но полусфера при этом оставалась целехонькой вместе со всем своим содержимым.

— Ого! — впечатлилась я. Потом нахмурилась, припоминая то, что слышала от Иланны, и уточнила: — Погоди, а как же тогда была уничтожена третья библиотека? Была вроде какая-то запретная…

— Была. При храме Орта Бури, — согласился тленник. — Но там история другая. Наши Домены вообще не хотели ту библиотеку уничтожать. Наоборот, жаждали заполучить знания врага. Но когда попытались попасть внутрь, сработало заклинание самоуничтожения. Как выяснилось уже потом, та полусфера несколько отличалась от остальных. Родег построил ее первой, для своих, и усовершенствовал, видимо, предчувствуя подобный исход. А наши маги этого не предусмотрели, о чем Домены жалеют до сих пор.

— Я-ясно, — протянула я. — Да уж. Действительно жаль. Наверное, в той библиотеке было много интересного…

Внезапно, прерывая на полуслове, меня резко обхватили за талию и рывком притянули к себе.

— Готовься слушать, — склоняясь надо мной, тихо выдохнул Айландир прямо в губы…

А потом буквально запечатал их поцелуем!

Никто и никогда так меня не целовал. Сильно. Уверенно. По-настоящему.

Какое «готовься слушать»?! Из головы вылетело все и сразу. Я едва смогла осознать, что в библиотеку вообще кто-то зашел! А потом окончательно потерялась во времени и пространстве, растворяясь в новых для себя ощущениях.

От хлынувшего в кровь адреналина сердце заколотилось так бешено, что, казалось, хотело пробить грудную клетку. Я подчинялась жарким требовательным губам Айландира, наслаждалась их выверенной лаской… а потом начала отвечать. Как могла, не слишком умело, впитывая жар, который исходил от мужчины. И требовала дать больше, хотя и сама не особо понимала, что мне нужно.

По телу тленника прошла мгновенная дрожь. Объятия мужских рук сделались сильнее, сжав меня словно в тисках, а поцелуи как-то резко потеряли выверенность, став рваными и почти болезненными. Жар его тела оказался почти нестерпимым, и теперь я буквально пила Айландира всем своим естеством. Купалась в его энергии, мужской силе, наполняясь ей, смывая, казалось бы, извечно находившийся во мне холод и отстраненную пустоту.

И это было удивительно! Потрясающе! Ни на что не похоже! Я была готова продолжать это вечно…

— Молодые люди! Это все-таки публичное место! Хоть до общежития дойдите!

Укоризненный мужской голос ворвался в уши, заставив меня опомниться и вздрогнуть, прерывая поцелуй. А потом осознать, что руки Айландира уже давно хозяйничают где-то под моей блузкой, весьма нескромно ее задрав.

Вспыхнув от смущения и стыда, я отшатнулась и быстро оправила одежду, стараясь не смотреть на стоящего при входе невысокого полноватого магистра. Одновременно с этим Айландир резко выдохнул, словно пытаясь сосредоточиться, и хрипловато произнес:

— Разумеется, целитель Зародар.

— Извините, — в свою очередь выдавила я.

— Приятного вечера, — понимающе усмехнулся тот и отошел к информационному выступу.

— И вам того же, — откликнулся Айландир и, подхватив меня под руку, потянул к выходу из библиотеки.

— Исследования не-жизни архимагистра Ааундиса Жизнетворца. Патрис акридал, — глухо донеслось за спиной, когда мы уже выходили в коридор, а затем дверь библиотеки закрылась.

— Патрис акридал, — тихо, эхом повторила я. — Кажется, это новое кодовое слово.

— Угу. Отлично, — отстраненно пробормотал Айландир.

Больше не говоря друг другу ни слова, мы пошли обратно в общежитие.

Состояние мое можно было охарактеризовать одним словом: ошеломленное. Даже сейчас, когда Айландир отпустил мою руку, я все еще, казалось, чувствовала его прикосновения. И тот удивительный жар… его отголоски все еще меня согревали, пробегая легкими приятными волнами по телу.

И это невероятно смущало. Ничего себе реакция на простой поцелуи! Ну хорошо, не простой, а очень даже откровенный, но тем не менее!

Неужели я из этих, с высокой чувствительностью? Или как их там, нимфоманок? Вот чего-чего, а подобного от себя не ожидала! Всегда думала, что при любых обстоятельствах не потеряю ясность рассудка. Тем более это ведь Айландир! Тленник с ужасным характером и замашками тирана-садиста! И я с ним так…

Я мысленно застонала от стыда. Да если бы этот магистр-целитель не появился и нас не остановил, черт его знает, до чего бы дело дошло!

— Ладно. Спокойной ночи, — произнес Айландир, когда мы вышли в центральный холл. — Иди. А мне еще надо сделать… кое-что.

— Ага. Спокойной ночи, — с облегчением выдохнула я, стараясь не смотреть на тленника, близость которого, невзирая на попытки успокоиться, по-прежнему слишком волновала.

Ох, спасибо, неизвестный мне магистр Зародар, еще раз за своевременное появление! Хотя… кажется, и не такой неизвестный. Вроде бы голос этого целителя был мне знаком. Да, точно, это именно он обсуждал с кем-то мое самочувствие, когда я только-только пришла в себя после «воскрешения» из мертвых. Помнится, я даже тогда его узнала. Только…

Я замерла.

А ведь этот голос мне и вправду знаком! И знаком потому, что я его слышала раньше!

— Айл!

Я резко развернулась на каблуках и схватила едва успевшего сделать пару шагов в другую сторону тленника за руку.

— М-м? — меня одарили каким-то странным взглядом. Ждущим. Затягивающим…

И тотчас ставшим пронзительным и собранным после моего быстрого, взволнованного:

— Айл, кажется, я узнала голос.

— Кто? — коротко выдохнул он.

— Этот, который нас ну-у… целитель Зародар. — Я слегка запнулась, но потом зачастила: — Сначала я вспомнила, что слышала его голос, когда только-только очнулась в медблоке, но потом поняла, что он и тогда показался мне уже знакомым. Это он проводил второго заговорщика в библиотеку.

— Уверена?

Я кивнула.

— Да. Почти наверняка. Но мы ведь можем проверить?

— Можем, — заверил Айландир, активируя кейлор. — И обязательно это сделаем.

Разговор тленника с отцом был коротким, а спустя четверть часа мы уже сидели вместе с лордом Грейвом в небольшой аудитории.

— Значит, Зародар из Жизнетворцев, — задумчиво протянул глава Домена Тлена, когда я закончила объяснения. — Ты точно уверена, что это он?

— Да. Но, если надо, я еще раз могу его послушать, — заверила я.

Однако вопреки ожиданиям лорд Грейв отрицательно качнул головой.

— Не надо. Не будем лишний раз привлекать внимание. Просто организуем за ним слежку, отработаем контакты и посмотрим, на кого он нас выведет. Донатан, слежка на тебе.

— Сделаем в лучшем виде!

Я нервно обернулась на новый голос и с изумлением обнаружила в аудитории тленника-дознавателя. И когда он успел тут появиться?!

— И все-таки, кто бы мог подумать, что на этот раз на нас точит зуб Домен Жизни, а не Пепел, — протянул тем временем Айландир, который, в отличие от меня, внезапным появлением родственника не впечатлился.

— Скажем так, мы не исключали такой возможности. Хотя, конечно, вероятность этого казалась весьма мала, — уклончиво заметил его отец.

— Тихушники. До последнего всячески заверяли Тлен о нейтралитете, — подтвердил лорд Донатан. — А сами исподволь решили стравить нас с Пеплом Красивый ход, признаю. Но теперь не уйдут. Всех вскрою, до единого. — Он активировал свой кейлор, пару мгновений подождал, пока устанавливалась связь, а затем, хмыкнув, произнес: — И вам приятной ночи, Александер.

Он связался с «дядей»!

Сердце дрогнуло. Даже несмотря на то, что сейчас мне вроде бы ничего не угрожало, я меньше всего хотела видеть своего бывшего начальника.

— …разумеется, по делу. По нашему общему делу, — тем временем продолжил дознаватель. — Благодаря вашей племяннице в нем открылись новые обстоятельства… да, с ней все в порядке… Да, готов встретиться с вами через час для обсуждения. И захватите папку на Жизнетворцев, уверен, у вас такая имеется. Я же с удовольствием поделюсь своей.

Когда лорд Донатан прервал связь, я едва сдержала облегченный вздох. Встречаться, похоже, будут без меня.

В подтверждение догадки лорд Кантор посмотрел на нас с Айландиром и произнес:

— Вы двое можете быть свободны. Айл, все указания остаются в силе. А тебя, Ева, я особо попрошу постараться и не пересекаться с Зародаром. Целители хорошо видят изменения в эмоциональном состоянии людей, а ты к тому же весьма эмоциональная девушка. Твоя даже случайная реакция может его спугнуть. А если он что-то заподозрит, мы потеряем единственную зацепку. Ну и, думаю, не надо напоминать, что заговорщики крайне не любят свидетелей, даже случайных. И особенно ненавидят тех, кто их раскрывает. А ты нам еще живая нужна.

Я нервно сглотнула и заверила:

— Я все поняла. Даже близко к этому целителю не подойду.

— Вот и замечательно.

Лорд Грейв удовлетворенно кивнул и коротким взмахом руки отправил нас на выход.

Всю обратную дорогу до общежития я пыталась усвоить полученную информацию и осознать, что родственники Дириона и Иланны могут меня убить. Вот Пепельники — другое дело. Что Алан, что «дядюшка» вполне способны на любую гадость. Но злонамеренность тех, кто, казалось бы, наоборот, спасает жизни, никак не укладывалась в голове. Они ведь целители!

— Спокойной ночи.

Голос Айландира заставил меня вернуться в реальность и обнаружить, что мы уже подошли к двери в мою комнату. А потом осознать, что на этот раз тленник меня до нее проводил.

— Спокойной ночи. Еще раз, — слегка смутившись, откликнулась я. — Надеюсь, она действительно будет спокойной. Черт, как завтра в глаза Иланне и Дириону смотреть?..

Айландир скривился, как от лимона.

— Не смотри, — бросил он. — И вообще держись от них подальше.

Ой. Кажется, упоминать имя его давнего недруга не стоило.

— Если бы это действительно было просто, — пробормотала я. — Иланна все-таки моя подруга. Единственная.

Тленник с пренебрежением фыркнул.

— Друзей надо заводить исключительно в своем Домене, а не в Доменах-конкурентах. Тем более из правящих кланов Доменов-конкурентов, — произнес он. — С такими вообще общаться нельзя. Доверять им — и подавно.

— Возможно. Но они спасли мне жизнь. И ты тоже, кстати, — напомнила я.

— Не показатель. — Айландир мотнул головой. — В тот момент никто из нас не знал, что ты из Домена Пепла.

— А если бы знали? Если бы ты знал?

Тленник изогнул бровь, словно удивляясь, как молено не понимать столь очевидных вещей и задавать столь глупые вопросы.

Ну да. Циничный, расчетливый тленник вряд ли придерживался понятий благородства и взаимопомощи в смертельно опасной ситуации. Да, он пожалел забавную бродяжку, которая подходила для опытов. Но стал бы он рисковать ради недоступной для личных забав Лиард из Домена Пепла?

Сильно сомневаюсь.

Впрочем, сейчас я его позицию понимала. Ведь сама уже убедилась в том, на что способны Домены-конкуренты. Это политика. Грязные игры ведутся в ней постоянно, и не факт, что в следующий раз подобное не замыслит Пепел. Или сам Тлен.

Но все же, несмотря ни на что, просто так взять и отказаться от общения с подругой, Дирионом и ребятами я не могла. Как не могла отказаться от общения с Айландиром. Тем более после того, что случилось сегодня.

Скользя взглядом по резко очерченным скулам и чуть поджатым губам хмурого тленника, я как-то внезапно ярко вспомнила наш поцелуй. Удивительный, охвативший меня жар его тела. Странный, жаждущий и ждущий взгляд, почти такой же, как сейчас…

Я вдруг осознала, что пауза затянулась, и пора бы уже перестать на него пялиться. И что со стороны это, наверное, выглядит крайне глупо. Нервно куснула губу и пробормотала:

— Ладно. Пока.

После чего заставила себя наконец отвести от мужчины взгляд и начала поворачиваться к двери.

Внезапно меня схватили горячие руки и, резко развернув, буквально вжали в тело Айландира.

— Хватит. Задолбался я это терпеть, — сипло выдохнул он.

Миг — и мои губы смяли жестким, подчиняющим поцелуем.

Это был вихрь. Ураган. Торнадо, сметающий, рвущий на куски мое здравомыслие и опасения. От жара и жажды этого мужчины я вспыхнула разом, вся, отвечая его губам так же неистово, как целовали меня. Позволяя его рукам беспрепятственно скользнуть под блузку и застонав, когда одна из них чувствительно сжала грудь. Под его напором делая шаг назад, в открывшуюся дверь…

— Гхм. И как это понимать?

От раздавшегося за спиной голоса меня словно окатило ушатом ледяной воды. Отшатнувшись от Айландира, я резко обернулась и испуганно застыла.

На нас, мрачный как сотня демонов, взирал Александр.

И я прекрасно понимала почему. После всех угроз и требований держаться от тленников подальше застать нас в такой пикантный момент!

Взгляд «дяди» скользнул по моему лицу и опустился к груди, зло вспыхнув. Только тут я сообразила, что блузка наполовину расстегнута, и поспешно прикрыла чересчур глубокое декольте, чувствуя, как запылали щеки.

Нет, ну надо же было так влипнуть! Почему Александр пришел именно сейчас, на ночь глядя? Зачем вообще решил появиться?

Хотя… ему ведь сказали, что я нашла заговорщика. И Александр, судя по обрывкам фраз лорда Донатана, спрашивал, все ли со мной в порядке. Вот и прибежал убедиться в хорошем самочувствии своей племянницы-жертвы лично. А тут — такое!

Я едва не застонала. Ну как можно было упустить из вида такой очевидный вариант? Ведь знала, что злить «дядю» крайне опасно! Однако даже не подумала о его появлении. Вместо этого голова была занята исключительно другим. И теперь этот «другой» стоит рядом, крайне раздраженный от того, что нас прервали, а я каким-то образом до сих пор чувствую его эмоции.

Надо было что-то сказать. Однако пока я судорожно подбирала что-то более внятное, чем: «Привет, дядя, меня тут просто провожали», Айландир отрывисто бросил:

— А что непонятного в поцелуях мужчины и женщины?

Увидев, как злость во взгляде Александра сменяется неприкрытым бешенством, я едва не застонала снова. Все плохо!

— В поцелуях мужчины и женщины ничего, — ледянючим голосом процедил «дядя». — Мне не понятно, почему ты, тленник, целуешь мою племянницу?

— Ну-у, может, потому, что, в отличие от вас, не являюсь ее родственником и могу это сделать? — язвительно протянул Айландир.

— Можешь? — Александр скривился. — Кажется, ты забылся, мальчишка. Она — Лиард, а не девочка для развлечений! Ты даже прикасаться к ней не имеешь права. Так что пойди поищи себе более доступную игрушку на ночь, а нас избавь от своего присутствия. Помнится, твой брат был достойным мужчиной, так будь хотя бы наполовину таким же, как Артес. Не позорь Кантора и свой Домен.

При имени брата Айландира передернуло. Я даже услышала скрип зубов, а всплеск его злости почти физически обжег кожу. Сравнение с погибшим старшим братом он, как я уже знала, всегда воспринимал в штыки.

Видимо, знал об этом и Александр, потому расчетливо ударил в единственное уязвимое место обычно непрошибаемого циничного тленника.

И результат не заставил себя ждать. От грохота хлопнувшей двери я едва не подпрыгнула.

— Отлично, — прокомментировал уход Айландира Александр. — А теперь ты.

Тяжелый, как грозовая туча, взгляд вновь впился в меня. Я почти чувствовала, как он, изучая, скользит по моему лицу, скулам. Задерживается на припухших губах, заставляя нервно их облизнуть… а в следующий миг взвыть от хлесткого, резкого удара по лицу!

От вспышки боли из глаз брызнули слезы. Сила удара была такой, что я пошатнулась, но меня тут же схватили, удержав, а потом рывком швырнули на кровать. Сам Александр тотчас навис сверху, заставляя меня перепугано сжаться.

— Что в-вы… себе… позволяете?! — только и смогла выдавить я.

— В отношении тебя я могу позволить себе все что угодно, — отрезал он. — В том числе вернуть твою голову на место, раз ты сама этого сделать не в состоянии.

Хорош «возврат»! Никогда в жизни меня не били!

И далее на помощь не позовешь!

Нервы окончательно сдали, и я всхлипнула.

— Ну, не плачь. В том, что произошло, ты сама виновата, — сообщил он, проведя большим пальцем по щеке и стирая дорожку слез. — Я ведь говорил, держаться от Тлена подальше. Предупреждал о том, что они опасны. А ты? Вместо того чтобы избегать врага, ноги перед ним готова была раздвинуть.

Палец прошелся по губам, надавив на них, словно что-то стирая, а затем Александр склонился надо мной еще ниже, почти вдавив своим торсом в кровать. Я замерла от беспомощности и страха, окутанная тяжелым, удушающим жаром мужчины.

— Надеюсь, больше подобное не повторится, Ева, — произнес он обманчиво мягко, однако в глазах сверкнула угроза. — Беспечность и глупость в твоем случае непозволительны. Ты умная девушка, я знаю. Поэтому не станешь больше меня злить. Не станешь ведь, правда?

— Нет, — прошептала я, боясь даже шелохнуться, чтобы не спровоцировать этого маньяка на очередную грубость или что похуже.

Ну почему магическая защита реагирует только на смертельную опасность?!

Да лучше б меня убивали, чем… чем…

— Вот и замечательно. Рад, что мы друг друга поняли.

Александр рывком поднялся, обрывая паническую мысль и вызвав невольный облегченный вздох. Оглядев меня снова, он удовлетворенно прищурился и добавил:

— Как бы ни хотелось, сейчас не время и не место. Отдыхай, милая. У тебя был насыщенный день.

Воздух вокруг Александра замерцал, и он исчез, буквально растворившись в пространстве.

Какое-то время я бездумно смотрела на то место, пока и без того слабо освещенная светильником комната не стала расплываться перед глазами. Рефлекторно потерла их и только потом осознала, что плачу. Кажется, впервые с самого детства.

Глава 9

Проснулась я с больной головой и в отвратительном настроении. Глаза после ночных слез были припухшими, а скула ныла. Последний факт особенно нервировал.

С плохим предчувствием я отправилась в ванну, а когда посмотрела в зеркало, действительно обнаружила приличный синяк.

— Ненавижу! — выдохнула я от души.

Вчерашнее чувство страха и безысходности к утру уступило место здоровой злости.

Да, возможно, сейчас я по-прежнему не вижу иного выхода кроме как подчиниться Александру. Но это не значит, что я перестану его искать.

Подумать только! Этот псих, которому не проблема ударить девушку, просто срывая злость, мне поначалу даже нравился! Да пусть он трижды высокостатусный красавец, я с таким садистом ничего общего иметь не желаю!

Быстро умывшись, я открыла ящик небольшого навесного шкафчика и уныло оглядела его содержимое. А потом еще раз помянула Александра недобрым словом.

Среди присланных им вещей практически не было косметики. Оно и неудивительно: очень редко когда познания мужчин идут дальше пудры и помад. Даже слово «палетка» для них — нечто непонятное.

Конечно, обычно я обходилась минимумом средств, так что проблемой это не считала. До сегодняшнего дня. Пудрой-то синяк не скроешь!

Однако корректора, консилера или хотя бы плотного тональника отыскать не удалось. Пришлось уложить волосы на бок, кое-как прикрыв локонами скулу, и надеяться, что никто не обратит на синяк внимания. А там, может, удастся у Иланны что-то из косметики выпросить.

Иланна… из-за ночного стресса у меня совсем вылетели из головы последние события и заговорщики, которые, вероятно, были связаны с ее родственниками. Вот тоже проблема! Я до сих пор не решила, как себя с ней вести.

Конечно, учитывая, что ее родственники вполне могут захотеть от меня избавиться, стоило все-таки постараться ограничить наше общение. С другой стороны, Иланна уже шла поперек их мнения. А еще она спасла мне жизнь.

Да и вообще, судя по словам Александра, убить меня в теории захотят все просто из-за моей фамилии. Так какой смысл избегать друзей выборочно? Тут вообще одиночкой до конца жизни становиться надо.

Я раздраженно куснула губу. Ненавижу неопределенность! Сегодня же вечером пойду в библиотеку и выясню все об Айриш! Кодовое слово у меня есть. Слушать сотрудников академии уже не нужно, а слежку за Зародаром только-только организовали. Вряд ли я понадоблюсь лорду Донатану так скоро, а значит, могу рискнуть.

Я должна, наконец, понять, действительно ли мне угрожает что-то глобальное, или Александр нагнетает обстановку, чтобы удержать меня подальше от тленников.

Кстати, об обстановке и тленниках…

Рука потянулась к кейлору. Нужно было узнать, не появилась ли в Анонимусе очередная мерзкая сплетня. Вдруг кто-то все-таки заметил наш с Айлом поцелуй?

И новость действительно обнаружилась. Только не совсем такая, которую я ожидала.

На самой вершине Анонимуса красовался броский заголовок, стилизованный под истекающие кровью символы:«ЛордСплетен повержен! Да здравствует МегаМаг!»

Короткий пост под ним гласил:

«Да-да! ЛордСплетен, прощайся с премией этого года, жалкий неудачник! А все, кто обвинял меня во лжи, — утритесь! Ибо теперь я могу доказать свою правоту. Только у меня самая правдивая, самая невероятная информация!

Итак, Лиловая Девочка и Темнейший гораздо ближе, чем вы все думали! Настолько, что Темнейший без проблем посещает по ночам ее комнату. Причем, уверен, далеко не в первый раз.

Следите за новостями МегаМага и вы всё узнаете первыми! Ведь я — не обленившийся, разжиревший ЛордСплетен, который полагается лишь на то, что ему подадут. Я ищу уникальный контент сам!

А вот и доказательства!»

Глядя на приложенную к посту запись, где взбешенный Айландир покидал мою комнату после скандала с Александром, я облегченно выдохнула. Ну хоть не поцелуй!

Появись этот МегаМаг чуть раньше, его «уникальный контент» точно взорвал бы всю академию. А пока… пока реакция общественности на его сообщение была скорее насмешливой.

«Ты не МегаМаг, ты МегаЛох, — припечатали в первом же комментарии. — Одной новостью премию не заработать».

«Да и что это за новость? Вот если бы Грейв из ее комнаты утром вышел!..» — поддакивали следом.

«Народ, а ведь Темнейшему, похоже, не дали!» — язвил в соседней ветке знакомый сверхобщительный Архистудент.

«Это точно! „Сытый“ мужик с таким лицом от бабы не уходит», — весомо соглашался с ним Ярость156.

«Э! Э! Погодите! Значит, Темнейшему не светит? Дашш все побери, а как же моя ставка?» — беспокоился ТуманБитвы.

«Твоя — не знаю, а моя похоже принесет мне кучу бабла, — напротив, радовался некто с ано-именем ТанецМечей. — Лиловая, ты лучшая! Благодаря тебе все мои девчонки получат по красивой безделушке и будут ооочень страстно меня благодарить!»

— Да пожалуйста, не жалко, — нервно хмыкнув, пробормотала я и отключила кейлор.

Ничего действительно компрометирующего меня не выложили, значит, день должен пройти спокойно.

Я взяла сумку с учебниками, опустила голову, чтобы волосы получше закрывали лицо, и отправилась на завтрак.

Шла быстро, ела тоже, пока народа было еще не очень много. Попутно отправила Иланне сообщение с просьбой поделиться корректором, если у нее есть.

«Хорошо. — Ответ пришел почти сразу. — А что у тебя случилось?»

«Мелкая, но досадная неприятность», — я не стала вдаваться в подробности, ибо не придумала, как объяснить подруге появление синяка. И это была еще одна причина, по которой я торопилась с завтраком: встреча в столовой неизбежно потянула бы расспросы. А вот если мы уже на лекции увидимся, то можно обойтись быстрым «ударилась случайно» и просто привести себя в порядок.

И поесть в одиночестве я действительно успела. Успела даже поднос с тарелками к окну мойки отнести. А потом везение кончилось, ибо в столовой появился Алан и сразу направился ко мне.

Избежать встречи в узком проходе между столами, да еще среди начинающих активно прибывать студентов, было нереально. Оставалось только принять неизбежное и попробовать хотя бы на этот раз избежать ругани.

— А вот и моя строптивая девочка, — приблизившись, с язвительной ухмылкой провозгласил Алан. — Как спалось, дор-рогая?

— Изумительно. И тебе утра доброго, — нейтрально откликнулась я. — Дай пройти.

Пепельник, разумеется, даже не пошевелился.

— О, мое утро действительно добрее некуда. Особенно после того, как меня раз двести поздравили с тем, что ты выставила вон тленника, — раздраженно выдохнул он.

— Вот и замечательно. Не пойму, чем ты тогда недоволен?

— Тем, что на меня вся академия делает ставки!

— Пфф, и что? Пусть теряют деньги, если им так хочется. Ты, главное, сам на себя не ставь, и все будет хорошо. — Я все-таки не удержалась от смешка.

Зря. Пепельник мгновенно вспыхнул.

— А тебе весело, да? Забавно смотреть, как меня на всю академию выставляют идиотом?

— Ну-у, ты сам все это начал, — напомнила я, подняв голову и встретившись с ним взглядом. — Так что сам можешь и прекратить. Просто объяви, что мы разошлись и оставь уже меня в покое. И…

— А это еще что? — внезапно перебил Алан и, нахмурившись, решительно откинул мой маскировочный локон назад. — Айландир тебя ударил?

Вот ведь! И надо было мне так подставиться, а ему заметить!

— Нет, — буркнула я.

— А кто?

Промолчала. Не говорить же об Александре? Тем более Алану.

Только мое молчание тот расценил по-своему и еще больше помрачнел.

— Ты что? Покрывать его вздумала, что ли?

Находящиеся неподалеку студенты стали прислушиваться к нам со все возрастающим интересом. Но сейчас была совсем не та ситуация, чтобы играть ссору на публику, поэтому я просто повторила:

— Нет.

И попыталась все-таки его обойти.

Безуспешно. Алан мгновенно ухватил меня за руку и требовательно выдохнул:

— Ева! Думаешь, я совсем дурак? Сначала в Анонимусе расписывают, что ночью вы поссорились, а утром у тебя на лице обнаруживается синяк! На кой дашш отпираешься? О том, что Айландир — урод моральный, всем давно известно! А бить тебя он не имел права!

После этого выкрика студенты потянулись в нашу сторону еще активнее.

— Да говорю же, это не он! Алан, давай мы потом это обсудим, а? — в попытке побыстрее избавиться от всеобщего внимания, я даже перешла на просительный тон. — Дай мне просто спокойно уйти, пожалуйста. Ну хоть раз. У меня совершенно нет ни сил, ни желания сейчас с тобой ссориться…

— Слышь, пепельник, видишь, не хотят с тобой общаться, — внезапно прервал меня задиристый голос Ланса.

— Ага. Оставил бы ты девчонку в покое по-хорошему, — добавил Дирион.

А подошедшие следом Иланна и Отар в один голос дружно посоветовали:

— Угу. Отвали.

Однако не успела я порадоваться неожиданно объявившимся заступникам, как Алан огрызнулся:

— Это еще кто отвалить должен! Достали со всех сторон к ней лезть. Что вы, что тленник, этот ур-род! Я-то хоть на женщин руку не поднимаю!

— Что?

— Ева?!

Взгляды четверки буквально впились в мое лицо. Миг — и ребята дружно ругнулись, а Иланна охнула:

— Ничего себе! Это тебя Айландир ударил?!

Я едва не застонала.

— Да нет же!

— Не оправдывай его! — рыкнул Алан.

А Дирион вкрадчиво так уточнил:

— Кто тогда?

И я опять промолчала! Потому что была растеряна и по-прежнему не знала, что сказать! А еще потому, что понимала: вранье мое раскусят сразу. Но не могла я признаться в том, что меня ударил Александр! Это ведь сразу станет известно вообще всем, начнутся обсуждения, и он взбесится. А там где-то мама…

От нелепости и абсурдности ситуации хотелось взвыть и куда-нибудь спрятаться. Вот только Алан по-прежнему держал меня за руку, не давая даже на шаг от себя отойти!

— Ева? — позвал Аанс, показывая, что от меня так просто не отстанут.

— Это не Айл, — выдавила я. — Ребят, ну правда…

Дальнейшие мои жалкие попытки как-то выкрутиться прервало дружное, мрачно-протяжное:

— Я-ясно…

Черт! Ситуация — хуже быть не может!

Однако уже спустя мгновение я поняла, что ошиблась. Может, и еще как!

Потому что из-за спины раздался резкий голос Айландира:

— Камерано, руки от нее убрал, если опять ожог получить не хочешь. Дирион, ты вообще иди, куда шел, без тебя разберусь.

Лицо Дириона резко преобразилось. Я только моргнуть успела, как обычно добродушный парень исчез, оставив вместо себя холодного, надменного дархата с пылающим лазурной ненавистью взглядом.

— Разберешься?! — выдохнул он. — Нет уж, с тебя ночных разборок хватит!

— Что? — Айландир слегка нахмурился. Бросил быстрый взгляд на меня, заметил синяк и еще больше помрачнел.

Ну да, он ведь и понятия не имеет, что тут происходит!

«Надеюсь, он не подумал, что это я на него всем нажаловалась?» — мелькнула мысль.

— Дир, — попыталась вмешаться я. — Дир, это не…

— Ева, не лезь! — рыкнул тот и вновь уставился на тленника. — А ты совсем отказа не приемлешь? Знал я, что ты отмороженный урод, но чтобы настолько?!

Глаза Айландира зло сверкнули.

— За языком следи, блондинка, — процедил он. — А то нарвешься.

— Понравилось руки распускать? — Дирион недобро улыбнулся. — Так я — не слабая девчонка, отвечу с удовольствием.

А в следующий миг рывком оказался рядом с Айландиром и от души засадил кулаком ему в челюсть!

Удар был настолько неожиданным, что застал всех, включая и тленника, врасплох. Однако отреагировал тот быстро. Я только моргнуть растерянно успела, а Айландир уже с яростным выдохом, бросился на противника, хватая того за плечо левой рукой и замахиваясь правой. Еще миг — и оба полетели куда-то на столы.

— Драка-а! — раздался чей-то торжествующий вопль вперемежку с женским визгом.

И одновременно с этим меня вдруг резко развернули и потянули из быстро нарастающей толпы к выходу из столовой.

— Что… подожди! — опомнившись, я попыталась высвободиться из хватки Алана. — Их надо остановить! Разнять!

Однако тот даже не замедлился.

— Еще не хватало, — бросил пепельник, выдергивая сопротивляющуюся меня в коридор, как морковку из грядки. — В кои-то веки эти двое делают что-то хорошее — пытаются друг друга покалечить.

— Да что же в этом хорошего?! Айландир ни в чем не виноват! И вообще, драки в академии запрещены!

— Не наш Домен, не наша проблема, — отрезал Алан. — И вообще, нашла кого жалеть. Грейва! Циничную расчетливую скотину, каких еще поискать.

— Чего искать? Ты сам не лучше! — возмущенно выдохнула я.

Пепельник фыркнул, а потом вдруг остановился и в упор посмотрел на меня.

— Возможно. На чужих мне, как и Айландиру, действительно наплевать, — отчеканил он. — Только один нюанс есть. В отличие от тленника, для меня ты — не чужая. Ты находишься в моем Домене. Более того, в клане друга моего отца. А это значит, какими бы ни были наши личные отношения, я все же несу за тебя ответственность. И несмотря ни на что, обязан защищать. Поняла?

От удивления у меня даже рот приоткрылся, настолько я не ожидала от своего врага подобных слов. Так что кивнула чисто рефлекторно.

— Вот и замечательно, — удовлетворенно заключил Алан. — А раз поняла, прими как факт: влезать в драку двух отмороженных на головы мужиков я тебе однозначно не позволю. Так что перестань дергаться и пошли на лекцию. Не заставляй меня тащить тебя отсюда силой, если не хочешь через пару часов увидеть в Анонимусе снимок своей изумительной задницы на моем плече.

Не выпуская моей руки, пепельник развернулся и двинулся дальше по коридору. Растерянной и обескураженной, мне ничего не оставалось, кроме как последовать за ним.

Да и вообще, после таких слов даже желание противиться куда-то отступило! С одной стороны, потому что Алан был прав, и мое вмешательство в драку сейчас ничем хорошим бы не закончилось. А с другой… он ведь это все всерьез говорил про ответственность!

Алан постоянно требовал от меня и своих пепельников подчинения. Он по-прежнему оставался мне неприятен своим снобизмом и резкостью. Но как теперь с ним ссориться-то?

В состоянии глубокой задумчивости, ведомая Аланом, я дошла до аудитории, где должна была начаться лекция по истории. Усадив меня во втором ряду, Алан уже почти привычно устроился рядом, перекрывая собой проход между рядами.

Но на сей раз я была этому только рада. Большинство студентов при виде него сразу проходили мимо. Остальных, особо интересующихся произошедшим в столовой, Алан коротким непечатным рыком посылал куда подальше, избавляя меня от необходимости отвечать.

Правда, я все еще переживала насчет драки Дириона и Айландира, поэтому, когда в аудитории появилась Иланна, едва ли не подпрыгнула.

— Сиди спокойно, сама сейчас подойдет, — удержал меня «жених».

И действительно, подруга направилась в нашу сторону, а когда оказалась рядом, Алан пропустил ее, заставляя сесть рядом со мной.

— Синяк ей вылечи, — приказал он.

Иланна поморщилась.

— Без огнедышащих догадаюсь, — фыркнула она и протянула к моему лицу руку.

Скулу согрело легким теплом, а спустя миг мне сообщили:

— Все. И корректор не потребуется.

— Спасибо! — благодарно выдохнула я. — Вот ведь совсем из головы вылетело, что ты лечить можешь.

— А-а, так вот почему ты сразу меня не позвала, — протянула она.

— Да. — Я быстро кивнула и, пока не начались лишние расспросы, уточнила: — Чем драка-то закончилась?

— Да особо ничем, — Иланна нервно куснула губу. — Брат успел поставить пару синяков Айландиру. Тот вроде бы тоже брату глаз подбил. А потом появились магистры и всех разогнали. В общем, ерунда. Подлечатся и все. Вот только…

Она замялась.

— Только что? — напряглась я.

— Поединок, — выдохнула она.

— Назначили? — тут же оживился Алан.

Иланна отрицательно качнула головой.

— Пока нет. Но, боюсь, это только вопрос времени.

— Какой поединок? — непонимающе спросила я.

— Магический. Брат с Айландиром уже дрались однажды. Брат проиграл, — мрачно пояснила Иланна. — И жутко выглядел, когда домой вернулся. Айландиру тогда, конечно, тоже досталось, но он все-таки боевой маг. А Дир в первую очередь целитель. И сейчас, на выпускном курсе, все может пройти еще хуже.

— Ого! — забеспокоилась и я. А еще ощутила вину. Ведь из-за меня же! — Слушай, ну мы скажем Дириону, что он ошибся. Меня ведь действительно ударил не Айландир. И Айландиру ситуацию объясним. Я лично пойду и скажу…

— И ты думаешь им не наплевать? — со смешком перебил Алан. — Детка, не разочаровывай меня. Ты что, думаешь, они из-за тебя дуэль устроят? Серьезно? Брось. Ты, конечно, весомый повод. Но только повод. Оправдание. Понимаешь? Эти двое друг друга искренне ненавидят. И уже давно жаждут эту ненависть выпустить на волю. Вот только официальной причины никак подыскать не получалось. А тут — ты. Обстановка соответствующая с кучей зрителей. Да это богический подарок! Так что все, звезды сошлись, без вариантов ждем представления.

— Еще скажи, что ставку у Дашша сделаешь, если он их запустит, — буркнула Иланна.

— Не если, а когда, — уверенно поправил Алан и ухмыльнулся. — И, да, разумеется, сделаю.

— Ты же вот только недавно сам бесился из-за ставок, — напомнила я.

— Так то — ставки на меня. Это, конечно, бесит. Но с чего меня должны бесить ставки на кого-то другого? — удивился он.

Я только головой покачала, а потом потянулась за тетрадью, ибо в аудиторию зашел магистр Саттар.

Лекцию записывала механически, не вникая в суть. Голова была занята только мыслями о сложившейся непростой ситуации. Неожиданное изменение отношений с Аланом, несправедливо обвиненный Айландир, с которым надо будет обязательно объясниться, и «дядя».

Я знала, что Александр в своих угрозах способен зайти далеко. Все-таки он ради ритуала меня убил. Но вот о том, что он может ударить меня просто разозлившись, как-то не думала. Хотя стоило бы! Ведь предупреждали, что в Домене Пепла эмоции зачастую берут верх над разумом!

Куснув губу, я невольно искоса взглянула на Алана. Как-никак он — прямой наследник сильнейшего рода Домена Пепла. И выводила я его из себя довольно часто. Правда, пока максимум, что получила — легкие синяки на излишне сильно сжатом запястье. Но это лишь говорило о том, что у Алана по их, пепельным, меркам титановые нервы. Однако совсем не значило, что в конце концов он не сорвется.

Не зря ведь Айландир, едва заслышав о том синяке, уже дважды изменил своим привычкам и стал приходить на завтрак. Он-то это сразу понял.

Расчетливость и спокойствие тленников по сравнению с экстремальной вспыльчивостью пепельников нравились мне все больше. А желание посетить сегодня вечером библиотеку и вовсе обратилось в железобетонную уверенность. Все узнаю! И если будет хоть один шанс на любых условиях перейти под покровительство Домена Тлена, я его найду!

Тем более к Домену Пепла я отношения не имею. И если Камерано узнает, что я не «своя», защиты пепельника я все равно лишусь.

Лекция за посторонними раздумьями пролетела незаметно. А как только я собрала со стола свои вещи, Алан, не слушая возражений, подхватил меня под локоть и повел на следующее занятие.

Впрочем, уже на выходе в коридор, я такому конвою противиться перестала. После утренней драки двух самых известных элитников академии с перспективой магического поединка в дальнейшем народ как с ума сошел. Буквально со всех сторон сыпались вопросы о подробностях и причинах. Многие даже пытались удержать меня за руку, чтобы уж точно получить ответ. Если бы не рявканье Алана, от них я так просто не отделалась бы, так что предпочла пепельнику не мешать и позволить себя защищать. Хотя кто бы еще вчера мне о таком сказал, не поверила бы!

Спокойнее стало, лишь когда за нами закрылась дверь тренировочного зала по энергоконтролю. Чужих здесь не было, а сокурсники, еще на истории первыми столкнувшиеся с Аланом, подходить снова не решались. Сам Алан, тоже успокоившийся, отвлекся на разговор с приятелями, так что я получила передышку и, пусть ненадолго, оказалась предоставлена сама себе.

Разумеется, первым делом я полезла в кейлор. Нужно было понять, насколько серьезно раздули сплетники драку в столовой и как сильно затянуло во все это меня.

Была надежда, что все ограничится куском видео и обсуждением будущего поединка, но… увы. В Анонимусе обнаружилось аж три новых поста.

Первый, под заголовком «+1?» выдал ожидаемо МегаМаг. Кандидат в премированные папарацци года явно спешил выдать эксклюзив раньше всех, так что небольшой пост пестрел ошибками и корявыми фразами:

«Кажется, у нашей Лиловой наресовался еще один поклонник? Да еще и не побоявшийся из ревности кинуться в драку с Темнейшим! Только непонятно, для чего Дучезарному вступать в борьбу за внемание девчонки из Домена Пепла, да еще и устраивать драку с Темнейшим?

Зато не растерялся Пепельный лорд. И увел Лиловую, пока остальные незадачливые поклонники награждали друг друга синяками!»

И пусть к посту был приложен видеофрагмент сцепившихся Айландира с Дирионом, старания МегаМага не особо оценили. Нет, драку, конечно, обсуждали. Но то и дело попадались язвительные комментарии вроде:

«МегаЛох, ты сначала научись слова в предложения нормально собирать и запятые с точками расставлять, а потом уже короля сплетен из себя строй».

«Точно МегаЛох! Во-первых, перед тем, как новость выкладывать, надо ее хоть читабельной сделать! А во-вторых, где доказательства, что это из-за Лиловой? Где предыстория драки? Чё вообще происходило-то там?»

А вот вторым, но ожидаемо гораздо более популярным, оказался пост «Темнейший любит погрубее?», который опубликовал Лорд Сплетен.

На сей раз обычно язвительный и не пренебрегающий черным юморком аноним высказывался довольно резко:

«Как и без того имея репутацию не самого приятного человека в академии, в один день прослыть законченной скотиной? Спросите Темнейшего! Ведь только так можно назвать мужчину, который, не получив ожидаемой близости от разборчивой и верной жениху девушки, поднимает на нее руку!

Вчера он покидал комнату Лиловой Девочки не в самом хорошем настроении. А сегодня мы все видели последствия такого неудовольствия на ее лице.

Видимо, самомнение так давит Темнейшему на мозг, что он даже мысли не допускает, что объект желания не горит ответными чувствами!

Бить женщину — удел скотов и моральных уродов!

А Лучезарному уважуха. Хоть кто-то в академии еще способен поставить Грейва на место».

Комментариев под этим постом было море. И каких!

«Фу! Никогда бы не подумала, что Темнейший такой урод!»

«Наконец-то влюбленные в него куры прозреют! А то кудахтали про брутальность! Вот вам брутальность — удар по физиономии!»

«Урод, одним словом! Уважение после такого пропало напрочь!»

Я едва не застонала. Да тленник меня сейчас ненавидит!

Извиняться перед Айландиром придется долго. И непременно нужно придумать, как его оправдать. Я просто в глаза ему смотреть не смогу!

Не выдержав, я даже рискнула написать комментарий:

«Так ведь Лиловая всем говорила, что это не он!»

Однако сразу была засыпана кучей гневных ответов:

«Разуй глаза, она боится, неужели непонятно? Этот гад запугал девчонку! Она ведь даже не дархатка!»

«И ты в это веришь? Еще пооправдывай его тут!»

— Зря ты туда полезла. Это ж толпа. Затопчут, — раздался рядом тихий голос подошедшей Иланны.

— Да сама уже поняла, — поморщилась я и вышла из комментариев.

— Айландира очень многие не любят, — напомнила подруга. — А сейчас появилась возможность почти открыто об этом заявить. В чем Камерано прав, так это в том, что ты действительно хороший повод. Для всего. Можно сказать, взорвала ситуацию, которая зрела уже несколько лет.

— Не представляешь, как меня это «радует». — Я тяжело вздохнула и скользнула взглядом по третьему посту в топе Анонимуса.

Назывался он почти так же, как и первый, только вместо знака вопроса там красовался восклицательный: «+1!», а автором оказался… хм? ХитрыйДашш?

Уже догадываясь, что будет в тексте, я открыла пост и прочитала:

«Мои необычайно дорогие друзья!

Уверен, что вы будете рады добавить в перечень участников конкурса „Первый раз“ новое лицо, которое оригинальным способом заявило сегодня свои притязания на Лиловую Девочку прямым ударом в челюсть Темнейшего! Так что официально меняем геометрию в количестве поклонников Лиловой на треугольник, добавив так удивившего нас Лучезарного!

Ну и поскольку в предыдущем голосовании ошибались все, а я забочусь о вашем благосостоянии и возможности все-таки получить выигрыш, ставки обнуляются! А я запускаю голосование снова, чтобы вы смогли сделать правильный выбор!»

— Вот в нем я даже не сомневалась, — криво усмехнувшись, хмыкнула я.

Читать комментарии под этим сообщением не имело смысла — все они практически полностью состояли из затертых системой полос. «Дорогие друзья» совершенно точно были от такого решения не в восторге.

— Ты о Дашше? — Иланна тоже фыркнула. — Да, это было ожидаемо. Уж он своего никогда не упустит.

— Надеюсь, что после такого дураков делать ставки не найдется.

Однако подруга только головой покачала:

— Не надейся. Все равно будут.

— Почему?! Он же всех опять кинул.

— Потому что, даже несмотря на подобные случаи, большие суммы денег получают куда чаще, — сообщила она. — Плюс, это развлечение для народа.

— Еще бы не быть для их развлечения главным клоуном, — пробормотала я.

Ответить Иланна не успела — в аудиторию зашел магистр Тирон и разогнал всех по рабочим группам.

Занятая невеселыми мыслями, я включилась в работу почти на автомате. Впрочем, требовалось от меня не много — связку выстраивал, как обычно, Алан. Причем сегодня сила сосредоточенного парня доставляла минимум неудобств, так что звезда заклинания выстроилась достаточно быстро. А потом и энергетические потоки стабилизировались словно сами собой.

— Вот так бы сразу. Замечательная работа! — поздравил подошедший магистр Тирон.

И только тут я осознала, что наше заклинание сияет сильным, ровным темно-вишневым светом, и делать, собственно, больше нечего.

Мы справились с практической работой! Причем первыми из всех групп!

А потом вспомнила, что вообще-то хотела сегодня попроситься в группу тленников.

Н-да, После сегодняшнего успеха мои аргументы «мы не сработаемся» и «наша сила плохо совместима» магистр Тирон даже слушать не станет.

Хотя… если дальнейшие занятия будут проходить в таком мирном ключе, то переход и не понадобится.

Обедали мы так же вместе с Аланом и несколькими сокурсниками из его круга общения. На сей раз вели они себя весьма тактично и ничем не проявляли свой обычный элитный снобизм.

Впрочем, особо я не радовалась. Понимала, что отношение ко мне переменилось только из-за Камерано и к остальным студентам не их круга осталось прежним.

А после обеда Алан собрался куда-то по своим делам и посоветовал мне остаток дня отсидеться в своей комнате. Мол, переждешь сегодня, а уже завтра будет поспокойнее.

Поскольку я все равно никуда не собиралась, последовать совету было проще простого. Тем более в моем распоряжении были учебники и очередное задание с заморочными расчетами от магистра Брук.

Кроме того, на ужин я тоже решила не ходить, хотя Иланна и звала, обещая, что ее брат с друзьями никому не дадут донимать меня расспросами. Но я лишь попросила поблагодарить от моего имени за заступничество Дириона — все-таки он действовал из лучших побуждений — и отказалась.

Поголодаю немного, не страшно. Это лучше, чем слушать грубые высказывания Дириона и его друзей об Айландире, которые обязательно последуют. Я была в этом уверена. Но как доказать им, что тленник не виноват, до сих пор не знала.

Да и с самим Айландиром мы еще не объяснились. А находиться в компании Дириона, не оправдавшись, было бы нечестно по отношению к тленнику.

Весь день я собиралась с духом, чтобы ему написать. Только когда наступил вечер и тянуть больше не было смысла, все-таки отправила ему первое, короткое: «Привет».

Не прошло и нескольких мгновений, как вибрация уведомила об ответном сообщении.

Открывая его, я готовилась к ругани и обвинениям. Причем заранее была согласна принять их как справедливые и долго извиняться. Ведь после того, как Айландира из-за меня несправедливо обвинили и втянули в драку, а потом еще и прополоскали в Анонимусе всей академией, смолчать в принципе сложно.

Однако вместо этого увидела одно-единственное слово: «Дядя?»

Айландир не написал ничего из того, что написал бы, пожалуй, любой другой. Он просто проверял догадку.

Сердце почему-то забилось быстрее. И отпираться смысла уже не было.

«Да», — дрогнувшей рукой ответила я.

«Часто он так?»

Хороший вопрос. Как бы я сама хотела знать на него ответ!

«Только когда злится».

«А злятся пепельники часто. Я понял. И понял, почему ты не хотела возвращаться».

Ох…

Несколько мгновений я смотрела на кейлор, не в силах унять учащенно бьющееся сердце. Целый день я боялась разговора с Айландиром, а он… он не злился! Более того, даже виноватой меня ни в чем не считал!

Вот оно, рациональное мышление тленников! Кто вообще из моего окружения мыслит более здраво, чем Айландир? Да никто!

Внутренний всплеск восторга и восхищения почти разом перерос в уверенность: надо идти в библиотеку. Срочно. И если Александр вправду нагнетает обстановку, прямо из библиотеки сразу же приду к Айлу и все ему расскажу. Во всем признаюсь, от и до. И в том, что никакая я Александру не племянница. И в том, что нужна из-за дара. И про родителей, здоровьем и жизнью которых он меня шантажирует, скажу.

Айландир все поймет. И поможет. Наверняка.


Отключив кейлор, тленник рассеянно посмотрел в темное окно. В своих предположениях он ожидаемо оказался прав. Правда, как к этому относиться, Айландир до конца еще не решил.

С одной стороны, утром было крайне неприятно внезапно обнаружить, что вся академия посчитала его настоящим куском дерьма. С другой — Айландир помнил перепуганно-растерянный взгляд Евы и ее попытки за него вступиться. И понимал, почему она не могла напрямую сказать о том, кто действительно ее ударил. Обвинять Еву было не в чем.

Так сложились обстоятельства. Причем отчасти действительно по вине самого Айландира. Он ведь знал, что пепельники излишне эмоциональны. И знал, что Ева боится дядю как огня. Настолько, что была согласна на что угодно, лишь бы не возвращаться домой. А отец при этом здраво предположил, что Александер племянницу еще и как женщину желает.

Айландир все это знал, но оставил девчонку со взбешенным родственником одну. Хотя результат их дальнейшего общения был весьма очевиден.

Сейчас.

А тогда он сам поддался эмоциям. Александер на редкость расчетливо на них сыграл.

Получается, Айландир сам дурак, что подобное допустил. И, что самое противное, ему отчего-то было не наплевать.

Вот, казалось бы, какое дело? Ну ударил дядя племянницу. Так они из другого Домена! А Ева — простая девчонка, не дархатка даже. Так, тело для развлечения, к которому просто тянет. Хорошо, не просто, а сильно. Но кроме постели у Айландира с Евой и так ничего бы не было!

Однако в глубине души все равно шевелилась злость. На Александера. И на самого себя за то, что вчера так быстро ушел, И это беспокоило его куда сильнее, чем всеобщее осуждение.

Айландир осознал этот факт практически сразу после того, как их с Дирионом разняли. А потому на расспросы сокурсников отвечал сухо и односложно. Да, он вчера у Евы был. Да, когда уходил, то злился — запись не врет. Но Евы Айландир и пальцем не коснулся.

Не верите? Доказательства нужны? Идите к дашшу оптом.

Посланы были в итоге все, кроме Дианэ и Триона. Друзей не так просто было проигнорировать. Особенно если они сидят рядом на лекции. И вдвойне тяжелее после того, как Трион начал размышлять вслух:

— Слушай, если это не ты, то тогда девчонка знатно тебя подставила, умалчивая о том, кто ее действительно ударил. Может…

— Нет, — перебил Айландир, выходя из мрачных раздумий. — Ничего делать не надо.

— Уверен?

— Абсолютно. — Он было замолчал, но упрямый взгляд друга показывал, что просто так Трион не отстанет. Поэтому пришлось добавить: — Я знаю, почему она молчит. Девчонке не позавидуешь.

— Хм?

— Нет. Объяснять ничего не буду. И тебе, Дианэ, тоже. Не смотри на меня таким щенячьим взглядом, в воспоминания не пущу. Хочешь, вон, пойди у Евы спроси, ты — баба, может, она тебе поплачется.

Черноволосая тленница недовольно фыркнула, но настаивать не стала. Поняла, что настроение у Айландира крайне паршивое, и ему не до откровений. А Трион хмуро уточнил:

— И что теперь со всем этим делать?

— Да ничего. — Айландир пожал плечами и задумчиво покрутил в руках ручку. — Не в первый раз уже мне дружной толпой сообщают, как меня ненавидят. Поводы разные — реакция привычна. Пусть на сей раз и несправедлива. С другой стороны, если подумать, сейчас мне это даже на руку. Дирион воспринял все весьма серьезно.

— Думаешь, наш лорд Сама осторожность все-таки не сдержится и бросит тебе вызов? — догадался Трион.

— Именно. — Айландир кивнул и слегка улыбнулся. — Ты спрашивал, что делать? А понервируй-ка народ в своем стиле. Чем больше Дира будут дергать, тем быстрее он решится.

Кейлор тихонько завибрировал, вырывая тленника из воспоминаний. Едва взглянув на новое сообщение, Айландир довольно хмыкнул. Ну вот, что и требовалось доказать. Дирион не выдержал. Даже суток не прошло.

Подключив голосовой вызов, он дождался вопросительного Трионова: «Да?» и произнес:

— Пляши. Как я и рассчитывал, наша Лучезарная фея возжелала встретиться.

— О? То есть поединок?

— Где? Когда? — послышался и голос Дианэ.

— Через два дня. В пять утра на нашем «любимом» месте, — проинформировал парочку Айландир.

— Зашибись! — выдохнул Трион с азартом. Правда, тут же озабоченно уточнил: — А это будет закрытое мероприятие, или?..

— Или, — успокоил Айландир и с усмешкой добавил: — Так что можешь запускать свою карусельку с наживой, мой меркантильный друг.

— Ну-у, зачем так сразу. Я же в первую очередь ради фана работаю, — протянул Трион.

— Угу. Работаешь. И зарабатываешь. — Айландир ухмыльнулся сильнее. — Даже знать не хочу, сколько ты за эти годы на мне уже бабла поднял.

Из кейлора донеслось многозначительное фырканье и сразу же елейное пожелание спокойнейшей ночи от Дианэ. После чего связь прервалась.

Айландир потянулся и мысленно пожелание черноволосой тленницы одобрил. Ради разнообразия и впрямь стоило уже спокойно выспаться, а то в последние дни он, похоже, перенапрягся. Сегодня, например, усталость чувствовалась особенно сильно. Настолько, что даже в драке с Дирионом он проявил себя не самым лучшим образом, пропустив несколько весьма ощутимых и глупых ударов.

Так что — спать. Спать и набираться сил. В выходные они понадобятся.

Глава 10

До библиотеки добралась быстро и, к счастью, без не приятных встреч. Большинство студентов уже разбрелись по своим или чужим комнатам, а на единичные оклики тех, кто встречался, я не реагировала. Благо назойливых мне не попалось.

Только в самой библиотеке пришлось немного подождать, пока пара заговорившихся магистров спустится по лестнице. Слишком уж медленно они шли и могли заметить мою указующую вешку неположенного цвета.

Но вот наконец общительная пара скрылась в тумане, и я, приложив к углублению у двери кейлор, дрогнувшим от напряжения голосом произнесла:

— История клана Айриш. Патрис акридал.

Знакомая горечь во рту, мгновенное «касание» неведомой длани, и вспыхнувший рядом шарик окрасился в голубой цвет.

Ожидаемо. Хотя все-таки было у меня предположение, что обычную историю можно найти и в обычном отделе. Но, видимо, имена этих преступников старались стереть из общественной памяти.

Что ж, посмотрим, кто они и чем так нагрешили.

Со все нарастающим напряжением я двинулась за вешкой.

На этот раз спускаться по лестнице пришлось аж на девять пролетов. Под конец туман вокруг клубился настолько плотными серыми космами, что далее ступени практически не было видно. Приходилось для уверенности придерживаться за перила рукой. Но вот синяя искорка вильнула вбок, под тусклую вывеску: «Раздел История. Архив. Ур.9 Огранич. д.».

Повернув следом, я прошла по сумеречному коридору, пару раз повернула и наконец уперлась в нужный стеллаж. Ударившись в полку, сапфировый шарик пропал, а моему взору открылся один-единственный, заметный в толще тумана тонкий корешок.

Чувствуя, что напряжение становится невыносимым, я быстро вытащила книгу… и с удивлением уставилась на облолску. Старую, темно-лиловую, с потертой серебристой надписью: «ЛИЛОВЫЕ ТВАРИ».

Гхм? Твари?

Кажется, система навигации что-то напутала. Я не о монстрах узнавать пришла, а об…

«Айриш — верховные твари Домена Стужи. Первое, что о них должно знать, — это то, что все они крайне опасны, а потому подлежат уничтожению. Так же подлежат уничтожению все их родственники до третьего колена, дабы изничтожить ветвь их и не допустить потомства».

Открыв рот, я уставилась на первые строки все-таки открытой по инерции страницы, да так и застыла.

Какой-какой Домен?! Это один из трех уничтоженных? Из-за которых Межмировую войну устроили?!

— Нет. Нет, это не может быть правдой, — пробормотала я. — Александр специально мне это имя назвал Расчетливый говнюк просто догадался, что я смогу проникнуть в библиотеку!

Я лихорадочно перелистнула несколько страниц, вглядываясь в убористый витиеватый текст. Нужно было срочно опровергнуть его слова! Найти доказательства, что я не из этих отмороженных нацистов. Что я другая! Что я…

«Обладают слабой чувствительностью к холоду. Практически не замечают перепадов температуры, поскольку особенность их дара по физическому воздействию — замораживать…» — зацепившись взглядом за строчку, я ошарашенно выругалась.

Да твою ж!..

Я всегда, всю сознательную жизнь и правда почти не замечала холода! А первое опробованное заклинание на небольшое охлаждение, которое мне дала Иланна, действительно с легкостью заморозило целую кастрюлю! Она, помнится, и сама удивилась, как это у меня получилось подобное и как я не упала потом, истощенная перерасходом сил!

А может, все-таки совпадение?

Ну мало ли людей к холоду устойчивы? И резерв мой, вон, энергонакопители академии тогда поддерживали…

«Врожденная способность Яснослышания позволяет им слышать через любые защитные заклинания, словно одаренным магам, работающим со стихиями Воздуха или Воды».

Александр не врал.

Глубокий вдох. Глубокий выдох.

Адреналиновый всплеск подавила усилием воли.

Я — Айриш из Домена Стужи. Отрицать очевидное смысла нет. Значит, надо принять это как факт и мыслить продуктивно.

В конце концов, может, все не так плохо? Книга наверняка писалась, когда воспоминания о войне были свежи, и кем-то из противоположного лагеря. Вон, даже эпитетом «твари» нас не поленились наградить.

Однако с того момента прошла куча времени. Что, кроме воспоминаний о старых распрях, осталось? Да ничего!

Подумаешь, я замораживать могу? Пепел, вон, жжет, и никто их за это не подвергает остракизму. Магия, любая, сейчас в почете.

Да и слышать через защитные заклинания некоторые маги тоже могут. Просто у меня это силы не отнимает, что только послужит бонусом, если я буду делать это для тех же тленников. Войну ведь я не собираюсь устраивать! Мстить за давних предков тоже. Я просто хочу спокойно и мирно жить.

Сев на пол, я принялась вдумчиво изучать книгу. Вот только уже после первых страниц поняла, что все куда хуже, чем я думала. А слово «твари» на обложке — это не эпитет.

Айриш действительно ими были.

Точнее, Айриш, как и члены кланов остальных двух Доменов — Бури и Тени, не были людьми. И не были дархатами в полном смысле этого слова.

Ведь кто такие дархаты? Потомки многих поколений магических семей, в генах и аурах которых закрепились определенные, отличающие их от людей признаки.

А вот у потомков, которые до последнего оставались жить рядом с озером, эти признаки претерпели еще большие изменения.

Их ауры стали нестабильными, способными подстраиваться и под людей, и под дархатов. Мимикрировать. Более того, в книге утверждалось, что могли изменяться и некоторые физические особенности.

Это было крайне опасно, поскольку с такими способностями они могли затеряться среди любого населения, стать своими в любом слое общества. Чем и пользовались.

Только одно было проблемой для «тварей» — потомство. Чтобы передать детям свои способности, оба родителя должны были обладать подобной нестабильностью. В этом и крылась причина их внутренней селекции, о которой нам, помнится, рассказывали на истории.

При этом каждый из тройки Доменов обладал своими индивидуальными особенностями. Поэтому смешанные браки между ними хоть и были теоретически возможны, но все же не одобрялись.

Правда, поскольку книга была посвящена Домену Стужи, о Буре и Тени в ней говорилось мало. Вскользь лишь упоминалось, что «багровые твари» Бури обладали разрушительной силой, не уступающей дархатам Домена Пепла, а «обсидиановые твари» Тени умели «уходить в тень». Что это такое, я так и не поняла. Да и не стремилась, не до того было. Тут бы со своим багажом разобраться!

А багаж оказался солидный.

Как назвать существо, способное к мимикрированию и очарованию, аки суккуб, чтобы жертва не противилась, а, напротив, снимала все внутренние барьеры, позволяя себя «пить»? Существо, способное вытягивать жизненные силы дархата и убить, иссушив тело?

Мутантом-энерговампиром. Или, проще говоря, тварью.

После всего, что я узнала, была совсем не удивлена, что их старались истребить. У нас, вон, во всех фильмах ужасов с вампирами разговор короткий — кол в сердце. И оно правильно в целом, если не учитывать один нюанс.

Эта ходячая жуть — я.

И вчера, целуя Айландира и пытаясь заполнить внутреннюю пустоту его жаром, я, получается, им закусывала, что ли?

Я едва сдержала нервный смех.

Ведь по факту так оно и есть. Сегодня весь день я была бодрой, несмотря на стрессы, нервы и ужасную ночь. И практикум отработала влегкую. Даже сейчас, когда время уже подбиралось к полуночи, а я осталась без ужина, по-прежнему физически чувствовала себя замечательно!

Я — чертов энерговампир. Я питаюсь энергией дархатов. Причем не магической, которую они могли бы быстро восстановить. Нет. Хуже. Я пью их жизненные силы.

Вопрос лишь в том, насколько я от чужих жизненных сил зависима. Так же, как обычные вампиры от крови, или все-таки не настолько критично?

Конечно, пока я вполне обходилась и без такой подпитки. Но до смерти я и не была «полноценной» Айриш. Перестройку организм закончил всего считаные дни назад.

И то чувство внутренней пустоты, которое очень хотелось заполнить… сейчас всерьез начало меня напрягать. А если мне жизненно важно так «питаться»? Брр!

К счастью, книга немного успокоила. В ней говорилось, что «питание» в основном необходимо для самовосстановления и регенерации. Ну и для бодрости духа По крайней мере, заморить голодом подопытную лиловую тварь, лишив ее общения с кем-либо, автору и его «коллегам» не удалось.

Я нервно хмыкнула, но все же с облегчением выдохнула По крайней мере, даже если не буду никого «есть», не умру.

Однако чуть ниже упоминалось, что контролировать и сдерживать себя при наличии питания перед носом твари не могут. Получается, если я начну кого-то целовать, то процесс запустится помимо моей воли.

Н-да…

И я еще хотела идти с признанием к Айландиру? Да после прочитанного мне, наоборот, надо молчать как рыба! Ведь если они выяснят, кто я на самом деле…

Те, кто меня защищает, первыми меня и убьют.

Особенно учитывая, что именно Тлен в то время развязал войну, которую не чем иным, как геноцидом, и назвать было нельзя. Именно Тлену удалось истребить мой Домен, благодаря способности сохранять ясность рассудка, несмотря на все наше очарование. А раненую главу Домена Стужи леди Ариэтту, которая попыталась скрыться, достало брошенное пепельниками проклятие.

По злой иронии Александр во всем оказался прав. И Пепел и Тлен для меня — враги. Да и Домен Жизни считает существование таких, как я, отвратительным. Настоящую защиту мне может дать только клан Лиард. Единственные, кто во мне заинтересован, ибо сами меня вывели, даже вопреки своему Домену.

Здесь, в академии, у всех на виду, я нахожусь как на пороховой бочке. Вот только покинуть ее не могу! Тленники же и не позволят. Ведь я так опрометчиво обещала им помощь, лишь бы остаться здесь надолго! И отец Айландира согласился, пообещав, что теперь из академии меня никто и никаким способом вытащить не сможет. Блин!

Я все-таки не сдержалась и нервно рассмеялась.

Похоже, мне вообще нельзя ничего желать! Каждое мое желание в итоге вредит мне самым извращенным способом!

Прожить всю сознательную жизнь нормальным человеком и вдруг оказаться в такой ситуации — то еще испытание для нервов. Но паниковать и трястись — не вариант. Так точно собственную безопасность не обеспечить. Значит, надо брать себя в руки.

Тем более, кем бы я ни была, нельзя не признать: у меня довольно неплохой набор «бонусов». Нужно лишь научиться ими пользоваться.

Я должна выжить. И если сейчас это зависит от заступничества Тлена и хорошего отношения Алана — нужно выжать из них максимум пользы. А еще — планировать действия наперед и… да, врать в лицо, если потребуется.

Вдобавок, пожалуй, стоит и с Дирионом отношения получше наладить. Раз у меня есть способность располагать к себе окружающих, может, она и без поцелуев проявится. Хотя бы чуточку. Так, глядишь, в будущем меня просто не смогут убить из-за хорошего отношения. Шанс небольшой, но отбрасывать его в моей ситуации слишком расточительно.

На этой мысли я закрыла книгу и, позволив туману вернуть ее на место, встала. Информации на сегодня с меня достаточно. Пора возвращаться к себе, «переваривать» и спокойно, взвешенно обдумывать план дальнейших действий.

В конце концов, тварь я дрожащая, или… или не дрожащая?

«Лиловая, — язвительно напомнил внутренний голос. — Прямо как цвет твоих волос. Не иначе родовая память с выбором краски помогла».

Фыркнув, я направилась к лестнице.

Шла осторожно, усиленно прислушиваясь, не идет ли кто навстречу. В тумане-то ничего толком не видно. К счастью, на сей раз обошлось без неожиданностей, и до лестницы добралась спокойно. Поставив ногу на первую ступеньку, я по инерции снова оглянулась и вдруг увидела внизу едва пробивающееся сквозь клочья тумана сияние.

Хм? Что бы это могло быть?

Я нерешительно замерла. С одной стороны, пора было возвращаться. А с другой — сейчас я не читала книжек из закрытых отделов. Просто стояла на лестнице. Это вроде бы не запрещено. Как и просто спуститься по ней чуть ниже… и еще чуть-чуть… и еще… и неожиданно обнаружить, что лестница закончилась, а я стою на дне котлована на последнем, десятом этаже библиотеки.

Бледное сияние шло откуда-то спереди, странным образом манило и абсолютно не пугало. Может, на меня так действовала наполненная туманом обстановка, но казалось, словно я в каком-то сне, вызванном дневной дремой, когда не совсем понимаешь, спишь ты, или еще находишься в реальности.

Как завороженная, я направилась к источнику света и довольно быстро оказалась в небольшом круглом зале, от которого лучами расходилось множество коридоров. Собственно, из одною я сейчас и вышла.

В центре зала находилась здоровая чаша, метра три диаметром, наполненная тем самым сиянием. Из нее же бело-серыми струями тяжело стекал и туман. У пола он скручивался ленивыми спиралями и расползался в стороны.

Хм, так вот где расположен местный защитный дымогенератор!

Я подошла к чаше почти вплотную и заглянула внутрь. Дно ее мерцало неравномерно, словно кто-то рассыпал мелкие искры, которые оказались чересчур своенравны и постоянно перемещались, напоминая стайку светлячков. А приглядевшись к искоркам получше, я с восхищенным изумлением поняла: это действительно летающие жучки! Кристаллические жучки! Размером с горошину, с округлыми переливающимися спинками они метались по чаше, а за ними тянулись нити тумана.

Сначала перемещение жучков показалось мне хаотичным, но потом я все же заметила в нем какую-то логичную последовательность.

Зрелище это было настолько захватывающим, что я далее невольно протянула вперед руку, чтобы их потрогать. Но, едва коснувшись тумана, в последний миг себя одернула.

Элементарная техника безопасности не рекомендует совать пальцы в розетки. Далее в магические. Тем более в магические! А ведь эта странная штуковина явно магическая и точно связана с каким-нибудь местным энергонакопителем или чем-то подобным.

«Ладно. Посмотрели, пора и обратно…»

Мысль оборвалась на полуслове, а я замерла в недоумении, ибо туман над поверхностью «дымогенератора» прекратил ленивое течение и принял совершенно отчетливую форму ладони.

Это еще что? Случайная реакция на близость моей руки? Или местный вариант голографического сканера отпечатков пальцев, как в хранилищах каких-нибудь супербанков?

Края образа на миг вспыхнули, словно показывая готовность к работе.

Нет, это вряд ли розетка, И точно не случайность.

Любопытство вспыхнуло с утроенной силой, а от желания прикоснуться и посмотреть, что будет дальше, ладонь аж зазудела.

— Ну ведь ничего страшного не случится, если я прикоснусь. Вряд ли что-то произойдет, поскольку у меня наверняка нет доступа, — пробормотала я.

А затем не выдержала и, воровато оглядевшись по сторонам, осторожно приложила ладонь к сияющему образу.

«Проверка доступа эфирной оболочки».

Пролетевший по залу шелестящий голос заставил меня перепуганно вздрогнуть. Кажется, пора отсюда свали…

«Леди Ариэтта, доступ в полусферу Родега подтвержден».

Ариэтта?!

От удивления я замерла, так и не убрав руку от тумана Это не та ли Ариэтта, чье имя мне встречалось в книге? Последняя глава моего Домена Стужи? Получается, меня создали из ее клеток?!

С размахом ребята из клана Лиард к делу подошли. Не мелочились.

Я нервно хмыкнула.

Что ж, вот и объяснение появлению тюремного проклятия, которое прилетело в первую же ночь в академии. Ариэтту ведь именно оно убило.

Но откуда у меня, то есть у Ариэтты, допуск к местной вариации админки? Библиотеку-то создал Родег Туманный. А он… а что я вообще о нем знаю?

Пожалуй, только то, что он сделал три такие библиотеки. И первая, самая сложная из них, как ребята говорили, находилась в храме Орта Бури — одного из уничтоженных Доменов-союзников моего Домена Стужи.

Но стал бы Родег делать что-то крайне сложное для чужих? Ведь остальные его библиотеки были проще. Так, значит, его Туманный Домен подчинялся кому-то из наших?

Тогда логично предположить, что главы Доменов имели доступ к управлению этими штуковинами. Например, ради безопасности своих архивов, вплоть до их уничтожения…

— Требуется подтверждение, — внезапно вмешался в мои размышления безжизненный голос.

Я осознала, что все еще стою, касаясь туманной ладони своей, и этой штуке от меня что-то надо. Какое-то подтверждение…

— Подтверждение получено, — снова прервал мои мысли голос. — Требуется уточнение: уничтожить искариты?

Э-э?!

Я испуганно поперхнулась. Это что это оно делать собирается?!

— Не надо их уничтожать, чем бы они ни были! Слышишь? — крикнула я в потолок.

— Уточнение принято, — равнодушно откликнулся голос. — Портация искаритов начата.

Портация? Не поня…

Додумать не успела. Летающие по чаше «светлячки» в одно мгновение скрутились в плотный рой и рванулись вверх, со всей дури врезавшись прямо в мою ладонь!

Резкая вспышка обжигающей боли прошибла все тело. Я никогда не трогала оголенные провода, но, думаю, ощущения с ударом тока были очень схожи. Меня буквально отшвырнуло от чаши и знатно приложило об пол.

Пошевелиться смогла далеко не сразу. Тело потряхивало, в глазах все плыло и мельтешило, а голова гудела как колокол. Во рту стояла горечь.

Перевернувшись, я встала на четвереньки и кое-как доползла до ближайшей стены. Только опершись на нее, тяжело дыша, все же поднялась на подрагивающие ноги.

Идиотка! Знала же, что совать пальцы в розетки нельзя! И лапать незнакомые магические хреновины тоже! Вот что стоило сначала описание тут же, в библиотеке, найти и изучить, что это такое? Нет, сразу экспериментировать полезла!

Долбаный Александр со своей Ариэттой! Долбаный Родег со своими искаритами! Долбаная говорящая фигня!

Валить надо отсюда, пока она еще что-нибудь со мной не сотворила!

Перспектива новой гадости придала сил, и я, пошатываясь, двинулась в сторону лестницы. Завтра буду разбираться со всем, что случилось. Сейчас бы отлежаться.

К неприятной слабости прибавилось головокружение, а следом и тошнота. Одно радовало: уже на лестнице туман стал намного реже, а затем как-то быстро и вовсе рассеялся, так что вглядываться в каждую ступеньку для следующего шага не приходилось.

Однако подъем в десять этажей все равно оказался тяжелым, и последние пролеты преодолевала на чистом упрямстве. До общежития и вовсе доползла на остатках силы воли и пугающей мысли отрубиться прямо в коридоре, а завтра получить допрос с пристрастием, что со мной произошло.

Стоило добраться до комнаты и упасть на кровать, как сознание моментально отключилось.

Глава 11

Проснулась, как и засыпала, резко, словно кто-то включил в голове свет. Разница была лишь в том, что сейчас ничего не болело и усталость отступила Только легкий зуд в правой кисти напоминал о том, что случилось ночью.

Сев на кровати, я пристально осмотрела руку на предмет повреждений, но, к счастью, ничего не обнаружила Ладонь, в которую ударились светляки-искариты, была абсолютно цела.

Я с облегчением выдохнула. Кажется, обошлось! Даже удивительно, учитывая сделанную мной дурость. На этот раз мне повезло, но в будущем лучше давить любопытство сразу и на корню, а руки держать в карманах.

Осталось только узнать, имело мое ночное приключение какие-либо последствия для библиотеки или нет.

Активировав кейлор, я с опаской залезла в Анонимус. Если случилось что-то нехорошее, то там точно об этом всем сообщат.

Однако об акте вандализма в «храме академической литературы» в новостной ленте ничего не упоминалось. Зато вместо этого обнаружился пост, который ночью опубликовал ХитрыйДашш, с жирной светящейся надписью: «Дуэли не миновать!»

Быстро его открыв, я прочитала «Мои неимоверно дорогие друзья! Великолепная тройка из Темнейшего, Лучезарного и Лиловой Девочки организовала нам внеплановое развлечение и испытание для ваших кошельков.

Да, да, вы не ошиблись, предположив, что Темнейший получил вызов от Лучезарного! Из достоверного источника стало известно, что дуэль между Темнейшим и Лучезарным состоится!

Вызов брошен! И вызов принят! Вскоре дуэлянтов ожидают синяки, магическое истощение и прочие радости поединка. Ну а нас с вами ждет зрелище и неплохой куш, который получат счастливчики, угадавшие победителя!

Более того, все желающие могут лично пронаблюдать за ходом боя.

Конечно, вас интересует, где и когда? И секрета в этом нет! Так как в пределах академии драки запрещены, дуэлянты решили воспользоваться правом покинуть учебное заведение в ближайший выходной и встретиться на природе, в живописном лесу северного парка. Время встречи — пять утра.

Поскольку это уже послезавтра, время весьма ограниченно, так что минимальный размер ставок будет повышен в три раза. Напрягите мозги и сможете сорвать весьма неплохой куш!

Кто собирается рискнуть и посмотреть на бой из первых рядов, пусть не забудет о защите. Битва обещает быть сногсшибательной! В прямом и переносном смысле! Надеюсь, лес не сильно пострадает.

И пусть в поединке победит сильнейший, а в нашем споре самый умный и везучий!»

Н-да. Алан оказался прав: поединок будет. И виновата в этом я.

Нервно куснув губу, я заглянула в комментарии, готовясь к очередному ведру помоев в свой адрес, однако первым и самым популярным комментарием оказался вопль от Архистудента:

«Поднял минималку в три раза?! Сума сошел, такие ставки?!»

И куча поддакивающих: «Дашш зажрался!», а то и просто затертых системой.

При этом не меньше было и прямо противоположных:

«И правильно у что поднял! Вы своими копейками только сумму выигрыша дробите и уменьшаете!» — утверждала БезднаТьмы.

«Да, это пари для избранных! Пусть нищие отдыхают! А я готов!» — вторил ей Гром66.

Причем на все аргументы типа: «А вы на выигрыш надеетесь? Ну-ну! Дашш опять всех кинет!», ответ был коротким: «Вы просто нищеброды и завидуете».

В общем, большинство обсуждало исключительно ставки. Конечно, крики «И что они все в ней нашли?!» тоже попадались, однако на сей раз не так много. Похоже, за несколько дней на эту тему во множестве комментариев уже высказались все, кто только хотел, и не по одному разу. Так что сейчас, пока ничего нового не произошло, тема временно отошла на второй план. К моей искренней радости!

Если бы еще не этот поединок!

Совесть грызла меня все время, пока я умывалась и приводила себя в порядок. Да, ночью я узнала, что наши Домены когда-то сильно враждовали. Но конкретно Айландир уже дважды спас мне жизнь, так что я была ему обязана.

Перед выходом я все-таки не выдержала и, активировав кейлор, написала: «Увидела новость о поединке. Извини, это я виновата. Я поговорю с Дирионом. Постараюсь переубедить его все отменить».

А через мгновение удивленно уставилась на короткое и явно сердитое: «Даже не думай!»

Хм? Это что же, Алан и здесь все-таки оказался прав? Для Айландира эта ситуация действительно стала удачным поводом снова выяснить отношения с Дирионом? Однако!

Охваченная двойственным чувством облегчения и беспокойства, я отключила кейлор. Интересно, что же эти двое так сильно не поделили? Ведь такая открытая вражда явно неспроста…

Вернул меня в реальность громкий стук в дверь и голос Алана:

— Ева! Выходи уже, я задолбался тебя тут ждать! Сколько можно краситься, или что вы там, девушки, по утрам делаете? На завтрак опоздаем!

Ой.

Я растерянно кашлянула. Вот чего-чего, а дежурящего у двери Камерано, желающего самолично сопроводить меня в столовую, точно не ожидала! Хотя сейчас это было как нельзя кстати.

— А… ага, иду! — с запинкой крикнула я и, подхватив сумку, выскочила из комнаты.

Кто бы мне еще несколько дней назад сказал, что я буду рада обществу пепельника, покрутила бы пальцем у виска и назвала сумасшедшим.

Но вслух я, естественно о своей радости умолчала. Вместо этого вежливо произнесла:

— Спасибо, что зашел. Но, наверное, не стоило.

— Думаешь? После того, как вывесили новость о поединке? — ухмыльнулся Алан.

— А ты, вижу, довольный. Уже ставку сделал? — Я понятливо фыркнула.

— Разумеется, — кивнул он.

— На кого?

— А тебе кого больше жалко?

— Больше всего мне себя жалко. Но я, к счастью, в поединке не участвую, — не поддалась на провокацию я. — Ну? Так на кого все-таки?

Алан слегка прищурился, а потом сообщил:

— На ничью.

— Э-э? — Я недоуменно моргнула. — А разве так можно? Вроде же поединок подразумевает, что кто-то обязан выиграть.

— Ну, в теории да, — не стал спорить Алан. — Но на практике ХитрыйДашш ставку принял. Остальное — уже не моя проблема.

— Однако! — Я покачала головой. Потом вспомнила о возмущении в комментариях к посту и с любопытством уточнила: — Слушай, а вот насчет ставок этих. Неужели они действительно стали такими большими?

— Ну, с учетом того, что они и раньше были не маленькими — минимум по пять солтов, то да, — подтвердил он.

Ого! Не знаю, конечно, точного курса местной валюты, но помню, что говорила Иланна о ценах. И, судя по всему, ХитрыйДашш, похоже, местный подпольный миллионер уже!

— Теперь я окончательно поняла, почему Дашша столько народа ненавидит, — пробормотала я. — Только на последней отмене ставок он заработал… я даже боюсь предположить сколько.

— О, да, — хохотнул Алан.

За разговором мы мирно дошли до столовой, но и там никто внимания на нас особо не обратил. Народ был занят исключительно обсуждением предстоящего поединка, так что позавтракали мы спокойно, и на магометрию я пришла сытая и умиротворенная. Кивнула припозднившейся хмурой Иланне, которая явно нервничала из-за брата, достала учебник, открыла…

А в следующий миг открыла рот, не веря собственным глазам.

Все страницы учебника были пусты.

— Какого хрена? — ошарашено выругался Алан.

— Что с учебником? — охнула и Иланна. — У вас тоже такое?

Судя по растерянным возгласам в аудитории, которых с каждой секундой становилось все больше, «такое» было у всех.

— Э! Это чё за шутки?! Куда буквы делись?! — стали кричать то тут, то там. — Какой дебил так прикалывается?! Отменяйте! Щас же синяя баба придет!

К нарастающим крикам присоединились даже Алан и Иланна. Только я по-прежнему сидела и тупо смотрела на пустые белые листы, не в силах вымолвить ни слова В голове вновь и вновь прокручивалось воспоминание о голосе, просившем подтверждение и получившем его. Как раз после мыслей об уничтожении архивов библиотеки!

Неужели в такое превратились все библиотечные книжки?!

Дернувшись, я быстро залезла в сумку, где лежал учебник по основам медитации. Тонкий, еще ни разу с начала года на занятиях не пригодившийся, он тем не менее у нас был… до этого момента. Потому что сейчас тоже оказался пустым!

— Что там? — Иланна заглянула через мое плечо. — Ого! Так это что, получается, вообще все книги бумажками стали?

— Как — все? — Алан тоже посмотрел на второй учебник в моих руках, а потом выругался снова и пробормотал: — Нет, это уже на шутку точно не тянет. Ни у кого на подобное сил не хватит.

— Хочешь сказать, что-то случилось с библиотекой? — недоверчиво посмотрела на него Иланна. — Брось, это же не обычный склад книжек, это полусфера Родега. Что с ней может случиться?

«Я могу случиться», — мысленно истерично хохотнула я и с трудом сдержалась, чтобы не выдать то же самое вслух. Нервы в очередной раз начинали сдавать.

И ведь теперь не узнаешь, что именно я сделала! Негде!

«Если только не поговорить с Александром…»

От перспективы возможного разговора с «дядей» я вздрогнула. Даже видеть его отчаянно не хотелось. Но как иначе узнать, насколько сильно я влипла?

Судя по тому, что прошло уже почти четверть часа с начала занятия, а магистр Брук Синеводная до сих пор задерживалась, об исчезновении данных преподавательскому составу академии тоже стало известно. Однако за мной никто не пришел и не обвинил в уничтожении общественной собственности и уникального библиотечного заклинания. Значит, никто не узнал, что виновата именно я. По крайней мере, пока.

И, казалось бы, можно выдохнуть и затаиться, но… но в моем теле сидят какие-то магические насекомые!

А вдруг они радиоактивные? Вдруг от них надо избавиться как можно быстрее, иначе они сожрут меня изнутри?!

Я напряженно покосилась на Иланну. Надо будет осторожно, вскользь спросить ее о жучках. Сейчас, на волне всеобщего интереса к библиотеке, это не будет выглядеть странно. Но если подруга ничего не знает, придется вытерпеть общение с Александром. Жизнь важнее!

— О! Народ, смотрите! Пост в Анонимусе про библиотеку появился! ЛордСплетен считает, что все серьезно! — вернул меня в реальность возглас одного из приятелей Алана.

Сокурсники в едином порыве ринулись подключать кейлоры.

Я, разумеется, исключением не была и уже через мгновение вчитывалась в сообщение под заголовком: «Диверсия в библиотеке? Или бесконечное все-таки конечно?»

«Внимание всем!!! Экстренная ситуация!!! — ЛордСплетен вопреки обыкновению буквально сыпал восклицательными знаками, что выдавало его крайнее возбуждение. — Все мы уже успели заметить, что библиотечные книжки внезапно стали простыми блокнотиками в обложках! И все задаемся вопросом: какова причина?!

Магистры и ректорат как воды в рот набрали, технический персонал тоже отказывается об этом говорить. Но! Правду не скроешь, особенно когда за правдой много денег!

И вот что мне удалось узнать: полусферы Родега больше нет! Да-да, ваши глаза вас не обманывают! Вторая из трех удивительных библиотек сегодня ночью перестала существовать!!! К счастью для нас, ее не выжег изнутри буран огня, как первую, разрушив попутно и часть академии. Заклинание, поддерживающее работоспособность полусферы Родега, просто мирно рассеялось, напоследок лишь уничтожив все содержимое книг, на которых стояла магическая печать библиотеки.

Исходя из этого факта, на экстренном утреннем заседании ректората версия диверсии практически не рассматривалась. Тем более, как известно, до сих пор уничтожить полусферу Родега было невозможно в принципе. Абсолютное большинство ученого совета склонилось к версии о конечности заклинания Родега Туманного. Полусфера существовала более тысячи лет и вот, похоже, срок ее „жизни“ подошел к концу. Нам с вами довелось наблюдать исторический момент, когда энергетические запасы уникальнейшего заклинания истощились, и оно рассеялось.

Интересно, ждет ли в ближайшем будущем подобное и последнюю из удивительных библиотек — библиотеку Бастиона Совета Содружества? Лично я уверен, что да! Вопрос лишь в том, как скоро? И какова судьба огромного количества книг, которые в ней хранятся?! Ведь до сих пор самым безопасном местом считалась именно эта библиотека, и именно в нее свозились все архивы Содружества миров!

Успеют ли хранители снять печать со всех этих книг и переместить их из библиотеки куда-то еще?! Или сотни тысяч бесценных и тайных знаний будут потеряны навсегда?!»

— Охренеть, дашш все побери! — пробормотал Алан.

— Да уж, — выдохнула я, испытывая двойственное чувство облегчения и стыда.

Мои надежды на то, что искать диверсанта не будут, подтвердились. И это хорошо. Но сколько сил сейчас будет брошено на перемещение книг из последней библиотеки!

«Если они узнают, что в этом виновата я, до тюремного проклятия уничтожения „лиловой твари“ я не доживу. Меня вперед библиотекари линчуют».

На этой «жизнеутверждающей» мысли дверь в аудиторию открылась. Магистр Брук все-таки пришла.

Обычно выдержанная и спокойная, сейчас магистр явно волновалась, однако ее голос во время приветствия все же остался спокойным:

— Доброе утро, студенты, — произнесла она. — Прошу прощения за опоздание. Начнем занятие. Сегодня у нас по плану практика по пройденной теме «расчеты мощностей разнонаправленных заклинаний»…

— Да какое тут занятие, когда учебники в бесполезные бумажки превратились?! — внезапно перебил ее кто-то с верхних рядов.

Магистр Брук слегка нахмурилась. Подняв глаза, отыскала взглядом возмутившегося и все так же спокойно уточнила:

— А каким образом учебник связан с практическими вычислениями по пройденной теме? Или вы, молодой человек, ее не учили? В таком случае, быть может, мне следует сразу поставить вам неуд и отпустить с занятия, чтобы не тратить ваше и свое время зря?

Лицо парня мигом утратило возмущенный вид.

— Н-нет, — выдавил он. — Я… просто спросил. Просто ну-у… а как мы дальше-то заниматься будем? Без учебников?

— С пониманием того, как важно держать знания в голове, не полагаясь на книги и шпаргалки. Преподавателям, к примеру, для своих предметов учебники не нужны, — парировала магистр Брук. — Впрочем, уже на днях новые учебные пособия доставят в академию в полном объеме. Так что предлагаю больше не отвлекаться и приступить к работе.

После столь исчерпывающего ответа вопросы больше никто задавать не решился, и зашуршали страницы открывающихся тетрадей. Одновременно с этим магистр активировала начертательное заклинание, и на огромной доске начали быстро вспыхивать задания для практической работы.

Глядя на их количество и уровень сложности, я поняла, что магистр Брук решила использовать ситуацию с исчезновением учебников по максимуму, чтобы проверить наши действительные знания. Ведь при всем желании подсмотреть схемы решений не получится! Остается только рассчитывать на свою память и конспекты.

Хорошо, что последние несколько вечеров я не ленилась и успела законспектировать все в полном объеме. Да еще и дополнительно разъясняющие пособия в библиотеке почитала. Иначе фиг бы я хоть половину заданий Брук сделала! А так были шансы вытянуть на приличную оценку.

В итоге, хоть и было сложно, я оказалась в числе тех немногих, кто успел сделать все задания за отведенное время. На выход со мной отправились Иланна, которая так удачно несколько дней назад составляла мне компанию в библиотеке, отличники с бывшего факультета призраков и несколько «золотых» студентов.

Остальные, включая хмурого Алана, остались в аудитории, надеясь доделать еще хоть что-то во время перерыва.

Удачная возможность, чтобы поговорить с Иланной без лишних свидетелей!

— Тяжелые задания были, — едва мы вышли в коридор, завела я разговор. — Особенно без учебников.

— Угу, — хмуро откликнулась подруга.

— Хорошо, что мы с тобой в библиотеке на днях посидеть успели. Пока она еще существовала.

— Угу.

— Нет, ну надо же! Все книги, все учебники исчезли!

— Историческое событие. Угу. Но Брук сказала, нам все привезут скоро, — вяло напомнила Иланна.

М-да. Собеседник из нее так себе. Даже несмотря на все случившееся, Иланна явно больше переживает за брата. И если ее не разговорить, я точно ничего не узнаю.

Пожалуй, надо зайти с другой стороны.

— Сильно нервничаешь из-за Дириона? — спросила я.

— А ты как думаешь? Конечно, — буркнула Иланна, а потом в сердцах выдохнула: — Вот ведь упертый дурак! Я пыталась поговорить с ним, говорила, что на этот раз Айландир ни при чем. Но он и слушать ничего не захотел! Сказал, что теперь это уже не важно, и он просто хочет наконец набить Айлу физиономию.

— Н-да. А я пыталась сегодня утром поговорить с Айландиром и получила ровно такой же ответ, — поделилась я. — Мне тоже сказали не лезть и не мешать долгожданной драке. Вот, спрашивается, чего и когда они так сильно не поделили-то? Что настолько друг друга ненавидят?

— Не чего, а кого. — Иланна поморщилась.

— В смысле?

— Это у них личное. Из-за девушки, — неохотно пояснила она. — Брат не любит об этом говорить, но история довольно известная. Несколько лет назад, когда Дир учился на втором курсе, в академию поступила девушка из нашего Домена. Милисса Тирин. Тирин — сильный клан, а Милисса — довольно красивая девушка. Неудивительно, что Диру она понравилась. Вот только, как оказалось, не одному ему.

— Айлу тоже? — догадалась я.

— Угу…

— Но погоди, они же из разных Доменов. Им же нельзя…

— Нельзя жениться, — поправила Иланна. — Флирта и легких отношений до брака никто не запрещает. Тем более это Айландир. Он из тех самоуверенных типов, которые считают, что им все должны просто по праву рождения. Захотел что-то или кого-то — взял. Развлекся, наскучило, бросил, пошел и взял другое. А брат не такой. Он обязательный. Он с Милиссой очень осторожен был, обходителен. С родителями, помнится, о ней разговаривал. Предложение официальное сделать хотел. Ну и когда между кланами все уладили, добро на серьезные отношения дали, брат помчался к этой… этой белобрысой, — Иланна запнулась, едва сдержав ругательный эпитет. — В общем, когда Дир к ней пришел, то застал там Айла.

— Уау!

— Угу. Тогда они в первый раз и подрались. — Подруга вздохнула. — И брат проиграл.

— Капе-ец, — протянула я. — Теперь понятно, чего Дир так его ненавидит. А с девушкой что случилось? И неужели она не знала о перспективе замужества?

— В том и гадость, что знала! — подтвердила Иланна сердито. — Представляешь? И потом еще утверждала, что это же простой флирт до официальных отношений. Мол, после объявления о помолвке она бы ни на кого другого и не взглянула, она ведь порядочная. Порядочная, понимаешь?! Как у нее язык только повернулся такое сказать! Нет, официально Милиссу упрекнуть никто не мог, ведь фактически она действительно была в своем праве. С Дирионом они не встречались особо. Брат, как я сказала, сразу решил все серьезно оформить. И в этом ошибся, я согласна. Но только в этом. Потому что о переговорах кланов Милисса прекрасно знала!

— И решила нагуляться напоследок. Ясно. — Я покачала головой. — Бывают такие. Брату твоему действительно не повезло. Мне только одно не понятно: а почему Айл-то на Дириона злится? Вроде как на нем-то ситуация вообще не отразилась. Поразвлекался, в поединке победил, казалось бы, живи и радуйся. А он опять мечтает о драке.

— Ха! Так когда Милисса поняла, что на свадьбе вот-вот поставят крест, она на всех углах выть начала! — Иланна скривилась. — Рассказывала, что Айландир ее едва ли не принуждал к близости, и отказать ему она не могла, ибо боялась. Потому что груб он, совсем не такой обходительный, как Дирион. И вообще, он это все специально задумал, чтобы конкуренту из другого Домена нагадить. В общем, то, что публикуют в Анонимусе сейчас, — еще цветочки. Тогда группа буквально разрывалась от грязных подробностей. Айла выставили настоящим монстром. Кому же такое понравится? Тем более что, несмотря на ситуацию, во многом Милисса могла быть и права. Характер Айландира-то все знают. В итоге клан забрал Милиссу из академии, а Дирион взялся обличать каждую малейшую промашку Айландира, чем изрядно того выбешивал. К чему это привело в конце концов — сама видишь.

— Да уж. — Я покачала головой. — Правильно говорят — все беды из-за женщин.

Вспомнилась вскользь брошенная Дианэ фраза о том, что Айл не умеет выбирать себе девушек. Вот, значит, что она имела в виду!

— Угу. Я тебя нагрузила, наверное. Переживаю просто, — извинилась Иланна.

— Да ничего, я прекрасно тебя понимаю. Тем более все равно чувствую и свою вину, — произнесла я. — Блин, столько всего навалилось за такое короткое время! И библиотека эта еще… вот, кстати, может, хоть на нее народ переключится и потеряет интерес к поединку.

— Я бы на это особо не рассчитывала, — с сомнением сказала подруга. — Хотя, конечно, хотелось бы.

— Интересно все-таки, что на самом деле со полусферой Родега случилось. Как думаешь, неужели и вправду заклинание закончило действие?

— Ну-у, я в этом мало что понимаю. — Иланна пожала плечами. — Я, если честно, вообще не представляю, как оно так долго проработать смогло. Дирион вроде говорил что-то о специфическом устройстве подпитки полусферы, но я особо не вникала.

— Дирион, значит, в ней лучше разбирается? — Я задумчиво куснула губу, а затем решительно прищурилась. — Знаешь, я тут вспомнила, что вы мне обещали экскурсию по территории академии на выходных. Но выходные из-за поединка у нас в пролете. Так почему бы нам всем не прогуляться сегодня? Сейчас, пока учебников нет и учить нечего, вечер свободный. Пройдемся, заодно брата твоего, может, разговорим. А там, мало ли, он и от поединка откажется?

— Вряд ли. — Иланна грустно хмыкнула. — Но прогуляться — почему бы и нет? Хоть отвлечься и развеяться. Давай. В обед договоримся с ребятами, где и когда встретиться.

— Вот и отличненько, — улыбнулась я.

Прогулка — дело продолжительное. Времени, чтобы выстроить беседу правильно и узнать все что можно о библиотеке, более чем достаточно. Да и вообще, осмотрюсь наконец получше. А то вторая неделя на исходе, а я ничего, кроме небольших фрагментов осеннего сада, вне стен академии толком и не видела. Территорию академии мне, конечно, покидать нельзя, но хотя бы пройтись по ней — очень даже нужно. Вот и совмещу приятное с полезным.

А пока надо настраиваться на предстоящую медитацию. Управление собственной силой, учитывая все, что я о себе узнала, стало иметь двойную важность.

Однако, несмотря на понимание этой самой важности учебы, переключиться с размышлений о насущных проблемах и новостях на занятие удалось не сразу. Несколько минут я просто смотрела на магический «водопадик», пытаясь успокоиться, сосредоточиться и восстановить в памяти все, что смогла достичь на прошлом занятии. А когда наконец взяла себя в руки и направила к «водопаду» первую энергетическую нить… что-то пошло не так.

Стоило только моей нити коснуться энергонакопителя, как почти утихший зуд в правой руке резко усилился. Потеряв концентрацию, я нервно открыла глаза и с изумлением увидела, что руку от кончиков пальцев и почти до локтя охватило легкое свечение!

Какого?!..

Едва сдержав испуганный возглас, я прижала руку к животу и, прикрыв сверху левой рукой, быстро огляделась. К счастью, магистр Дангар находился в противоположном конце аудитории, а ближайшие сокурсники тихо сопели с закрытыми глазами. Никто моей воссиявшей конечности не увидел.

Но что с ней такое?! Жучки-светлячки на источник энергии так отреагировали, что ли? Может, они голодные? Я, конечно, никакого постороннего голода не чувствовала, но вдруг? Тогда надо попробовать их подкормить, а то еще помрут прямо внутри меня! Брр!

Подтянув полы мантии, я получше замаскировала в складках руку. После чего снова воровато огляделась, не наблюдает ли за мной кто-нибудь, и прикрыла глаза, снова концентрируясь на «водопаде».

И так, выплетаем связующую нить, отстраняемся от зуда в руке, а потом…

А потом произошло невероятное. Искариты не помчались питаться. Вместо этого они стали усиливать мою нить, чтобы смогла «питаться» получше я!

Прямо на моих глазах сверкающий ручеек из жучков шустро и быстро доплетал мое заклинание, делая нить более плотной, насыщенной, емкой. Прошло буквально каких-то несколько минут, а я больше не ловила отдельные брызги! Теперь энергия «водопадика» текла ко мне пусть и небольшой, но стабильной струйкой. Маленьким бодрым ручейком.

Обалдеть!

Опомнившись, я принялась уже сама доплетать собственное заклинание в тех местах, где его держали искариты. Теперь это было легче легкого! Я больше не работала вслепую, а словно по шаблону усиливала нужное, попутно запоминая на будущее, как это правильно делать.

Работала осторожно, внимательно и с полной отдачей. А спустя какое-то время осознала, что все жучки-светлячки исчезли, и я держу связь с живительным энергетическим ручейком сама Сама!

— Очень хорошо, Ева, — раздался рядом голос магистра Дангара. — У вас виден значительный прогресс, ваши энергетические каналы довольно быстро раскрываются.

— Спасибо. Я стараюсь, — пробормотала я.

И даже в разговоре связь не потеряла! Моя связующая нить, точнее, уже тоненький канатик, оказалась достаточно крепкой для этого.

Вот вам и жучки-искариты! Кто бы мог подумать, что они помогают выстраивать заклинания! Хотя в библиотеке искариты вроде как делали именно это — циклично воспроизводили заклинание тумана… получается, если своей энергии нет или не хватает, они заменяют ее и делают все сами? И отступают, только когда уже не нужны?

Догадка казалась невероятной, но одновременно логичной. Ведь в библиотеке не было источника энергии. По крайней мере, я ничего подобного не заметила. И людей, которые управляли бы заклинанием, не было. Именно поэтому искариты и выполняли заложенную в них когда-то Родегом программу по воспроизведению нужного заклинания.

А когда появилась я и, грубо говоря, взяла управление на себя, искариты перешли в своеобразный режим ожидания.

Интересно, если вернуть их в ту чашу, «оживет» ли библиотека опять?

Куснув губу, я с досадой поняла, что вряд ли. Ведь я-то заклинания Родега не знаю. Значит, программу в жучков вложить не смогу. Да если бы и смогла — текст в книгах это вряд ли восстановит.

Так что лучше держаться от библиотеки подальше и не рисковать. Сейчас там наверняка полно магов, наблюдателей и каких-нибудь следователей. Привлекать к себе лишнее внимание однозначно не стоит. Вместо этого лучше позаниматься практикой. С такими помощниками воспроизведение заклинаний пойдет намного быстрее.

«Конечно, если сегодня вечером мне не расскажут об искаритах что-то такое, что потребует быстро от них избавиться».

Остаток занятия я потратила на то, чтобы попробовать выстроить вторую нить и расширить с ее помощью первую. И хотя без искаритов сделать это так и не получилось — банально не хватало концентрации, — я окончательно убедилась в том, что сияющие жучки действительно помогают сплетать необходимые мне связи. Еще бы собственные заклинания умели создавать!

Увы. Робкая надежда на то, что искариты могут обладать информацией, которую охраняли в библиотеке, не подтвердилась. Жучки включались в работу только тогда, когда я четко представляла структуру заклинания и намечала его основные линии. Попытки просто возжелать, к примеру, более сильной связки с энергонакопителем «водопада» ровным счетом ни к чему не привели. Да и новых знаний в голове не прибавилось.

Ну и ладно! Настроение по окончании занятия у меня все равно было приподнятым.

На обеде все вокруг обсуждали прибывшую в академию делегацию каких-то видных магов-исследователей. Столовая напоминала растревоженный улей. Все хотели попасть в библиотеку и своими глазами посмотреть на лишенные магии коридоры и уровни.

Даже Алан с приятелями решили попробовать туда пробиться. Один из парней — Салар — утверждал, что в исследовательскую группу входит кто-то из его родственников, а значит, шансы на это есть.

Охваченные азартом, они предложили пойти с ними и мне, но я поспешно отказалась. Тем более вскоре предстояла прогулка с Иланной и компанией Дириона, Она интересовала меня куда больше и, главное, была куда безопаснее.

Глава 12

Иланна связалась со мной уже спустя полчаса после обеда. Погода стояла хоть и прохладная, но солнечная, так что откладывать прогулку никто не захотел.

Я набросила легкую ветровку, подошла к двери… а потом решительно развернулась обратно к шкафу, стянула ветровку и заменила ее на пальто. Не потому, что боялась замерзнуть, а для того, чтобы не выделяться и не вызывать ненужных вопросов.

Встретились мы на лестнице. Когда я вышла на площадку, подруга как раз спускалась по лестнице с верхнего пролета. До этого момента у меня не было возможности узнать, куда поселили Иланну, а оказалось, что та живет на этаж выше, чем я. А этажом ниже нашлись и Дирион с друзьями.

Несмотря на то что сегодня брат Иланны выглядел более задумчивым и серьезным, чем обычно, на приветствие он все же ответил с улыбкой и уточнил:

— Куда хотите пойти сначала?

— Решайте сами, — ответила за нас обеих Иланна. — Я и сама толком ничего вокруг еще не видела. А Ева за эти несколько дней и вовсе никуда не выходила Так что мы без понятия, какие у вас тут могут быть местные достопримечательности.

— Ну, самую главную достопримечательность академии вы уже видели, — протянул Отар. — И больше не увидите.

— Библиотека? — Я понимающе хмыкнула.

— Она самая. Так что пойдем на улицу.

— Правильно сделали, что утеплились, кстати, — быстро оглядев наши с Иланной пальто, отметил Дирион. — Там ветер сильный.

Я мысленно похвалила себя за предусмотрительность. Обо мне и так много чего знают. Не стоит добавлять поводов для возникновения опасных ассоциаций.

А вот о библиотеке поговорить очень даже можно, раз речь уже зашла.

— Так выяснилось что-нибудь путное, почему текст в учебниках пропал? — спросила я.

— Все склоняются к тому, что заклинание Родега исчерпало свою мощность, — озвучил уже известную мне версию Дирион.

— А ты в это веришь? — посмотрела на него Иланна.

— Да, — кивнул он. — В конце концов, оно и так работало тысячу лет. Давно пора было. Я никогда не относился к тем, кто верит в существование бесконечных заклинаний. Даже если это нечто наподобие полусферы Родега.

— Что она вообще такое? — уточнила я. — Как вообще так долго проработала?

— Этим вопросом ученые маги задаются уже сотни лет, — улыбнулся Дирион. — Когда мы проходили особенности создания и формирования энергонакопителей, полусферу Родега нам даже в пример не приводили. Только сообщили, что это уникальный артефакт, который поддерживается совсем другим видом энергии.

— Симбиотическим, если точнее, — поддержал Ланс. — Я тут покопался в доступных материалах и почитал о полусфере. Помните библиотечный туман? А Родег, как мы все знаем, был из Туманного Домена. И тут возникает вопрос: кто что вообще знает о Туманном Домене?

— Они вроде были близки по своей идеологии к тройке уничтоженных Доменов: Бури, Стужи и Тени. Так? — осторожно отметила я.

— Именно так. — Ланс довольно кивнул. — Причем не просто близки. Туманный Домен до последнего находился под сильным влиянием Домена Стужи.

— Ого! — выдохнула Иланна.

Я же посильнее сжала пальцы, стараясь сдержать волнение. Значит, догадка была верна! Не просто так мне управляющее библиотекой заклинание подчинилось!

— Но не это главное, — продолжал тем временем Ланс. — Главное заключается в специфике клановой магии туманников. Большую часть сильных заклинаний они заключали в этот туман. Он буквально являлся необходимой прослойкой для их магии.

— Какой-то костыль, — фыркнул Отар. — Зачем он нужен, кроме как для визуального эффекта?

— Весьма сильный костыль, — поправил Ланс. — И использовался ими не только ради картинки. Этот туман генерируют колонии миниатюрных энергонакопителей, которые заменяли туманникам обычные стандартные. Именно благодаря этим колониям их заклинания могли существовать очень долгое время.

— Фига себе! — Отар восхищенно присвистнул. — Беру свои слова обратно. Хочу такой костыль.

— Все хотят. Но — увы. — Ланс развел руками. — Откуда берутся такие колонии и как поддерживают свое существование, до сих пор не известно. Это разработка Туманного Домена, которую туманники унесли с собой в могилу. Причем в буквальном смысле: почти все их энергонакопители были уничтожены, кроме двух колоний в библиотеках. А теперь, судя по всему, и вовсе осталась только одна.

— А что случилось с самими туманниками? — заинтересовалась я.

— Так уничтожили их во время войны, — ответил Дирион. — Когда выяснились близкие связи Туманного Домена со Стужей, все их заслуги в науке отошли на второй план. Тем более что столь значимые умы, как оказалось, находились на стороне врага. Большой тройке необходимо было выиграть войну.

— М-да. А достижениями их пользоваться не перестали, — пробормотала я.

— Ну а почему нет? — Ланс пожал плечами. — Трофеи рабочие, удобные. Победитель забирает все ценное — так всегда было.

— Угу, — не могла не признать я.

— Жаль только, что этих «трофеев» толком не осталось, — добавила Иланна. — Поверить не могу, что за столько лет секрет их создания так и не разгадали.

— Но тем не менее это факт, — произнес Дирион. — Ни о миниатюрных энергонакопителях туманников, ни о полусферах Родега больше ничего, увы, не известно.

Что ж, информации я получила не особо много. Но даже она помогла понять главное: искариты для меня относительно безопасны. Раз целый Домен ими постоянно пользовался, значит, ничего плохого моему организму от жучков-симбионтов не будет. А если учесть их помощь в составлении заклинаний — даже напротив, только польза.

Во мне боролись два чувства: радости от того, что я стала обладательницей раритетной магической технологии, и вины за уничтоженную библиотеку.

«Хотя они сами виноваты, раз туманников геноциду подвергли. А я просто забрала то, что мне принадлежит по праву наследования», — сердито одернула я себя.

Аргументы звучали не слишком убедительно, но чувство вины я все равно затолкала подальше. В конце концов, это была случайность. Ничего вернуть уже нельзя. А мне нужно как-то выживать. Так какой смысл грызть себя за содеянное?

Пока я размышляла, мы вышли на улицу.

Вид, открывающийся с крыльца академии, был самым обычным: полукруглая мощеная площадка, высокие деревья и аккуратно стриженные, как в парках, кустарники. Даже листья мощных деревьев, если не приглядываться внимательно, могли сойти за дубовые.

В общем, я видела ровно то же самое, что и из окон. Ничего странного. Я словно находилась на территории какой-то старинной усадьбы, и только. Сама же «старинная усадьба», а точнее, академия, выглядела куда интереснее.

Сложенное из серого мрамора монументальное здание имело семь этажей. И первое, что бросилось в глаза, едва я задрала голову, — в центре его огромный, сверкающий на солнце хрустальный купол с тонким шпилем, на котором сияла фигура вставшего на дыбы единорога. Причем фигура эта была стопроцентно магической проекцией, без каких-либо признаков физического основания.

— Под куполом находится библиотека, — прокомментировал Дирион мой восхищенный вздох. — И если бы мы вышли на улицу ночью, а полусфера Родега была в активном состоянии, ты бы увидела еще и его внутреннее сияние. Теперь, к сожалению, увы.

— Да, жаль, — пробормотала я. — Но даже то, что есть, выглядит потрясающе.

— Не спорю, — согласился он. — Кто-кто, а архитекторы в Домене Пепла действительно мастера своего дела. Академию строили они. И центральное здание, и два ее крыла — медкорпус с лабораториями для исследований и общежитие. Отсюда их не видно, но дорога проходит вокруг всего комплекса, так что все постепенно разглядишь.

— Ага. Строили пепельники. Но при этом заклинания защиты, как внешней, так и внутренней, от причинения травм по неосторожности, ставили мы. В смысле, Домен Жизни, — добавил Ланс.

— И только тленники приперлись на все готовое, — фыркнул Отар.

За разговором мы пересекли открытую площадку и пошли по той самой, окольцовывавшей академию дорожке между деревьями. Их, кстати, как объяснили ребята, было не много, и в лес парк переходил только с одной стороны. В остальном служил лишь разделительной полосой между академией и городской окраиной.

Собственно, в этом я убедилась почти сразу, когда мы дошли до первого ответвления — широкой прямой дороге, тянувшейся к высокому, метра три, кованому забору с воротами. За забором, помимо дороги, просматривался сквер и вдалеке какие-то высокие спиралеподобные здания со шпилями.

— Город? — уточнила я.

— Да Лиира, столица Иары, — кивнула Иланна. — Самый высокий шпиль принадлежит главной сторожевой башне.

— Столица этого мира? — Я с любопытством вгляделась в высотки. — Интересно было бы туда попасть.

— А ты там не была? — удивились ребята.

— Она вообще нигде не была, — ответила Иланна за меня. — Ее взаперти держали в землях клана.

— Ого! — Отар присвистнул. — Слышал я, что Лиард суровы в традициях, но чтоб настолько?

— Это ради безопасности, — пробормотала я.

— Если хочешь, можем съездить в Лииру как-нибудь на выходных. По городу походим, — предложил Ланс.

Ох, как я хотела! Это ведь другой мир! Настоящий! И там наверняка много чего удивительного. Но…

— Я бы с удовольствием, но мне пока нельзя территорию академии покидать. — Я вздохнула. — Может, потом. Как разрешат.

— А пока что можно в записях обзорные виды посмотреть, — предложила Иланна. — Я соберу и принесу. Как-то раньше не сообразила это сделать.

А вот это было отличное предложение!

— Это было бы здорово! Спасибо, — вновь оживилась я.

Мы двинулись дальше по дорожке, и вскоре я увидела знакомые окна медблока Именно на эту часть парка я, помнится, смотрела из своей палаты.

— Самая скучная часть академии, — прокомментировал Ланс. — Поскольку потенциальным пациентам необходима тишина и покой, тут ничего особенного нет. Зато чуть подальше!..

Заинтригованная, я ускорила шаг. И едва мы снова повернули, впереди действительно показалось нечто интересное!

По левую руку вдоль дорожки цепочкой протянулось несколько построек весьма оригинального вида Пожалуй, самой обычной из них была видневшаяся в отдалении, у ограды, угольно-черная башня, за которой начинался упомянутый ребятами лес. Пятиэтажная, с узкими готическими окнами и тускло светившимся болотно-зеленым кристаллом на вершине.

Остальные здания выглядели куда эффектнее. Ближайшей к нам оказалась самая настоящая пирамида! Невысокая, всего этажа четыре, но тем не менее!

Сразу за ней расположились два шара, соединенных между собой наподобие гантели. Здоровой такой гантели, этажа три в высоту, и пара стандартных подъездов в длину. А между «гантелей» и башней возвышался удивительный футуристический многогранник, выполненный из затемненного зеркального стекла, отливавшего в свете заходящего солнца оранжево-алым.

— Обалдеть! — не сдержала я восхищения. — Что это?!

— Доменные клубы, — ответил Дирион. — Их построили Домены для досуга своих студентов. В Пирамиде собирается наш Домен, в Октаэдре — пепельники, в Черной башне — тленники.

— А в гантеле?

— Гантеле?

— Ну, той штуке с шарами, — уточнила я.

— «Штука с шарами» — это символ содружества миров, — хмыкнул Ланс. — Неужели и этого не знаешь?

Я только развела руками, признавая собственное невежество.

— Туда доступ разрешен всем, — пояснила Иланна. — Надо же собираться где-то тем, кого не приняли ни в один их закрытых клубов.

— А-а, значит, клубы еще и закрыты, — протянула я. — Ясненько. Социальное расслоение, как я понимаю? Дархаты направо, люди налево?

— А ты как хотела? — Отар широко улыбнулся. — В этом ведь самый интерес И даже внутри Доменов разделение есть. Скажем, если получить формальный допуск в Пирамиду сможет практически каждый из кланов, кто входит в Домен Жизни, то в клуб на верхнем уровне Пирамиды попадет лишь элита.

— И что там делать?

— Отдыхать. Общаться. Развлекаться, — перечислил Аанс. — Там даже комфортнее, чем в общежитии. Многие любители тусовок-вечеринок даже живут в клубах на постоянку.

— Например, я, — хмыкнул Отар.

— А потом твой хронический недосып сказывается на нашей общей работе, — недовольно отметил Дирион.

— Значит, вы тоже состоите в одном из этих клубов?

— Да. В клубах практически все состоят, — подтвердил он. — Только мы не такие активисты и предпочитаем высыпаться нормально.

— Но на основные мероприятия собираемся, конечно, — добавил Ланс и, махнув рукой какому-то парню, выходящему из той самой Пирамиды, добавил: — Честно говоря, я удивлен, что ты до сих пор еще не среди своих. У пепельников три клуба. Самый престижный — «Золотое пламя». Лиард дорога именно туда.

— Я не дархатка, — напомнила я.

— В твоем конкретном случае это вряд ли имеет значение, — хохотнул Отар. — Или ты Анонимус мало читала?

Я поморщилась:

— Наоборот. Очень жалею, что не мало. И, пожалуй, все-таки обойдусь без компании золотых снобов. Тем более тусовок я не люблю. Мне одной как-то привычнее и спокойнее.

— Зря, — не согласился Дирион. — Клубы, кроме прочего, очень помогают налаживать связи. Это не обязательно, но полезно для дальнейшей жизни. Особенно в твоей ситуации. Разумеется, если ты не планируешь по окончании академии вернуться в земли клана и не высовывать из них носу.

— Нет, конечно. — Я отрицательно качнула головой.

— Вот и подумай над этим, — предложил он, а затем кивком указал на очередной поворот дорожки. — А пока идем во-он туда На тренировочные полигоны.

Хм? Полигоны?

Я недоуменно посмотрела на ребят:

— Мне казалось, для магической практики в академии есть специальные тренировочные изоляторы.

— Да Для индивидуальных отработок, — отметил Дирион. — А если это целый курс? Сильные заклинания требуют сильной защиты помещений. Постоянно держать ее там сложно. Да и мало ли какие бывают ситуации? На улице с этим куда проще. Стандартный купол развернул — и работай.

— Интересно. — Я оглядела открывшееся взору здоровое поле, разделенное светящимися чешуйчатыми сетками на несколько секторов. — Надо будет подгадать время и попробовать прийти, когда здесь проходят тренировки.

— Бесполезно, ты все равно ничего не увидишь. Я уже пыталась. — Иланна поморщилась.

— Почему это?

— Купол светозвуконепроницаемый с внешней стороны, чтобы ничего не мешало окружающим, — пояснил вместо подруги Отар.

— Ага. Так что для наблюдающих он выглядит просто черной полусферой, — добавила она разочарованно.

— Жа-аль, — протянула я.

Увидеть вживую крутые заклинания очень хотелось. Ну да ладно. Еще получится, когда сама до практики дойду. Или даже пораньше. Скоро ведь бой Айландира и Дириона!

Хотя…

— Погодите. Получается, ваш поединок с Айлом тоже нельзя будет посмотреть? Или вы купол не поставите? — озадаченно уточнила я.

— Поставим, — подтвердил Дирион. — Мы же не совсем дураки, привлекать к себе внимание окрестных магов и преподов.

— Но ты не переживай, там они будут не одни. Мы с Отаром тоже под купол пойдем как наблюдатели, — добавил Ланс. — А с Айландиром придут члены его тройки. Так что трансляцию проведем, бой все увидят.

— Хотя лучше бы этого боя вообще не было, — буркнула Иланна.

— Не начинай опять. — Дирион недовольно поморщился. — Мы все уже решили.

— Ничего не все! — упрямо выдохнула подруга. — Ева же сказала, что Айландир ее на самом деле не трогал! Что причина в другом. А ты и слушать не стал, как будто забыл, что еще недавно Еву уже убивали.

Точно!

Я мысленно возликовала, едва не подпрыгнув от радости. Магическое нападение! И как я сразу не додумалась свалить все на него? Спасибо тебе, подруга, за идею!

— Да-да, — поспешно подтвердила я. — В этом все и дело! Тот, кто на меня нападал, пытался сделать это еще раз. Сработала защита, но ударной волной меня отбросило, и как результат — синяк. На самом неудачном месте. И Айландир, когда уходил, не на меня злился. А на ситуацию эту в целом.

— Вот видишь! — торжествующе воскликнула Иланна.

Дирион слегка поджал губы. Было видно, что его одолевают сомнения. Да и Отар с Лансом смотрели на меня, чуть прищурившись, словно размышляя, а не выгораживаю ли я их недруга. Но взгляды троицы я выдержала.

— Ясно, — неохотно протянул наконец Дирион. — Что ж, значит, тленник еще не опустился на самое дно.

— Нет, конечно, — заверила я. — Жаль, после того как идиот-папарацци МегаМаг выложил запись хлопающего дверью Айландира, никто в это не верит. А это нехорошо. Вражда враждой, но обвинение в том, что Айл бьет девушек — это слишком.

— Ну-у в целом согласен, — признал Дирион еще более неохотно.

— И поединок можно отменить… — снова с надеждой посмотрела на брата Иланна.

Однако тот отрицательно качнул головой.

— Нет. В конце концов, он назревал уже давно. Опровержение нехорошим слухам дать нужно, с этим согласен. Так будет честно. Но поединок все равно состоится.

— Да что ж ты за упертый такой! — расстроенно воскликнула подруга.

Я же только вздохнула. Неприятно. Но ожидаемо, как и предсказывал Алан.

Ну хоть репутацию Айландира можно обелить. В теории.

— Опровержение — это хорошо. Но как его сделать? — размышляла я вслух. — Если я об этом напишу, половина народа по-прежнему будет считать, что я просто оправдываю Айландира. Или нахожусь под его давлением. Или еще что.

— Значит, пост должен опубликовать кто-то другой. Кто-то известный, кому доверяют, — произнес Ланс.

Я скептично фыркнула.

— Предлагаешь этому МегаМагу информацию дать? Чтобы он опровержение сделал? Мол, я был не прав, все не так?

— Ну почему же ему? — скривился Аанс. — ЛордСплетен, как мне кажется, куда лучше для этого подойдет.

— Ага. Не спорю, — охотно согласилась я. — Вот только один нюанс: я без понятия, как с ним связаться.

— А как ты хотела связаться с Магом?

— Его я вычислила.

Во взгляде Ланса на миг промелькнуло что-то странное, заинтересованное.

— Занятно… впрочем, неважно. Насчет передачи информации не волнуйся, это легко обеспечить, — заверил он. — Контакты Лорда для сбора новостей многим в академии известны. Даже Отар с передачей ему сплетен справится.

— О да! — хохотнул тот. — Ваще без проблем.

— Так что все обеспечим в лучшем виде, — заключил Ланс. — Айландир, конечно, тот еще говнюк, но раз наши обвинения были ошибочны, ситуацию исправим.

— Вот и хорошо. — Я облегченно улыбнулась.

Одной проблемой меньше! Теперь бы еще все-таки уговорить Дириона от поединка отказаться…

— Ева!

Услышав внезапно окликнувший меня знакомый мужской голос, я вздрогнула, а улыбка испарилась. Я резко обернулась и увидела приближающегося к нам быстрым шагом Александра.

Лицо его было непроницаемым и сосредоточенным, а брови слегка нахмурены. Неужели опять будет ругать за неподобающий выбор для общения?

Когда «дядя» подошел, я невольно сжалась.

— Вот ты где. Я тебя везде ищу, — произнес он.

— А я… мы гуляли, — пробормотала я.

Окинув быстрым, пронзительным взглядом моих спутников, Александр вежливо кивнул и, выделив Иланну с Диром, обратился к ним:

— Дирион и Иланна Жизнетворец, как я понимаю. Вы из тех ребят, которые спасли моей племяннице жизнь? Должен вас поблагодарить. Сожалею, что не выдалось времени сделать этого раньше.

— Мы рады, что смогли помочь, — ответил Дирион и улыбнулся.

Ох, знал бы ты, Дир, как мой дражайший «родственник» действительно к вам относится! На милю-бы его к себе не подпустил!

— К сожалению, мне придется прервать вашу прогулку. Я здесь ненадолго и хотел бы поговорить с племянницей, — все с той же обманчивой вежливостью извинился Александр, а потом, не дожидаясь ответа, подхватил меня под руку и дернул к себе. — Пойдем, дорогая. У меня мало времени.

Идти не хотелось отчаянно. Однако выбора мне не оставили, потянув как на буксире.

Быстрым шагом мы вернулись по дорожке к академии, а вскоре уже поднимались по лестнице общежития. Шли молча. Разговаривать на ходу Александр явно не хотел, а мои попытки сразу объяснить цель прогулки пресек одним коротким:

— Не здесь.

Отпустили меня, только когда закрылась дверь комнаты. Не теряя времени, я тотчас быстро произнесла:

— Я не могу их игнорировать. Мне нужно общаться с теми, кому я обязана жизнью. Будет странно, если я начну их избегать.

Но Александр отреагировал достаточно спокойно.

— Общайся, — согласился он. — Только аккуратно. Маги Домена Жизни весьма чувствительны к чужим эфирным оболочкам. Могут почувствовать твое отличие от нормальных дархатов и людей.

— Меня здесь считают кем-то вроде полукровки. Человеком, но с сильными способностями к магии на уровне дархата, — отметила я. — Надеюсь, спишут на это.

— Да, возможно. Впрочем, меня сейчас не это волнует. — Александр в упор посмотрел на меня. — Библиотека — твоих рук дело?

Ох!

Сердце дрогнуло, а затем забилось еще сильнее. Я потупилась, но кивнула.

— Да. Но я не хотела, честно! Оно случайно вышло, я…

— Как?! — перебил Александр. — Как ты получила к ней доступ?!

Голос его переменился. От мнимого спокойствия не осталось и следа Теперь в нем буквально звенела жажда немедленно получить объяснения.

Впрочем, мне тоже требовалась информация. Так почему бы и не использовать эту возможность?

Усилием воли я взяла себя в руки и заставила страх отступить прочь, возвращая голове ясность мысли. А потом произнесла:

— Доступ к управлению библиотекой имела леди Ариэтта Айриш, из ДНК которой вы меня создали. Последняя глава Домена Стужи.

Я уверенно посмотрела на «дядю», готовая в ответ на его удивленную реакцию подтвердить: да, теперь знаю, кто я на самом деле. Но удивления не последовало. Александр лишь усмехнулся и с легким уважением констатировал:

— У Ариэтты был доступ? Значит, выманила код из Родега все-таки. Не зря ее считали настойчивой стервой.

Выманила? Как это?

— А разве не все главы проклятых Доменов имели к библиотекам доступ? — недоуменно уточнила я.

— Нет. — Александр с досадой поморщился. — Они находились в управлении исключительно Туманного Домена. Но, судя по тому, что написано в архивах, Ариэтта очень много крутилась вокруг Родега. Вот, видимо, очаровала в конце концов. Все-таки из Домена Стужи… н-да. — Он мотнул головой, словно отбрасывая воспоминания, и снова пристально взглянул на меня. — Так что случилось в библиотеке? Рассказывай подробно. Как я понимаю, ты пошла туда изучать историю своей фамилии, а потом решила поэкспериментировать?

— Не совсем, — отрицательно качнула головой я. — В смысле, я действительно пошла читать про Домены. Но и только. Когда узнала о себе, было уже поздно, так что я просто хотела вернуться в общежитие. Однако книги того раздела находились почти в самом низу библиотеки, и, выходя на лестницу, я заметила странное сияние на дне котлована. Ну вот и захотела посмотреть на него поближе.

— И посмотрела. — Александр понимающе хмыкнул.

— Посмотрела, — вздохнула я. — Там был зал и большая каменная чаша по центру, из которой вытекал туман. А в чаше — странные жучки. Маленькие такие, как светлячки.

— Искариты, — произнес Александр.

Я буквально кожей ощутила, как он напрягся, и осторожно кивнула:

— Да… видимо.

— И?

— И я протянула руку, больше по наитию. Просто хотела потрогать туман. А над чашей внезапно высветилась голограмма ладони и голос из ниоткуда сообщил, что доступ мне, ну, то есть леди Ариэтте, одобрен.

— И-и?!

От нетерпения Александр подался вперед. А я… я вдруг поняла, что всю правду рассказывать ему не хочу. И выдохнула:

— Этот голос затребовал подтверждение на уничтожение. Я задумалась, об уничтожении чего он говорит. Но тут оказалось, что система воспринимает не только голос, но и мысли. Я и опомниться не успела, как голос сообщил, что подтверждение получено и… вышло, что вышло. Тексты всех книг уничтожились.

Александр выругался. Потом выругался еще раз и схватился за голову.

— Ева, Ева, какая же ты идиотка! — простонал он. — Такой шанс! Такие возможности! И все упустить!

— Но я не специально! Правда! — заныла я. — Я понятия не имела, что тут есть какие-то магические компьютеры, да еще с мысленным управлением! И что можно одной неосторожной мыслью стереть всю библиотеку…

— Да плевать на библиотеку! Искариты! Зачем ты уничтожила искаритов?!

— Оно само! Я ни при чем! Я даже не знаю, что они такое!

— Симбиотические колонии, которые вывели туманники! — нервно рявкнул Александр. — Ускоряют работу с магическими заклинаниями и обладают собственным источником энергии. Бесценная вещь для любого мага, особенно того, кто работает с многоуровневыми и сложными плетениями. А уж для боевого!..

Он резко выдохнул и, с досадой махнув рукой, повернулся к окну. Мол, чего уж теперь говорить.

Я же в этот момент порадовалась тому, что Александр не видит моего лица. Потому что сдержать охватившие меня эмоции было очень сложно. Пришлось до боли сжать пальцы, чтобы не подпрыгнуть от восторга. На медитации я уже успела убедиться, что эти искристые жучки — хорошие помощники. Теперь же, после подтверждения Александра, окончательно поняла: я стала обладателем ценнейшей редкости!

А ведь где-то есть еще! Правда, самой мне до второй колонии искаритов не добраться, но это не моя проблема, верно? Вон, заинтересованное лицо стоит и с досадой в окно смотрит. Осталось только его направить.

— Ну, в конце концов, осталась еще одна библиотека со полусферой Родега, — осторожно забросила удочку я.

И Александр попался! Мигом обернулся и нахмурился.

— Хм. А ведь и вправду, — произнес он. — Как-то я упустил это из виду. Проникнуть в библиотеку Бастиона Совета Содружества, конечно, намного сложнее, тем более на нижний уровень. Но тут на руку может сыграть эвакуация. После того как вывезут все ценные книги, думаю, библиотека будет более доступна. За это время подготовимся и уж этого шанса не упустим Мы должны заполучить искаритов!

Александр с азартом потер руки.

— Получим! Обязательно! — покладисто заверила я. А потом, воспользовавшись поднявшимся настроением «дяди», на удачу спросила: — Александр, скажите мне честно, кто вы на самом деле?

— В смысле? — тот изогнул бровь.

— Вы очень много знаете о моем Домене. И вообще о проклятых магах. Вы… ведь не из Домена Пепла? Верно?

Александр слегка прищурился, а затем усмехнулся и кивнул.

— Верно.

Я так и знала! Знала! Чувствовала!

— А откуда? — тихо уточнила я.

Усмешка на губах Александра стала шире.

— Клан Лиард — один из старейших кланов, входящих в Домен Пепла, — медленно, с явным удовольствием произнес он. — И хотя сейчас этот клан — один из самых закрытых и малочисленных, он всегда были поддержкой и опорой пепельников. По крайней мере, все так считают до сих пор. Вот только уже несколько сотен лет от истинных Лиард не осталось никого. Под их гербом скрывается Домен Бури.

— Но как?! — выдохнула я с изумлением.

— Подмена, — пояснил он. — Нам удалось подменить трех новорожденных детей. Когда Домен Тлена полностью уничтожил Домен Тени, стало ясно, что войну не выиграть. Но мы должны были оставить себе хоть какой-то шанс на выживание. Жена главы Домена Орта Бури недавно родила, так что решение пришло само. Ее ребенка забрали, а жену Орта с сопровождением и чужим младенцем отправили якобы эвакуироваться. Но так, чтобы по дороге на них напали и убили. Тем самым у врагов не осталось сомнений, что наследник Бури погиб. Ну а дальше Орту осталось только показательно отомстить, практически уничтожив один из родовых замков Домена Пепла, принадлежащий статусному, но небольшому клану Лиард, включая почти всех его обитателей. Чудом выжили лишь несколько человек и… новорожденный мальчик, которого мать, по общей версии, героически закрыла собой от обломков. Пепельники были счастливы. Мы — еще больше. — Александр снова довольно усмехнулся. — С остальными детьми, конечно, рисковать такими схемами не стали, да оно было и не нужно. Двух девочек подменили у обычных людей в отдаленных провинциях. А потом сработала мимикрия изменчивых. Новорожденные, как и ты когда-то, подстроились под тех, кто их окружал. Им это удается гораздо лучше, чем взрослым, так что выявить различия почти невозможно. Да и кто стал бы пристально проверять наследника уважаемого клана? Так что мой прадед рос как обычный дархат, демонстрируя успехи в разрушительной магии, предрасположенность к которой у членов Домена Бури тоже имеется. И сам долгое время не имел понятия о том, кто он, пока не столкнулся с некоторыми особенностями своей физиологии. Ему понадобилось два десятка лет, чтобы во всем разобраться.

— А те две девушки? — напряженно уточнила я.

— Прадед их нашел, разумеется, — ответил он. — Собственно, только благодаря этому и продолжился наш род. Хотя нас очень мало. Да и мимикрия хорошо развита не у всех.

— Именно поэтому Лиард не покидают земель клана, — пробормотала я.

— Да. — Александр кивнул. — А мы очень удобно объясняем все нашей опасной работой и кучей врагов.

— Но как ваш предок все-таки обнаружил девушек? Если они были у обычных людей и в отдаленных мирах, да с такой хорошей маскировкой?

— О, это интересная история, — произнес Александр. — Как я уже говорил, прадед стал разбираться в особенностях своей физиологии. Сначала обнаружил свое сходство с изменчивыми, потом по разрозненным фактам вышел на Домен Бури. Ну а дальше отправился к разрушенному замку предположительно своего Домена. Там, в подземельях, по записям, оставшимся после войны, значилось весьма странное место. Круглый зал с невысоким постаментом посередине и зеркалом на стене, по которому пробегали молнии. В записях исследователей это зеркало значилось артефактом непонятного свойства, который нельзя было ни снять, ни уничтожить обычными силами магов. Возможно, это удалось бы сделать при помощи мощной магии, но никто не хотел с ним связываться. А вдруг это какая-то разновидность энергонакопителя? Память о том, что осталось от запретной библиотеки, еще была свежа. В общем, артефактное зеркало оставили как есть, и прадед легко его нашел. Но когда подошел ближе, молнии вдруг исчезли, как и, казалось бы, стеклянная поверхность. Артефакт признал его и пропустил в почти точную отраженную копию зала. Только на этот раз на постаменте обнаружились королевские регалии — скипетр и печатка Домена Бури. А вдоль стены — книжные стеллажи с самыми важными архивами Домена. Там же были оставлены указания, где искать девушек «последнему выжившему из королевского рода».

— Ого! — выдохнула я. — А в других замках такие залы есть?

— Правильный вопрос. — Александр усмехнулся. — И да, они есть. Но на практике доступа к тому, что скрыто за зеркалами, у нас нет. При этом в зале Домена Тени зеркало вообще черное, словно выгоревшее, так что, похоже, не функционирует. А вот в зале Домена Стужи оно затянуто ледяной коркой. И я очень надеюсь, что миновать ее сможешь ты.

Я сглотнула. Неужели не врет? Нет, не похоже…

— Мы шли к этому очень долгое время, — понизив голос, произнес Александр. — Сначала выживали сами. Пытались найти кого-то еще из затерявшихся изменчивых, чтобы продолжать род без риска вырождения. Но вместо этого наткнулись на мир, в котором при отсутствии магии неплохо развита генетика. Тогда и был придуман план — попытаться воссоздать род сплавом технологии и магии. Теперь мы искали тела. Вели тайные раскопки. И наконец нашли останки твоей предшественницы, которую когда-то убило смертельное проклятие. Нам повезло, что наши земли среди гор. Там снег и холод, так что удалось собрать немного подходящего клеточного материала. Твое появление — еще один шаг к восстановлению наших родов. И теперь нам нужна вся доступная информация о твоем Домене, чтобы пойти дальше. Ты должна достать архивы Домена Стужи.

Я сглотнула снова. И охрипшим как-то внезапно голосом уточнила:

— Что там? Думаете, какие-то важные заклинания?

— Да. — Александр уверенно кивнул. — Если магия Бури больше атакующая, Стужа всегда опиралась на защиту. Потому и продержалась дольше остальных. Ариэтту убили последней, да и то не в бою, а отсроченным тюремным заклинанием. Так что заклинания Стужи жизненно необходимы для нашей общей безопасности. Кстати, информация об искаритах там тоже может быть. Ну и еще, возможно, попадется одна из королевских регалий, так как рядом с телом Ариэтты ее не нашли. Жаль, конечно, что родовой зеркальный портал Домена Тени уничтожен и браслеты потеряны навсегда, но хотя бы диадему получить было бы неплохо. Как память, разумеется, — добавил он под конец и слегка улыбнулся.

— Понятно, — пробормотала я.

Перспективы, обрисованные Александром, выглядели не просто потрясающими. Они были фантастическими! Получить доступ ко всем заклинаниям своего Домена! К защите! И… и… и я даже не знаю, к чему еще!

Хотелось немедленно сорваться и помчаться на земли предков к магическому зеркалу. Останавливало лишь одно: мне запрещено покидать академию!

Видимо, досада отразилась на моем лице, так как Александр понимающе хмыкнул:

— Поверь, мне тоже хочется, чтобы ты достала архивы как можно быстрее. Но придется подождать, пока не найдется второй из заговорщиков. Подумать только, помогать тем, кто при первой возможности нас всех уничтожит! — Он поморщился. Потом мотнул головой и заключил: — В общем, мы постараемся решить эту проблему как можно быстрее. А ты пока будь внимательна, осторожна и все же старайся держаться подальше от всех этих…

Александр раздраженно взмахнул рукой, словно обводя «всех этих» в круг.

Я кивнула. Осторожность я и так решила соблюдать. А насчет «держаться подальше» — посмотрим. В любом случае, сейчас лучше Александру не возражать. Он мерзок и неприятен, но у него есть то, что мне нужно, — информация. А дальше будет видно.

Глава 13

После ухода Александра оставшееся до ужина время я провела в размышлениях.

Его рассказ многое прояснил и об особенностях Доменов, и о ходе войны. А еще в полной мере продемонстрировал расчетливость и ум Домена Тлена.

Сначала они уничтожили самых неудобных противников, потом вместе с Пеплом справились с сильнейшим из атакующих на тот момент Доменов — Бурей. Ну а Стужу просто взяли на измор, последними, ибо защита Стужи, судя по словам Александра, была нереально крута. Не зря он так жаждал ее заполучить. Ведь если к мощной атаке Бури прибавить сильнейшую защиту, да еще дополнить искаритами со способностью к мгновенному созданию заклинаний… Александр станет почти неуязвимым.

Вот только отдавать ли мне ему родовые заклинания?

С одной стороны, в одиночку не выстоять. Это уже показала война, когда все наши Домены были уничтожены.

С другой — расчетливая Ариэтта все же предпочла умереть, но не поделиться защитными заклинаниями с Бурей. Почему?

Между Доменами были не слишком доверительные отношения? Кстати, вполне могу в это поверить, зная характер Александра и памятуя о том, как решительно его предки действовали для сохранения Домена Бури, жертвуя собственными жизнями и жизнями своих жен. Все они вспыльчивы и скоры на принятие решений.

А с теми, кто обладает взрывным характером, общаться сложно. Да, именно благодаря такой радикальной стратегии Домен Бури выжил, а мы — нет. Но хорошо ли это? Вопрос спорный.

Вот как, например, себя вел предок Александра с женщинами, которых нашел? Ведь тем на тот момент было уже за тридцать и, судя по собственному опыту «мимикрии», жили они как обычные люди, без магии, спокойной жизнью. Может, даже замужем. Вряд ли бы он потратил время на длительные уговоры.

Очень хотелось верить в то, что женщины были одиноки и сразу ответили предку Александра взаимностью. Но что, если тот просто выдернул их из привычной жизни, запер у себя в замке и имел, заставляя рожать детей? А если те пытались противиться…

Удар Александра по лицу я запомнила на всю жизнь. Поэтому, несмотря на всю возможную опасность, решила не отдавать несдержанному «дяде» ценные заклинания вот так, сразу.

Все-таки я еще многого не знаю. Надеюсь, когда найду бумаги своего Домена, там будет хоть какое-то объяснение и подсказка, как поступить.

Из задумчивости меня вывел только требовательный стук в дверь и недовольный голос Алана:

— Ева! На ужин!

Похоже, посещение библиотеки его разочаровало.

Мысленно хмыкнув, я вышла в коридор, но вместо ожидаемого рассказа о вымершем «храме знаний» неожиданно услышала крайне возмущенное:

— Какого дашша ты разгуливаешь по всей академии в компании Домена Жизни?!

Вот еще добрый вечер! Только вроде нормально общаться стали, и опять претензии?

— В компании тех, кому я обязана жизнью, — холодно поправила я. — Подруги и ее брата.

— И еще двух парней в довесок, которые, дай догадаюсь, во время твоего спасения над вами с Дирионом световые шары держали, — не проникся моим тоном Алан.

— Да в чем проблема-то?!

— Проблема в том, что они — не мы! Предпочитая общение с чужими, ты просто плюешь в лицо всем пепельникам!

— Ни в кого я не…

— Плюешь! — перебив, припечатал Алан. — Ведь ты — Лиард! На тебя все смотрят. Не позорь фамилию, ей нужно соответствовать!

Я скривилась.

— И как ты себе это «соответствие» представляешь? Плевать свысока на остальных, как ты? Игнорировать всех вокруг?

— По крайней мере, держаться своего круга общения! — отрезал он. — Нравится тебе Иланка, дашш с вами и вашими девчоночьими дружбами. Но гулять в компании Домена Жизни нефиг! У нас так не принято!

И если во время чтения нотации я хотела послать Алана куда подальше, то на последней фразе опомнилась и прикусила язык.

Ведь он, по сути, прав. У них, в их обществе, так действительно не принято. Дирион с ребятами тоже, помнится, отметили, что мне стоит держаться своих. В обычной ситуации я бы, конечно, плевала на эти условности, но сейчас мне нельзя выделяться и привлекать лишнее внимание. Его у меня и так в избытке.

Нельзя допускать лишних странностей. Я и так другая. А мне, чтобы выжить, напротив, надо походить на свою.

Поэтому, задавив возмущение и гнев, как могла, изобразила раскаяние и пробормотала:

— Они просто устроили мне небольшую экскурсию по академии. Я же ничего тут не знаю.

— Меня бы попросила. Все бы показал сам, — выдохнул Алан.

— Так вы в библиотеку с ребятами пошли, — напомнила я и тут же постаралась сменить тему: — Кстати, попали туда?

— Угу. Попали. — Алан с досадой поморщился. — Но зря только время потратили. Ничего там особо не изменилось. Те же полки. Только тумана нет и книжки пустые все.

— И по лестнице, наверное, спускаться жутковато, — предположила я. — Защиты-то нет.

— Почему же, есть, — не согласился Алан. — Уж это-то наши маги в состоянии обеспечить. Щиты безопасности поставили сразу же. Но книги, конечно, жалко. Мы до самого котлована спустились, я там такие названия на корешках видел! Даже собрание разрушительных заклинаний первого порядка! От которых осталась одна обложка Эх-х…

За разговором мы дошли до столовой, где к нам присоединились остальные пепельники из компании Алана. Так что ужин прошел мирно, в обсуждении потерянных заклинаний и мечтаний о том, что можно было бы с их помощью сотворить.

А уже перед сном, открыв Анонимус, я увидела, что Ланс и Отар сдержали обещание. В первом же посте с броским названием «Утрата доверия!» вовсю негодовал ЛордСплетен.

Судя по всему, первый сплетник всея академии и сам был рад полученной от ребят новости. Ведь это позволило ему буквально катком проехаться по конкуренту.

«Вы спросите: кому больше нельзя доверять? — писал он. — А я вам скажу! Его ано-имя: МегаМаг! Тот самый выскочка, готовый пойти на что угодно, лишь бы получить премию „Острое Перо“!

Вы скажете: „ЛордСплетен, ты наговариваешь!“ А я отвечу: „Ничуть!“ Или вы считаете нормальным ради славы и рейтингов без оснований очернить репутацию пусть и не самого идеального, но все же уважаемого звездного студента академии?

Да-да, правда открылась, и Темнейший не прикасался к Лиловой Девочке! И я, как и многие другие, чувствую себя дураком, что не сразу проверил информацию лжеца, а пошел у него на поводу.

Но за грубые слова извиниться можно, а вот за их последствия — нет. А ведь именно МегаМаг своим идиотским желанием покрасоваться довел и без того натянутые отношения между Темнейшим и Лучезарным до поединка, который может закончиться для кого-то из них очень плохо. И к тому же поставил в отвратительную ситуацию Лиловую Девочку, которая оказалась вынуждена извиняться перед собственным спасителем.

Короче, МегаМаг! Ты — редкостное говно! Непроверенными слухами и лживыми новостями премии не заслужить! И тебе лучше сменить ано-имя, ибо теперь к твоим словам утрачено доверие. У всех!»

А дальше шли бесконечные комментарии. МегаМагу досталось сильно. Буквально каждый первый аноним посчитал своим долгом плюнуть в его сторону. Особенно бушевала женская половина, перемежая возмущения с торжествующими возгласами: «А мы говорили! Темнейший не виноват!»

Короче, все сложилось как нельзя лучше. Засыпая, я даже понадеялась, что поединка все-таки не будет.

Однако ни на следующий день, ни в последний день перед выходными сообщение об отмене боя так и не появилось. Мы с Иланной нервничали все сильнее, но ничего сделать не могли.

И вот вечером, прочитав в Анонимусе очередной пост-напоминание о том, что завтра поединок, с призывом всем желающим посетить его лично, а остальным обязательно наблюдать за трансляцией в прямом эфире, я не выдержала. Отложила один из выданных сегодня новых учебников, который листала перед сном, и решительно поднялась.

Надо еще раз поговорить с Айландиром!

Да, я понимала, что, скорее всего, это бесполезно. Но попробовать отговорить его от боя все равно была обязана! Хотя бы ради Иланны!

Через несколько минут я уже стучала в дверь Айла. Сердце колотилось как бешеное, но отступать я не собиралась… ровно до того момента, пока знакомо не уткнулась носом в грудь появившегося на пороге Айландира.

А едва подняла голову, встречая его взгляд, все заготовленные фразы отчего-то как ветром сдуло.

Я не общалась с черноволосым тленником считаные дни, но вдруг поняла, что соскучилась. По его чуть прищуренным болотно-зеленым глазам, по чеканным аристократическим чертам лица. Даже по запаху древесного парфюма, едва уловив который я невольно вдохнула глубже.

В душе шевельнулась радость от того, что нашелся повод прийти, увидеть его и ощутить знакомое тепло…

— Только не говори, что у тебя опять что-то случилось. Я очень рассчитывал сегодня выспаться.

Недовольный голос вернул меня в реальность. Я вздрогнула, сбрасывая странное оцепенение, и отрицательно качнула головой:

— Нет. Все в порядке.

— Тогда чего? — на тонких губах Айландира появилась легкая усмешка. — Неужели пришла пожелать мне удачи?

— Нет, — снова качнула я головой, но тут же поправилась: — Точнее, не в том смысле, что не желаю тебе удачи. Я пришла отговорить тебя от поединка.

Усмешка пропала. Тленник снова нахмурился.

— Так за Дириона переживаешь?

— Я беспокоюсь за вас обоих, — поправила я. — И…

— За меня не надо, — раздраженно оборвал он. — А с рассказом о беспокойстве за Дириона ты пришла не по адресу.

Я прикусила язык, сообразив, что ляпнула глупость. И что со мной такое, спрашивается? Ведь совсем не так наш разговор планировала!

Соберись, Ева!

Сделав глубокий вдох, я постаралась не обращать внимания на собственный нос, в очередной раз просигнализировавший, что ему нравится запах парфюма Айландира, и мягко произнесла:

— Все знают, что ты сильнее, Айл. Ни у кого в этом нет сомнений. Так зачем тебе кому-то что-то доказывать и идти у них на поводу? Или служить развлечением и причиной для ставок на себя? Тем более даже формального основания для боя уже нет. Пожалуйста, Айл, я тебя очень прошу, давай отменим это все, а?

Однако раздражения во взгляде Айландира меньше не стало. Напротив, только злости добавилось.

— На поводу я никогда ни у кого не шел, — отчеканил он. — И давай-ка проясним одну вещь. В какой-то момент, уж не знаю в какой, ты почему-то решила, что я стал учитывать твое мнение и просьбы. Так вот, это не так. Мне на них плевать. Наше общение ограничено исключительно условиями договора. Остальная твоя жизнь меня никак не касается. Как и моя жизнь не касается тебя. Поняла? Можешь пойти к Дириону, раз вы так замечательно общаетесь, и ты за него беспокоишься. Если он пришлет официальные извинения и откажется от вызова, я, так и быть, этот отказ приму. Но не более того.

И так от него холодом повеяло, что я невольно поежилась. В отличие от физического, эмоциональный холод ощущался мной неожиданно сильно и остро. Холод причинял дискомфорт, почти боль. От него подсознательно хотелось избавиться и вернуть того, кто его излучал, обратно к теплу.

Я ведь видела Айландира другим! Знала, каким он мог быть! Помнила это настолько ярко, что даже сейчас будто наяву чувствовала его объятия. Поцелуи…

— Не смотри на меня так, — рыкнул тленник с какой-то странной хрипотцой. — Не пытайся давить на эмоции, я не Камерано.

— Айл…

— И молчи!

Приказ словно хлестнул плетью, заставив осечься и нервно облизнуть пересохшие губы… тем самым буквально приковав к ним взгляд Айландира.

— Да какого ж дашша! — почти простонал он.

А спустя миг жестко впился в мои губы своими.

Ледяная стена пала резко, разом. Теперь вокруг бушевала лава. Тягучая, яростная, она захлестнула меня и жидким огнем разлилась по венам, заставляя кровь вскипеть, а сердце забиться как сумасшедшее. И отвечать, прижиматься к Айландиру как в прошлый раз, стремясь получить больше его ласки, больше его желания, страсти… получить больше его самого…

«Ты снова его пьешь!»

Осознание происходящего немного отрезвило. Вот только остановиться я не могла. Мое тело буквально взбунтовалось, не желая отказываться от этого мужчины! Все, на что меня хватило, — лишь прошептать бешено целующим меня губам:

— Прекрати… пожалуйста… прекрати!

Хотя если бы он продолжил, я противиться бы не стала.

Но Айландир замер. На мгновение сжал меня сильнее, словно сражаясь с собой, а затем оттолкнул, отшатнувшись обратно в комнату.

Жар, исходивший от тленника, исчез. Тело в попытке вернуть его невольно качнулось вперед, так что пришлось с силой сжать пальцы рук. Правда, в следующий миг я заметила, как пошатнулся Айландир и оперся рукой о стену, и вздрогнула уже от испуга.

— Айл?

— Убир-райся, — тяжело дыша, выдохнул он, окатив меня взглядом абсолютно черных глаз, в которых смешались жгучее желание и такая же жгучая ненависть. — Убирайся, пока я тебе это позволяю.

Дверь передо мной с грохотом захлопнулась.

Несколько мгновений я бездумно смотрела на деревянный прямоугольник, а затем обхватила себя руками. Меня пробрала дрожь. Однако теперь она была вызвана не только неудовлетворенным желанием и холодом. Я боялась! Боялась за Айландира!

Перед глазами вновь и вновь проносились воспоминания о том, как тленник, пошатнувшись, опирается о стену.

Что я наделала?! Насколько его ослабила? Зачем вообще к нему пошла?!

Хотя я и подумать не могла, что так все выйдет! Я хотела только поговорить!

А в результате… если он теперь из-за меня поединок проиграет?! И ладно бы просто проиграет! Вдруг на поединке с ним что-то случится?

Развернувшись, я с отчаянием застучала в противоположную дверь.

— Вот сейчас я по башке кому-то так же постучу! — рявкнули в ответ, а потом дверь рывком распахнулась, выпуская сердитого Триона. Правда, едва заметив меня, тот уже недоуменно выдохнул: — Ева? Тебе чего? Комната Айла напротив.

— Я знаю, — кивнула я и выпалила: — Помоги отговорить Айландира от поединка!

Глаза парня округлились.

— Зачем? Дир Айла уже несколько лет выбешивает придирками. Так что пусть Айл уже втащит этой Лучезарной фее и успокоится.

— Но он не сможет втащить! С ним что-то не так, он плохо себя чувствует!

— Айл? Брось, — отмахнулся Трион. — Он в отличной форме.

— Был! А сейчас нет!

Трион окинул меня быстрым оценивающим взором и, остановив взгляд на декольте, фыркнул:

— Ты ему опять не дала, что ли?

— Нет! — Я нервно оправила блузку, только теперь обнаружив, что та наполовину расстегнута. — В смысле, не в этом дело! Трион, я серьезно! Ты же его друг! Неужели ты допустишь, чтобы Айл проиграл?

— Нет. — Парень нахмурился. — Я просто знаю, что Айл выиграет. Именно потому, что я его друг. А ты слишком занудная, даже для влюбленной бабы. Или, может, тебя компания Дириона подослала? Говорят, ты с ними в последнее время активно общаешься.

— Никто меня не подсылал! — возмутилась я. — Я просто беспокоюсь о чело… о том, кто спас мне жизнь. И да, я общалась и с Дирионом. Потому что он спасал мне жизнь тоже. Я всем вам обязана и переживаю за всех. Хочу, чтобы ничего этого не было.

— Ну извини, детка, поворачивать время вспять магия не умеет.

— И плевать на магию! Просто поговори с Айландиром и…

— И что? — перебил Трион. — Думаешь, если я скажу: «Айл, а давай ты завтра не выйдешь на бой», он меня возьмет и послушает? Ты дура или серьезно в это веришь?

Я нервно куснула губу. Неприятно это осознавать, но Трион прав. Простым разговором не обойтись.

— Но что-то нужно сделать!

— Провести бой. И все.

— Но…

Новый взмах мужской руки прервал меня на полуслове.

— Слушай, просто прими как данность: ничего изменить нельзя, — произнес Трион. — Так что иди спать. И я пойду, мне вставать в несусветную рань из-за этого поединка избранных.

— Но…

— Пока, Ева.

И эта дверь тоже захлопнулась.


Айландир прижался затылком к стене и прикрыл глаза, пытаясь унять тяжелое дыхание и взять под контроль собственное тело, которое по непонятной причине полностью пошло вразнос. Кровь пульсировала в висках, застилая глаза, а брюки стали тесными от дикого желания.

Да какого ж дашша?! Почему близость этой девчонки так на него действует?!

Еще эта идиотская слабость вернулась… бесит! Хотя, если бы не она, смог бы Айландир отпустить Еву так просто?

Вряд ли.

Он зло ругнулся. И на себя, и на девчонку Лиард. И надо было ей додуматься до такого! Прийти и просить отменить поединок из-за беспокойства о Дирионе! Это ж насколько они сблизиться успели?! И куда там Камерано смотрит, когда его девчонка с Жизнетворцем время проводит?

Хотя куда мелкому пепельнику до Дириона? Лучезарный ведь у нас «обстоятельный» и «ответственный». Так, помнится, говорила Милисса в их последнюю встречу.

«Ты не понимаешь, Айл. Проводить с тобой время хорошо, но Дирион — он ответственный. Обстоятельный. Сильный. Всегда заступится. С ним чувствуешь себя защищенной…»

«А со мной, значит, нет? Я, по-твоему, слабее Дириона?!»

«Ну-у, я, конечно, так не думаю, но брошенный им вчера вызов ты до сих пор не принял…»

«Дирион был вне себя от ревности, когда его бросил. Между нашими Доменами перемирие. Не могу я с ним драться. Да и не хочу. Он — начинающий целитель, а я — боевой маг. Покалечу ведь. Отец потом взбесится».

«Ах да, твой отец. — Милисса сморщила носик. — Совсем забыла, тебе ведь теперь надо выглядеть в его глазах безупречным, таким, каким был Артес…»

Айландир скрипнул зубами.

Именно тогда он окончательно понял, что не хочет становиться копией погибшего брата. Идеального, безупречного, думающего только о долге и процветании своего Домена. Айландир принял вызов, и уже через два дня наблюдал, как окровавленного противника без сознания уносят в медкорпус…

А потом с упрямым вызовом смотрел в колкие, наполненные холодным бешенством глаза отца.

— Дурак, — только и сказал тогда лорд Грейв.

И в тот раз, к сожалению, оказался прав.

Читая в Анонимусе гневный пост Милиссы, выдававшей за собственные его слова о перемирии между Доменами, недопустимости поединков и неравными условиями боя между целителем и боевым магом, Айландир действительно чувствовал себя полным дураком. Милисса просто сыграла на его эмоциях, а затем обрисовала окружающим как беспринципного, думающего только о себе циника. Она писала и еще что-то его о грубости, шантаже… в общем, расчетливо делала все, чтобы обелить себя и попытаться вернуть выгодную партию для замужества.

Но дальше Айландир уже не читал. Зачем, если ничего в ответ нельзя сделать? Был бы лжецом парень — набил бы ему рожу и вытряс извинения. Но девушка…

Единственное, что он мог бы сделать, — это написать в ответ, что она лжет. Но кто бы ему поверил? Да и не в характере Айландира было опускаться до подобного. Поэтому тленник просто запомнил этот урок и больше никогда и никому не позволял влиять на собственные решения. Тем более девушкам.

К тому же образ одиночки и циника в итоге оказался весьма неплох. Айландира боялись. Ему не перечили. Ему сразу давали все, что он пожелает. При этом Айландиру не нужно было выглядеть идеальным, он мог позволить себе делать то, что хочется.

Например, снова принять вызов Дириона. И на этот раз сделать это исключительно по собственному желанию. Ибо за несколько лет «начинающий целитель» превратился в наполненную желчью занозу, обличающую каждую, даже самую мелкую ошибку Айландира. И это тоже бесило.

Сейчас тленника бесило все!

Кое-как отлепившись от стены, Айландир шагнул к ванной в надежде снять хотя бы часть напряжения под ледяным душем, но ровно в этот момент в дверь снова постучали.

Опять Ева?

Осознав, что если он сейчас снова ее увидит, то отымеет прямо на пороге, жестко, и наплевав вообще на все, Айландир хрипло рявкнул:

— Я же сказал, убирайся!

Однако вопреки приказу дверь распахнулась, и в комнату завалился широко улыбающийся Трион.

— Я тоже рад тебя видеть в боевом настрое! — сообщил он. Правда, едва окинул взглядом друга, от улыбки не осталось и следа. — Хм. А ты и вправду выглядишь не очень. Что с тобой?

— Со мной все нор-рмально, — выдохнул Айландир отрывисто.

— А на ногах едва стоишь.

— Это обычная физическая усталость. Лечится сном.

— Уверен? В таком виде завтра на бой идти…

— Я уверен! — не выдержав, рявкнул тленник. — Вы достали уже все с этим боем! Мой магический резерв полон по самую крышечку, не видишь, что ли?! И даже более того, ибо я взбешен из-за этой мелкой лиловой обломщицы и не удовлетворен из-за нее же! Так что утром я выйду, начищу эфирную морду Диру и вдобавок любому, кто попытается мне помешать. А потом еще на завтрак успею. Просто дайте мне выспаться!

— Понял. Не вопрос. Исчезаю, — быстро произнес Трион и скрылся за дверью.

Резко выдохнув, Айландир сорвал с себя проклятущие штаны и пошел в душ.


— Ну и как он? — Дианэ встретила слишком быстро вернувшегося Триона озабоченным взглядом.

Именно Дианэ, услышав из комнаты его разговор с Евой, настояла, чтобы Трион все-таки заглянул к Айлу. Так, на всякий случай. И теперь уже по одному посерьезневшему лицу своего парня поняла, что была права.

— Бесится. С жутким стояком Давно не видел, чтобы Айла настолько цепляла хоть какая-то девчонка, — ответил Трион. — Но в главном Ева не соврала. С ним действительно что-то не так. Не в магическом плане. В физическом Айл какой-то… уставший, что ли? Словно марафон суточный пробежал. Стоит неуверенно, концентрация ни к дашшу.

— Хм Плохая концентрация — это плохо, — нахмурилась Дианэ. — На бой выходить опасно.

— Угу. Я пытался ему об этом сказать, но Айл даже слушать не захотел. Да и вообще, нельзя отменить бой. Ты ведь не хуже меня это понимаешь. Никак нельзя.

— Понимаю. Но что-то ведь нужно сделать!

— Что? К целителям его отправить? — Трион криво улыбнулся. — Так Айл скажет, что завтра как раз с одним встретится.

— А потом этот целитель набьет ему рожу, — мрачно заключила Дианэ. — Дирион ведь все это время о проигрыше помнил. Готовился. Завтра придет явно не с пустыми руками, а с парой сюрпризов в рукаве. Хорошо, если Айл выспится и возьмет себя в руки. А если нет?

В комнате возникло недолгое молчание. Дианэ нервно постучала ноготками по столешнице. Трион раздраженно потер запястье, где разрывался десятками сообщений о ставках на завтрашний поединок кейлор.

И ведь абсолютное большинство ставило на победу Айландира! И если тот проиграет, тем единицам, которые ставили на Дириона, крупно повезет…

Стоп!

Вспомнив одну из ставок, Трион щелкнул пальцами.

— Что? — Дианэ тотчас оживилась.

— Бой состоится, детка, — широко улыбнувшись, сообщил он. — И Айл не проиграет. В любом случае. Это я тебе обещаю.

Глава 14

Ночь я практически не спала. Не позволяли нервное возбуждение и бурлящая в крови сила Айландира, дополнительно придававшая бодрости и жажды действий. Только вот действовать я не могла! Так и металась по комнате, как зверь в клетке.

А утром, не выдержав, спустилась в холл академии, пусть и не могла пойти с остальными на место поединка из-за запрета покидать академию. Мне нужно было хотя бы увидеть, в каком состоянии Айландир!

До самого последнего момента я надеялась, что к утру ему станет легче. Но едва тот показался на лестнице, поняла — нет. Тленник выглядел ссутуленным и хмурым. Кто-то другой, возможно, посчитал бы, что Айландир просто не выспался и этим фактом недоволен, но не я. Я знала, что все гораздо хуже.

Знала, чувствовала свою вину, но не могла ничем ему помочь!

Оставалось только бессильно сжимать пальцы, стоя в толпе студентов, и провожать проходящего мимо тленника взглядом. И надеяться, что концентрации Айландира все-таки хватит на бой.


Миновав возбужденную предстоящим поединком толпу собравшихся в холле студентов, Айландир и его друзья вышли на улицу и устремились к выходу с территории академии. Шли молча. Дианэ и Трион не хотели лишний раз раздражать и без того хмурого тленника.

Пройдя через ворота, к которым вплотную подступал заросший парк, они еще какое-то время двигались по мощеной дороге, пока не свернули на неприметную тропинку, уводящую в чащу.

Место встречи было всем хорошо знакомо. Поляна, на которой прошел уже не один поединок, располагалась на приличном расстоянии от академии, чтобы никто посторонний не мог случайно вмешаться и сорвать бой. Правда, добираться до нее приходилось узкими тропами через густую поросль и кусты.

В обозначенном месте тленников уже ждали немногие из студентов, пожелавшие прийти лично, и троица целителей. Студенты держались по краям поляны, а Отар, Ланс и собранный, сосредоточенный Дирион стояли в ее центре.

Встречать оппонентов устремился Ланс. Со своей неизменной лучезарной улыбкой он подошел ближе и, проигнорировав всех прочих, обратился к Дианэ:

— О, звезда моя, наиприятнейшего утра! Позволь поцеловать тебе ручку?

Ответный изящный взмах руки черноволосой тленницы завершился крайне неприличным жестом.

Ланс, впрочем, руку все равно перехватил и запечатлел на ней поцелуй, после чего несчастно вздохнул:

— Ты опять разбиваешь мне сердце!

— А я опять разобью тебе морду, если лапы от нее не уберешь, — мрачно предупредил Трион.

— Неужели ты трансляцию сам вести собрался? — Ланс фыркнул, даже не думая отпускать девушку.

Дианэ только недовольно головой качнула и, сжав его руку сильнее для лучшей настройки, буркнула:

— Хватит язвить. Подключайся. Народ ждет.

Несмотря на разные Домены, специализация у Дианэ и Ланса была общей — обработка информации и линии вероятности. Многие предметы, включая практические, у них совпадали, так что работать в связке они умели, и сегодня это умение должно было обеспечить трансляцию поединка.

Пока пара налаживала связь, Трион подошел к Огару, вместе с которым отвечал за поддержание защитного купола. Айландир же сделал несколько шагов по направлению к центру поляны и остановился напротив Дириона.

— Неважно выглядишь, — окинув тленника быстрым взглядом, с усмешкой отметил тот. — Не выспался?

— Еще скажи, что ты на это не рассчитывал, назначая бой в такую рань, — хмуро бросил Айландир.

Хотя в целом целитель был прав, и Айландир это понимал. Чувствовал он себя и впрямь неважно: вчерашняя усталость так толком и не отступила. Тело по-прежнему было разбитым и вялым и требовало еще как минимум нескольких часов сна.

Но для начала Айландиру предстояло провести бой.

«И закончить его побыстрее», — подумал тленник. Затем взглянул в сторону Триона и раздраженно крикнул:

— Где там купол?

— Уже ставим! — откликнулся тот, а спустя пару мгновений поляну и впрямь накрыла защитная сфера, отрезая дуэлянтов от окружающего мира.

Теперь увидеть со стороны, что происходит на закрытой территории, стало невозможно. Студентам оставалось лишь наблюдать за развитием событий через трансляцию в Анонимусе, которую вели под общим ано-именем Наблюдатели2116 — Дианэ и Ланс.

И события не заставили себя ждать!

Едва края защитной сферы коснулись поляны, по Айландиру ударило «Слепящее лезвие» целителя. Тленник успел отреагировать лишь чудом, в последний момент, и только потому, что плетение кокона «Сохранения» всегда держал в голове активным. На всякий случай.

Но каков Дирион! Боевое заклинание так на актив не подвесишь, его сразу использовать надо. И целитель с такой скоростью его сплел! Причем, судя по всему, доработал под спектр эфирной оболочки Айландира. Такое без длительных упорных тренировок не провернуть.

Впрочем, как раз времени, упорства и желания у Дириона было предостаточно. А еще у него была отличная реакция и концентрация… в отличие от Айландира.

Тленник скрипнул зубами.

«Соберись! Это всего лишь усталость! Твоя сила в порядке, а значит, он все равно слабее. Дело за малым — сконцентрироваться и…»

Облако спокойствия и расслабленности окутало Айландира, заставив пошатнуться от желания прямо здесь и сейчас лечь на землю и уснуть.

С губ тленника слетела тихая ругань.

Ну разумеется, этого следовало ожидать! Дирион ведь тоже увидел, что слабая концентрация сейчас — уязвимое место Айландира! Поэтому расчетливо использовал заклинание целителей, чтобы еще больше ее снизить. Заклинание ведь из технически безвредных, так что базовая защита Айландира на противодействие подобным воздействиям настроена не была. А ничего другого он выставить еще не успел.

И не успевал опять! Ибо пока Айландир сбрасывал с себя «Успокоительные путы», Дирион сплел новое «Лезвие» и ударил снова.

Для базового щита это оказалось уже слишком. От двойной нагрузки плетение кокона потеряло плотность и завибрировало, грозя вот-вот развалиться. Да какого ж дашша?!

От всплеска злости и выброса адреналина в голове слегка прояснилось. Резко выдохнув, Айландир все-таки смог сосредоточиться и развернул полноценный щит Тлена, встречая третье «Слепящее лезвие» целителя уже на него. Затем понял, что за все время поединка нападал только Дирион, а он, Айландир, до сих пор ничего кроме защиты не сделал, и ударил в ответ.

Вот только, несмотря на то что заклинание «Мертвый ветер», обездвиживающее врага, было не из слабых, щит Дириона с легкостью его рассеял.

Это опять заставило Айландира оценить возросшую силу противника, И осознать, что вскрывать щит целителя придется заклинаниями на порядок выше. Сложнее. А значит, надо все-таки как-то возвращать себе ясность мысли!

— Айл, если это все, на что ты способен, может, сразу сдашься и пойдешь досыпать? — с издевкой крикнул Дирион. — Как сбросишь защиту, я тебе даже помогу!

— Способен я куда на большее. Тебя, дурака, жалею просто. Покалечу еще, отвечай потом за тебя, — огрызнулся Айландир.

— Жалеешь? Покалечишь? — Дирион скривился. — Неужели получше отговорку придумать не в состоянии? Я — целитель, ты ни хрена мне сделать не сможешь и прекрасно это знаешь! Скорее это мне тебя лечить после поединка придется, если не сдашься. Так что радуйся, что, в отличие от тебя, я умею это делать.

А следом за этим на Айландира обрушилось новое заклинание.

Как оказалось, Дирион заговаривал ему зубы не зря. Одновременно с этим целитель готовился. Новое заклинание оказалось намного сильнее, чем «Лезвие», и по своему действию совершенно другим.

Столкнувшись со щитом Тлена, оно не попыталось его пробить, а обволокло и вспыхнуло, буквально вгрызаясь в магическое плетение, пожирая, разъедая его, как кислота. Причем, судя по скорости, заклинание Дириона тоже было не просто настроено на магический спектр тленников, а доработано специально под Айландира!

«И правда всерьез на мести помешался», — окончательно уверился Айл, судорожно пытаясь сообразить, как нейтрализовать неожиданную гадость.

Потом увидел, что Дирион уже выплетает новое «Слепящее лезвие», готовясь к тому, что сейчас щит Айландира спадет, и с неожиданной, убийственной ясностью осознал: на этот раз впервые в жизни может проиграть.

Он, лучший боевой маг академии!

«Лучший? Скорее зазнавшийся идиот! — мысленно зло рявкнул Айландир на себя. — Ведь мог бы догадаться, что без козырей в рукаве Дир после прошлого раза не придет! И прислушаться к словам Триона о том, что находится не в лучшей форме для поединка! Придумать что-нибудь, подготовиться…»

Впрочем, сожалеть о прошлом было поздно. Да и времени у Айландира оставалось совсем мало.

Нейтрализовать пожирающее щит заклинание Дириона с ходу не получилось, и надо было выставлять новый. Хотя бы базовый, которого хватит на пару «Лезвий», а там…

«Да какого дашша?! Я — боевой маг! А весь поединок только и делаю, что щиты лихорадочно выставляю, в то время как положением полностью владеет Дирион!»

Айландир сузил почерневшие от бешенства глаза и, наплевав на все, принялся выплетать «Молот». Если он успеет, мощное боевое заклинание снесет защиту Дириона как карточный домик, а самому целителю устроит внеплановый экзамен по восстановлению переломов. И плевать на последствия!

Главное — успеть! Вложить в плетение максимум силы, удержать баланс, не отвлекаясь ни на что…

Внезапно в уши ударил низкий, пробирающий до костей гул, заставляя Айландира дернуться. А в следующий миг защитная сфера над поляной вспыхнула пурпуром и исчезла!

Дирион ошарашенно ругнулся:

— Какого?!.

— Стража Лииры! — перебил его громкий голос откуда-то сверху. — Никому не двигаться! Заклинания рассеять! Любое применение магии будет расцениваться как сопротивление и пресекаться блокираторами!

Подняв голову, Айландир увидел опускающуюся на поляну серую диртему.


Я со смесью изумления и тревоги смотрела на проекцию самого футуристического транспортного средства, которое видела в жизни.

Серая, обтекаемая, овальная штуковина размером с грузовик, без окон и дверей, возникла в утреннем небе совершенно неожиданно. Затем столь же неожиданно направленным заклинанием напрочь снесла защитный купол, и громкий голос из ниоткуда заявил:

— Стража Лииры! Никому не двигаться! Заклинания рассеять! Любое применение магии будет расцениваться как сопротивление и пресекаться блокираторами!

После чего штуковина быстро, никто и опомниться не успел, приземлилась на поляне перед поединщиками. По, казалось бы, монолитному корпусу пробежала легкая рябь, а затем ровно в его центре возник проем, из которого выскочили люди в серой униформе.

Еще миг — и трансляция пропала.

Что, черт возьми, произошло?! Откуда в безопасном и вроде как сто раз использованном для поединков месте появилась стража? Да еще ранним утром в выходной?!

Нет, с одной стороны, может, это было и неплохо, потому что поединок прервался, но…

«А может, именно в этом и причина их появления?»

От неожиданной догадки я ахнула.

Ведь так оно, похоже, и есть! Кто-то специально вызвал стражу, чтобы сорвать бой! Потому что, даже если Дирион и Айландир отболтаются, продолжать поединок сегодня уже не будут. А скорее всего, их и вовсе заберут в местное отделение полиции, как в нашем мире с дебоширами поступают.

Интересно, кто все-таки вызвал стражников? Кто-то, кто не хотел, чтобы Айл победил? Или боялся, что проиграет Дирион? Ведь то, что может проиграть тленник, вряд ли кто-то до последнего момента мог предположить.

«Неужели Иланна на такое решилась?»

Я нервно прошлась по комнате, в которую вернулась, узнав, что подруга отправилась за братом на поляну. Рука сама потянулась к кейлору, активируя связь с Иланной. Однако вместо привычного мягкого голубоватого фона иллюзорный «экранчик» полыхнул темным пурпуром, и вызов прервался.

Хм Похоже, их там всех заглушили, а не только трансляцию.

Беспокойство возросло. Вдруг последствия для поединщиков будут более серьезными, чем я изначально предположила? Вдруг…

Громкий стук в дверь раздался так неожиданно, что я подскочила на месте. А затем, опомнившись, рванулась открывать. Наверное, кто-то из ребят все-таки вернулся!

Однако, распахнув дверь, растерянно замерла. На пороге стоял лорд Донатан Грейв.

— Хорошего утра, Ева, — поприветствовал он. — Вы уже не спите? Замечательно. Сам не люблю залеживаться в кровати и в других это качество ценю.

— И вам здравствуйте, — пробормотала я, вообще-то как раз любящая подольше поспать. — Чем обязана? Что-то случилось?

— Еще нет. Но очень надеюсь, что сегодня с вашей помощью обязательно случится. — Дознаватель первого ранга Тайной канцелярии изобразил фирменную жутковатую улыбочку Грейвов. — За эти дни мы отследили достаточно контактов нашего первого заговорщика и, проанализировав, выбрали следующих кандидатов на прослушивание. Так что собирайтесь, и поехали.

— Э-э? Прямо сейчас? — удивилась я. — Рано же.

— Именно, — подтвердил лорд Донатан. — И надо успеть добраться до места, пока не стало поздно. Сегодня, буквально через несколько часов, начнется заседание большого совета. Нам нужно попасть в здание до того момента, как туда начнут подъезжать советники и их сопровождение. Вас никто не должен увидеть.

— А-а, — понимающе протянула я и потянулась к шкафу, вытаскивая пальто.

Быстро одевшись, взяла сумку и мельком взглянула на кейлор в надежде увидеть хоть какое-то сообщение от подруги. Однако в контактах по-прежнему было пусто.

Тогда я решилась и произнесла:

— Лорд Донатан, там стража Айландира только что задержала.

— Хм? — Он недоуменно изогнул бровь. — Однако. За что?

— У него сегодня утром с Дирионом поединок был. И вот прямо во время поединка их и того, застали. А потом связь пропала, и я не знаю, что с ним сейчас.

— Опять поединок с Жизнетворцем? Вот несдержанный мальчишка! — Дознаватель недовольно поморщился. — Нашел, главное, время, когда наши отношения с Доменом Жизни и без того ухудшились. Впрочем, Кантору теперь хотя бы будет не так сложно объясниться, если они вздумают предъявить претензии. А если мы найдем второго заговорщика, тем более… вы собрались? Нам нужно поспешить.

— Да. — Я кивнула, правда, все равно уточнила: — А как же Айландир? Он ведь сейчас у стражи.

Однако лорд Донатан только отмахнулся:

— Сам выберется, не маленький.

И широким шагом направился в сторону лестницы.

Я поспешила за ним.


Избавиться от стражников Айландиру, как и Дириону, и впрямь не составило труда. Конечно, в ближайшее отделение стражи их все равно отвезли, однако тем дело и закончилось. Отбросив на время обоюдную неприязнь, дуэлянты в один голос заявили, что ничего дурного не планировали, просто испытывали щит и целительные способности Дириона.

Ложь была банальной и очевидной. Однако формально ничего, кроме недозволительного использования магии вне стен академии лицами без магических дипломов, стража предъявить не могла, так что обошлась штрафами. А спустя полтора часа все уже вернулись в академию.

— Кто нас сдал? — мрачно выдохнул Айландир, едва вошел в свою комнату. — Это ведь даже не магистры были. Да они в такие мероприятия особо и не вмешиваются. Это был конкретный слив страже, чтобы стопроцентно прервать наш бой.

— Ну, по крайней мере, для тебя это обернулось выгодой, — отметил входящий следом за ним и Дианэ Трион.

— Выгодой?! — Айландир зло уставился на друга. — Если это из-за твоих ставок…

— Да я на них в этот раз ни солта не заработал! — сразу возмущенно перебил тот. — У вас с Диром техническая ничья! На ничью была только одна ставка и она не моя!

— Вот как? — глаза тленника опасно сощурились. — Интер-ре-есно. И чья же?

— Вообще-то я должен хранить тайну…

— Скажи мне имя, мать твою!

— Камерано. Он один на ничью ставил. Он один и выиграл. Все. — Трион поморщился и уныло вздохнул. — Там такая куча денег, это просто звездец.

— Говнюк пепельный. — Айландир скрипнул зубами. — Вот знал, что от него можно ждать любой гадости. Но чтобы такой подлости? Я же его в порошок разотру…

— Слушай. Ну забей, — вкрадчиво перебил Трион. — Ведь объективно ты был сильно не в форме. И мог проиграть. Так что слив боя тебе оказался на руку больше, чем кому-либо.

Айландир с силой сжал кулаки и недовольно отвел взгляд.

— Ну… возможно.

— Да не возможно, а точно! — рявкнула, не выдержав, Дианэ. — Какого дашша, Айл? Мы все это видели! Видели, как Дир тебя прессовал! И его новую атаку, разъедающую щит Тлена тоже оценили! Ты — разумный мужик. Так перестань психовать, как пепельник, и признай уже, что облажался, а?

На лице тленника промелькнула ярость, губы на миг сжались в тонкую линию. Но потом он все же процедил:

— Хорошо. Ладно. Вы правы.

— Вот. Так что сорванный поединок для тебя и твоей репутации — идеальный вариант, — удовлетворенно резюмировал Трион. — В конце концов, сейчас можно будет сказать, что ты выжидал и готовил мощную атаку. И все на самом деле куда лучше, чем могло бы быть.

— Угу, — окончательно сдался Айландир.

Признавать собственную слабость было неприятно, но сейчас друзья оказались правы. И, пожалуй, техническая ничья действительно оказалась самым удачным для него вариантом Дирион очень хорошо подготовился к поединку. А вот Айландир, напротив, оказался слишком беспечен. Ведь даже будь он в хорошей форме, неожиданное умение Жизнетворца вскрывать его сильнейший щит вызвало бы серьезные проблемы.

— Кстати, народ уже прознал про единственную выигравшую ставку, — сообщила, просмотрев Анонимус, Дианэ. — Некто АлаяСмерть вовсю орет о своем выигрыше.

— Это Камерано, да, — подтвердил Трион.

— Пока нас не было, посчитали примерную сумму победителя. И там выходит… — Дианэ запнулась и подняла обалделый взгляд на своего парня. — Сто пятьдесят восемь тысяч солтов?! Трион, это реально, что ли?!

Тот только руками развел, снова поморщился и кивнул:

— Увы. Даже чуть больше.

— Да какого ж!.. Почему ты-то на ничью ставку не сделал?! Нет, почему вообще не сказал, что так можно?! Я бы сама поставила! Ты ведь знал! И молчал! Далее вчера, когда мы решили…

Дианэ осеклась, но поздно. Айландир уже в упор обвинительно смотрел на друзей.

— Так это, мать вашу, все-таки подстроили вы!

Трион бросил укоризненный взгляд на девушку, а потом хмуро признал:

— Да. И что? Ты бы предпочел просрать на виду всей академии?

Айландир резко выдохнул, но отрицательно качнул головой.

— Ну вот и все, — припечатал Трион. — Придешь в себя, подготовишься к вывертам Дириона, и можно будет назначить бой-реванш, если сильно припечет. А сейчас надо слить Жизнетворцам имя победителя по ставкам, чтобы от нас подозрения отвести, и пусть Ланс на Камерано отрывается. Ты, надеюсь, не против? В конце концов, пепельнику досталась такая куча денег, что мы, можно сказать, компенсировали ему весь моральный ущерб на год вперед.

Перед мысленным взором Айландира почему-то промелькнула Ева в заготовленном для Камерано халатике из аликары.

— Я только за, — кивнул он.

— Вот и отлично.

Трион потянулся было к кейлору, но Дианэ быстро перехватила его руку и с нежной улыбкой промурлыкала:

— Лучше я. Нам ведь сейчас совсем не нужно нагнетать отношения с Лансом, верно?

— Меня бесят его подкаты к тебе, — недовольно буркнул Трион.

— Я знаю, милый. Именно поэтому вам лишний раз лучше не разговаривать, — утвердительно произнесла Дианэ и быстро активировала свой кейлор на громкую связь.

Пара мгновений — и из артефакта раздался знакомый мужской голос:

— Ди, звезда моя, какой приятный сюрприз!

— И тебе утра нескучного, — откликнулась Дианэ. — Чем занимаешься? Уже сочиняешь о нас очередную гадость?

— Ну что ты, сияющая. О тебе — никогда ни единого плохого слова, ты ведь знаешь, — заверил Ланс. — А вот над постом о твоем крайне жадном дружке — да, уже раздумываю.

— М-м, ты несправедлив.

— Ой ли? А сорвать бой ради денег на одну рожу — справедливо? Причем бой явно победный для нас.

— Ну, насчет победного — вопрос спорный, и ребята вполне могут выяснить это снова и до конца, как все уляжется, — вкрадчиво произнесла Дианэ. — А насчет денег… тут ты не прав. Нам тоже не досталось ни монетки.

— Ди, не выгораживай Дашша, — в голосе Ланса послышались раздраженные нотки. — Даже мое к тебе отношение здесь не прокатит. Мы все в курсе единственной выигрышной ставки из ряда «а чё, так разве можно было?».

— Я и не выгораживаю, — опровергла Дианэ. — Я связалась с тобой, чтобы сказать, чья эта ставка. Когда скажу, сразу поймешь, что мы ни при чем.

— И?

— Камерано.

Секунда молчания и ошеломленный возглас:

— Да ладно?! Ты серьезно?

— Тебе снимок экрана с кейлора Триона прислать?

— Вот урод пепельный!

— Полностью с тобой согласна, — хмыкнула Дианэ. — И крайне надеюсь, что ты донесешь эту ценную мысль до остальных.

— Даже не сомневайся, — заверил Ланс и отключился.

Черноволосая тленница удовлетворенно прищурилась и констатировала:

— Ну, вот и все. Теперь можно и отдохнуть. Нормально.

— Тут даже спорить не стану, — согласился Айландир. — Сейчас лягу и отрублюсь.

Однако Трион тут же отрицательно качнул головой.

— Ты банален. Пошли в клуб.

— На фига?

— Там отрубишься. А перед этим расслабишься и приведешь нервы в порядок, — веско заявил Трион. — Тебе нужна девушка Массаж. И прочие радости жизни. А то сдаешь на ходу уже со своим воздержанием.

— Я, кстати, того же мнения, — поддержала Дианэ. — Ты капец какой нервный в последнее время. Сам на себя не похож.

А Айландир подумал и… согласился.

В конце концов, именно об этом он последние дни и мечтал. Сбросить напряжение, выкинуть из головы полукровку Лиард, отдохнуть нормально и без заморочек. Поэтому советам друзей охотно последовал.

Тусовщиков и тусовщиц в клубе было, как и всегда, полно. Тем более выходные и ранняя побудка из-за поединка вдвойне располагали к активности.

Выбрать среди доступных и на все готовых ради наследника Домена Тлена девушек подходящую Айландиру тоже было не сложно. Да он особо и не всматривался. Немного посидев в общей компании, подцепил первую же блондинку в короткой юбочке и топике, очерчивающем высокую грудь, и уверенно потянул в одну из приватных комнат.

В отличие от Лиард правила блондинка знала и подчинялась беспрекословно. Охотно сделала Айландиру расслабляющий массаж, потом перешла к более откровенным ласкам. А когда тленник стянул с нее топик, обнажая грудь, послушно изогнулась, одновременно расстегивая его брюки и обхватывая умелыми пальчиками напряженный член.

Айландир рывком переместил податливую девушку под себя, сдернул юбку…

И тут раздался вызов кейлора.

Ева!

— Чего бы ты ни хотела, иди к дашшу! — хрипло рявкнул тленник. — Я…

— Айл! — перебил его панический крик. — Спаси меня! Спаси-и-и!!!

Глава 15

Пределы академии я покидала с легкой опаской. Даже замешкалась немного у ворот, но лорд Донатан, заметив это, тотчас заверил, что у него все под контролем. Причин ему не верить у меня не было, так что сомнения были отброшены.

Бодрым шагом мы прошли через сквер и вскоре оказались на большой площадке. И вот тут второй раз за утро мне довелось увидеть транспортное средство этого мира. Да не одно! Здесь, едва касаясь земли, парили несколько разноцветных овальных НЛО, похожих на то, что я видела в трансляции. Только размером эти «овалы» были поменьше.

— Сюда. — Лорд Грейв уверенно подошел к глянцево-черному, и в том словно по неслышимому приказу появился широкий проем.

Следом за дознавателем я, сгорая от любопытства, забралась внутрь. В «овале» оказалось очень комфортно: мягкие сиденья, расположенные как в наших лимузинах, откидной столик сбоку и даже какое-то подобие бара. А кроме того, изнутри глянцево-черная сфера оказалась почти прозрачной, от стен до потолка. Только пол был матовым и, к счастью, ровным.

Панель управления сим чудо-транспортом оказалась почти стандартного вида, только вместо руля имела рычаг наподобие нашего джойстика.

Безумно хотелось расспросить лорда Грейва об этой «машине», но я не решилась. Мало ли? Здесь о них точно всем известно, а я хоть и в глуши жила, но не настолько же. Так что пришлось просто сесть, уткнуться носом в полупрозрачную стенку и смотреть во все глаза.

Дознаватель тронул рычаг, и «машина» взмыла в небо. От резкого набора высоты у меня аж дыхание перехватило и слегка закружилась голова. Я словно оказалась в скоростном лифте. Но неприятные ощущения прошли так же быстро, как и появились. И когда наше НЛО с места в карьер рвануло вперед никакого дискомфорта я уже не ощутила. Только восторг от полета!

Внизу с бешеной скоростью пронеслись деревья местного парка, а затем мы ворвались в черту города. И тут я прилипла к прозрачной стене окончательно. Потому что город этот был удивительным!

Столица Иары Лиира была не похожа на города нашего мира совершенно. Теперь я поняла, почему Дианэ, увидев отправленный мной образ дома, назвала его отсталым.

Здесь я словно находилась в каком-то футуристическом фильме. Высокие, сверкающие стеклом здания, скрученные в спирали. Узкие башни со шпилями на двадцать, а то и пятьдесят этажей. Какие-то совершенно невероятные архитектурные ансамбли из пирамид, шаров и многогранников. Причем абсолютно по всем зданиям было видно: Лиира изначально строилась с учетом перемещений по воздуху. Где-то внизу, у земли, неспешно скользили только здоровые, вытянутые большегрузы. Все основное движение происходило на высоте. Даже парковки располагались на крышах или индивидуальных площадках каждого уровня многоэтажек.

Судя по количеству высоток и транспортных средств в воздухе, народу здесь жило очень много. И понятно — столица Содружества миров! При этом транспортные потоки были довольно упорядоченными. Никто не дергался вверх-вниз, а соблюдал свой уровень полета.

Поскольку мы летели выше всех и над нами уже никого не было, я отметила эту упорядоченность довольно быстро. А потом обратила внимание, что на нашей высоте вообще очень мало «машин». И по большей части они серые, как та, что принадлежала страже, или имеют какие-то символические изображения на боковинах.

Хм. Возможно ли, что этот, верхний, уровень — нечто вроде выделенной полосы для определенной социальной категории людей или, скорее, высокостатусных дархатов? Пожалуй, что да. А может, такой выделенный уровень и не один…

Внезапно высотки закончились, и мы оказались над искрящимся под утренним солнцем заледеневшим озером. Или… нет, не озером!

Я ахнула от восхищения, когда поняла, что под нами круглая, как тарелка, площадь, просто мощенная чем-то, напоминающим ледяную брусчатку. А потом ахнула еще раз, ибо в центре этой площади возвышалось монументальное здание из белого мрамора со сверкающим сотнями граней куполом и башнями-шпилями по краям На башнях, как я успела заметить, располагались парковки. Однако, едва подлетев к зданию, мы почему-то вильнули вниз и опустились на землю у неприглядного закутка за выступом одной из башен. Здесь, судя по нескольким длинным «овалам», располагалась парковка грузового транспорта Похоже, предусмотрительный дознаватель решил провести меня через технический вход.

Впрочем, я была только за: лишний раз попадаться кому-либо на глаза не хотелось. К тому же появилась возможность получше разглядеть чудную «брусчатку». Она действительно очень походила на лед: такая же мутноватая внутри и сверкающе-прозрачная по краям. Однако при этом совершенно не скользила и холодной не была. В последнем я убедилась, едва выбравшись из «машины» и коснувшись кубика пальцами.

Тут уж удержаться не смогла и все-таки спросила:

— Что это? Стекло, имитирующее лед?

— Не то и не другое, — лорд Донатан снисходительно улыбнулся краешком губ. — Но мастера действительно старались сделать мощение максимально похожим на лед. Площадь Изначальных другой быть и не может, это наша история. Впрочем, историю вам в академии преподают. Еще об этой площади услышите. А сейчас пойдемте за мной и постарайтесь не отставать. Здесь легко потеряться.

Когда мы вошли внутрь, я поняла, что дознаватель прав. Огромный ангар, в котором мы оказались, был плотно заставлен контейнерами, лишь кое-где между ними оставались узкие, виляющие туда-сюда проходы.

Хорошо хоть, идти пришлось недолго. Буквально через несколько минут мы миновали вторые двери и попали в просторное пустое помещение, на полу которого светились красным или голубым несколько больших кругов. Направо и налево из помещения уводили два длинных коридора, но дознаватель, подхватив меня под руку, направился к одному из голубых кругов. Правда, когда мы в него встали, круг загорелся красным.

— Шестнадцать, — уверенно произнес в пустоту мужчина. — Донатан Грейв, дознаватель первого ранга Тайной канцелярии.

И пустота шелестящим голосом откликнулась:

— Доступ разрешен, лорд Грейв.

А в следующий миг мир вокруг нас изменился. Помещение вроде осталось таким же, но в нем откуда-то возникли несколько человек в строгих костюмах.

Не поняла?

Я недоуменно заморгала, но лорд Донатан, не давая опомниться, сразу потянул меня за собой, к левому коридору.

— Пойдемте быстрее, Ева, — тихо поторопил он. — Опаздываем. На этом уровне уже появились лишние глаза.

Тут только до меня запоздало дошло, что это не люди из ниоткуда возникли, а мы переместились куда-то еще! В этом мире вместо лифтов используют телепортацию! А упомянутая дознавателем цифра «шестнадцать» — явно номер этажа!

Едва сдержав очередной восхищенный выдох, я поспешила за лордом Грейвом. Но все же не удержалась и пару раз оглянулась, чтобы проследить, как люди — или дархаты? — встают в круги и исчезают. Удивительно!

Дальше, впрочем, обстановка вновь стала самой обычной. Каким бы помпезным ни было здание снаружи, коридоры его выглядели уныло и однообразно: стены из светло-серого мрамора, темно-серый мраморный пол и цепочки серых дверей по обеим сторонам.

Попетляв по коридорам, мы наконец вошли в одну из таких дверей и оказались в небольшой комнате с парой неудобных стульев и металлическим столом.

Только теперь лицо дознавателя стало менее напряженным, и он уже спокойно произнес:

— Пришли. Располагайтесь.

Я послушно направилась к ближайшему стулу. Лорд Донатан же подошел к противоположной от стола стене и быстро начертил в воздухе какой-то символ. Тот вспыхнул на миг и исчез, а на стене высветилась голограмма большого зала. В отличие от нашей комнатушки он выглядел помпезно, торжественно. С лепниной, позолотой, портьерами, хрустальными люстрами и мягкими креслами, окружающими огромный овальный стол по центру.

Солидно!

— Так что тут будет происходить? — уточнила я.

— Как я уже говорил, заседание большого совета, — ответил лорд Грейв. — На котором должна присутствовать вся верхушка Домена Жизни: шестеро представителей их сильнейших кланов, включая Жизнетворцев.

Та-ак. Судя по всему, сегодня я увижу отца Иланны и Дириона.

Я нервно куснула губу. А вдруг он окажется тем самым, вторым заговорщиком? Это будет ужасно!

Надеюсь, что это все-таки не он. В конце концов, глава Домена вряд ли сам пойдет заговоры устраивать, верно?

Видимо, последнюю мысль я произнесла вслух, так как лорд Донатан откликнулся:

— Да, согласен. Глава Домена Жизни не настолько глуп, чтобы рисковать даже случайным обнаружением. Он мог создать или одобрить этот план, но сам бы его подготовкой заниматься не стал, так что, скорее всего, ты слышала кого-то другого. Однако голос Дассара Жизнетворца все равно проверить необходимо. А вдруг?

Я понимающе кивнула, а в следующий момент вздрогнула от тихого щелчка открывшейся двери. Обернулась и инстинктивно замерла на стуле: в комнату входил Александр.

Потом, правда, успокоилась: ясное дело, что «дядя» здесь, ведь расследование они с лордом Донатаном ведут совместное.

Догадка подтвердилась сразу же. Едва скользнув по мне взглядом, Александр приветственно кивнул дознавателю и произнес:

— Вы вовремя. Жизнетворцы уже на подлете.

После чего уверенно уселся на второй стул.

— Останетесь здесь? — лорд Грейв, которому теперь сесть было некуда, хмыкнул. — А как же совет?

— С удовольствием послушаю его отсюда, — отмахнулся Александр. — Все равно в сегодняшнем спектакле для меня реплик не предусмотрено.

— В таком случае отлучусь за стулом, — решил тленник и вышел из комнаты.

Я же вопросительно посмотрела на Александра и уточнила:

— В спектакле?

— Именно, — довольно кивнул тот. — Мы прикинули список возможных организаторов взрыва и поняли, что практически все они — члены Совета Содружества. Повод для того, чтобы собрать их вместе, долго искать не пришлось — взрыв. А вот для того, чтобы все наши подозреваемые смогли высказаться, мы с тленниками разработали небольшой сценарий беседы. И сейчас Тлен и Пепел будут показательно ругаться на глазах у Жизней. Они хотели нас стравить? Не вопрос. Мы покажем им то, что они так жаждут.

— И даже более того, позволим выступить с миротворческой речью, — довольно добавил как раз в этот момент вернувшийся лорд Донатан. После чего устроился на принесенном стуле рядом с нами.

В зале тем временем начали появляться первые дархаты. Солидные, в дорогих одеждах и все как один с перевязями через плечо. Причем перевязи были только трех цветов: пурпурные, белые и черные. Видимо, служили в качестве цветовой дифференциации Доменов. Так, показавшийся в зале лорд Кантор Грейв и сопровождавшие его тленники носили черную перевязь. А на появившуюся группу «белых» Александр указал мне кивком и произнес:

— Жизнетворцы. Смотри и слушай их очень внимательно. Тот, что по центру, — Дассар Жизнетворец, глава Домена.

Отец Дириона и Иланны оказался высоким светловолосым мужчиной средних лет. В чертах его лица угадывалось сходство с сыном, но, в отличие от улыбчивого Дириона, от Дассара веяло нерушимым спокойствием и холодом Впрочем, такие холодные, бесстрастные маски красовались на лицах всех членов Совета.

Когда советники расположились за овальным столом и в зале воцарилась тишина, слово взял рыжеволосый мужчина с пурпурной перевязью.

— Рад приветствовать всех присутствующих, — произнес он. — Хотя причина нашего внеурочного собрания, увы, не радостная. Все мы выражаем сочувствие Домену Тлена в связи с катастрофой, обезглавившей только-только вошедший в их состав Домен Кристаллин. Это большая потеря.

Кантор Тленник чинно кивнул, принимая слова сочувствия.

— И это потеря, которая коснулась всех нас, — продолжил пепельник. — Снижение поставок металлида неизбежно вызовет дефицит и проблемы на производствах у Доменов. Мы понесем огромные убытки. А потому на этом собрании Совета мы бы хотели обсудить сроки компенсационных выплат.

— Гм? Вы хотите компенсации, Домиано? Сейчас? — недоуменно уточнил лорд Грейв.

Домиано? Вроде бы так зовут главу Домена Пепла. Значит, рыжеволосый мужчина — Домиано Камерано — отец Алана?

«Учтем», — сделала мысленную пометку я, запоминая его лицо.

— Не хотим. Требуем положенного по закону, — в то же время с нажимом поправил пепельник. — Тлен, как правопреемник Кристаллина, получил не только договора и прибыль от выгодных сделок, но и неустойки по текущим контрактам. Вы ведь не станете этого отрицать?

— Разумеется, не станем, — холодно подтвердил лорд Грейв. — Но не рано ли вы требуете оплаты? По тем же условиям упомянутых вами контрактов, в случае непредвиденных обстоятельств нам предоставляется возможность отсрочки поставок на два месяца.

— Хотите сказать, что восстановите работоспособность шахты за эти пару месяцев? — на губах главы Домена Пепла проскользнула скептичная улыбка. — У вас есть такие специалисты и ресурсы?

— У Тлена много чего есть.

— Бросьте, — вступил в разговор еще один пепельник, крепкий и поджарый. — Мы видели повреждения шахты, Кантор. И далее с нашей специализацией в строительстве магам Пепла потребовались бы серьезные усилия, чтобы устранить такие повреждения. Вы не справитесь одни. Ни через два месяца, ни даже через полгода.

— Вы нагнетаете, лорд Лиард, — пробасил кто-то из тленников.

А я, услышав «свою» фамилию, сделала очередную пометку в голове, запоминая образ отца Александра и своего формального родственника.

— Отнюдь. Это я еще преуменьшил, — отрезал тот.

— Если вы считаете иначе, мы готовы посмотреть ваши планы по восстановлению шахты за два месяца, — добавил лорд Камерано. — И, если таковые действительно имеются, закрыть этот вопрос. Если же нет, не вижу смысла тянуть с выплатами.

— Либо мы можем рассмотреть вариант сотрудничества, — предложил лорд Лиард. — И прийти вам на помощь в восстановлении шахты. В конце концов, металлид интересует нас куда больше компенсаций.

— И какова цена? — хмуро уточнил лорд Грейв.

— Скажем, скидка в сорок процентов с каждого из текущих контрактов по поставкам металлида кланов Домена Пепла, — тут же отчеканил глава Домена Пепла.

— Сколько?! — тленники аж поперхнулись, казалось, все разом.

— Это все равно лучше, чем пятьдесят от неустойки, да еще по контрактам вообще всех Доменов, — отметил лорд Камерано.

— Лучше для кого?! — с негодованием выдохнул лорд Грейв. — Если только для грабителей вроде вас, пытающихся нажиться на чужом горе!

— Грабителей? Зачем же так грубо, Кантор? — лорд Камерано поморщился. — Мы действуем исключительно в рамках договоренностей. И даже предлагаем помощь. А вы? Вы ведь деловой дархат, вы прекрасно понимаете, что большая прибыль просто так не дается. Ценные ресурсы требуют обеспечения соответствующего уровня безопасности. Вы с Кристаллин не уследили, вот и результат.

— А может вы и подстроили этот взрыв, чтобы получить этот «результат»?! — прошипел лорд Грейв.

— А может, Лита вам в последний момент отказала, и вы сами ее уничтожили?! — парировал пепельник.

Главы двух Доменов буквально испепеляли друг друга враждебными взглядами. Вот если б я не знала, что это все отрепетировано специально, ни за что бы не отличила эту игру от реального противостояния. Только это понимание, да довольные ухмылки Александра и дознавателя позволяли сохранять спокойствие.

А затем настал тот момент, ради которого сей спектакль и задумывался.

— Лорды, лорды! Давайте не будем бросать опрометчивых обвинений, — вступил в разговор Дассар Жизнетворец.

И довольные ухмылки с лиц мужчин вмиг исчезли.

— Ну? — взглянув на меня, коротко уточнил Александр.

Я же, ощутив непередаваемое облегчение, отрицательно качнула головой.

— Не он.

— Слушаем дальше.

— Опрометчивых или все же не лишенных логики? — тем временем возмутился кто-то из пепельников. — Лорд Тамаск, вы, как трижды женатый мужчина, можете сказать, как часто у женщин меняется настроение? Тем более женщин избалованных и богатых? Могла Лита отказать?

— Э-э… все женщины разные, конечно, — растерянно пробормотал полноватый советник с белой перевязью, который явно не ожидал подобного вопроса. — Но у Литы характер был прескверным, да…

— Чушь! — выкрикнул кто-то из тленников. — Сравнили замужних клуш и главу крупнейшего торгового Домена! Лорд Танор, скажите, вы ради прихоти отмените важнейшую торговую сделку своей жизни?!

— Ради прихоти? Нет, разумеется, — несколько нервно откликнулся очередной, профессионально втянутый в обсуждение Жизнетворец — холеный мужчина средних лет. — Только если станет известно о мошенничестве или внезапных рисках…

Он говорил что-то еще, но я уже не вслушивалась. Самое главное я услышала Я узнала этот голос!

— Ева?

Оклик Донатана Грейва вернул меня в реальность. Опомнившись, я быстро указала на холеного мужчину в голограмме и заявила:

— Это он.

— Вы уверены?

— Ева, ты уверена?!

Вопросы дознавателя и Александра прозвучали одновременно.

Чувствуя, как от волнения быстрее застучало сердце, я кивнула:

— Да Абсолютно.

— Отлично! — Тленник, оживившись, потер руки. — Зирил Танор, глава третьего по силе клана Домена Жизни. А ведь каким тихоней казался!

— Да уж, — удивленно покачал головой Александр. — У нас на него практически ничего нет. Казалось, он только торговлей и живет, интригует лишь при заключении более выгодных сделок и далек от политики. Честно говоря, клан Танор — едва ли не последний, на кого я думал.

— Уверен, планировал он это не в одиночку, — убежденно сказал лорд Донатан. — Ну да ничего. Разберемся.

Тленник мрачно ухмыльнулся и, активировав кейлор, начал что-то на нем быстро выстукивать.

— Полагаю, в дальнейшем присутствии Евы здесь нет необходимости? — уточнил Александр.

— Да, конечно, — рассеяно кивнул дознаватель. — Вопросы к вашей племяннице еще, скорее всего, будут, но позже. Пока можете отвезти ее обратно в академию. Я, к сожалению, прямо сейчас отлучиться не могу, сами понимаете. Надо срочно составить план дальнейших действий.

— Разумеется. Я ее отвезу.

Я и опомниться не успела, как меня подхватили под локоть и уверенно вывели из комнаты.

Только оставшись один на один с Александром в пустом коридоре, я вдруг осознала, что все обязательства перед Доменом Тлена выполнила, и, значит, «дядя» может меня забрать! И пусть в академии было небезопасно, оказаться в полной власти Александра тоже не хотелось.

Правда, прежде чем я успела всерьез забеспокоиться, тот с неудовольствием произнес:

— Увы, в академию тебя вернуть сейчас действительно придется. По крайней мере, пока тленники не подтвердят, что ваше сотрудничество окончено, и мальчишка Грейв не снимет свою печать.

Уф! Слава богу!

— Однако терять лишнее время тоже не хочется, — продолжил он и, неожиданно хитро прищурившись, посмотрел на меня. — Поэтому перед возвращением в академию ты попробуешь пройти через родовой портал Стужи. Если ты, конечно, согласна.

Я едва не подпрыгнула на месте. Согласна ли я?! Получить доступ к родовым заклинаниям?!

— Конечно!

— Я в тебе не сомневался, — довольно улыбнулся он и прибавил шаг.

До кругов-телепортов добрались быстро, но на этот раз по указанию Александра нас переместило на одну из парковок на крыше.

Большая ветреная площадка под открытым небом была буквально битком забита летающими каплями, и подходя к очередной из них, на сей раз темно-вишневой, я все же спросила о том, что это такое. Для Александра-то мое невежество новостью не являлось.

В результате через несколько минут полета я узнала, что машины эти называются диртемами, а двигаются за счет встроенных энергонакопителей и собственной магии. То есть необученные или слабые маги, а также простые люди диртемами управлять не могли и перемещались либо на общественном транспорте, либо пешком.

Технические же средства передвижения на всей Иаре были под запретом. Официально — по причине сохранения экологии. Неофициально — являлись одним из способов социального расслоения. Простых людей здесь не жаловали.

Социальный статус подчеркивался и цветом диртем. Нельзя было покрасить свою машинку, скажем, в красный, если ты — представитель Домена Тлена. Право на этот цвет имели только кланы Домена Пепла.

Про разделение уровней полета для разных социальных категорий я тоже угадала.

В общем, неравенство на Иаре процветало во всей красе. Магия здесь и впрямь решала все, а тех, кто ей не обладал, считали неполноценными. И относились к ним соответствующе.

После таких описаний красота этого мира в моих глазах изрядно померкла. Все-таки для меня подобное общество являлось чуждым. Однако при этом, глядя на удивительный город, я все же понимала, что домой возвращаться тоже уже не хочу. Точнее, хочу к родителям, увидеть их, узнать, что с ними все в порядке. Но остаться там навсегда, после того, что видела здесь? Нет, не смогу.

Я смотрела на проплывающие мимо удивительные здания и надеялась, что придумаю, как жить здесь дальше и в безопасности… а потом вдруг увидела, что мы начали снижаться.

Не успела я толком удивиться, как диртема Александра скользнула к одной из зеркальных спиралеподобных высоток и «приземлилась» на небольшой площадке одного из ее этажей.

Это мало походило на руины во льдах. Но Александр уверенно вышел из диртемы и протянул мне руку.

— Пойдем.

— Куда? Где мы? — непонимающе уточнила я.

— Здесь находятся мои апартаменты, — пояснил он. — На случай, если я сильно занят по работе и нет времени возвращаться в земли клана. Поедим здесь перед дорогой и подберем тебе что-то из теплой одежды. Все-таки на Черном озере куда холоднее, чем в Лиире.

— Я почти не чувствую холода, — напомнила я.

— И снег по колено тебя не смутит? — фыркнул Александр.

Оценив свои ноги в ботинках и колготках, я признала, что он прав. Да и есть хотелось тоже, что уж. Так что пошла за ним к зеркальной стене… а потом прямо сквозь нее! И попала в длинный, просторный, беломраморный холл. Почти пустой, если не считать пары вычурных шкафов для одежды, широкого зеркала в пол и длинной банкетки вдоль стены, тянущейся почти до знакомого кружка телепорта на противоположном конце.

Направо из холла уводили двустворчатые двери. Туда мы и направились, попав в огромную гостиную с шикарной мебелью и огромными, во всю стену окнами.

— Располагайся. — Александр указал на большой полукруглый диван. — Хотя, может, ты хочешь сначала принять ванну?

— Э-э… нет, спасибо. — Я отрицательно качнула головой.

— Ладно, примешь потом. Сам тебе ее сделаю.

— Что? — не поняла я.

— Ванну.

А вот теперь поняла и нервно сглотнула.

— Зачем?

Вместо ответа Александр улыбнулся, и от этой улыбки, довольной, предвкушающей, меня окончательно пробрал страх. Александр приблизился, и я невольно сделала шаг назад. А затем еще. И еще. Пока не уперлась спиной в стекло.

Отступать было некуда. Теперь Александр почти нависал надо мной. И по-прежнему просто молча улыбался!

— Мы собирались добывать вам заклинания, — выдавила я.

— Безусловно, — промурлыкал он. — И добудем. Но для начала необходимо решить одну маленькую, но важную проблему.

— К-какую?

— Я должен быть в тебе уверен. — Александр легко скользнул пальцами по моей щеке. — Должен быть уверен в том, что ты и дальше по-прежнему будешь мне подчиняться. Без этого пустить тебя во владения Стужи я не могу.

— И что вы хотите? Вам слово дать? Клятву на крови принести? Я…

Пальцы мужчины скользнули к губам и надавили, заставляя замолчать.

— На крови? Можно и так сказать, — улыбка на его губах стала шире.

А потом меня вдруг подхватили на руки и, в два шага переместившись к дивану, бросили на него, придавив сверху. Я в панике задергалась, да только проще было гору сдвинуть!

— Пустите! — взвыла я. — Я буду кричать!

— Конечно будешь, — хрипловато выдохнул Александр мне в губы. — И кричать, и стонать. Я хороший любовник, прекрасно знаю твое тело и часто его имел. Тебе понравится.

— Н-не хочу!

— Значит, захочешь в процессе, — удерживая меня одной рукой, а второй задирая юбку, сообщил он. — Пора начинать жить жизнью полноценной женщины, малышка. Со мной.

И впился губами в мой рот.

Я билась под ним, противилась, как могла, но, кажется, только больше распаляла Александра. Исходивший от него жар стал почти нестерпимым…

Внезапно на границе охваченного паникой рассудка промелькнуло осознание: жар! Вот он, мой шанс!

А в следующий миг я сама рванулась к Александру, усиливая поцелуй и давая той, голодной части себя полную свободу действий.

Это был шквал. Ураган. Буря! И я пила ее, поглощала, жадно, безудержно, как только могла. За несколько мгновений я впитала столько, что от прилива сил зазвенела голова, а мир вокруг расцветился ярчайшими красками. А потом услышала тяжелый хриплый стон и рефлекторно оттолкнула от себя неожиданно обмякшего Александра.

И тот буквально мешком свалился на пол! Но почти сразу оперся на руки, поднялся, пошатнулся и уставился на меня помутневшим взглядом. Правда, спустя миг в нем появилось осознание, и глаза Александра потемнели от злости.

— Смело. Но глупо, — сипло процедил он. — Я изменчивый, а не простой дархат, малыш-шка. Выпить меня за такой короткий срок ты все равно не успела бы. А вот желание усилила во много раз. Теперь, уж извини, точно никакой нежности не будет.

— Ничего не будет! — отрезала я, подскакивая с дивана.

Формула боевого заклинания вспыхнула в голове сама собой, а искариты послушно воссоздали плетение. Миг — и я ударила по Александру «Леденящим дыханием»!

Не успевшего опомниться мужчину швырнуло в другой конец гостиной и впечатало в шкаф, да с такой силой, что шкаф разлетелся, а по стене пошли черные разводы. Совсем как тогда, в академии.

Правда, и у меня в глазах потемнело. Вся вытянутая с Александра сила и почти весь мой резерв ушли на это заклинание. Однако я, пошатываясь, рванулась на выход.

— Ева!!!

Рев за спиной и всплеск адреналина помогли ускориться. Ноги заплетались, но я все же миновала коридор и, встав в круг, выпалила:

— Первый!

С надеждой, что хотя бы туда не нужны никакие пароли и допуски.

Повезло!

Меня переместило в пустой зал с кружками-телепортами и несколькими коридорами. Белая светящаяся стрелка над одним из них недвусмысленно намекала на выход. Туда я и побежала, на ходу активируя кейлор и надеясь, что связь сработает.

Секунда, другая, и — да! Послышался знакомый недовольный рык:

— Чего бы ты ни хотела, иди к дашшу. Я…

— Айл! — перебив, взвыла я. — Спаси меня! Спаси-и-и!!!

— Что случилось? — голос тленника вмиг стал собранным и встревоженным. — Где ты… стоп, ты не в академии?! В городе? Ты чего там забыла?!

— Меня сюда на опознание привезли! А потом дядя забрал, но вместо академии куда-то завез! — затараторила я, выбегая на улицу. — Я от нею сбежала, и если он меня опять поймает, мне конец!

На том конце кейлора коротко выругались.

— Понял. Вылетаю. А ты, где бы ни была, постарайся убраться оттуда и побыстрее!

— Куда убраться?! — взвыла я, нервно оглядываясь и понимая, что нахожусь на пустой и прямой, как стрела, улице.

— Куда угодно! По ауре тебя найду! Только продержись хотя бы четверть часа! — отрывисто бросил Айландир, и связь прервалась.

Я же, не разбирая дороги, рванула вдоль длиннющего дома. Надеюсь, что успею добежать до его конца, завернуть за угол и исчезнуть из прямой видимости прежде, чем Александр восстановится настолько, чтобы двигаться.

Глава 16

Следующие четверть часа стали одними из самых напряженных в моей жизни. Спрятаться в этом городе было решительно негде. Расстояние между домами-небоскребами было огромным, открытым и абсолютно пустым редкие пешеходные дорожки, ровная травка и больше ничего. И никого! Ни единой живой души, кроме меня!

Вся жизнь Лииры кипела на высоте, и здесь, внизу, это было особенно ощутимо. Даже пешком местные жители перемещались по воздушным стеклянным мостам, переброшенным между зданиями где-то на уровне десятого этажа.

К счастью, до поворота я успела добраться без выкриков в спину. Теперь, когда Александр выбежит из здания, ему придется выбирать, в какую сторону следовать дальше.

«А если не выбежит? Если он, чтобы не тратить время, взлетит на своем пепелаце и просто сверху все осмотрит?»

Вспыхнувшая мысль заставила меня судорожно оглядеться в поисках хоть какого-нибудь убежища Айландир-то меня в любом случае почует и найдет, но до его прибытия нужно затаиться.

Было бы где!

Конечно, можно попробовать забежать в один из ближайших домов… если бы на глаза попался хоть один вход! А таковых не наблюдалось! Стены окружающих высоток были одинаково зеркальными без каких-либо признаков дверей!

Причем, кажется, так же выглядел и тот проход, через который я выбежала. Да, точно. Когда я выскочила из здания, за мной осталась только зеркальная стена.

Подъездов у местных строений не было, только «подлеты» и парковки на крышах. Определить по прилегающим к домам вплотную дорожкам, куда входить, тоже с ходу не получилось. Не биться же головой об эти стены?

— И кто так строит, а?! Кто так строит? — простонала я, чувствуя, что в правом боку от непрерывного бега начинает колоть, а слабость все больше берет верх. — Неужели трудно было светодиодную магическую ленту для красоты контуром по дверям пустить? Звонок повесить? Фонарик? Минималисты фиговы-ы-ы!

Внезапно за спиной раздался нарастающий гул. Вздрогнув, я испуганно обернулась, но оказалось, что это выворачивает из-за угла один из местных грузовиков-тяжеловесов. Длинный, здоровый цилиндр неспешно парил почти над самой землей. Он царственно, как бегемот на изгибе реки, вписался в поворот, проплыл немного, а потом неожиданно остановился. В зеркальном корпусе появился проем, из которого спешно выскочили двое мужчин в ярко-оранжевой униформе и с мешками в руках, и — о счастье! — забежали в соседнее здание!

Я тотчас рванула к зеркальной панели, через которую они прошли. Пара мгновений, и я внутри! Спряталась!

Прижавшись к стене, я пропустила моих спасителей, уже торопящихся обратно, и проводила их благодарным взглядом Грузчики, видимо. Может, местная служба доставки. Как же повезло их встретить!

А спустя всего пару минут стало ясно, что повезло вдвойне. Глядя на улицу через зеркальную стену, я увидела пронесшуюся мимо по улице на бреющем полете темно-вишневую диртему Александра.

Ищет! Пока только по улицам, зная, что я совершенно не разбираюсь в местном устройстве входов-выходов. Но очень скоро поймет, что раз поблизости меня нет, а далеко я уйти не могла, значит, все-таки нашла возможность попасть в здание. Самих зданий не так и много, круг поисков невелик. Если буду стоять тут — велика вероятность, что схватит прямо на пороге «тепленькой».

Я неуверенно оглянулась назад, туда, где небольшой коридор заканчивался площадкой с телепортами. Попробовать переместиться, наугад перебирая этажи? Ведь есть же там, наверху, мосты, и они куда-то ведут. В магазины, деловые центры, или еще какие общественные места Значит, к каким-то из этажей должен быть разрешен общий доступ. Осталось только найти…

Скользнувшая по стеклу тень заставила меня вновь обернуться к улице, а затем напряженно застыть. Прямо перед «моим» входом резко опустилась и застыла глянцево-черная диртема. Неужели?..

Айландир!

Появившийся из проема хмурый, сосредоточенный тленник быстрым уверенным шагом направился ко входу в здание. Но тут уж я ждать не стала и сама рванулась навстречу, а спустя миг уткнулась в жесткую ткань его пальто. Прижалась к Айландиру и, ощутив ответные объятия мужских рук, знакомый жар, рефлекторно потянулась к нему…

«Даже не думай пить его, идиотка! Если у Айла не будет сил, кто тебя тогда спасет?!»

Удивительно, но мысленное рявканье сработало. Как бы оголодавшая после истраченных на Александра сил «вампирская пиявка» внутри меня не хотела закусить любимым блюдом, жить она хотела больше. Противоестественное притяжение схлынуло и послушно сжалось где-то в глубине, оставив только слабость и ощущение собственной беспомощности.

Напряженные до предела нервы начали сдавать, и я всхлипнула.

— Вот реветь только не надо, — тут же выдохнул Айландир, слегка отстраняясь. — Я уже рядом. Лучше объясни подробнее, что вообще произошло. Ты сказала, тебя повезли на опознание второго заговорщика?

— Да, — подтвердила я и постаралась взять себя в руки. — Лорд Донатан. Рано утром, как раз, когда у вас с Диром поединок был.

Айландир слегка поморщился, но кивнул:

— Ясно. А как ты попала к Александеру?

— Ну, он тоже подошел к началу прослушивания. И после того, как я всех, кого надо, прослушала, лорд Донатан сказал, что сразу вернуть меня в академию не сможет, у него срочные дела. Тогда Александр заявил, что волноваться не надо, он сам меня отвезет. Но вместо этого привез сюда. Точнее, в один из соседних домов, у него где-то тут апартаменты, — объяснила я. — Сказал, что сначала хочет… что ему надо… — Я запнулась, но потом с решимостью произнесла: — В общем, сказал, что ему нужно мое тело, и без этого меня никуда не отпустит. А я… я ударила его… магией. Неожиданно. «Леденящим дыханием», как тебя тогда, помнишь? Ранила даже, кажется. Его так об стену приложило, кошмар!

— «Леденящим дыханием»? Карателя КаН, пусть даже и родного дядю? — Айландир с каким-то нервным весельем хохотнул. — Я знал, что ты сумасшедшая, но чтобы настолько? Хотя погоди, как это — ранила? Он что, защититься не успел?

— Я… неожиданно. Даже сама для себя, — почти прошептала я, только теперь начиная осознавать весь масштаб того, что совершила. — Он даже не думал, что я такое могу, наверное. Вот и… ой, в каком он сейчас бешенстве! Он же меня прибьет! Но я защищалась! Я просто не могла по-другому! Понимаешь?

— Успокойся, — остановил Айландир. — Не прибьет. При мне Александер вообще не сможет к тебе прикоснуться. Помнишь?

— Значит, сначала прибьет тебя!

— Гх-м…

— Или дождется, когда ты печать снимешь! Ведь я уже выдала вам второго заговорщика, так что…

— Стоп, — перебил тленник, резко нахмурившись. — Ты серьезно? Второго заговорщика нашли?

Я кивнула. А потом нервно сглотнула, осознав, что вообще-то Айландир теперь имеет полное право в мои семейные разборки не вмешиваться. Ведь договоренность достигнута и условия взаимопомощи выполнены! Мне больше нечего предложить, и смысла возиться с какой-то там недодархаткой у него больше нет.

Уверена, о том же самом в этот момент подумал и тленник. А если вспомнить, с какой руганью Айландир встречал каждую связанную со мной проблему, оставалось только проклинать собственный язык и ждать неизбежного: его ухода.

Я снизу вверх посмотрела в болотно-зеленые, почти черные глаза, готовясь услышать циничное, но, увы, логичное для характера тленника: «Тогда ничем не могу помочь». Но…

— Ты мне этого не говорила.

Не веря собственным ушам, я растерянно моргнула. Он что, серьезно? Правда поможет? Просто так?

— А…

— Пошли, — перебив, отрывисто бросил Айландир и, развернувшись, вытянул меня на улицу.

— Спасибо, — тихо поблагодарила я.

А больше ничего сказать не успела, потому что увидела, как в нашу сторону несется темно-вишневая диртема Александра.

Увидел ее и Айландир. Но, в отличие от меня, реакция тленника последовала незамедлительно. Меня тотчас рывком подхватили на руки, переместили в салон и сгрузили на сиденье, приказав:

— Держись!

А в следующий миг мы взмыли вверх. Александр, вильнув в воздухе, бросился нам наперерез, словно пытаясь протаранить.

— Он совсем отмороженный, что ли? — Айландир ругнулся, в последний момент успевая отвести нас в сторону, но борта диртем все равно едва не соприкоснулись. — Долбаный пепельник!

Хуже. Он Буря.

Я нервно куснула губу, вцепившись пальцами в сиденье. А наша диртема свечкой ввинчивалась в воздух, поднимаясь все выше и выше, пока наконец не заняла верхний уровень воздушного «шоссе».

Вот только вишневая «капля» Александра не отставала и следовала за нами почти вплотную. А когда мы рванули вперед, в отрыв, на панели управления вспыхнула багровая точка и взъяренный голос, в котором с трудом можно было узнать голос Александра, пророкотал:

— Остановись и снижайся!

— С чего бы это? — напротив, увеличивая скорость, с деланым равнодушием поинтересовался Айландир.

— С того, что у тебя моя племянница! Я хочу ее забрать! А тебе я уже говорил держаться от нее подальше!

— И то и другое исключено. Я выполняю обязательство по защите, так что нахожусь в своем праве, — поправил тленник.

— Никаких обязательств больше нет! Ева выполнила свою часть уговора!

— Это только ваши слова.

— А ты в них сомневаешься?!

— Я не сомневаюсь только в словах главы Домена Тлена. И подчиняюсь только ему, — отрезал Айландир. — Последний приказ моего отца требует обеспечить девушке защиту. В том числе и от вас, Александер, если вы окажетесь не в себе.

— Я — не в себе?! — буквально взвыл тот.

— Судя по тому, что вы едва не протаранили нашу диртему, подвергнув свою же племянницу опасности — да, — холодно подтвердил Айландир. — Так что пока отец лично не отменит приказ, ни о какой выдаче Евы вам речи идти не может.

— Слушай, ты, мальчишка…

Щелчок пальцев, и багровая искорка потухла, оборвав голос «дяди» на полуслове.

— Никогда пепельников не любил за несдержанность, — прокомментировал Айландир. — Но твой дядя однозначно переплюнул всех, кого я до этого знал. Пожалуй, уже ради того, чтобы его еще больше выбесить, стоит тебе помогать.

Лично я идею бесить Александра еще больше хорошей не считала. Но если для Айландира это является дополнительным аргументом, чтобы мне помогать, — пусть. Так что спорить не стала, только осторожно уточнила:

— А он нас не догонит?

— Спортивную модель, доработанную заклинаниями стремительности, на стандартной казенной летайке? Без шансов. — Тленник довольно хмыкнул и увеличил скорость еще больше.

Здания вокруг замельтешили совсем уж неразборчиво, а вскоре сменились на лесной пейзаж. Правда, несмотря на то что черта города осталась позади, академии по-прежнему не было видно.

Я нахмурилась. Мы что, направляемся куда-то еще?

— Куда мы летим?

— Домой.

Домой? К нему?

— А почему не в академию? — заволновалась я. — Там ведь нейтральная территория.

— Именно. — Айландир кивнул. — А в данный момент я предпочитаю находиться на своей. В Грейв-холле легче будет тянуть время.

Что ж, не буду спорить. Несмотря на то что Домен Тлена опасен, сейчас именно Айландир — единственный, кто может меня защитить. Пусть делает так, как считает нужным Если необходимо съездить в гости к Грейвам — почему нет? Интересно даже, каков этот Грейв-холл. Судя по названию, это не просто особняк, а как минимум поместье. А то и целый замок.

Однако я ошиблась.

Это был не просто замок. Грейв-холлом назывался целый комплекс, расположенный на территории больше нашей академии!

В центре высилось главное здание, словно выточенное из цельного куска обсидианового стекла. С узкими окнами, шпилями и витражами оно походило на смесь готики и мрачного футуризма.

Вокруг него был разбит парк из вековых деревьев, среди макушек которых виднелись сооружения поменьше. Даже с высоты полета все здесь казалось величественно-монументальным и давящим. А уж когда мы приземлились, я и подавно оценила огромные размеры Грейв-холла.

Неужели здесь обитает только семья Айландира?!

Изумленное восхищение сдерживала из последних сил. Я ведь не знала, как живет клан Лиард. А судя по замашкам и статусу «дяди», не факт, что намного хуже.

Кстати, главный вход во «дворец» располагался, как и в академии, привычным образом — на земле, а не на какой-нибудь башне в поднебесье. Через него мы и вошли, попав в огромный холл всех оттенков серого. Мрамор, мебель, обивка — я словно переместилась в черно-белое кино. Даже люстры и светильники были хоть и хрустальными, но на графитово-серых основаниях. Только здоровое стилизованное изображение какой-то зверюги на дальней стене было выложено из мерцающего темно-зеленого камня.

— Мрачновато у вас, — все-таки не удержавшись, прокомментировала я.

Айландир довольно осклабился.

— Абсолютно все пепельники, попадая сюда в первый раз, говорят то же самое, — сообщил он. — Хоть ставки на вас делай. Жаль, не с кем… привет, Жарден!

Я повернула голову вслед за взглядом тленника и увидела, что к нам чинно спешит, если можно так выразиться, пожилой сухощавый мужчина в костюме с гербовой нашивкой.

Местный дворецкий?

— Молодой лорд! Счастлив вас видеть, да еще и с гостями. Вы как раз к обеду, — подойдя, торжественно произнес он, подтвердив мою догадку.

— Отлично. Мы крайне голодны, — откликнулся Айландир.

— Подать вам и юной леди в малой столовой?

— Нет. У меня, — поправил тленник и, подхватив меня под руку, повел куда-то вглубь здания.

Для того чтобы попасть в это «у меня», пришлось миновать мрачный холл, свернуть налево, пройти по коридору и подняться по лестнице на два этажа. Только потом мы оказались в большой гостиной-столовой, из которой выходило несколько дверей, и остановились.

Я с любопытством огляделась. Если это и впрямь личные покои Айландира, то его характеру они действительно соответствуют.

Никакой помпезности, шика и богатства напоказ здесь не было. Напротив, обстановка выглядела строго и лаконично. Мебель хоть и дорогая, но не вычурная. Прямые линии, приглушенные цвета все тех же оттенков серого и зеленого.

Конечно, я не особо разбиралась в особенностях психологии дархатов, но люди, предпочитающие такие интерьеры, обычно серьезные, целеустремленные и не стремятся выставлять свою жизнь напоказ.

— Если тебе нужно, ванная там. — Айландир указал на ближайшую к нам дверь справа.

Мне было нужно. И умыться, и в порядок себя привести. Имелась бы сменная одежда, я бы и душ приняла, но таковой не было. Да и времени не было тоже. Хотя обед… разве у нас есть время на обед? А как же Александр?

Я вопросительно посмотрела на тленника, озвучив вопрос вслух.

Однако тот только отмахнулся:

— Подождет. Я еще с утра устал. Ты тоже. Последнее, что хочется делать в таком состоянии, это выяснять отношения с твоим дядей. Да и вообще, спешка не в наших интересах. Так что отдохнем, поедим, а потом свяжусь с отцом, если понадобится.

— Что значит — если? — не поняла я.

— Ну, полагаю, твой дядя сделает это раньше, — хмыкнул Айландир. — Тут бы хоть пообедать нормально.

Тоже логично.

Кивнув, я отправилась в ванную. Оценив бледность лица в зеркале и взлохмаченный вид, ужаснулась и принялась, как могла, приводить себя в порядок. По счастью, ванная оказалась гостевой: в ней обнаружились запечатанные гигиенические принадлежности. Так что получилось и умыться, и причесаться нормально.

Освежившись, я вернулась в гостиную и обнаружила, что стол уже накрыт, причем, судя по витающим в воздухе ароматам, в тарелках находилось что-то очень вкусное.

Айландир это «что-то» уже вкушал и выглядел при этом крайне довольным.

— Присоединяйся, — позвал он.

Дважды просить не пришлось. Я скользнула за стол, в душе радуясь такой неформальной обстановке. Изначально, когда зашла речь об обеде, я, если честно, боялась, что это будет нечто торжественное, со сменой блюд и приборов, и всего этого вот. А у меня и дома познания в этикете были слабыми. Знание же иномирных правил, какое блюдо какой вилкой поедать, равнялось нулю.

В общем, еда сразу стала казаться еще вкуснее. И крем-суп со специями, и нежнейшее мясо в соусе, вкус которого я не могла сравнить ни с чем, что пробовала хоть когда-то, и овощной гарнир. А десерт! Нежнейшее, тающее во рту облако чего-то освежающе-сладковатого, меня, сладкоежку, и вовсе привело в восторг.

Я даже почти решилась спросить у Айландира, что это, как дверь распахнулась и стало ясно: тленник в очередной раз оказался прав. В гостиную, чеканя шаг, вошел мрачный как туча лорд Кантор Грейв. Оглядел нас и, уставившись на сына, выдохнул:

— И как это понимать?

Айландир, правда, только бровь вопросительно изогнул:

— Что конкретно? Если ты об утреннем происшествии, то со стражей я уже все уладил. Ко мне претензий нет. Если о стычке с Александером, то я был в своем праве, а этот псих нас чуть не убил. А если об этом, — тленник обвел рукой стол, — то мы просто обедаем. Кстати, десерт повару удался, Ева оценила.

Под брошенным на меня взглядом лорда Грейва я этим самым десертом, который все еще оставался во рту, едва не подавилась. И, с трудом сглотнув вставший в горле ком, вымученно-вежливо улыбнулась.

— Плевать на десерт, — процедил Кантор Грейв. — И про поединок с Жизнетворцем тоже потом поговорим По поводу инцидента с пепельником почему сразу со мной не связался? И что значит, он вас чуть не убил?

— Не связался сразу, потому что отвлекать не хотел, — покладисто объяснил Айландир. — Я и так в последнее время часто это делал, ты был недоволен. Тем более сегодня ты принимал участие в Совете, а непосредственной опасности сейчас нет. А насчет убийства… Ева связалась со мной, попросив о помощи: этот… гм, Александер вместо академии завез ее к себе и отказывался отпускать. Когда же я ее забрал, он едва не сбил нашу диртему. Записи у меня остались, если хочешь, можешь посмотреть и сам оценить.

— Хм… — злость во взгляде главы Домена Тлена поугасла, сменившись серьезной задумчивостью. — Мне он озвучил несколько другую версию событий. По его словам, ты нарушил договоренности и забрал Еву, хотя она больше ничего Тлену не должна, поскольку нашла второго заговорщика.

— Ожидаемо. — Айландир скривился. — Но, во-первых, в том, что Ева действительно нашла заговорщика, я не был уверен. Ты приказ о ее защите не отменял. А во-вторых, судя по поведению, Александер был явно не в себе. Повторюсь, запись момента, когда он пытался нас сбить, у меня есть. Так что я действовал по принципу разумной осторожности, избегая прямого контакта с источником угрозы, и был в своем праве. Вот с Дирионом — мой косяк. Тут признаю, не сдержался и ответил на провокацию. Можешь ругать. Но в ситуации с Лиард меня упрекнуть не в чем. Слово даю.

Недолгий пристальный взгляд на сына, и лорд Грейв коротко кивнул.

— Хорошо. Верю. — А затем вновь посмотрел на меня. — Теперь ты. Формально у меня действительно больше нет причин препятствовать твоему возвращению домой. Конечно, ты официально принята в академию, и забрать тебя оттуда насильно не могут. Только если ты уйдешь по собственному желанию. Но, как я понимаю, этого желания твоя семья добьется без проблем Так?

Куснув губу, я кивнула и признала:

— Если я не буду подчиняться, Александр может что-нибудь сделать с мамой.

— Даже не удивлен, — прокомментировал Айландир.

— Обычно внутренние личные отношения кланов, а уж тем более Доменов, меня не интересуют, — произнес лорд Грейв. — Однако я по-прежнему заинтересован в твоем даре и в предложении предоставить его в наше пользование. Поэтому мне выгоднее, чтобы в академии ты все-таки выучилась, а не оказалась где-то вне досягаемости в землях клана Лиард. Я подумаю, что можно сделать. А ты пока рассказывай, что произошло сегодня. Подробно.

Что ж, с удовольствием! Воспряв духом, я собралась с мыслями и начала пересказывать события сегодняшнего утра, начиная с того момента, как определила второго заговорщика. Упомянула, что лорд Донатан, сославшись на занятость, отказался везти меня в академию. Потом поведала, как Александр заверил, что доставит меня туда без проблем. А затем, кусая губы, нервно описала, как вместо академии меня завезли в какие-то апартаменты и едва не принудили к близости.

Даже призналась, что Александр пытался добиться от меня этого и раньше — все равно для Грейвов это новостью не было.

В общем, давила на жалость как могла. Рассказывала, как начала отбиваться от Александра и как в панике, на рефлексах использовала «Леденящее дыхание»…

Внезапно Кантор Грейв нахмурился и прервал меня взмахом руки.

— Хочешь сказать, что применила это заклинание и сидишь сейчас вот так, спокойно, передо мной? — холодно уточнил он, разрушая всю ауру хрупкой беспомощности, которую я так старательно создавала. — Это невозможно.

Я даже растерялась, не зная, что на это ответить.

Благо вмешался Айландир, отметив:

— Она уже делала это раньше. Я свидетель.

Однако лорд Грейв только отмахнулся:

— Где? В академии? Так там девушка была накачана силой энергонакопителя. Вне пределов академии этой связи нет, а она — обычный человек. Затраты сил для человека после использования такого заклинания огромны.

— Но я действительно сильно устала… — попыталась вставить я, однако под скептичным взглядом главы Домена Тлена осеклась.

— Сильно устала? — фыркнул тот. — Да после «Леденящего дыхания» твой резерв был бы выбран начисто. Ты должна была упасть и не шевелиться.

Недоверие меня разозлило. Понимаю, он великий дархат и привык, что остальные ему в подметки не годятся. Но принижать мои способности и обвинять во лжи, даже не пытаясь разобраться?

— Я говорю правду! — твердо встретив взгляд лорда Кантора, отчеканила я. — Я его действительно использовала!

Брови мужчины слегка дрогнули. Отпора от слабой девчонки он явно не ожидал.

Вот только решив поспорить с главой Домена Тлена, я как-то забыла об особенностях его характера. В отличие от эмоциональных пепельников, Кантор Грейв в первую очередь полагался на разум и расчет. Поэтому, вместо того чтобы просто убедиться в правдивости моих слов и успокоиться на этом, мужчина слегка подался вперед и посмотрел на меня более пристально.

— Интересно, — медленно протянул он. — Ты действительно не врешь. Но почему тогда у тебя хватило сил на это заклинание? Странно…

Болотные глаза главы Домена Тлена налились чернотой, а я ощутила, что меня будто просвечивают насквозь, внимательно изучая. И испугалась. А вдруг сейчас он поймет, кто я?! Вот я идиотка!

— Хм, очень странно, — повторил лорд Грейв. — Похоже, я и впрямь ошибся. Впервые за много лет. Надо же…

Он понял!!!

— Ты? Ошибся? В чем? — Айландир с искренним удивлением уставился на отца.

Я напряглась. Неужели сейчас он скажет…

— Эта девочка — не человек. Она дархатка.

Что?!

Я открыла рот. Вот чего угодно ожидала, но не такого!

— Быть того не может! — ошарашенно выдохнул Айландир за нас двоих. — Я видел ее ауру! Я удерживал ее в этом мире. Дашш, я до сих пор владею ей!

— Тем больше у тебя поводов задуматься о качестве своей подготовки, — едко отметил лорд Грейв. — Если даже при всем этом ты до сих пор не смог понять, кто она.

— С моей подготовкой все нормально! — взвился Айландир. — Ева — человек!

— Похожа на человека, — холодно поправил его отец. — Очень похожа. Но человеком все же никогда не являлась. Мне следовало догадаться об этом уже в тот момент, когда стало известно о ее даре. Ведь такие способности у обычного человека из ниоткуда не возьмутся. Да и люди у дархатов рождаются очень редко, причем все, кого я помню, без магического дара вообще. Так что надо было просто получше посмотреть. Согласен, отличия небольшие, но они все же есть. Если не вглядываться специально, то и не заметишь. Видимо, обучение в академии, призрачный облик и накачка силой энергонакопителей академии помогли девочке раскрыться. И если это так, то исследование заочного обучения для нас становится вдвойне актуальным. Если накачка силой в призрачном облике поможет нашим магам повышать уровень, пусть даже немного, это уже окупит все затраты.

Несмотря на то что лорд Грейв говорил с сыном обо мне в третьем лице, будто не замечая, сейчас мне на это было наплевать. Я была слишком рада тому, что услышала.

Он не понял, кто я на самом деле! И объяснил мою маскировку самым выгодным для меня образом!

— Одно мне неясно: сами-то Лиард куда смотрели?

Задумчивый вопрос лорда Кантора заставил меня вновь сосредоточиться. Пусть сейчас все складывалось удачно, опасность еще не миновала.

— На меня махнули рукой практически сразу после рождения, когда не обнаружили потенциально сильного магического дара, — осторожно подбирая слова, пояснила я. — Магии меня не учили. Я жила с матерью, и даже дядю до последнего времени практически не видела. Он заинтересовался мной только после того, как я в академию поступила.

— Тогда понятно. — Лорд Грейв кивнул и, неожиданно усмехнувшись, добавил: — Что ж, тем приятнее будет наш разговор с Домиано.

— Думаешь, Камерано тоже появится? — вопросительно посмотрел на отца Айландир.

— Обязательно, — подтвердил тот. — Балор — параноик и слишком осторожен, чтобы в одиночку со мной общаться. По любому поводу. Ведь он не имеет права последнего слова. А вот, собственно… — Лорд Грейв активировал зажужжавший на руке кейлор. — Слушаю, Жарден.

— Мой лорд, прибыли лорды Балор и Александер Лиард и Домиано Камерано из Домена Пепла, — донесся голос дворецкого.

— Хорошо. Проводи в приемную. Спускаюсь, — произнес он и, отключив связь, посмотрел на нас. — Ну? Чего сидите? Пойдемте.

Почувствовав, как от усилившегося напряжения сильнее застучало сердце, я следом за Айландиром послушно встала из-за стола и направилась на выход.


Приемная главы Домена Тлена ожидаемо находилась неподалеку от главного холла и выглядела еще более мрачной. Оттенки серого на стенах, полу и портьерах здесь были выбраны темные и давящие. А мебель — длинный стол для переговоров, стулья и пара длинных комодов — из черного массивного дерева. Впрочем, именно тут, уверена, это было сделано специально, чтобы посетители чувствовали себя не в своей тарелке.

Жаль, что этот антураж не подействовал на находящихся здесь пепельников. Мои «родственники» и лорд Камерано выглядели совершенно спокойно.

— Вот, значит, причина нашего конфликта, — обратил внимание на меня лорд Камерано, после того как все обменялись чинными приветствиями. — Ну, как я вижу, с девушкой все в порядке, Балор.

Отца Алана мне, помнится, охарактеризовали как жесткого, расчетливого политика. Но пока в его глазах проскальзывал только легкий интерес.

Ну да, я же вроде как «своя». Еще и жертва, возможно. Вот и оценивает.

— Более чем, как я с самого начала и говорил, — подтвердил лорд Грейв. — Мой сын действовал лишь согласно договору защиты. И не причинил бы ей вред. Особенно после всей той помощи, что Ева нам оказала.

— Однако при этом он почему-то отвез Еву не в академию, а сюда, — хмуро отметил Александр.

— Ну, вы тоже не в академию ее увезли, — парировал Айландир.

— Я заботился о ее безопасности, — процедил «дядя».

— Ну так и я тоже.

— Не нужно лишних ссор, — прервал их лорд Балор. — Тем более, как выяснилось, мы все действовали только из благих побуждений. Лучше давайте окончательно проясним ситуацию с Евой. Поскольку девушка выдала вам, лорд Грейв, двух заговорщиков, вы согласны с тем, что она выполнила свои обязательства?

— Да, — подтвердил тот.

— В таком случае с нее необходимо снять печать принадлежности.

Все взгляды тотчас устремились на Айландира.

— Разумеется, — охотно согласился тот. — Я потому сюда Еву и привез. Завтра же этим займусь.

— Почему завтра? — раздраженно уточнил Александр.

— Потому что сегодня мне необходимо подготовиться, — с фирменной грейвовской улыбочкой ответил ему тленник. — Освежить в памяти кое-что. Заклинание-то не из легких. Вы ведь не хотите, чтобы по какой-нибудь нелепой случайности я освободил душу Евы в буквальном смысле?

— Гх-м…

— Вот и я не хочу. После столь плодотворного и ценного сотрудничества это было бы крайне неприятно.

Возразить на это никому из пепельников было нечем. А лорд Кантор Грейв только сосредоточенно кивнул, соглашаясь со словами сына и весомо добавил:

— Не волнуйтесь, лично за всем прослежу. А потом сразу доставим Еву в академию. Если она не против, конечно.

«Заговори с Камерано, — внезапно требовательно прозвучало в голове. — Скажи, что вы с его сыном занимаетесь в одной рабочей связке».

«Зачем?» — я непонимающе взглянула на Айландира.

«За надом!» — рявкнул тот.

Если Айландир требует и тем более сердится — значит, это действительно важно. Это я уже уяснила, поэтому послушно выпалила лорду Грейву:

— Разумеется, не против. — Потом перевела взгляд на лорда Камерано и добавила: — Кстати, я очень благодарна за поддержку и вашему сыну. Алан очень мне помогает. Мы даже работаем с ним в одной связке и весьма успешно, по мнению нашего преподавателя.

— Даже так? — лорд Камерано слегка улыбнулся. — Неожиданно, но приятно слышать.

— В одной связке? Ты что-то придумываешь. — Александр, напротив, помрачнел. Темы академии он явно хотел избежать. — У вас слишком разный уровень.

— Ну почему же? — вмешался лорд Грейв. — Вы несправедливы к племяннице, Александер. Девочка, конечно, необученная, но все же дархатка, А значит, потенциал на порядок выше, чем у обычного человека.

Это был удар ниже пояса. Ни Александр, ни Балор совершенно точно не ожидали, что меня уже записали в дархатки.

— Э-э… хм…

— Только не говорите, что вас это удивило, — довольно прищурившись, вкрадчиво произнес лорд Грейв.

— Гхм… нет, — все же взяв себя в руки, ответил Александр.

— Однако способности Евы почти никак себя не проявляли, поэтому слышать подобную оценку все равно удивительно, — сориентировавшись, добавил лорд Балор.

— Ничего удивительного в этом нет. — Лорд Грейв пожал плечами. — Девушку ведь не обучали магии, вот они и не проявлялись. А как только она поступила в академию — сразу стал заметен большой рывок. Это уже само по себе говорит о ее потенциале. Да еще и уникальный, я бы сказал, дар яснослышания… И зарывать все это в угоду старым предрассудкам, лишая девушку обучения? Не знаю, как у вас, Домиано, — он посмотрел на главу Домена Пепла, — а в своем Домене я таких ценных магов, наоборот, всячески стараюсь поддерживать. Невзирая на пол.

— Я тоже. — Лорд Камерано кивнул. — И в общем-то не против обучения Евы.

— И все же мы бы не хотели… — попытался вставить слово «дядя».

— К тому же, если на рост ее способностей повлияли методики экспериментального факультета дистанционного обучения и накачка силой энергонакопителей, представляете, какие нас всех ожидают перспективы? — перебил Александра лорд Кантор. — Пусть даже небольшое усиление магов по этой методике даст нам огромный скачок в развитии. И Ева, как первопроходец в этой области, просто не может остаться без обучения. Нам ведь нужно оценить, насколько далеко она сможет продвинуться.

— Согласен, — снова кивнул лорд Камерано. И, наградив меня новым, более внимательным и оценивающим взглядом, обратил взор на моих «родственников». — В общем, я считаю, девочке необходимо обучаться. Балор, Александер, это крайне интересный случай. Еве нужна академия. А нам нужно смотреть за развитием нашей маленькой, уникальной, пепельной дархаточки, — заключил он и покровительственно мне улыбнулся.

Я тут же улыбнулась в ответ самой благодарной и сияющей улыбкой, какую только могла изобразить. И совершенно искренне, кстати!

— И все же на домашнем обучении Еве было бы безопаснее, — вновь попытался настоять на своем Александр.

Однако лорд Камерано уже все для себя решил.

— Полноценных занятий в академии домашнее обучение не заменит, — уверенно произнес он. — Знаю это на примере собственного сына. А безопасность девушки мы вполне можем обеспечить. Вот, кстати, Алан за Евой и присмотрит, тем более раз они в одной группе тренируются. Уж в его способностях и возможностях вы, надеюсь, не сомневаетесь? Помнится, буквально этой весной сами его экзаменовали по боевым заклинаниям третьего порядка.

— Д-да. Никаких сомнений, — через силу выдавил Александр.

— Вот, значит, и решили. Девочка остается учиться в академии. Лорд Грейв, — Домиано Камерано посмотрел на главу Домена Тлена, — надеюсь, больше никаких недоразумений между нами не возникнет, и завтра к вечеру девушка окажется в академии. Без этой отвратительной печати.

— Даю слово, — кивнул тот.

— В таком случае хорошего дня, господа. Позвольте откланяться, у меня еще много дел.

Глава Домена Пепла, которого я уже почти обожала, покинул приемную.

Следом за ним, чеканя шаг и ни на кого не глядя, вышел Александр. Лорд Балор Лиард уходил последним, наградив меня задумчивым и словно даже укоризненным взглядом.

А что я? Сына бы своего получше воспитал, чтобы тот руки не распускал, может, я бы и не сбежала! Мне-то тоже подставляться не сильно хочется, я жить хочу. Но насилия над собой не приемлю!

Я проводила «родственника» негодующим взглядом, а когда дверь закрылась, как-то резко, разом нахлынуло осознание: меня оставили в академии! Официально и насовсем!

Более того, признали дархаткой! Пусть и раскрывшейся под влиянием экспериментального факультета призраков, но так даже выгоднее! Ведь причисление к «жертве призрачного эксперимента» — лучшее оправдание некоторым особенностям моего дара.

Так что теперь главное — учиться и придумать, как добраться до развалин Домена Стужи на Черном озере. Наверняка это можно сделать и без участия Александра, верно? А когда в моих руках окажутся родовые защитные заклинания, я смогу обеспечить и собственную безопасность, и безопасность родителей. В конце концов, теперь, после прямого вмешательства главы Домена Пепла, Александр уже не посмеет на меня давить. Значит, ему придется торговаться.

Впервые с момента воскрешения из мертвых я осознала, что жизнь начала налаживаться, и облегченно улыбнулась.

Неприятности остались позади. Я была в этом уверена!

Эпилог

Вальяжно откинувшийся в кресле мужчина был доволен. Заседание Совета прошло даже лучше, чем планировалось. Пепел и Тлен окончательно переругались и вот-вот были готовы вступить в открытый конфликт. А их Домен, как и обычно, официально занял исключительно миротворческую позицию.

Доклады наблюдателей также радовали. По их словам, во время отбытия тленников и пепельников даже не обошлось без небольшой стычки. Читая подробности, мужчина не удержался от улыбки. Правда, взяв следующую бумагу, уже озадаченно нахмурился.

Один из утренних докладов был коротким, но совершенно не вязался со всеми остальными. И это настораживало.

Судя по информации наблюдателя, Донатан-тленник рано утром зачем-то привез в здание Совета Содружества молодую девушку. Сначала наблюдатель решил, что тленник решил развлечься, тем более вскоре после начала Совета девушку увезли. Однако странным оказалось то, что увозил ее пепельник — Александер Лиард. На всякий случай наблюдатель решил узнать, кто эта девушка, и оказалось, что это его племянница. Некая Ева Лиард.

Но в свете того, что Пепел и Тлен находились в жесткой конфронтации, с чего бы тленнику оказывать услугу врагу и привозить племянницу? Да и зачем ее вообще привозить? И увозить почти сразу же?

Уже чувствуя, что здесь что-то не так, мужчина постучал пальцами по столешнице и затребовал, у помощника информацию по племяннице пепельника.

— О девушке практически ничего не известно, — проверив базу, спустя несколько мгновений откликнулся тот. — Вы ведь знаете, что Лиард — крайне закрытый Домен. Упоминается только, что она в этом году поступила в Академию магии имени Гастана Саррийского.

Мужчина вздрогнул.

Это не могло быть случайностью!

И если так…

Он активировал кейлор и, дождавшись короткого «да?», коротко бросил:

— Наш план раскрыли.

— Что? Почему?! — изумленно донеслось в ответ.

— На сегодняшний Совет привозили девчонку, которая учится в академии, где недавно был Зирил. Тленник и пепельник. Вместе. Они искали его, я уверен в этом. И если это так, то сегодняшний Совет был фарсом, разыгранным специально для нас, — отчеканил помощник.

— Надо узнать об этой девчонке все! — приказал собеседник. — И, если предположения правдивы, избавиться от нее. Таких свидетелей оставлять нельзя! Память стереть ей как минимум!

— Согласен, — даже не стал спорить помощник. — Только одна деталь: она — Лиард.

— Тем более, — рыкнули в кейлоре. — Ведь у их клана полно врагов, верно? Разберись с этим! Срочно! И Зирила убери, пока его не приперли к стенке.

Связь прервалась.

Мужчина потер запястье и неприятно усмехнулся. С устранением Зирила проблем не возникнет, а девчонка… у клана Лиард и впрямь полно врагов. Нападению на одну из них никто даже не удивится.


home | my bookshelf | | Факультет избранных |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 6
Средний рейтинг 4.2 из 5



Оцените эту книгу