Book: Имперские байки. Рассказ 1. Первый контакт



Имперские байки. Рассказ 1. Первый контакт

Тимоти Зан

Имперские байки. Рассказ 1. Первый контакт


(Звездные войны)

Репульсоры нервно прошипели в последний раз, и космическая яхта Uwana Byuer устроилась на посадочной площадке, с трудом отвоеванной у джунглей Вароната.

— Какое милое цивилизованное местечко, — сказал Куэлев Таппер, выглядывая из кокпита. — Ты уверен, что мы не проскочили поворот и не приземлились на чьей-то свалке?

Тэлон Каррде посмотрел на бледные желтые деревья, окружающие площадку, и на три десятка полуразвалившихся строений, угнездившихся под ними.

— Нет, место верное, — успокоил он своего лейтенанта. — Великие джунгли Вароната. Дом для нескольких третьесортных торговых баз и нескольких тысяч колонистов, у которых недостаточно мозгов для того, чтобы прибиться к какому-нибудь кораблю и убраться отсюда куда глаза глядят.

— И еще этот мерзкий криш, Гамгалон, — сказал Таппер. — Не знаю, Каррде. Я по-прежнему считаю, что нам следовало привести с собой «Дикого Каррде» или «Звездный лед», чтобы обеспечить достойную огневую поддержку. Сидим здесь, как минокки.

— Мы здесь для того, чтобы наблюдать, а не устраивать неприятности, — напомнил ему Каррде. Он отстегнул привязные ремни и встал. — Гамгалон не стал бы возиться с этими частными сафари, охотясь на мородинов, если бы не ожидал от этого большой прибыли. Я просто хочу узнать, что он затевает, и посмотреть, не удастся ли нам отщипнуть кусочек и для себя.

— Тем больше причин иметь что-нибудь в резерве, — проворчал Таппер, проверяя, легко ли вынимается бластер. Он проследовал за Каррде к кормовому люку. — Но босс здесь ты.

— Как точно подмечено. Ты готов?

Таппер глубоко вдохнул воздух, с шумом выдохнул.

— Давай к делу.

Каррде толкнул рычаг, и люк уполз в корпус. Вдыхая экзотические ароматы, он и Таппер спустились по пандусу и направились поперек площадки к зданию, на котором болталась поблекшая вывеска «Портовое оборудование».

Они не прошли и половины, как двое мужчин, развалившихся около соседнего сооружения, отлепились от стены и неторопливо двинулись, чтобы перехватить приезжих.

— Здорово, — сказал один из них, когда они оказались в пределах слышимости. — Добро пожаловать в Тропис-на-Варонате. Прибыли полюбоваться нашими достопримечательностями?

— Очень смешно, — похвалил его Каррде. — Нет, мы здесь хотим найти механика по гипердрайвам — очень надеемся, что у вас есть хотя бы один.

— Ага, — сказал второй, оглянувшись на корабль. — Я не удивлен. Чем ярче начищены бока, тем больше трухи во внутренностях.

— Оставьте свои цветистые выражения для туристов, — прорычал Таппер. — Есть у вас механик по гипердрайвам или нет?

Второй собеседник некоторое время разглядывал его, затем повернулся к Каррде.

— Твоему другу слегка не хватает воспитания.

— Он компенсирует этот недостаток своими способностями, — сказал Каррде, доставая из кармана пригоршню монет высокого достоинства и нарочито медленно выбирая из них нужную. — И соблюдением расписания. У нас очень важное дело, и оно нас ждет на Свиврене.

— Конечно, я понимаю, — сказал его собеседник. — Без обид, … эээ…

— Синдик Пандис Харт из совета Сиф-Увана, — обозначил себя Каррде. — Это мой пилот, капитан Сеул. — Он, наконец, выбрал монету, поднял ее вверх. — И мы спешим.

— Нет проблем. — Человек ухмыльнулся, ткнул пальцем по направлению к складу портового оборудования и проворно выхватил монету из руки Каррде. — Баззи, пойди, скажи им, чтобы встречали покупателя. Срочная работа.

Его компаньон молча кивнул и побежал к зданию.

— Меня зовут Флек, — продолжил мужчина. — Навскидку, я бы сказал, что вы застряли здесь на несколько дней. Есть планы, как провести время?

Карде саркастически осмотрелся:

— А есть возможность строить какие-то планы?

— На самом деле, все-таки есть, — сказал Флек. — Мой приятель устраивает здесь весьма приличное сафари в джунглях — вообще-то очередной тур как раз завтра утром. Слышали когда-нибудь о мородинах?

— Не думаю, — ответил Каррде. — Крупная дичь?

— Крупнее не бывает, — заверил его Флек. — Гигантские ящероподобные звери, от десяти до двадцати метров в длину. Из них получаются отличные трофеи для украшения стен или коридоров. — Его губа дернулась в сардонической усмешке. — Не слишком быстрые, не слишком норовистые. Подходят для начинающего охотника.

— Это утешает — Каррде посмотрел на Таппера. — Что думаешь, Сеул?

— Выглядит не слишком опасно, сэр — тот вложил в ответ точно выверенную дозу беспокойства. — Я надеюсь, Вы пойдете не один?

— Нет-нет, уже четверо охотников записалось, — сказал Флек. — И босс всегда берет с собой пару охранников в качестве эскорта. Безопасно, как у щенка в корзинке.

— Я бы все же предложил Вам свою компанию, сэр — настаивал Таппер. — Я хорошо управляюсь с БласТеком А280.

— Давай-ка сначала посмотрим, во сколько нам обойдется щенячья корзинка, — сухо сказал Каррде.

— Почти даром, — фыркнул Флек. — Не сумма для джентльмена с вашими средствами. Всего лишь по двадцать тысяч с каждого.

Каррде улыбнулся.

— Человек со средствами недолго останется таковым, бросая деньги на ветер. Пятнадцать тысяч за нас обоих.

— Завзятый спорщик? — сказал с усмешкой Флек. — Пусть будет двадцать за обоих.

— Опытный бизнесмен, — поправил Каррде. — Семнадцать.

Лоб его собеседника пошел морщинами, затем разгладился.

— Хорошо. Семнадцать так семнадцать.

— Отлично, — сказал Каррде. — Когда мы отбываем?

— Завтра утром в половине шестого, — ответил Флек. — Будьте здесь — я предупрежу босса, что вы к нам присоединяетесь. Не забудьте семнадцать тысяч. — Он махнул рукой в сторону площадки. — Снаряжение можно купить вон в том здании, а найти комнату — в соседнем, это отель. Внутри он получше, чем выглядит отсюда.

— Будем надеяться, — согласился Каррде. — Я полагаю, никто не обидится, если мы отклоним приглашение. Продавцы снаряжения знают, что именно нам потребуется?

— Разумеется, — кивнул Флек. — Я же сказал, босс устраивает свои сафари все время.

— Отлично, — сказал Каррде. — Пошли, Сеул, посмотрим, что у них есть.


Солнце Вароната уже начало прятаться за джунглями, когда Каррде и Таппер наконец вернулись с покупками на яхту.

— Надеюсь, мы дали им достаточно времени — проворчал Таппер, поднимаясь по трапу.

— Уверен, что им хватило, — сказал Каррде. — Профессионалу не нужно много времени, чтобы обыскать корабль такого размера. А я не думаю, что Гамгалон нанимает любителей.

Таппер резко дернул Каррде за рукав.

— Может, и нанимает — сказал он, понижая голос.

Каррде нахмурился. Затем он услышал приглушенное звяканье в кормовой части корабля.

— Пошли посмотрим? — прошептал Таппер.

— Если не пойти, это будет выглядеть подозрительно, — ответил Каррде с недовольным выражением. Если все сорвется из-за некомпетентности людей самого Гамгалона… — Легко и спокойно.

Стараясь двигаться тихо, они направились по центральному коридору в машинное отделение. Металлический звук раздался еще раз, как раз когда они достигли двери. Каррде поймал взгляд Таппера, кивнул. Тот кивнул в ответ, поставил свой мешок на палубу и положил руку на бластер. Каррде нажал на рычаг, и дверь отползла в сторону.

На полу возле открытой панели сидела женщина, молодая и привлекательная, каскад рыже-золотистых волос связан в хвост, чтобы не мешали работать. Ее лицо осталось спокойным и сдержанным, когда она заметила их неожиданное появление; фигура под рабочим комбинезоном была стройной, атлетичной и великолепно сложенной.

В руках ее были гидравлический ключ и один из силовых коннекторов потока гипердрайва Uwana Buyer.

— Могу чем-то помочь? — хладнокровно спросила она.

— Мне кажется, вы этим и занимаетесь, — ответил Каррде, краткий миг удивления сменился облегчением. — Вероятно, вы и есть механик по гипердрайвам.

— Разумное заключение, — сказала она. — Селина Марнисс. У вас есть проблемы?

— Только с гипердрайвом — ответил Каррде. — Вам кажется, должны быть еще какие-то проблемы?

Селина пожала плечами, повернувшись обратно к силовому коннектору.

— Мне уже приходилось встречать мужчин, уверенных в том, что женщина не может одновременно быть приятной взгляду и компетентной.

— Честно говоря, это мое любимое сочетание, — сказал ей Каррде.

Она удостоила его взглядом, наполовину насмешливым, наполовину натянуто-терпеливым.

— Так вы — Синдик Харт. На Баззи вы произвели изрядное впечатление.

— Я бесконечно рад, — ответил Каррде. — Я не буду спрашивать, какого рода впечатление. — Он кивнул в сторону открытой панели. — Есть уже какие-то идеи, что именно у нас не в порядке?

— Ну, для неспециалиста, ваши коннекторы потока рассинхронизированы примерно на четыре градуса, — сказала Селина, помахав тем, что был зажат в ее руке. — Они должны были довольно долго оставаться без присмотра, чтобы накопилось такое расхождение.

— Понятно, — ответил Каррде. Первоначальное благоприятное впечатление об этой женщине поднялось еще на одну ступень. Чин уверял его, что среднему механику потребовался бы как минимум день, чтобы расколоть трюк с коннекторами потока. — Мне найдется, что сказать своему главному по машинам.

— Лично я бы его уволила, — сказала Селина. — Я подрегулирую их, после этого мы сможем понять, что еще не так.

— Хорошо, — сказал Каррде. — Если Баззи не забыл об этом упомянуть, мы вроде как спешим.

— Забавный способ спешить, — ответила она, кивая на свертки в коридоре за их спинами. — Сафари Гамгалона обычно длятся до четырех дней.

— Мой опыт говорит мне, что починка сломанного гипердрайва занимает от шести до десяти дней, по меньшей мере — сказал Каррде.

— Вот еще одна причина уволить вашего механика, — проворчала Селина. — Я думаю, что управлюсь за два-три дня.

— Откуда видно, что мы собираемся на сафари? — подозрительно спросил Таппер.

— Для начала — ваши свертки, — ответила ему Селина. — Кроме того, вы явно достаточно состоятельные, и вы разговаривали с Флеком. Он главный зазывала Гамгалона и свое дело знает. — Она пожала плечами, вновь поворачиваясь к конвертору. — Да и чем здесь еще можно заняться?

— Разумное заключение, — сказал Каррде. — Хотя вы ошибаетесь относительно размеров моего личного состояния. Я простой начальник отдела закупок Совета Сиф-Увана.

— Не такая уж большая разница, — прокомментировала его слова Селина. — Учитывая обычный подход людей Сиф-Увана к управлению и деньгам.

— Действительно, — сказал Каррде, поднимая свою оценку еще на очко. Он готов был поспорить, что на Варонате не найдется никого, кто хотя бы слышал о Сиф-Увана, не говоря уже о таких деталях. — Вам приходилось бывать там?

— Один раз, несколько лет тому назад.

— Бизнес или удовольствия?

— Бизнес.

— Какого рода?

Она подняла бровь.

— Не помню, чтобы вы приглашали меня сыграть в «Три вопроса», Синдик.

— Я не хотел вас обидеть, — сказал Каррде. — Просто ваше присутствие здесь интригует меня. Вы чересчур квалифицированны и слишком много путешествовали для того, чтобы застрять здесь, в болоте Айсонского Коридора. Не говоря уже о других ваших очевидных достоинствах.

Он надеялся этими словами высечь искру реакции, немного поколебать ее слишком спокойный вид. Однако она не спешила соблазниться этой приманкой.

— Может быть, я просто люблю покой и тишину. Может быть, я пытаюсь поднять ставки, чтобы выйти из дела. — Она встретилась с ним глазами. Зеленые глаза, отметил про себя Каррде. Поразительно зеленые к тому же. — Или, может быть, я прячусь от чего-нибудь.

Каррде заставил себя выдержать ее взгляд. В этих глазах был тлеющий, почти горький огонь, за которым угадывался бурный вихрь эмоций. Он был прав: она никак не могла быть простым механиком по гипердрайвам из захолустья.

— Вы просто сразили меня своим доверием, — промолвил он.

Уголок ее рта изогнулся в усмешке; и вдруг огонь исчез, словно его и не было. Или словно это была только игра.

— Хорошо — отрывисто сказала она. — Может быть, в следующий раз вы перестанете говорить со мной, как положено говорить с механиком, и дадите мне спокойно работать.

— Я понял вас, — сказал Каррде, слегка склонив голову. — Мы будем в жилых помещениях, если вам понадобится что-нибудь отыскать. Доброй ночи.


Он поманил Таппера, и они вышли из машинного отделения, подобрав по дороге свои свертки.

— Что думаешь?

— Ты прав, она не вписывается в здешнюю картину — ответил Таппер. — Думаешь, из людей Гамгалона?

— Вероятно, — ответил Каррде. — Дублер Флека, возможно, или просто-напросто слежка. Механики и прочий обслуживающий персонал обычно почти невидимы.

— Может быть — Таппер бросил взгляд на коридор позади них. — Хотя, если тебе интересно мое мнение, негоже тратить такой талант на заурядный надзор.

— Согласен, — ответил Каррде, сжав губы. — Она может заодно подрабатывать саботажником.

— Или похитителем кораблей, — неумолимо продолжал Таппер. — Гамгалон что-то прячет при помощи этих сафари.

К этому моменту они дошли до салона яхты.

— Так или иначе, этот корабль ему так просто не угнать, — напомнил ему Каррде, сгружая свертки на кушетку. — Что до саботажа, мы в состоянии привести гипердрайв в норму за двадцать минут, если придется. А «Дикий Каррде» прибудет в течение четырех часов, если в нем будет нужда.

— Я должен понимать это так, что ты не отказался от своего плана взять с собой комм-передатчик?

— Никоим образом, — заверил его Каррде. — Но я не ожидаю, что возникнет необходимость в его использовании. Думаю, мы с тобой обнаружим, что сафари — просто любимый способ Гамгалона устраивать тайные встречи контрабандистов, а Флек и компания служат для отвода глаз имперских служащих, которые могли бы возражать против таких собраний. Пошли, пора заняться делом. До половины шестого осталось совсем немного.

Остальные участники сафари уже собрались к тому моменту, как Каррде и Таппер появились из дверей Uwana Buyer за несколько мгновений до половины шестого.

— Разношерстная толпа, — прокомментировал Таппер, пока они шли к группе и трем аэроспидерам «Аратек Стрела-17», ожидавшим на поле позади яхты.

— Согласен, — сказал Каррде, разглядывая спутников.

Теннкора, саффа и двое дуро, все четверо сверкают таким же новеньким обмундированием, что и они с Таппером. Чуть поодаль, в уже видавшей виды экипировке, стояли криш, родианец и Баззи — тот самый немногословный человек.

— Группа подходит для эскорта, — добавил он.

Таппер кивком показал на криша.

— Это ведь не сам Гамгалон?

Каррде покачал головой.

— Один из его лейтенантов, я думаю. Вряд ли Гамгалон составит нам компанию своей собственной персоной.

— Эй — позвал криш, улыбаясь настолько радостно, как это позволяла его анатомия, и сделал приглашающий знак рукой. — Добро пожаловать. Вы, должно быть, Синдик Харт. Я Фэлмел; я поведу вашу экспедицию.

— Рад встрече, — кивнул Каррде. — Надеюсь, мы не опоздали?

— Вовсе нет, — ответил Фэлмел. — Это остальные пришли чуть раньше. Позвольте представить вам остальных охотников: Тэмиш — он показал на теннкора — Хэв и Дживис — двое дуро — и Коб-кэри — он указал на саффа. — Уважаемые господа, это Синдик Харт и капитан Сеул из Сиф-Увана.

— Приятно познакомиться, — сказал Каррде, взглянув в глаза каждому.

Ни одно из имен не было ему знакомо, но, разумеется, это ничего не значило. Они с Таппером тоже не выступали под собственными именами.

— Мы теряем время, — прохрюкал Тэмиш. — Пора отправляться на охоту, Фэлмел.

— Конечно, — ответил Фэлмел. — Всем нашлось место на борту?

Каррде и Таппер выбрали один из аэроспидеров, забрались в него и пристегнулись. Пару минут спустя Фэлмел взгромоздился позади их пилота-криша, и они двинулись.

— Часто вы проводите такие сафари? — спросил Каррде, пока они летели на низкой высоте над волнующимися желтыми джунглями.

— Всего несколько раз за сезон — Фэлмел бросил на него оценивающий взгляд. — Вы выбрали весьма удачное время для прибытия.

Каррде махнул рукой в сторону винтовок БласТек, собранных в задней части аэроспидера.

— Я буду считать его удачным, только если мы поймаем хоть что-то, — сказал он. — Я трачу здесь чересчур много для того, чтобы просто прогуляться по джунглям.

— Вам повезет, — пообещал Фэлмел. — Всем везет. Будьте уверены.


После часового полета они опустились на расчищенный от джунглей пригорок. Там был построен небольшой, не такой уж временный с виду лагерь, четыре домика окружали выгоревшую посадочную площадку.

— Похоже, вы частенько пользуетесь этим местом, — прокомментировал Каррде, когда они оказались на твердой земле.

— Это базовый лагерь для всех сафари, — ответил Фэлмел. — Здесь пилоты и аэроспидеры будут ждать, а мы продолжим путешествие пешком. Возьмите свои ранцы и ружья, пожалуйста. Мы выдвигаемся немедленно.

Десять минут спустя все уже топали по едва различимой тропинке между желтых деревьев и желто-зеленых кустов, покрывавшая землю бледно-фиолетовая масса неприятно напоминала комки толстых червей. Фэлмел вел группу, за ним шли Тэмиш, Каррде и Таппер. После них шел Баззи, за которым следовали Хэв, Дживис и Коб-кэри. Родианец шел замыкающим.



Они шли около часа, прежде чем Фэлмел объявил привал на небольшой расчищенной поляне, открывавшейся немного в стороне от тропы.

— Я немного не в форме для таких упражнений, — пропыхтел Каррде, стаскивая ранец и бросая его на землю. — Сколько мы должны пройти сегодня, Фэлмел?

— Устали так быстро? — спросил Фэлмел, обнажив в улыбке острые зубы. — Не беспокойтесь, Синдик Харт. Еще три часа, максимум четыре, и мы доберемся до главных охотничьих угодий.

— Мородины были здесь, — прохрюкал Тэмиш из-за его спины.

Каррде повернулся, чтобы посмотреть. Теннкора припал к земле на границе поляны, ткнул ножом в неокрашенную темную нашлепку поверх фиолетового покрытия.

— Слизь мородинов была здесь. Несколько недель назад.

— Вы очень наблюдательны, — одобрительно сказал Фэлмел. — Прошло уже два месяца с тех пор, как одно из наших сафари охотилось на мородинов в этом краю. К сожалению, путь их миграции увел их с тех пор дальше отсюда.

— Тогда удивительно, почему мы не приземлились ближе к их нынешнему месту обитания, — пробормотал Таппер.

— Возможно, аэроспидеры распугали бы нашу будущую добычу, — предположил Каррде, хмурясь.

В метре позади Тэмиша, вдоль края слизистой полосы, из-под группы желто-зеленых кустов поднимался аккуратный ряд коротких розоватых ростков.

А в тени позади них был металлический отблеск. Отступив за Таппера, он подвинулся, чтобы подобраться ближе.

— Время отправляться, — воскликнул Фэлмел, оживленно хлопая в ладоши. — Всем надеть ранцы. Мы должны идти дальше, если собираемся добраться до места назначения с достаточным запасом времени, чтобы начать охоту.

Каррде взвесил, не стоит ли все-таки проверить металлический предмет, решил, что не стоит, и вернулся к тому месту, где оставил свой ранец.

— Так вы ботаник, Синдик Харт? — спросил Фэлмел.

— Нет, — ответил Каррде, принимая ранец от Таппера. — Почему вы так решили?

— Я заметил, что вы смотрели на ягаранские алеудрупы, — сказал тот, показывая длинным пальцем на розовые ростки. — Боюсь, вы увидите здесь много таких инородных растений — следы предыдущих посетителей джунглей Вароната, которые были недостаточно осторожны со своими припасами.

— Припасами? — спросил Таппер, надевая ранец.

— Ягоды алеудрупов считаются деликатесом на многих планетах, — сказал Фэлмел. — Некоторые из участников наших сафари настаивают на том, чтобы приносить свою еду с собой. Кто-то беззаботно бросил семена — он помогал себе сложными жестами. — Мы можем рассчитывать только на то, что джунгли сами справятся с непрошеными гостями. Пойдемте, нам пора отправляться.


Следы слизи мородинов больше не попадались им, пока они не дошли до выбранного Фэлмелом места привала; по крайней мере, Каррде не заметил ничего подобного. Алеудрупов тоже не было. Возможно, после того первого раза неосторожные посетители получали предупреждения.

— Итак — сказал Таппер, который принес две кружки дымящейся жидкости туда, где Каррде устало прислонился к дереву неподалеку от их палаток. — Что думаешь о наших попутчиках?

Каррде взглянул на остальных, все еще сражавшихся с палатками при помощи сопровождающих.

— Если судить по уровню жалоб за последний час, я бы сказал, что они именно те, кем кажутся: усталые богачи, ищущие развлечений и слегка раздосадованные тем, что в процессе приходится потрудиться.

— Иными словами, не похоже на обычного контрабандиста.

Каррде пожал плечами.

— Может быть, они полулегальные бизнесмены, с которыми Гамгалон хочет заключить сделки.

— В галактике миллион мест, где он мог бы устроить приватную встречу без таких приключений, — заметил Таппер, потягивая напиток из кружки.

— Верно. Совершенно случайно, не заметил ли ты кусок металла, который торчал из земли рядом с теми алеудрупами, на нашей первой стоянке?

— Заметил, — кивнул Таппер. — Выглядел как маркер-передатчик. Вероятно, они таким образом обозначают тропу или отслеживают миграции мородинов.

— Возможно, — сказал Каррде. — Хотя я не могу отделаться от мысли, что Фэлмел отреагировал слишком резко, когда я пошел в ту сторону.

— Думаешь, это нечто менее безвредное?

— Может быть, — ответил Каррде. — Возможно, часть сенсорной решетки от…

Он умолк. Из-за деревьев, с небольшого расстояния, донеслось глубокое, утробное рычание. Стоявший с другой стороны лагеря Фэлмел выпрямился, а Баззи и родианец достали свои бластерные винтовки.

— Это, должно быть, они — прошептал Каррде, распаковывая свое оружие и поднимаясь на ноги. — Фэлмел?

— Тсс! — прошипел криш. — Вы его спугнете. Мы разобьемся по трое, в том же составе, как в аэроспидерах.

Он поспешил к Каррде и Тапперу, в то время как остальные разбились на группы и направились в джунгли.

— Идем. Быстро и тихо.

Они двинулись, бластерные винтовки наизготовку.

— Как мородинам удается проходить через эти деревья? — спросил Таппер. — Я думал, они большие.

— Мородины длинные, но тощие — ответил Фэлмел, внимательно вглядываясь в просвет между деревьями. — Они могут легко передвигаться в джунглях. А — смотрите!

Каррде развернул свою винтовку, но Фэлмел всего лишь показывал на землю.

— Свежий слизистый след, — сказал криш. — Видите?

— Да — ответил Каррде, рассматривая широкую серебристую линию, прорезавшую поверхность земли и исчезавшую между деревьями.

Это была очень прямая линия, изгибавшаяся только там, где надо было обойти дерево.

— И большой к тому же — сказал Фэлмел. — Пошли. Следуем за ним.

— Выглядит не слишком-то спортивно, — проворчал Каррде, когда Фэлмел повел их между деревьями.

— След не будет тянуться далеко, — сказал Фэлмел через плечо. — Он появляется и пропадает.

Каррде, нахмурившись, посмотрел направо. Было трудно разглядеть через все эти кусты, однако…

— Что это, еще один слизистый след вон там? — спросил он Фэлмела. — Параллельно нашему, метрах в трех.

— Да, они обычно передвигаются попарно, — ответил криш. — Теперь тихо. Смотрите, след поворачивает.

Впереди них слизистый след резко свернул влево. Каррде вытянул шею; действительно, второй след поворачивал, чтобы оставаться параллельным первому.

— Угол поворота довольно резкий, — пробурчал Таппер. — Полагаете, их что-то спугнуло?

— Тихо, — опять сказал Фэлмел.

В молчании они продолжили путь вдоль следа. Он менял направление еще дважды в последующие несколько минут, поворачивая так же круто и точно, как в первый раз. И затем, к удивлению Каррде, он разделился на два следа, которые стали удаляться друг от друга.

— Как он это сделал? — спросил он.

— К ним присоединился третий мородин, — сказал Фэлмел. — Тихо. Он может быть прямо перед нами.

— Может быть, третий, четвертый и пятый — сказал Таппер, кивая направо.

Параллельная полоса слизи расщепилась на три линии, две из которых шли под углом в трех метрах от первой. Каррде сглотнул, поднял свою бластерную винтовку и сделал еще шаг.

И оно было здесь, пятнадцати метров в длину, передняя половина круглого тела поднята вверх на три метра, пятнистое желтое существо с лопатообразным рылом, ногами-обрубками и широкими зубами.

Мородин.

— Стреляйте! Быстро! — завизжал Фэлмел.

Винтовка Каррде уже была у его плеча, дуло отслеживало движения огромного существа. Мородин поднялся еще на метр над землей, издавая тот же глубокий рык, какой они слышали в лагере.

Каррде слегка опустил винтовку…

— Подожди минуту, — сказал он Тапперу. — Не стреляй. Оно просто стоит.

— Это мородин — прорычал Фэлмел. — Стреляйте, или будет поздно.

Но было уже поздно. С правой стороны прилетел шипящий залп бластерного огня, ударивший мородина в бок. Тэмиш и Коб-кэри, в сопровождении родианца, подошли к ним по одной из линий второго слизистого следа. Мородин взревел еще раз, затем повалился на землю с громоподобным грохотом.

— Отличный выстрел — голос Фэлмела был похож на карканье вороны. — Мы вызовем аэроспидеры, и пилоты подготовят ваш трофей. Теперь давайте вернемся в лагерь; шум отогнал остальных. — Он изучающе посмотрел на Каррде. — Возможно, завтра у вас будет более удачный день для охоты, Синдик Харт.

— Возможно, — сказал Каррде, глядя на поверженного мородина. Так вот как оно оказалось. Большое, опасное сафари на мородинов… в нем было не больше вызова, чем в том, чтобы пристрелить пойманного сетью бруаллки. — Не могу дождаться.


Пилоты прибыли через час, и в следующие два часа лагерь был занят срезанием пластов мяса свежеубитого мородина и бесконечными разговорами с Тэмишем и Коб-кэри о то, кому какая часть головы достанется и какую форму придать их охотничьим трофеям. Каррде держался в стороне от суеты, вернувшись к своему сиденью под деревом с портативным мелодиумом и оставив Тапперу их часть общей работы. До него донеслись одно или два довольно колких замечания насчет слабых охотничьих способностей, направленных в его сторону, но он игнорировал их. Прислонившись спиной к дереву, полуприкрыв глаза, он позволил музыке из мелодиума окутать его.

И незаметно поигрывал с настройками комм-передатчика, спрятанного внутри устройства.

Солнце уже стояло низко над лесом, когда пилоты закончили работу и аэроспидеры умчались обратно в базовый лагерь.

— Вижу, ты неплохо развлекался, — откомментировал Таппер, усаживаясь рядом с Каррде и утирая лицо рукавом уже не новехонького охотничьего обмундирования. — Кое-кто из остальных думает, что ты дуешься.

— Их мысли мне не подвластны, — сказал Каррде. — Не устраивайся; нам надо прогуляться.

— Чудесно, — простонал Таппер, с трудом поднимаясь на ноги. — Что за муштра?

— Я тут немного поиграл с комм-передатчиком, — ответил Каррде, поднимаясь и пристраивая ремень мелодиума на плечо. — Если Фэлмел и компания понаставили передающих маркеров поблизости, мы сможем засечь их с его помощью. Легко и спокойно; не будем привлекать внимания.


Они выскользнули из лагеря и направились в джунгли. Предчувствие Каррде оправдалось: почти сразу же замаскированный комм-передатчик нашел сигнал, идущий со стороны того места, где был убит мородин. Вновь идя вдоль слизистого следа, они скоро обнаружили остатки туши, уже занятые падальщиками.

— Это здесь, — сказал Таппер, показывая на группу кустов в нескольких метрах от туши. — Это передающий маркер, все правильно. И опять в точности около слизистого следа .

— Да, — ответил Каррде, опускаясь на колени, чтобы лучше рассмотреть.

Почва на границе слизи была недавно перевернута, заметил он. Похоже на то, как если бы туда посадили что-то…

Он резко взглянул вверх, встретился взглядом с Таппером. Тот кивнул: он тоже слышал слабый хруст.

— Идут из лагеря, — прошептал он.

Звук повторился.

— Пойдем длинной дорогой, — прошептал в ответ Каррде, показывая на секцию слизистого следа, по которой раньше пришли Тэмиш и Коб-кэри.

Объяснить Фэлмелу или его спутникам, зачем он потащил с собой мелодиум на прогулку через джунгли, было бы затруднительно. Особенно если они обнаружили бы внутри него спрятанный комм-передатчик.

Они слышали треск еще раз после того, как ушли с этого места, но потом все стихло позади них.

Однако неприятности на этом не закончились. Не далее как в пятнадцати метрах в глубине джунглей слизистый след прервался; а когда через три метра он появился опять, он неожиданно выпустил еще три ветви.

— Ну и ну, — прошептал Таппер. — Куда пойдем?

— Не знаю, — ответил Каррде, оглядываясь назад.

Мысль о том, что поблизости бродит целое стадо мородинов, была не особенно приятной.

— Давай попробуем этот, — сказал он, показывая на самый правый из двух следов.

— Сначала мы пометим одно из этих деревьев, так что мы сможем найти его, если будет нужно.

Таппер неотрывно смотрел в джунгли.

— Давай вначале пройдем немного дальше, — медленно сказал он. — Мы всегда можем вернуться обратно.

Каррде нахмурился:

— Что?..

— Подозрение, — сказал Таппер. — Просто подозрение.

Каррде поджал губы.

— Насколько далеко в джунгли ты собираешься пойти?

— Метров на триста, — ответил Таппер. — Мне вспоминается гряда холмов на карте в этом направлении, которая возвышается над чем-то вроде широкой низины.

Каррде поморщился. Триста метров в незнакомых джунглях дадутся им совсем нелегко. Но с другой стороны, нечастые подозрения Таппера почти всегда стоили того, чтобы им последовать.

— Хорошо, — сказал он. — Но не дальше гряды. И мы повернем назад раньше, если след закончится.

— Согласен. Пошли.

Слизистый след вновь разделился через несколько метров, он еще два раза делал такие же короткие трехметровые разрывы, после которых несколько ветвей расходились в разных направлениях. Какое-то время Каррде пытался следить за количеством линий, надеясь сосчитать, сколько животных прошло здесь. Но скоро он отказался от этих попыток. Если мородинам вздумается повести себя плохо, разница между шестью и шестьюдесятью будет представлять только академический интерес.

— Вот эта гряда, — сказал Таппер, показывая на последнюю линию деревьев, за которой открывалось голубое небо. — Давай посмотрим.

Они прошли вперед и вышли между деревьев. Там, в сотне метров под ними, тянулась широкая низина, которую описывал Таппер.

И на одной стороне низины собралось около полусотни мородинов.

— Мы и вправду нашли толпу, — беспокойно прошептал Каррде.

Спуск с их холмистой гряды в долину был довольно крутым, но он сомневался, чтобы это представляло проблему для кого-нибудь размером с мородина и с его мускулатурой. Фактически он знал, что это не так; слизистый след, рядом с которым они шли, обогнул гряду и тянулся вниз без перерыва.

— Не смотри на мородинов — сказал Таппер. — Смотри на следы.

— А что с ними?

— Посмотри на них, — настаивал Таппер. — Скажи, что ты тоже это видишь.

Каррде нахмурился, удивляясь, что пришло тому в голову. Вся низина была заполнена линиями, которые были отчетливо видны и между деревьями и поперек раздавленных кустов. Множество линий, с такими же поворотами и ответвлениями, как и те, что встречались им раньше, наверху…

А потом, внезапно, он понял.

— Я не верю, — выдохнул он.

— Я тоже не поверил, — сказал Таппер. — Смотри — один из них пытается пройти.

Один из мородинов отделился от группы и направился в трехметровый канал между двумя следами. Быстро перебирая своими короткими ногами, он добрался до первого поворота и свернул налево.

В первую секцию тщательно сконструированного лабиринта.

— Давай пойдем обратно — сказал Каррде, недоверчиво качая головой. — У меня такое ощущение, что мы не хотим, чтобы люди Гамгалона обнаружили нас здесь.

— Слишком поздно, — сказал мягкий голос.


Каррде осторожно глянул через плечо. В двух метрах позади него стояли Фэлмел и двое пилотов-кришей, все трое с бластерными винтовками наизготовку. За ними стоял четвертый криш, задумчиво глядя на него.

— Воистину — сказал Каррде, опуская дуло своей винтовки и поворачиваясь к ним лицом. — Хорошо. По крайней мере, у нас не будет проблем с поиском обратного пути в лагерь.

— Вернемся ли мы прямо в лагерь или нет, еще нужно решить, — сказал четвертый криш тем же мягким голосом. — Опустите свое оружие, пожалуйста. И расскажите мне, что вы здесь делаете.

— Мы искали мородинов — ответил Каррде после того, как они с Таппером положили свои бластерные винтовки на землю. — В процессе мы наткнулись на факт, что они нечто большее, чем простые животные, — он поднял бровь. — Они разумны, так ведь, Гамгалон?

Криш улыбнулся.

— Очень хорошо, — сказал он. — По обоим пунктам. Вы знаете мое имя; каково ваше?

В таких обстоятельствах не было особого смысла в продолжении маскарада.

— Тэлон Каррде, — обозначил Каррде себя. — Это мой помощник, Куэлев Таппер.

Фэлмел присвистнул.

— Разве я не был прав, мой сеньор? — проворчал он. — Контрабандисты. И шпионы.

— Так оно и оказалось, — сказал Гамгалон. — Почему вы здесь, Тэлон Каррде?

— Любопытство, — ответил Каррде. — Я слышал истории об этих ваших сафари. Я хотел разобраться, что происходит.

— Разобрались?

— Вы охотитесь на разумных существ, — сказал Каррде. — В нарушение имперских законов. Даже в наши дни, я полагаю, остатки Империи весьма строго поступили бы с вами, если бы узнали.

Гамгалон опять улыбнулся.

— Ваше предположение неверно. Имперский губернатор, в ведении которого находится Варонат, полностью в курсе того, что здесь происходит. Его доля вполне адекватна для обеспечения того, чтобы такие вопросы об охоте не возникали.

Каррде нахмурился.

— Вы, конечно же, не подкупаете имперского губернатора процентами с продажи билетов на сафари.

— Конечно же, нет, — сказал Гамгалон. — Но поскольку сафари представляют собой идеальное прикрытие для наших операций высаживания растений и сбора урожая, в его собственных интересах позволять им продолжаться.

— Вы не подкупаете его и ягодами алеудрупов тоже, — вставил слово Таппер. — Вы можете купить их на открытом рынке по тридцать или сорок за упаковку.



— Ах — но не эти ягоды алеудрупов — самодовольно сказал Гамгалон. — Эта особенная разновидность выращивается на землях, удобренных слизью мородинов… и в процессе роста эти ягоды претерпевают исключительно интересные химические изменения.

— Такие, как?

Фэлмел свистнул опять.

— Мой сеньор…

— Не беспокойся, — успокоил его Гамгалон. — Представь, Тэлон Каррде, торговый корабль, везущий три груза в политически напряженный мир: ретан-К, тройчатки промхассика и ягоды алеудрупов. Все безобидные, все легальные, ни один не заслуживает беспокойства имперских таможенников или чиновников Новой Республики. Корабль опускается на поверхность планеты, где его с энтузиазмом встречают заказчики.

— Которые, через какой-то час, бросятся в атаку на своих политических или военных врагов. С оружием, использующим бластерный газ специальной разработки, по мощности равный газу тибанна промышленного изготовления.

Каррде уставился на него, в желудке как будто застрял комок.

— Ягоды — катализатор?

— Превосходно, — с одобрением сказал Гамгалон. — Фэлмел был прав — вы и впрямь достаточно умны, чтобы представлять опасность. Если быть точным, это косточки ягод позволяют создать новый газ из ретана и промхассика. Сам плод совершенно нормален и может выдержать любую химическую проверку.

— А сафари маскируют как посадку, так и сбор урожая, — кивнул Каррде. — С передающими маркерами, которые помогают найти плантации после того, как вы их посадили. Все барыши торговли оружием и никакого риска.

— Вы понимаете, — просиял Гамгалон. — И, следовательно, вы также должны понимать, что мы не можем позволить малейшему намеку на это просочиться наружу.

Он сделал знак, и один из пилотов-кришей выступил вперед, неуклюже согнувшись, чтобы подобрать бластерные винтовки, которые бросили Каррде и Таппер.

— Конечно, я понимаю, — сказал Каррде. — Возможно, мы могли бы обсудить, как разрешить проблему? Моя организация…

— Обсуждения не будет — сказал Гамгалон. — И решение проблемы будет только моим. Сюда, пожалуйста — пилот выпрямился, показа в сторону дулом винтовки Каррде.

Неожиданно руки Таппера освободились, выдернули винтовку из рук пилота и сильно ткнули дулом в туловище криша. Нырнув под прикрытие ближайшего дерева, он направил винтовку на Фэлмела и Гамгалона.

И кувырком повалился на землю, когда пара бластерных выстрелов пронзили его справа, со стороны гряды. Один судорожный вздох, и он больше не двигался.

— Я полагаю, Тэлон Каррде — сказал Гамгалон в хрупкой тишине — что вы не будете так глупы, чтобы подобным образом сопротивляться.

Каррде поднял глаза от поверженной фигуры Таппера, чтобы увидеть третьего пилота-криша, выступившего из укрытия на гряде, его винтовка нацелена прямо в грудь Каррде.

— Почему нет? — возразил он, собственный голос показался ему неприятным. — Вы все равно собираетесь убить меня, разве нет?

— Вы предпочитаете умереть здесь? — отразил удар Гамгалон. — Сюда, пожалуйста.

Каррде глубоко вдохнул. Таппер мертв; сам Каррде без оружия и один. Совершенно один — даже мородины внизу исчезли, несомненно разогнанные звуком бластерного огня.

Но нет, он не хотел умирать здесь. Не тогда, когда еще оставался хоть какой-то шанс, что он проживет достаточно долго, чтобы отомстить за смерть Таппера.

— Хорошо, — вздохнул он.

Двое пилотов вышли вперед и взяли его за руки, и все вместе они двинулись.

Каррде не ожидал, что они отведут его обратно в лагерь, и они не пошли туда. Судя по направлению, в котором Фэлмел вел их, было похоже, что они направляются к одной из других полян, которые они миновали, прежде чем разбить лагерь. Несомненно, там их ждал аэроспидер Гамгалона.

— Как устроена ваша дистрибьюция? — спросил он.

— Мне не нужен помощник, — сказал Гамгалон, оглядываясь через плечо. — Как я уже сказал.

— Моя организация все-таки могла бы быть полезна вам, — продолжал Каррде. — У нас есть контакты по всей…

— Вам лучше помолчать, — оборвал его Гамгалон.

— Гамгалон, послушай…

Из-за его спины донесся глубокий, рокочущий рык. Рык, который немедленно был подхвачен с обеих сторон.

Группа немедленно остановилась.

— Фэлмел? — бросил Гамгалон. — Что это? Почему мородины здесь?

— Я не знаю, — сказал Фэлмел с беспокойством в голосе. — Это на них совсем непохоже.

Рычание раздалось опять, как казалось, из тех же мест.

— Может быть, они наконец устали быть добычей, — оглядываясь, сказал Каррде. — Может быть, они решили устроить свое собственное сафари.

— Нонсенс — отрезал Фэлмел. Но он тоже оглядывался вокруг. — Сеньор, я бы предложил двигаться дальше. Быстро.

Рычание повторилось.

— Фэлмел, возьми пленника, — приказал Гамгалон, его голос был неожиданно зловещим. Он достал бластер из-под своего кителя. — Вы остальные, сзади и сбоку. Стреляйте во все, что увидите.

Трое пилотов осторожно рассредоточились по джунглям, высоко держа бластерные винтовки. Фэлмел встал сбоку от Каррде, крепко взял его за руку.

— Быстро, — прошипел он.

Гамгалон встал с другой стороны от Каррде, и втроем они поспешили вперед. Впереди, среди деревьев, Каррде мог видеть отблески солнечного света от аэроспидера. Раздался еще один хор ревущих мородинов, на этот раз все голоса доносились сзади. Они достигли последней линии деревьев, вступили на поляну.

И с придушенным вздохом Фэлмел неожиданно отпустил руку Каррде и, споткнувшись, растянулся на земле, рукоятка ножа торчала у него из бока. Гамгалон взревел и повернулся вокруг, его бластер искал цель.

Он так и не нашел ее. В то время как Каррде рефлекторно нырнул в сторону, китель криша взорвался в мгновенной вспышке, когда тихий бластерный выстрел ударил его точно в центр туловища. Он упал на землю и застыл.

Каррде повернулся; но это не был один из его приятелей-охотников, которых он заметил выбегающими из-под прикрытия дерева, мимо которого они только что прошли.

— Не стой там, — прорычала Селина Марнисс, опуская маленький бластер, который держала в руке, прошла мимо него и направилась к аэроспидеру. — Мой аэроспидер слишком далеко отсюда — мы возьмем этот. Если только ты не хочешь быть здесь, когда остальные криши догонят нас.


— Очень тонко исполнено, — прокомментировал Каррде, когда Uwana Buyer прорезала верхние слои атмосферы Вароната по направлению к глубокому космосу. — Действительно, очень тонко. Хотя я должен признать, я определенно разочарован, что это не были на самом деле мородины и их давно заслуженная месть.

Селина фыркнула позади него.

— Принимая во внимание, что они скорее всего не смогут отличить человека от криша, не говоря уже о том, чтобы отличить одного человека от другого, ты можешь считать везением, что это не были они. Они бы втоптали тебя в грязь вместе с Гамгалоном и его командой.

— Скорее всего, — признал Каррде. — Где ты раздобыла записи рычания мородинов?

— Гамгалон взял меня на одно из своих сафари, — сказала Селина. — Тогда, когда он еще надеялся завербовать меня в свою организацию.

— Так ты не работала на него. Мы обсуждали это с моим другом.

— Я не люблю кришей, — просто сказала она. — Даже честным кришам нельзя слишком доверять, а Гамгалона трудно назвать честным. Кроме того, все, что он хотел от меня — это быть его шпионом в космопорту. Не особенно привлекательное будущее.

— Больше нет, — согласился Каррде. — Итак, раз ты все равно была в джунглях, ты пошла и записала несколько мородиновых рыков?

Она пожала плечами.

— Я подумала, что полезно иметь что-нибудь такое в архиве. Как оказалось, я была права. — Она бросила на него взгляд. — Ты должен мне за эти три записывающих устройства, кстати. Такие штуки недешево стоят.

— Я должен тебе намного больше, — серьезно напомнил ей Каррде. — Кстати, почему ты пошла туда за нами?

— Ой, брось — издевательски ответила она. — Харт и Сеул? Не говоря уже о корабле под названием Uwana Buyer? Все это было чересчур остроумно; а я помню, что слышала про одного вождя контрабандистов, у которого слабость к остроумной игре слов. Так что я ухватилась за этот шанс.

— И это сработало, — сказал Каррде. — Ты заслужила немалую награду. Только назови ее.

Она повернулась и посмотрела на него своими зелеными глазами.

— Я хочу работу — сказала она.

Каррде нахмурился. Это не был ответ, которого он ожидал.

— Работу какого сорта?

— Любого, — ответила она. — Я могу пилотировать корабли, сражаться, работать зазывалой…

— Механиком по гипердрайвам?

— И это тоже, — сказала Селина. — Всему, что у вас есть, я могу научиться. — Она сделала глубокий вдох, выдохнула. — Я всего лишь хочу опять вернуться в цивилизованное общество.

Каррде поднял бровь.

— У тебя странные представления о жизни контрабандистов, если ты считаешь их цивилизованным обществом.

— Поверь мне, — мрачно сказала она, — По сравнению с тем, чем мне приходилось заниматься, это именно так.

— Не сомневаюсь, — сказал Каррде, изучающе глядя на ее лицо.

Очень привлекательное лицо, к которому прилагалось очень привлекательное тело. Приятна взгляду и одновременно компетентна; его любимое сочетание.

— Хорошо, — сказал он. — Ты принята. Добро пожаловать на борт.

— Благодарю, — сказала она. — Ты не пожалеешь, что нанял меня.

— Уверен, что не пожалею — он слегка улыбнулся. — И раз уж мы теперь официально работаем вместе — он протянул руку — Можешь звать меня Тэлон Каррде.

Она скупо улыбнулась, взяла его руку.

— Рада познакомиться с тобой, Тэлон Каррде, — сказала она. — Можешь звать меня Мара Джейд.


home | my bookshelf | | Имперские байки. Рассказ 1. Первый контакт |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения



Оцените эту книгу