Book: Чуждый мир



Чуждый мир

Полякова Маргарита

Чуждый мир

Чуждый мир

Название: Чуждый мир

Автор: Полякова Маргарита

Издательство: Самиздат

Страниц: 411

Год: 2014

Формат: fb2

АННОТАЦИЯ

Что делать обычной девушке, провалившейся в иной мир? Понять, что вокруг тебя - вовсе не сказка. Уяснить, что никто не придет тебе на помощь, и что придется выживать самой. Не зная языка и местных традиций, не имея магического таланта и навыков мечника. Не будет ни ехидных коней, ни Темных лордов, ни тысячелетних вампиров. Тебя не ждут магические академии, и никто из окружающих не стремится стать другом, готовым отдать за тебя жизнь. Вокруг - жестокая реальность, и придется к этому приспособиться. Работать, учиться владеть мечом, торговать и пытаться найти путь обратно - в свой собственный мир.

Полякова Маргарита

Чуждый мир

   Глава 1

   Последняя телега со скрипом въехала во двор, и Варрхан д,Варьешш, комендант города Льенса, дал знак закрывать ворота. Незачем жителям видеть то, что сейчас произойдет. Он и сам бы смотреть не стал... если б не работа. Варрхан кивнул подъехавшему магу, и они приступили к осмотру. Находившиеся в телегах трупы выглядели так, что тошнило даже бывалого воина.

   - Ну, что? - мрачно поинтересовался Варрхан

   - А сам не видишь? Ан-альв,эн, чтоб им пусто было, - раздраженно ответил маг. - Похоже, молодняк выехал поразвлечься и наткнулся на караван. Каравану не повезло. Сам знаешь, у людей нет шансов против длинноухих. Солдаты осмотрели место нападения. Нет даже признаков того, что кто-то из ан-альв,эн был хотя бы поцарапан.

   Комендант поморщился. Гилберт Ох,Харриш, безусловно, знал, что говорит. Когда-то он был боевым магом, который умудрился не просто выжить в многочисленных сражениях, но и дотянуть до весьма преклонного возраста. В этом они были похожи. Оба - старые вояки, не сумевшие скопить достаточно денег на спокойную старость, а потому попавшие в эту пограничную крепость. Тихий уголок, где два пенсионера могли относительно спокойно доживать оставшиеся годы. И все было бы хорошо, если бы время от времени молодняк ан-альв,эн не наезжал со своими развлечениями, устраивая охоту на людей. Варрхан и сам не слишком любил представителей человеческой расы, но изничтожать их было неправильно. Не нежить все-таки.

   - Да-а-а... порезвились остроухие, - сплюнул комендант. - Странно, что вообще хоть кто-то живой остался. В каком они состоянии?

   - Двое не выживут, трое останутся инвалидами, еще трое через месяц встанут на ноги и одна почти что не пострадала, - закончил осмотр выживших маг.

   - Не пострадала? - изумился Варрхан. - Вообще?

   - Ну, если не считать синяков...

   - Как ей это удалось?

   - Расспроси, - хмыкнул Гилберт. - Может, она и ответит тебе что-нибудь путное. Если поймет. Это человек.

   - Человеческая женщина умудрилась остаться в живых после нападения ан-альв,эн? - изумился комендант. - Странно...

   Варрхан подошел ближе и внимательно осмотрел выжившую. Она казалась совершенно обычной. Довольно молодая, не старше 16 весен, слишком худая, невзрачная, облаченная в традиционную человеческую непрезентабельную одежду. Единственное, что ее выделяло из общей массы - взгляд. Слишком умный и слишком независимый.

   - Как тебя зовут, и каким образом ты умудрилась выжить? - поинтересовался Варрхан.

   Девушка, склонив на бок голову, внимательно выслушала его вопрос и защебетала на каком-то своем языке. Комендант только вздохнул. Гилберт, как всегда, оказался прав. Похоже, человеческая женщина прибыла из какой-то уж совсем несусветной глуши, и не озаботилась изучением всеобщего языка. Маг, поняв затруднения коменданта, достал амулет и жестом предложил девушке его одеть. Та послушалась, и Варрхан повторил вопрос.

   - Мое имя Анжелика... или Энджел... даже не знаю, как лучше будет звучать на вашем языке. К каравану я пристала случайно. И едва только просвистела первая стрела, я скатилась с телеги и притворилась мертвой.

   - И чем ты теперь собираешься заняться? - подозрительно поинтересовался комендант. - Учти, побирушки мне здесь не нужны. И проститутки тоже.

   - Может, кому-то будет нужна помощь по дому, - спокойно предложила девушка.

   - У людей всё устроено по-другому, - вмешался маг. - Полагаешь, ты справишься с работой?

   - Я быстро учусь. И я не белоручка.

   - Естественно! - фыркнул Гилберт. - Среди человеческих женщин и не бывает белоручек. Ну что, Варрхан, возьмешь ее к себе? От тебя как раз очередная служанка замуж сбежать собирается.

   Комендант хмыкнул, но присмотрелся к девице лучше. А что? Может, и правда взять? Эту-то вряд ли расхватают замуж. Пусть и третьей женой. Варрхан вообще сомневался, что кто-нибудь из солдат польститься на это существо, даже как на любовницу. Мало того, что она была человеческой расы, так еще и совершенно непривлекательна! Выбивающиеся из-под серого платка волосы какого-то неопределенного светло-мышиного цвета, блеклые, почти бесцветные брови, водянисто-серые глаза, узкие губы и слишком субтильное телосложение. Одни кости.

   - Ну, хорошо, - согласился Варрхан. - Я буду звать тебя Энжи. Моей служанке осталось отработать месяц. Все это время ты будешь учиться у нее вести хозяйство. Я буду платить тебе 7 медяшек в неделю. Если ты освоишься - станешь служанкой с жалованием два серебряных трилистника в месяц. Если нет - бродяжничай дальше.

   - Я постараюсь освоиться, - кивнула девушка, проворно спрыгивая с телеги. - Как мне называть вас? И могу ли я оставить это, - коснулась девушка амулета - пока не выучу язык?

   - Разумеется можешь, - фыркнул комендант, - иначе как же я разговаривать с тобой буду? Меня зовут Варрхан д,Варьешш. Можешь обращаться ко мне просто - мастер Варрхан, или господин комендант.

   - А я - Гилберт Ох,Харриш, - представился маг.

   - Эй, Рыжий, - окликнул комендант одного из солдат. - Проводи эту девицу в мой дом, познакомь ее с Р,ешшлой, та найдет ей работу. Ну, что, давай с трупами разбираться? - обернулся комендант к магу.

   - Давай, - вздохнул Гилберт.

***

   Я шагала за солдатом с ярко-рыжей шевелюрой и напряженно думала. То, что я попала в незнакомый мне, чуждый мир - это еще полбеды. Основной вопрос - удастся ли мне в этом мире прижиться? Не отторгнет ли меня здешняя реальность? То, что мне пока везет - еще ни о чем не говорит. И даже то, что пока аборигены восприняли меня нормально, особых надежд не внушает. А кстати, к какой расе относится мой наниматель и окружающие меня типы? Невысокий рост, плотное телосложение, кое-где поблескивающая чешуей синеватая кожа, мелкие глазки черного цвета, и длинные, остроконечные, почти ослиные уши. Орки? Тролли? Гоблины? Писатели-фантасты, при описании этих рас, переплюнули друг друга, в надежде показаться как можно оригинальнее. Так что на прочитанные стереотипы лучше не равняться. Надо принять как данность - я ничего не знаю ни об этом мире, ни о населяющих его расах, ни о местных законах, а потому лучше помалкивать и не отсвечивать.

   Солдат довел меня до симпатичного каменного двухэтажного домика и сдал с рук на руки девице, которая представилась Р,ешшлой. Она тут же заявила мне, что терпеть не может людей, поскольку мы тупые и нечистоплотные, но приложит все усилия, чтобы сделать из меня приличную служанку, поскольку собирается замуж, а ее не отпускают со службы, пока она не подготовит себе замену. Так же мне было заявлено, что женщины в приличных домах фартуки не носят, что голову следует прикрывать не платком, а чепчиком, и что я должна быть счастлива, что меня вообще взяли на работу.

   Наверное, мне стоило бы оскорбиться насмерть, а то и нахамить Р,ешшле в лучших традициях героинь дамского фэнтези, но я слишком хотела выжить. В романах, конечно, ко мне уже спешили бы табуны белых коней с принцами в седлах, но что-то я сильно сомневаюсь, что подобные фердебобли бывают в реальности. Да и не похожа я не среднестатистическую ехидную ведьму. Не курю, не ношу рванье, редко матюгаюсь, не имею татуировок и (самое главное) до сих пор никаких магических способностей я в себе не обнаружила. И как их искать - понятия не имею. Так что лучше заткнуться, смириться и не высовываться хотя бы первое время, пока не адаптируюсь. Мне действительно повезло, что меня, неизвестное чучело с улицы, взяли в дом. Пусть и на грязную работу. Не продали в рабство и не принесли в жертву - уже хорошо.

   На мое счастье, приступать к работе требовалось только с завтрашнего дня, а сейчас следовало отправляться в свою комнату и привести себя в порядок. Я кивнула и двинулась за Р,ешшлой.

   Выделенная мне комнатка оказалась каморкой размером в шесть квадратных метров. Там с трудом помещалась кровать и сундук. Я поставила рюкзак в угол и обессилено рухнула на продавленный матрас. Господи, как же я давно не отдыхала! Я столько времени провела в бегах, что мне даже не верилось, что я добралась хоть до какого-то убежища. Да, я не знаю законов, не представляю, к кому я попала в услужение, но, по крайней мере, эльфы сюда вряд ли ворвутся.

   Я повалялась полчаса и, вздохнув, поднялась, чтобы разобрать рюкзак. В конце концов, о смысле жизни можно и за работой подумать. Ох, и кто бы мог представить, что я когда-нибудь попаду в другой мир? О подобных перемещениях я только в фэнтези читала. И никогда не горела желанием оказаться на месте героев разнообразных приключений. Спасибо, меня и так все устраивало. Нормальная, устоявшаяся жизнь, семья, друзья и карьера. Вполне благополучное материальное положение (не олигарх, но выше среднего) позволяло не просто жить, а жить хорошо. Ну и зачем мне нужен посторонний мир? Да нет ни зачем. И если бы у меня был выбор, я бы однозначно туда не полезла. Вот только выбора не было. В один далеко не прекрасный момент вся моя устроенная, благополучная жизнь просто рухнула. И не только моя.

   ...Всё началось с почти сказочного события - открылись двери между мирами. Надо ли говорить, какое восторженное сумасшествие творилось, когда представители эльфийской расы решили пойти на контакт? Тем более, что остроухие оказались именно такими, как их представляли люди - прекрасными, хладнокровными и бессмертными. А еще они искренне ненавидели человеческую расу и владели магией. Вот только выяснилось это не сразу. А потом... потом было поздно. Эльфы начали войну на истребление, отвоевывая себе мир.

   Первое, что сыграло в пользу остроухих - это эффект неожиданности. Полагаю, что военные отнеслись к появлению неизвестной расы более настороженно, чем мирное население, но даже они не могут постоянно находиться в состоянии полной боевой готовности. Люди просто не выдержат. Вторым слагаемым эльфийского успеха стала боевая магия. Чем противостоять подобному оружию и как от него укрываться - никто не знал. А потом, как будто всего вышеперечисленного было мало, оказалось, что в присутствии магии человеческая техника не работает. Вообще. Электроника накрылась, механика сбоила, а порох взрывался. Тем, кто хотел выжить, пришлось вспомнить о существовании более примитивного оружия - луки, ножи, мечи и арбалеты. К счастью, эльфийская магия ограничивалась расстоянием (хоть и очень приличным). К несчастью, научиться профессионально владеть новым оружием в короткие сроки не могли даже очень хорошо обученные бойцы. И если арбалеты с ножами народ освоил довольно быстро, то с мечами дело обстояло сложнее. Выстоять с клинком против эльфа не мог никто.

   Однако самым ужасным оказалось умение остроухих телепортироваться. Создавать произвольные порталы, причём практически мгновенно, в микросекунды. Появляться ниоткуда, исчезать в никуда и наносить болезненные удары.

   Моей стране повезло. Эльфы начали военные действия в начале октября, а к концу месяца выяснилось, что они не переносят холодов. Вообще. Даже при телепортации на несколько секунд. Температура ниже плюс пяти заставляла их впадать в спячку, при минус пяти они умирали, а снег вообще действовал на них не хуже, чем солнечный свет на вампиров. Генетическую особенность не могли преодолеть ни теплая одежда, ни магия. Генерал Мороз, в который раз, прижал хвосты очередным оккупантам. Да и наши обширные территории играли за нас. Как говориться, у нас большие леса. Они способны без остатка поглотить любое воинское формирование...1

   Дополнительно выяснилась и еще одна, весьма неприятная для остроухих вещь. На территории многих стран имелись зоны, абсолютно недоступные для телепортации. Обнаружилось это совершенно случайно, но вскоре подобные места оказались плотно заселенными. Разумеется, ученые кинулись исследовать эти "антителепортационные купола", но поскольку люди (в отличие от эльфов) данный феномен никак не ощущали, это было проблематично. Единственным признаком, по которому находились подобные зоны, оставался сбой электроники в момент пересечения их границы. В обычной жизни на него и внимания не обратили бы.

   К сожалению, купол не защищал от эльфийской стрелы или немагического нашествия остроухих, но народ приучился к осторожности. И потихоньку переселялся туда, где безопаснее. К тому же, с наступлением зимы, опасность нападения снизилась. Ненадолго. Эльфы отнюдь не были глупцами, и сумели правильно отреагировать на сложившуюся ситуацию.

   Время для эвакуации было. Но, полагаю, можно не упоминать о начавшемся бардаке, мародерстве, войнах за территорию и прочих прелестях апокалипсической действительности. В народе ходили слухи о том, что эльфы оказали ментальное влияние на отдельных представителей управленческой верхушки, заставив их подчиняться, но я не особо в это верила. Нашим властным структурам никакой магии не требуется, чтобы предать интересы страны. Денег вполне достаточно. Особенно если они подкреплены гарантиями сохранить жизнь.

   Усложнялась обстановка тем, что эльфы научились создавать магических летающих тварей, напоминающих птеродактилей, которым морозы и снег были нипочем. Они наносили массированный удар взрывающимися огненными шарами, сея смерть и разрушения. Да, эти твари вполне убивались. Но одно дело выпустить снаряд в самолет, и совсем другое - в стаю птиц. Пусть даже очень крупных. Палить из пушки по воробьям - не самое разумное занятие. К тому же, тварей было много. Слишком много. Иногда небо полностью чернело от роя смертоносных големов. И, при очередном налете, я потеряла семью. А вместе с ней и смысл своей жизни.

   Я не знаю, почему я не сдохла. Наверное, из чувства противоречия. Оказывается, злость и ненависть могут быть достаточными причинами для того, чтобы жить. Нет. Чтобы выжить. Я ненавидела эльфов до исступления. До такой степени, что не задумываясь взяла в руки оружие и научилась убивать. Мой дед-партизан определенно мог бы мною гордиться. Да, у меня в руках был арбалет, а не автомат, но тяжелые болты прекрасно пробивали тушки созданных эльфами тварей. Теперь это были не только птицы, но и нечто, похожее на управляемых орангутангов. К сожалению, защита от магических снарядов пока еще не была найдена. Но зато совершенствовалось оружие, которое могло стрелять в любых условиях. Неизменной популярностью у населения пользовались арбалеты. Особенно после того, как над скорострельностью поработали местные умельцы. Человечество слишком долго училось воевать и убивать, так что эльфов ждал весьма неприятный сюрприз.

   Постепенно люди адаптировались. Эльфийская магия не уничтожила спутники, и вскоре была налажена связь с другими странами. Удалось обнаружить несколько поселений остроухих гадов в лесах и накрыть их ракетами. К сожалению, это был последний раз, когда эльфы допустили подобную оплошность. Они догадались, (а может, развязали язык кому-то из пленных), насчет того, что люди могут наблюдать за ними сверху, и теперь лес их защищал. Эльфы не просто взаимодействовали с природой, они могли на нее влиять. Не слишком глобально, но этого хватило, чтобы заставить деревья расправить кроны и заслонить обзор. К тому же, остроухие биологически сами были ближе к растениям, буквально врастая в стволы и сливаясь с ними. Обнаружить эльфа в лесу, даже при помощи самой современной техники, было проблематично. А учитывая способность остроухих к телепортации - зачастую и бесполезно. Ну а поскольку в городах остроухие принципиально не жили, оставался только один выход - уничтожить ВСЕ леса. Идиотизм подобного решения был понятен каждому. С таким же успехом можно было бы и всю планету ядерным оружием расфигачить под лозунгом "так не доставайся же ты никому". К счастью, человечество еще не настолько отчаялось. Насколько я слышала, эльфам даже была подкинута информация по поводу того, насколько опасно оставлять без присмотра атомные электростанции и подобные им объекты, а так же об ужасах ядерной зимы. Судя по тому, что магические купола плотно накрыли всё, что представляло опасность, остроухие прониклись. И окончательно поняли, что человечество сдаваться не собираются.

   И люди действительно сражались. Сражались везде, где им удалось выжить. Возводились укрепления, организовывались партизанские отряды, осваивалось новое оружие, начало потихоньку возрождаться производство. Похоже, эльфы не ожидали столь долгого и ожесточенного сопротивления. И дело даже было не столько в патриотизме, сколько в личностных причинах: защита семьи и месть. Война стала затягиваться.



   Сейчас, пожалуй, я могу признаться сама себе, что моя ненависть к эльфам влияла на меня слишком негативно. У меня отключилось чувство самосохранения и способность адекватно воспринимать окружающую действительность. Я не интересовалась ничем, кроме мести. И потеря боевых товарищей только подогревала это чувство. Я доподлинно узнала, что такое война - кровь, грязь, страх.

   Понятия не имею, как мы умудрились пропустить очередное нападение. Расслабились что ли? Или это была очередная эльфийская хитрость? Созданные остроухими твари отсекли наш небольшой отряд от основных сил и вытеснили за границы купола. А потом стали загонять нас, как дичь. То, что шансов выжить в данном противостоянии нет - мы все отлично понимали. Так что оставалось только подороже продать свою жизнь и молиться о том, чтобы не попасть в их руки живьем.

   Последнее, что осталось в моей памяти - как, оступившись, я провалилась в какую-то яму. И, пролетев с довольно приличной высоты, чувствительно приложилась о камни.

   Сколько времени прошло прежде, чем я очнулась - понятия не имею. Вокруг было темно, хоть глаз выколи. Я с трудом приподнялась и наощупь принялась исследовать собственное тело. Вроде бы, ничего не сломано. Это радует. Интересно, куда это я так удачно провалилась, что эльфийские ищейки меня не почуяли? Я все так же наощупь достала фонарик и, прикрыв его ладонью, слегка себе подсветила. Окружающее меня пространство больше всего походило на старинный подземный ход, который с одной стороны был завален. Ага. Вот и причина того, что мое бренное тельце не досталось эльфам. Я не просто провалилась, а вызвала обвал. Хорошо хоть сама под него не попала. И очень удачно, что походный рюкзак отлетел в обратную от завала сторону. Вот уж повезло, так повезло. Любопытно, кстати, куда этот ход ведет? И откуда он вообще взялся? Может, монастырь какой в окрестностях стоял? В любом случае, раз уж я осталась жива, надо как-то выползать отсюда. И желательно, под защиту купола. Впрочем, дорога передо мной была только одна, так что выбирать не приходится. Сухпаек на пару дней у меня есть, фляжка с водой тоже, так что какое-то время потрепыхаемся. А потом... видно будет. Я с трудом встала (отбитое тело немилосердно болело), подняла рюкзак и потопала вперед.

   Подземный ход был старым. Очень старым. Я где-то шла, где-то ползла, а где-то буквально протискивалась. Из трещин тянуло могильным холодом, а покрытые плесенью стены источали такой мерзкий запах, что в одном месте меня буквально вывернуло наизнанку. Прикрыв нос рукавом, я постаралась как можно быстрее миновать опасный участок. Газ что ли какой-нибудь просочился? Меня мутило, кружилась голова, и я уж стала подозревать, что выбраться отсюда мне не судьба. К счастью, опасения не оправдались. За поворотом дурнота резко схлынула, дышать стало легче, но я явно нуждалась в передышке, а потому, добравшись до первой же из более-менее сухих ниш, сделала привал.

   Выспалась я славно и чувствовала себя неожиданно хорошо. Как будто и не напрягалась нисколько. Интересно, сколько сейчас времени? Часов у меня не было, и я ориентировалась на свой внутренний будильник. Топала я, как минимум, двое суток. Спала... ну, пусть еще сутки будут. Воды осталось - буквально несколько глотков, так что желательно выбираться отсюда поскорее. Должен же где-то выход быть из этого подземелья!

   К счастью, мне повезло, и буквально через несколько часов я увидела светлое пятно примерно на высоте моего роста. С одной стороны радовало, что я сумела выбраться, а с другой... неизвестно, где я нахожусь и не выйду ли прямиком в лапы к эльфам. Я сняла рюкзак, отставила его в сторону и, чуть дыша, на цыпочках прокралась к найденному проёму (он, кстати, был чуть выше, чем мне показалось), прикрытому растопыренными древесными корнями, (пенёк что ли полувыкорчеванный надо мной?). Зацепившись пальцами за кирпичный край, я подтянулась и высунула нос наружу.

   Это еще что?!! При одном взгляде на зеленую травку и веселенькие цветочки моя челюсть поползла вниз, а пальцы рук непроизвольно разжались. Я зажмурила глаза, потрясла головой и тупо уставилась в каменную стену. И что это было? Глюк? У меня что, от стресса крыша поехала? Как-то очень не хотелось верить в подобное. Тогда что происходит?! Перед тем, как я провалилась в подземный ход, была зима! Хорошая такая, настоящая русская зима с сугробами и морозами. Собственно, там, где теперь жили люди, зима была практически круглый год, и я уже начала забывать, как выглядят другие времена года. Может, это всё-таки глюк, и я приняла желаемое за действительное? Да нет, бред. Но откуда же тогда взялось лето?

   Версию, что я пешкодралом за трое суток могла добраться до южных земель, отбрасываем как абсолютно нереальную. Трое суток туда на поезде ехать надо. Тогда что же произошло? Неужели эльфы научились управлять погодой? Нет, быть такого не может. Если бы ушастые такое умели, нам давно уже кисло стало бы. Так что происходит? Я постояла еще немного в своем убежище, а затем, опять подтянувшись, снова высунула нос наружу.

   Нет. Мне не показалось. Вокруг по-прежнему было лето. Пели птички, цвели цветочки и явно припекало солнце. Перенеся вес на локти, и просунув между корнями руку, я сорвала лист травы, напоминающей мяту, и потерла его в пальцах. Насыщенный запах ударил в нос. Интересно... не похоже на галлюцинацию. Надо бы выбраться и осмотреться. Эльфам, конечно, попадаться не хочется, но без воды и еды я в этой пещере долго не просижу. К тому же, листоухие и здесь меня найти могут. При желании.

   Я вернулась к рюкзаку и перетащила его в неприметную нишу, похожую на аскетичную келью первых христиан. Здесь мы и заночуем. Однако прежде нужно было достать воды. И еды. Да и вообще осмотреться - куда меня занесло. Я стащила с себя зимнюю одежду, и, внимательно осмотрев всю пещеру, нашла несколько камней, из которых соорудила импровизированную приступку. Теперь проем в стене был на уровне моих плеч. Сначала я осторожно просунула арбалет, а затем стала протискиваться между корней сама. Не застрять бы, как приснопамятный Вини-Пух.

   Выбравшись, я тут же притянула к себе оружие поближе и замерла. Однако окружающий мир на мое появление никак не среагировал. Я внимательно слушала лес, но не чувствовала ничего подозрительного. Пели птички, пахло травами, и вообще окружающий меня пейзаж выглядел абсолютно мирно. А уж после того, как я услышала, что где-то неподалеку журчит ручей, мое терпение вкупе с осторожностью моментально кончились. Пить хотелось немилосердно.

   Стараясь быть как можно менее заметной ("спасибо" эльфам, навыки в маскировке приобрели все, кто хотел выжить), я подобралась к ручью и припала к воде. Ох, хорошо-то как! Свежая ледяная вода ломила зубы, но оторваться было выше моих сил. Я набрала воды во фляжку и уже начала пробираться обратно, как вдруг услышала шорох.

   Выстрелила я моментально, не задумываясь, и похоже попала. Ну и кто там у нас был? Судя по шороху - небольшое животное. Ага. Так и есть. Теперь весь вопрос в том, ЧТО это за животное? Я такого никогда в жизни не видела. Ну... будем надеяться, что оно съедобно.

   Вернувшись в подземный ход, я развела в самом глухом углу небольшой костерок и начала разделывать попавшийся под мой выстрел ужин. Выглядело аппетитно - давненько я мяса не ела. Соли, правда, у меня маловато было, но на первое время хватит. А потом... не собираюсь же я всю оставшуюся жизнь в этой пещере сидеть! Пока мне понятно только то, что я оказалась неизвестно где. Теперь надо перевести дух и выяснить, где именно. И неплохо было бы для разведывательных целей сбацать маскировочный плащ. Тот, что у меня есть - белого цвета. Требовалось испачкать его в траве, пришить несколько листьев, и только после этого отправляться осматриваться на местности. Стоп! Что это? Я прислушалась. Или у меня что-то со слухом, или я слышу перестук копыт. Любопытно.

   Я снова встала на камни, раздвинула корни и высунула нос наружу. Даже не знаю, что я ожидала увидеть, но явно не то, что предстало перед моими глазами. Мимо моего укрытия... проскакал рыцарь на сером коне. Серьезно. Я потерла глаза, ущипнула себя, но факт оставался фактом. Бронированный мужик на коне мне однозначно не привиделся. Дальше было еще интереснее. Не успел рыцарь скрыться с глаз моих, как в обратную сторону проехало нечто, напоминающее карету, сопровождавшееся серьезной охраной из 30 рыл. Причем явно не человеческих.

   Я прикрыла глаза и нервно потерла переносицу. Окружавших меня странностей было слишком много. И объяснение увиденному существовало только одно. Каким-то образом меня перенесло в другой мир. Тьфу, бред какой-то! Кто бы начал рассказывать - ни в жизнь не поверила бы. Но какие еще варианты? Я с ума сошла? Спасибо, но что-то мне подобная версия не нравится. Хотя, конечно, и теория попаданчества особых восторгов е вызывает. Судя по увиденным мордам, я попала на территорию, где обитают нелюди, а судя по нарядам и каретам - здесь, в лучшем случае, очень позднее средневековье. Только этого мне не хватало! Нет, в свое время мною было прочитано множество книг в жанре фэнтези с попаданцами, но желания повторить феерические подвиги героев как-то не появлялось. Я слишком трезвомыслящий человек, а потому сильно сомневаюсь, что специально для меня кто-то подгонит целое стадо роялей. А без них мне вряд ли удастся спокойно вписаться в здешнее общество, что, в свою очередь, чревато неприятностями. Вплоть до сжигания на костре.

   М-да... И что же мне делать? Не обратно же к эльфам возвращаться, тем более что ход завален! Сидеть в этом подземном убежище до морковкиного заговенья? Дебилизм. Закосить под иностранку? И кто мне поверит, если я вообще ничего об этом мире не знаю? Хорошо бы, конечно, оказаться попаданкой в стиле типичного дамского фэнтези. У них обычно сразу обнаруживаются великие способности во владении мечом и магией, о них тут же начинают заботиться окружающие, и вообще они выдающиеся по самое не могу. А мне что делать?! Я не умею себя вести, как базарная торговка и хамка. И не хочу уметь, поскольку нормальной реакцией окружающих на такое поведение является вовсе не восхищение, а неприятие вплоть до отторжения. Сказать, чем это может закончиться в чуждом обществе? Вот именно. Героини дамского фэнтези в своем-то мире собственную жизнь не могут устроить (вплоть до того, что зачастую без работы сидят). А в чужом, конечно же, тут же становятся круче вареных яиц. Ага.

   Нет, конечно, если всё пойдет по накатанному сценарию - я только рада буду. Вот только благоразумие мне подсказывает, что не стоит ждать добрых Мерлинов, которые на халяву оформят меня учиться в самую престижную местную Академию магии. И тысячелетних эльфов/вампиров/Темных лордов, мечтающих на мне жениться, тоже не стоит ожидать. Вот в фанатичных инквизиторов, желающих меня сжечь, я поверю. И в местную версию КГБ, обратившую внимание на мои странности, тоже поверю. И если обычно попаданцы испытывают некое предвкушение приключений, то лично я, кроме страха, ничего не чувствую. Ну, может еще некоторую злость из-за того, что благополучно сбежав от эльфов, я попала в не менее опасную ситуацию. И несмотря на то, что мною была прочитана целая куча книг попаданческой тематики, ответ на сакраментальный вопрос "что делать?" мне неизвестен. Поэтому у меня есть единственный выход - разведка. Так что сегодня я высплюсь, а завтра начну с того, что накидку себе защитного цвета сделаю, а там разузнаем, что здесь к чему.

   - И как это так остальные попаданцы быстро свыкаются с мыслью, что оказались в другом мире? - пробормотала я.

   Кому как, а мне было довольно сложно уложить в мозгах происходящее. Ну не может быть такого, чтобы в реальной жизни случалось то же самое, что в фантастических сказках! Хм... а эльфы могут быть? Сказал бы мне кто пару лет назад, что остроухие нападут на наш мир - так я бы лечиться такому типу посоветовала. Ну а раз эльфы смогли пересечь границу миров, почему другие не могут? И все-таки... все-таки я чувствовала себя странно. Нужно было срочно занять чем-нибудь руки и мозги, чтобы окончательно крышей не поехать.

   Я съела немудреный ужин из подстреленной животины (мясо оказалось жестковатым, но вполне съедобным), заварила чай из травы и занялась арбалетом. Что-то мне подсказывало, что оружие пригодится в любом измерении. И вряд ли я попала в мир сплошных толстовцев2 и непротивленцев. Во всяком случае, все увиденные мною сегодня типы были довольно серьезно вооружены и облачены в нечто, напоминающее кольчуги.

   На разведку я выползла с утра пораньше, и сразу выяснила, что мое укрытие находится недалеко от весьма оживленного тракта, по которому постоянно мотался народ. В большинстве случаев нелюди, но я заметила несколько типов и вполне себе человеческого вида. Правда, только в качестве слуг - "сбегай-принеси-пошел вон". Женщины среди путешественников попадались редко, причем платья у них у всех были самого пуританского4 кроя. А еще в этом мире была магия. Дородный тип с посохом одним взмахом починил отлетевшее от повозки колесо. Хочу так же!

   За трактом я наблюдала до самого вечера и выяснила сразу несколько вещей. Во-первых, в данном мире действительно было средневековье или что-то вроде этого. Ничего, даже издали напоминающего огнестрельное оружие я так и не увидела. Хотя по одному этому факту выводы, конечно, делать не стоило. Особенно если вспомнить, насколько пагубно в нашем мире эльфы действовали на оружие. Так может, дело не лично в остроухих, может магия в принципе не состыковывается с огнестрелом?

   Во-вторых, одежда окружающих была... странной. Я не видела подобного ни на картинах, ни в музеях. Нечто весьма своеобычное, но довольно интересное. В-третьих, я выяснила, что совершенно не понимаю местный язык. Не то, чтобы это было сильно удивительно (чужой мир все-таки), но обычно некие знания даются попаданцам вместе с перемещением. А мне не повезло. Облом-с. И какие выводы?

   Ну... для начала - не торопиться. Вживание в чужой мир - это новый для меня опыт. И любая ошибка может оказаться смертельной. Мне требовалось время на адаптацию, но, если сидеть у тракта, вряд ли можно много узнать об обычаях жителей, их повадках и множестве повседневных мелочей. Помнится, даже в собственном мире, выезжая за границу, можно было столкнуться со множеством непредсказуемых нюансов, когда простое любопытство могут воспринять как оскорбление. Да даже внутри страны иная раса или национальность могли стать поводом для проблемы. Чего уж о другом мире говорить? Тут всё, вплоть до тараканов в головах населения - неизведанная для меня территория. Мда... так что мне делать-то? Ну, будем рассуждать.

   Итак, передо мной стоит задача - вписаться в новый мир. На моей стороне только одно обстоятельство - люди в средневековье очень мало знали о других странах, так что прикинуться путешественником откуда-нибудь очень издалека - вполне реально. Зато всё остальное - однозначно работает против меня. Ни языка, ни денег, ни документов, ни элементарных знаний. Единственный шанс - пристать к очень большой толпе народа в составе каравана и попытаться добраться до ближайшего города. Только одежду надо местную достать, чтобы сразу не спалили. План, конечно, сырой и дырявый, но ничего лучшего мне в голову не пришло. Я спрятала арбалет (от греха подальше), свою защитную накидку (все равно на скорую руку сляпана) и улеглась спасть.

   Шанс проверить, насколько реально то, что я придумала, подвернулся довольно скоро: буквально на следующий день на тракте появился огромный караван. Но только я подхватила рюкзак и хотела выползти наружу, как услышала знакомый свист. Этот звук был где-то на грани слышимости, но мне хватило. Ледяной ужас расползся по жилам, и я замерла. Ненавистный вой рога подтвердил мои страхи. Эльфы! Листоухие сволочи живут еще и в этом мире!

   Я вжалась в стену и прикрыла глаза. Похоже, меня слишком сильно приложило головой, раз я перестала нормально соображать. Первый вопрос, который должен был прийти мне в голову - не является ли мир, в который я провалилась, тем самым, откуда к нам пожаловали эльфы? Собственно это легко было выяснить. Я заставила себя отлепиться от стены и осторожно выглянула из убежища.

   Ничего себе! Небольшой отряд остроухих, вылетевший из-за деревьев, не был похож ни на что, виденное мною ранее. От привычного мне образа местные эльфы отличались даже внешне - от более светлого цвета кожи до менее гармоничных пропорций тела, являя собой очевидный иной вид. Вторым глобальным отличием было оружие. Лук и стрелы при минимуме приложенной магии - это даже несерьезно. И, наконец, третьим, что меня удивило, был возраст нападавших. Это явно был молодняк. В своем собственном мире я столь "зеленых" эльфов ни разу не видела. Оч-чень интересно.

   Если молодняк расплодился настолько, что оборзел и рискует собственными жизнями, значит, в данном мире с остроухими что-то явно не так. Местных эльфов стало слишком много? С их жесткой социальной структурой и медленной размножаемостью это весьма странное явление. Помнится, у Толкиена остроухие решили проблему собственной чрезмерной численности междоусобными войнушками. Здесь эльфы истребить друг друга еще не успели? Скорее всего. Иначе кто позволил бы молодняку нападать на караван, рискуя своими жизнями? Впрочем, я пока ничего не знаю о том мире, в котором оказалась. Поэтому поостережемся делать выводы. Примем как должное, что местные эльфы могут рисковать своим молодым поколением. И позволяют сопливым расистам позабавиться, избавляя мир от "недостойных".



   В принципе, из своего убежища я вполне могла бы сделать пару-тройку выстрелов. Но видимо, при падении мои мозги нехило встряхнулись, поскольку черная пелена ненависти, наконец, сползла, уступив место осторожности. Да, я вполне могла бы организовать пару-тройку трупов. И у меня просто руки чесались это сделать. Но я удержалась. Кто знает - не является ли это нападение тренировкой, и не прикрывают ли молодняк более опытные эльфы? Да даже если это не так - несложно было догадаться, что остроухие обязательно придут мстить. И мало никому не покажется. В моем мире меня бы это не остановило, потому что хуже, чем уже есть, все равно не будет. Но вокруг меня чужой мир. И я не знаю здешних правил. Радует уже то, что остроухие были на конях. Значит, либо эльфы данного измерения не умеют телепортироваться (хорошо бы!) либо здесь тоже стоит купол.

   Налет прекратился так же внезапно, как и начался. Не знаю, что уж за чудо-луки были у листоухих, но их мелкий отряд разнес огромный караван вдребезги. Любопытно, хоть кто-нибудь сопротивлялся? Я вылезла из своего укрытия. Глупо было не воспользоваться ситуацией. Разбитый караван - это мой шанс попасть в ближайший город. Как я уже выяснила, тракт здесь довольно оживленный, рано или поздно хоть кто-нибудь проедет мимо и, наверняка, сообщит о произошедшем. Остается надеяться, что местные власти попытаются оказать помощь выжившим. Мне просто нужно среди них оказаться. А там... можно, в конце концов, воспользоваться излюбленным ходом книжных попаданцев - изобразить амнезию.

   Я подошла ближе и начала осматривать трупы. С полгода назад подобное зрелище заставило бы меня расстаться с завтраком, но война очень сильно меняет мировоззрение. И я не почувствовала абсолютно никакого неудобства, когда начала обыскивать тела. Им уже все равно, а мне надо как-то устраиваться в новом мире. И, в первую очередь, я должна была обзавестись одеждой.

   Первое, что я отметила - караван почти полностью состоял из представителей человеческой расы. По-видимому, эльфы в любом мире стремятся нас истребить. Вторым открытием стало то, что все женщины были одеты однотипно и совершенно невыразительно. Ну, мне же проще будет. Я оттащила одно из тел в сторону и стала его раздевать. Платье, нижние юбки, передничек идиотский, серый платок... таким нарядом любую красавицу изуродовать можно. Плюс все это было в траве и пыли. Но от этого уж никуда не денешься. Для тех, кто найдет караван, подозрительно будет, что я вообще осталась жива. А если еще и одежда неожиданно чистой окажется... ну на фиг.

   Я оделась и потащила ограбленное тело дальше - в присмотренный овражек, завалив его лапником и ветками. Потом постаралась тщательно уничтожить следы преступления и продолжила шмон. Много, конечно, присвоить не получится - подозрительно будет, но кое-что унести можно. Золото, например. Или деньги. Причем, и то, и другое в меру. Напавший на караван молодняк явно развлекался, поскольку не остался, чтобы разграбить имущество. И я не знаю причин такого поведения, так что лучше соблюдать осторожность.

   К тому моменту, как на тракте послышался перестук копыт, я уже закончила осмотр и даже заползла под телегу, прикинувшись пострадавшей. Лежать мне пришлось долго, поскольку всадник сначала долго ругался, потом поскакал обратно, и только спустя пару часов привел помощь. Я жалобно застонала, и меня "спасли".

   До ближайшего городка я доехала с комфортом - на телеге с тканями. После того, как открылись ворота, я осмотрелась вокруг и слегка напряглась. Все разумные существа, которых я наблюдала, были нечеловеческой расы. Да и городок напоминал приграничное военное поселение, где к чужакам, обычно, относятся с подозрением, выискивая среди них шпионов. И уж совсем я растерялась, когда привычно пользующийся магией тип повесил мне на шею амулет-переводчик. Ё! Сейчас начнет расспрашивать, а я ни ухом, ни рылом о том, что это за караван, куда он шел, и откуда я, такая нарядная, взялась. Более того, насколько целесообразно изображать перед магом амнезию - я тоже не знала.

   На мое счастье, комендант поинтересовался только моим именем и даже возжелал меня нанять на работу. Да! Похоже, что мне пока что везет. Я изо всех сил изображала из себя беззащитное создание, и при первой же возможности скрылась с глаз.

   ...Я вытряхнула содержимое рюкзака на пол и присела рядом. Надо бы разобраться с тем, что мне удалось прихватить в этот мир. Маловато, конечно, но грех жаловаться. Мне реально повезло. Во-первых, подземный ход вывел меня недалеко от оживленного тракта, не пришлось плутать в неизвестном лесу. А во-вторых, караван подвернулся удивительно вовремя. Исключительный случай, когда эльфы сыграли мне на руку. Нет, ну это надо, а?! Мир сменила, а от остроухих гадов так и не избавилась. Как же я хотела иметь под рукой свой арбалет, чтобы продырявить хотя бы парочку белобрысых голов!

   Ладно, не все коту масленица. Может, у меня еще будет шанс прищучить остроухих. В конце концов, грех жаловаться. Мой ангел-хранитель реально крут. Я не только осталась в живых, но и приткнулась на работу, за которую буду теперь держаться зубами, пока не адаптируюсь в данном мире. В отличие от среднестатистических героинь дамского фэнтези, я умею не только хамить, ехидно фыркать и нарываться на неприятности. Я умею работать. К 40 годам я имела собственный издательский холдинг, который создала, что называется, "с нуля". Вот только большой вопрос, какой из моих навыков пригодится мне в новом мире. Вряд ли кто-нибудь здесь издает газеты. Да и с первоначальным капиталом снова подсуетиться придется. В то, что в этом измерении специально для меня организуют "лихие девяностые" как-то не верится.

   Ладно, чего там прошлое вспоминать. Надо позаботиться о настоящем. Я уже несколько минут пялюсь на содержимое своего рюкзака и никак не сосредоточусь. Сверток с награбленным у каравана откладываем в сторону и приступаем к осмотру. Что у нас тут? Ха! Зеркальце в футляре. Любопытно, оно пережило перемещение в другой мир? Было бы неплохо. Помнится, в нашем средневековье Венеция не хило зарабатывала на стекле и зеркалах.

   Я открыла футляр, заглянула внутрь и... почувствовала, как у меня в прямом смысле этого слова встают дыбом волосы. Это была не я!!! В смысле, я, конечно, но... что со мной стало? Из зеркала на меня смотрела моя примерно 16-летняя версия. Я потрогала свой курносый, еще не исправленный хирургическим вмешательством нос. Глазам своим не верю! Как говорила героиня одной мозгозавирательной сказки, все страньше и страньше3. Я что, помолодела что ли?! Ничего себе! Нет, мне, конечно, доводилось читать о чем-то подобном, но одно дело - фэнтезийные романы, и совсем другое - объективная реальность. Глядеть в глаза отражению из собственного прошлого... было странно. Я уже успела подзабыть, как я реально выглядела. Фотографии, все-таки, конкретно врут.

   Ощупав себя, я сожалеющее вздохнула. Похоже, так и есть. Мне действительно снова 16. Нет, вы не подумайте, я вздыхала не о прожитых годах (было бы чего жалеть! Какая женщина окажется помолодеть?), а о тех изменениях, которые я внесла с годами в собственное тело. Особенно о том, что силиконовый 3-й размер груди снова стал моим собственным минус первым. Да уж... этому мосластому, плоскому, поздно сформировавшемуся телу принцев точно не видать. А внешность? Я столько денег отвалила, чтобы ее исправить! Чтобы быть ярче и привлекательнее! И всё это зря? Ну что за непруха, блин?

   Я расстроено вздохнула и отложила зеркальце в сторону. Хватит переживать о том, чего я все равно не смогу изменить! С внешностью потом разберемся. Чего у меня еще в рюкзаке полезного? Фонарик. Хм. Надо беречь, пока батарейки не сядут. Может и пригодится. Спички, нитки, иголки, котелок, запасная пара нижнего белья, носки, мыло, сменная одежда. Еще зимняя одежда, которую я связала в отдельный тюк. Таблетки и перевязочный материал были отдельной ценностью. Продолжаем разбор. Фляжка с водой, ложка, складной многофункциональный ножик, большой нож (при желании горло врагу вполне можно перерезать), и маленький топорик.

   Что у нас еще тут? Зубная щетка, остатки пасты, маленькая косметичка, блокнот, пара ручек и карандашей, ножницы, маленький калькулятор на солнечных батарейках, расческа, веревка и... небольшая фотография в картонном футляре. Моя семья, которую я потеряла. Родители, муж и ребенок. Мой золотой, любимый мальчик, которому никогда не исполнится 6 лет. Ненавижу, ненавижу, ненавижу проклятых эльфов!!!

   Я услышала шум за дверью и быстро накрыла вещи стянутым с головы платком. Нечего окружающих провоцировать. Ага, похоже, я угадала. Вошедшая Р,ешшла окинула меня весьма подозрительным взглядом, кинула в меня какими-то тряпками и сообщила, где я могу вымыться. Причем сказала об этом таким тоном, словно подозревала, что я буду дико сопротивляться избавлению от грязи. Угу. Щаз.

   Все вытащенные вещи я снова убрала в рюкзак, завязала его хорошенько и заныкала под кровать. На данный момент кроме швейных принадлежностей и предметов гигиены мне ничего не надо. Погожу двигать прогресс в массы и продавать идеи. Да и вообще... я даже думать об этом сейчас не хочу! Мыться, мыться и еще раз мыться! Я так давно мечтала о нормальной ванне!

   М-да... с нормальностью я явно погорячилась. Деревянная бочка удобной не выглядела. Да и вода была так себе, чуть тепленькая. А уж про моющие средства я вообще молчу. Хорошо хоть я мыло с собой взять догадалась.

   Впрочем, надо сказать, что после долгого путешествия, даже в таких условиях хотелось понежиться подольше. От одной только мысли о том, что больше никуда не надо бежать, уже становилось хорошо. Я буквально за уши вытянула себя из бочки. Нужно было разобраться со шмотками, которые мне выдала Р,ешшла, и хорошенько выспаться. Чувствуется, завтрашний день будет нелегким.

   Так, ну и что нам тут принесли? Что положено носить мне, как служанке приличного дома? Ага, заштопанные панталоны, призванные изобразить из себя нижнее белье. Спасибо, не надо. На тряпки отложим. Платье... унылого мышиного цвета с обвисшим подолом. Ладно, это можно исправить. По крайней мере, оно чистое. Чепчик, чулки и какие-то разношенные калоши. Ну, обувь тоже сразу откладываем в сторону. Пока в берцах похожу, а там что-нибудь поприличнее купим. Чулки на подвязках... убогое зрелище. Чепчик... уродство полное, но выбирать не приходится. Утешимся тем, что мою нынешнюю внешность уже ничем не испортишь. Жаба давит, как вспомню, сколько денег я вбухала, чтобы ее исправить! А теперь все надо начинать заново.

   Шить вручную, без машинки, было нудно и неудобно - шея и спина моментально затекли. Однако в данном занятии был и свой плюс - я могла обдумать, что делать дальше. Итак, какими полезными навыками я владею? Да много какими, как и подавляющая часть моих соотечественников, пытавшихся выжить во времена развала Союза. Проблема в том, как эти навыки приспособить к средневековью. Да, я умею шить. Но вручную это делать - просто убийственно. И где мне взять журнал с выкройками? Да, я умею шпаклевать, штукатурить и даже полы ровнять. Но предварительно купив мешки с готовыми смесями в строительном магазине. Да, я умею готовить. На плите. А как с печью управляться? И продукты тут, зуб даю, отличаются от тех, к которым я привыкла, так что и рецептами любимыми я вряд ли воспользоваться смогу. Что я еще умею? Занималась, по молодости лет, скульптурой и живописью. Если местные святоши этого не запрещают, можно подработать.

   Опа! А не вспомнить ли мне свое подростковое увлечение вышивкой и плетением кружев? Помнится, форменное школьное платье мне удавалось украсить очень даже неплохо. А кружевные воротнички я даже продавала, вполне обеспечивая себя деньгами на дискотеки, косметику и прочую, приятную подростковому сердцу мелочевку. Конечно, заниматься этим вручную - геморрой, но куда деваться? Надо хотя бы попробовать. Да и вообще, надо еще посмотреть, соответствуют ли мои придумки миру, в который я попала. Хм... а почему бы не проверить это с помощью собственного наряда?

   Итак, что можно сделать сейчас? Подол я выровняла, теперь надо хоть как-то разнообразить платье на первое время. Кружева, и вышивка - это дело, конечно, хорошее, но за оставшийся вечер ничего глобального не сотворишь, а наряд уж больно непрезентабельный. И цвет не сильно удачный, и фасон не фонтан. Ну, с фасоном ладно. Там ушью, тут подберу, нормально будет. Вырез еще сделать бы, а то крой монашеский какой-то, но... пока нарываться не буду. Может, они тут пуритане4 все. Но украсить платье хочется. Тэк-с... а не пристроить ли мне к делу отложенные панталоны? В качестве нижнего белья я их точно использовать не буду, а вот в качестве материала для аппликации они вполне подойдут. Полагаю, никто не будет против скромного растительного рисунка. Берем карандаш, делаем набросок, вырезаем, обводим, вырезаем еще полоску. Пришиваем с небольшим подгибом от плеча до талии одну полоску, теперь вторую от другого плеча до талии... ну, вот. Теперь не тошнит. Времени, правда, убила кучу. Все-таки вручную такие вещи делать проблематично.

   Утром меня разбудили в несусветную рань. Причем несусветную даже для меня, прирожденного "жаворонка". Р,ешшла подозрительно осмотрела меня с ног до головы, и поджала губы. Что, неужели наряд не понравился? Или наоборот - она не ожидала, что я могу так прилично выглядеть?

   Трудовой день начался с посещения птичника. Мы выпустили погулять вполне себе обычных уток и кур, покормили их и направились на кухню. На мое счастье выяснилось, что готовить должна не я, а повар. Мне нужно было только присмотреть, чтобы все было вкусно, красиво уложено на блюда и вовремя подано. Я облегченно вздохнула, но сделала мысленную отметку познакомиться с печкой и готовкой поближе. Уж это-то точно мне пригодится в здешнем мире.

   В процессе знакомства с жизнью комендатуры я поняла, что мои функции - больше административного характера. Выяснилось, что люди - это еще не самая убогая раса в данном мире. Еще ниже были некие плюты. Как я поняла, нечто типа големов. Ограниченно разумные существа, которых делали с помощью магии специально для самой грязной работы. Так что чистить навоз и даже мыть полы мне не придется. Уже хорошо, поскольку скоблить дощатый пол - удовольствие ниже среднего. Зато в мои обязанности входит ухаживать за одеждой, доить коров, обихаживать птичник и небольшой огород, следить за наличием продуктов, свечей и прочей домашней мелочи, вовремя докупая недостающее. Однако самым проблемным оказалось командовать плютами. Перед ними надо было не просто ставить конкретную задачу, но и подробно объяснять, как ее выполнить. Причем если сегодня ты рассказала ему, как мыть полы, то завтра он уже об этом не вспомнит. К вечеру мне казалось, что некоторые обязанности проще выполнить самой.

   Неожиданные проблемы возникали постоянно, порой даже на пустом месте. Вот казалось бы - что сложного в элементарном стремлении не выделяться? Однако оказалось, что это не так просто. Проблема возникла с самой точкой отсчета - я представления не имела, что для данного мира является обычным. У меня был единственный выход - стараться как можно меньше попадаться на глаза начальству. Впрочем... судя по отзывам окружающих, и комендант, и маг, были вполне вменяемыми личностями. Даже и не знаю, с чем это было связано - с особенностями их характеров или с тем, что пограничная служба отнимала столько сил, что на угнетение домашних их уже не хватало. Это только кажется, что провинциальный Льенс - город маленький и тихий. Близость границы с халифатом, а там паче с эльфами, расслабляться не позволяла. Да и солдат нужно постоянно в форме держать, тренировать и обучать.

   Вообще Гилберт и Варрхан представляли собой тот тип старых вояк, который обычно описывают в рыцарских романах. "Слуга царю, отец солдатам"5. Суровые, немногословные, посвятившие всю свою жизнь любимому делу. Комендант немного напоминал мне Кутузова со старых картин - такой же грузный и величественный. А вот маг больше походил на Де Тревиля из советского фильма про трех мушкетеров, в исполнении Дурова. Мелкий, юркий живчик с постоянным шилом в одном месте.

   Может быть, если бы они не были так увлечены своей работой, не отдавали бы ей свои силы и время, им удалось бы заметить мои странности. Но, к счастью, маг и комендант действительно были служаками. Я даже поняла, почему Варрхан так не хотел отпускать Р,ешшлу, и неожиданно ухватился за меня, когда я подвернулась под руку. Им даже поесть иногда некогда было, не то что за домом следить. Впрочем, мне это было на руку. Я старалась не привлекать к себе лишнего внимания, а потому избегала встреч с магом и комендантом. Шестое чувство мне подсказывало, что эти неглупые мужчины, при необходимости, могут быть чрезвычайно внимательными и подозрительными. Ну на фиг.

   Глава 2.

   Мне хватило всего недели, чтобы понять, чтобы проблем у меня несколько больше, чем изначально казалось. Вживаться в чужой мир - довольно сложное занятие, и мне пришлось в этом убедиться. К счастью, большинство моих промахов окружающие списывали на мою человеческую расу. Но сколько это будет продолжаться? Да, по отношению к вечно занятому начальству я выбрала довольно действенную тактику - просто избегать и коменданта, и мага. Но как быть со слугами? Их-то я избегать не могла! Вспомнить хотя бы Р,ешшлу, которая, вообще-то, меня обучала. Да и остальных, с которыми я, согласно своим должностным обязанностям, обязана была взаимодействовать. Кто бы только знал, как я боялась, что ошибусь в чем-то глобальном и привлеку к себе ненужное внимание! Я же не Штирлиц, и вполне могла проколоться! Причем так, что вызвала бы нехилое подозрение. Взять хотя бы тот факт, что я только через пару дней выяснила, что страна, в которой я оказалась, называется Миритией. А сколько еще вокруг таких мелочей, о которых даже спросить нельзя, чтобы не вызвать ненужных подозрений? Это невероятная удача, что до сих пор мне удавалось выкручиваться. И, прежде всего, я была обязана этим Р,ешшле, все мысли которой занимала предстоящая свадьба.

   Стоит сказать спасибо и своему собственному характеру. В конце концов, это не только воспитание, но и природное качество. Была б я вспыльчивым темпераментным холериком - даже и не знаю, как ужилась бы. А моя хладнокровная, расчетливая, невозмутимая натура пришлась как раз к месту. В свое время меня частенько попрекали тем, что я малоэмоциональная, но по жизни данное качество только выручало. Если мои мозги работали мгновенно, своевременно реагируя на ситуацию, то эмоции "тормозили", что позволяло "держать лицо" в любых, даже самых сложных ситуациях.

   Повезло мне и в том, что многое в наших мирах совпадало. Вплоть до мелочей. Для меня даже покупки на рынке проблемы не составляли. Мне следовало только запомнить соотношение местных денег и присмотреться к ценовой политике. Торговаться я и так умела.

   Как ни странно, выяснилось, что многие животные и растения в данном мире ничем не отличаются от тех, которые были в моем собственном. Довольно редко мне на глаза попадалось нечто неизвестное. Проблема была только в качестве продуктов. С одной стороны - вроде как всё натуральное, не изгаженное химикатами. А с другой - благотворное влияние цивилизации тоже не оказывалось. Начать хотя бы с того, что никто не догадался вывести отдельно мясные и молочные породы скота. Мясо было жестковатое и не такое вкусное, как я привыкла. Мука серого цвета тоже не производила приятного впечатления. Мне даже стало любопытно, как местный народ из этого вообще умудряется что-то печь? Кстати, в разных книгах мне попадалась информация, что специи в средневековье стоили безумно дорого. Здесь с этим никаких проблем не было. В принципе, примерно такой же порядок цен, как и в моем мире до войны был. Приемлемо даже для очень небогатых созданий. Впрочем, данному факту вскоре нашлось объяснение. Р,ешшла рассказала, что Льенс находится на границе с неким Тринийский халифатом, откуда специи и поставляют. Соответственно, чем дальше от границы, тем этот товар дороже. В городах на восточной границе нашей Миритии, например, специи вообще чуть ли не на вес золота. Я кивнула и не поленилась записать новые сведения.

   Надо сказать, мне серьезно повезло, что мой родной мир и тот, в котором я оказалась, во многом были похожи. Совпадали не только виды животных и птиц, но и, в какой-то мере, социальное устройство. Страшно подумать, что было бы, если бы мне пришлось вписываться в мир дроу, пусть даже и не в качестве попаданца, а в качестве вселенца в чью-нибудь тушку. Их сложную систему традиций, обычаев и верований я бы сразу воспринять не смогла. А второго шанса мне не дали бы. Впрочем... адаптация все равно представляла из себя определенную проблему.

   Начнем с того, что мне было очень сложно привыкнуть обходиться без некоторых элементарных вещей. И я даже не говорю о чистящих средствах! Мне пришлось изобрести нечто типа стиральной доски, примириться с мыслью об отсутствии утюга, и вообще постоянно выкручиваться. Кабы не закалка времен распада Союза, не думаю, что я справилась бы. А если ко всему этому добавить еще и незнание языка? Да, конечно, маг мне дал амулет-переводчик, но это не выход! Я уже выяснила, что стоит подобная вещь довольно дорого, а обязанной быть что-то не хочется. По собственному опыту знаю, что это чревато, поскольку за долгами приходят именно в тот момент, когда отдавать их ты не готова. Ну на фиг.

   Для того, чтобы ускорить изучение языка, я решила привлечь в помощь Р,ешшлу. После первых же дней совместной деятельности занозистая служанка сменила гнев на милость и реально взялась меня натаскивать. Ну, а чтобы ей это было приятнее делать, я пообещала помочь украсить её свадебный наряд. И даже нарисовала эскиз, как всё это будет выглядеть. Р,ешшла вдохновилась, и окончательно приняла меня в круг достойных. По-моему, она просто решила считать, что я отношусь не к человеческой расе, а к какой-то другой. Так ей было проще. Да и мне, честно говоря, тоже. Пусть я не слишком долго существую в данном мире, но уже успела понять, что на местных людей я совершенно не похожа. Вообще.

   - Скорее всего, ты полукровка, - припечатала Р,ешшла. - И на твое счастье, пошла не в человеческую расу.

   - Я вообще не знаю, кто мои родители, - осторожно заметила я.

   Покрутившись в данном мире, мне пришлось придумать историю своего происхождения. И если поначалу я изображала стеснительную и неразговорчивую особу (потому как сказать было особо нечего), то потом этот номер уже не проходил. К счастью, я уже успела хоть немного ознакомиться с местными реалиями. Хотя бы на том уровне, чтобы придумать костяк байки, которая позже обрастет подробностями. Идеальной мне показалась версия о ребенке, всю жизнь проведшем в фургоне бродячих актеров и относительно недавно решившем оттуда слинять. Подобная история могла бы объяснить многие мои странности, знания и довольно быструю адаптацию в обществе.

   - Да, бродяги не обращают внимания, на кого похожи их дети, - хмыкнула Р,ешшла.

   Я покивала головой. Ага, ага, творческие личности - они такие. Безалаберные, влюбчивые, легкомысленные и вообще... не похожи на добропорядочных граждан.

   - Я рада, что сумела выжить, - скромно потупила глазки я, - но продолжать бродяжничать больше не могла. Мне никогда не нравилась походная жизнь. Я с детства мечтала о доме, и обучалась всему, что могло бы мне пригодиться.

   - Да, ты не такая, как те бродяжки, которых я встречала, - согласилась Р,ешшла. - Ни яркой, безвкусной одежды, ни вульгарных манер, ни вызывающе раскрашенного лица... скорее, ты стараешься быть незаметной. Это, кстати, признак хорошего слуги из приличного дома. Хозяева должны видеть не его самого, а результаты его деятельности.

   - А ты долго работаешь в этом доме? - полюбопытствовала я.

   - Три года. Я согласилась на эту работу с дальним прицелом - присмотреть себе мужа, - разоткровенничалась Р,ешшла. - Если ты покажешь себя хорошей хозяйкой, то, может быть, и тебя возьмут. Пусть и не первой женой. Есть мужчины, для которых красота в женщине - не самое важное.

   - Ну... посмотрим, - дипломатично поддержала разговор я.

   Замуж я, разумеется, не собиралась, но и пугать Р,ешшлу своими феминистическими взглядами не стоило. Мне еще повезло, что она слишком молодая и поверхностная, чтобы обращать внимание на определенные вещи. Ее ханжество и некоторая ограниченность были мне только на руку. Р,ешшла, сама того не ведая, во многом мне помогала. Я внимательно слушала и сплетни, и жалобы, и поучающие монологи. Мне это было необходимо, для того, чтобы не просто адаптироваться, а буквально врасти в этот мир. Впрочем, данному процессу очень помогала работа, которую я выполняла. Постепенно осваивая бытовые мелочи, я чувствовала себя все более и более уверенной.

   Работа в птичнике не показалась мне особенно сложной - с подобным видом деятельности я и раньше сталкивалась, поскольку все летние каникулы, обычно, жила у бабушки в деревне и помогала ей. Так что как сажать наседку на яйца, чем кормить цыплят, как ощипывать и потрошить птицу - я прекрасно знала. И умела. Да и чего там уметь? Ошпариваешь, и перья буквально сами вылезают. Правда, уток я не ошпаривала, поскольку собирала пух, мечтая сделать себе нормальную подушку. Конечно, уток на такое дело лучше всего после первых морозцев резать, тогда пух без "пеньков" будет, но если учесть, что на одну подушку требуется около 20-ти пернатых крякалок, процесс и так обещает быть долгим. Я и без того его немного ускорила, пустив в дело не только пух. Конечно, перьевые подушки не такие мягкие, а гусиный пух быстрее сваливается, но, по сравнению с соломенными тюфяками это явный прогресс. Тем более, что мои мослы настоятельно требовали не только подушек, но и перину. Но это была уж очень отдаленная перспектива.

   С коровами и козами было проблематичнее, поскольку доить я их никогда не пробовала, и как за ними ухаживать - понятия не имела. Однако научиться оказалось не трудно, благо всю самую грязную работу выполняли плюты.

   Не напрягала меня и возня с огородом. Там было-то.... сотки четыре. Подумаешь, прополоть и полить, причем воду в большую бочку солдаты натаскивали. Зелень на грядках росла вполне знакомая, так что было чем стол разнообразить. А с поваром я быстро общий язык нашла, поскольку он был только рад меня подучить, облегчив себе жизнь. Я полагала, что самым сложным для меня будет освоиться с печкой. Во-первых, я даже приблизительно не представляла алгоритм действий, а во-вторых, жутко боялась угореть. Однако самым тяжелым оказался процесс запихивания в печку различных чугунков. Мелкие еще ничего, а вот с крупными возникали проблемы. Попробуй его насадить на ухват, да удержать! Кисти рук у меня всегда слабые были.

   Освоившись немного на кухне, я решила попробовать парочку знакомых мне рецептов. Поскольку пиво здесь производили, причем весьма неплохое, я решила попробовать сделать разновидность пиццы. Грибы есть, острая колбаска тоже, сыр присутствует... ну, а помидоры, маслины и болгарский перец придется чем-то заменять. Да и майонез делать свой, домашний (еще не факт, что получится). Ну, в крайнем случае, нечто типа соуса изобразим.

   ...Надо сказать, я уж и не помню, когда я последний раз так работала. Даже не работала - пахала. Однако тому было аж несколько причин. И самое главное - я не хотела оказаться на улице. У меня по-прежнему не было ни денег, ни знаний, ни документов. А еще активная деятельность помогала мне адаптироваться. Чтобы сойти в данном мире за свою, мне необходимо было знать множество мелочей. Так что я не просто работала. Я училась. И эта учеба, постепенно, приносила свои плоды.

   Первые две недели мне было трудно. Очень. Оставалось только радоваться, что организму снова 16, и он не устает так, как в 40. Несмотря на то, что обязанности, вроде бы, были не слишком обременительными, выматывалась я капитально. Причем уставала я даже не столько физически, сколько психологически, поскольку постоянно боялась оступиться, ошибиться и потерять работу. Здесь сытно, безопасно и вполне комфортно. Я не настолько наивна, чтобы отправляться искать приключения на свою пятую точку. Это только в книжках попаданцы сразу становятся крутыми магами или воинами. Как здравомыслящий человек, я понимала, что в реальной жизни такого не бывает. Разумеется, мне не хотелось быть служанкой всю оставшуюся жизнь, но пока задумываться о перспективах было рано. Чем больше я адаптировалась, тем отчетливее понимала, насколько я мало знаю. Мне необходимо было выучить язык, познакомиться с законами, прояснить для себя географию данного мира (в том числе политическую), а потом уж начинать действовать.

   Слава богу, языки мне давались хорошо. Через месяц я, конечно, не начала свободно разговаривать, но худо-бедно понимала окружающих и могла связать пару фраз без переводчика. После того, как Р,ешшла была торжественно спроважена замуж, а я стала полноправной служанкой, обучение стало продвигаться быстрее. К концу второго месяца я окончательно втянулась, и у меня даже появилось свободное время. И я начала готовиться к ярмарке, засев за плетение кружевного воротника. Мне необходимо было обзавестись местной обувью и зимней одеждой, а зарплаты на такие изыски явно не хватало. Собственно, можно было бы продать несколько вещичек из тех, что я умыкнула в караване, но я пока опасалась. Пусть времени побольше пройдет. А с украденными деньгами вообще лажа получилась - они имели хождение только в соседнем халифате, так что светить их тоже резона не имело.

   Возникли проблемы и с моей принадлежностью к расе людей. Окружающие испытывали к ней презрение. Быть вторым сортом мне определенно не понравилось, и именно поэтому я решила подпустить пару намеков на то, что я не чистокровный человек. А что еще мне было делать после того, как выяснилось, что для моей расы не характерно стремление к грамотности? Валенком оставаться? Спасибо, но для меня изучение языка включает умение на нем читать. А математика? Я далеко не профи в этом предмете, но я не могу притвориться, что элементарно не знаю таблицу умножения! Да, в данном мире цифры пишутся по-другому, но всё остальное не отличается!

   Кстати, прихваченный из цивилизованного мира калькулятор на солнечных батарейках не раз помогал мне при хозяйственных расчетах. Разумеется, я пользовалась им в тайне, но видимо, мои способности не остались незамеченными. Как-то раз ко мне подошел Гилберт и попросил помочь ему в расчетах какой-то его магической задачи. Я попросила продиктовать условие вслух, (чтобы записать понятным мне языком, в том числе и цифровым), выцыганила время на размышление, и выдала результат. Гилберт посмотрел на меня так, что я забеспокоилась - не умудрилась ли я подобным образом спалиться. Однако никаких репрессивных действий со стороны мага не последовало.

   Выяснила я и еще одну весьма интересную вещь. Оказывается, телепортации в данном мире не существовало. Вообще. Так что у местных эльфов не было никакого преимущества. Местные расы если и уступали им в долгожительстве, скорости реакции и прочих особенностях, то не намного. А тварей, которых любили создавать остроухие, местные маги успешно изничтожали. Плохо было только то, что в данном мире эльфы действительно расплодились. Они занимали огромную, покрытую лесами территорию на западе и периодически мешали окружающим жить.

   С каждым днем я все увереннее и увереннее врастала в новый для себя мир. И первое место, где я начала себя чувствовать, как дома - это кухня. Там я освоилась окончательно. Пицца пошла на ура, пирожки начали получаться пышными, а горячие бутерброды вечно занятые комендант с магом оценили особенно. Вполне себе понравился народу и борщ, и щи, и куриный суп с лапшой. Лапша, кстати, оказалась отдельным открытием. Ближе к осени я планировала посолить огурцы и начала подумывать об изобретении мясорубки. Только, похоже, стоить она будет столько же, сколько весить.

   Не забыла я и о том, что собиралась заработать с помощью кружев и вышивки. Свободного времени было мало, но нужно было хотя бы начать.

   С кружевами возникла только одна проблема - нужен был крючок. Сначала я хотела заказать его у кузнеца, нарисовав эскиз, но цена меня как-то не воодушевила. Пришлось заказывать деревянный. Впрочем, я довольно быстро приловчилась и вспомнила былые навыки. На первый раз я даже решила с узорами не сильно замудряться. Сделать, что попроще, и посмотреть, как дело пойдет. Дело пошло хорошо. Я бы даже сказала, очень хорошо. Кружева оказались даже более востребованы, чем я ожидала. И платили за них очень прилично. Я купила и удобные туфли, и зимнюю одежду, и сапоги. А после того, как я получила задаток за заказ, позволила себе пару новых платьев, чепчик поприличнее и несколько отрезов ткани на эксперименты с вышивкой. Теперь, когда я разобралась в женской моде, я понимала, что и как надо делать. Ну, а чтобы клиенток было побольше, начала с себя, любимой. Украсила чепчик кружевами, платье вышивкой, и отправилась на площадь. Местная неделя длилась десять дней, после чего был обязательный выходной, который непременно праздновался. Сначала народ шел в местный храм, затем на площади маршировали солдаты, а потом начинались массовые гуляния. Кто познатнее и побогаче - приглашались на нечто типа бала к коменданту города и магу, а народ попроще гулял на площади. Впрочем, я не сомневалась, что и вышивку, и кружева на мне рассмотрят все, кому надо. И начнут заказывать.

   Пока у меня были вполне себе скромные планы - накопить денег, рвануть поближе к какой-нибудь столице и открыть свой вышивально-кружевной салон. Хотя, судя по тому, как здесь складывалась политическая география, это будет непросто. В принципе, примерно на одинаковом расстоянии от нашего городка располагалось аж две столицы. Тринийский халифат однозначно отпадал, поскольку женщину как разумное существо там в принципе не рассматривали, а потому оставалась только Мирития, в которой я в данный момент проживала. До Фалсии нужно было добираться через весь халифат, а с востока от Миритии располагалась Степь с вечно воюющими кочевниками. Проблема была в том, что во всех странах законы были очень похожи, и (в частности) запрещали людям даже приближаться к столицам. Так что в лучшем случае я могла рассчитывать на крупный город. Если там нет таких же законов. Ох-х-х! И угораздило же меня попасть в мир, где отношение к людям было ниже среднего! А я еще и женского пола, что только усугубляло проблему.

   Чтобы не заморачиваться, все встречавшиеся мне расы я называла по аналогии с тем, что читала в фэнтези. Своих хозяев, например, я решила считать троллями, поскольку их самоназвание тэр,х-р-л,л было созвучно. Ан-альв,эн остались эльфами, а местных банкиров с непроизносимым названием грым,шл,ст я решила звать гремлинами. Больше всего они были похожи на тираннозавров, только ростом в 2 метра и с вполне человеческими руками. Вся их раса носила на шее универсальные переводчики, поскольку огромная морда выдавала только невнятные рычания и была абсолютно неприспособленна к чужим языкам. Пожалуй, эта раса сильнее всего отличалась от окружающих. И у меня было серьезное подозрение, что они тоже не из этого мира. Гремлины не имели своего государства и больше всего ценили драгоценности - неважно: металлы, камни или украшения. Как только я выяснила, что они принимают любые деньги, меня тут же охватило желание как можно быстрее избавиться от халифатского золота и открыть счет на черный день.

   Поспрашивав народ, я узнала, что прежде, чем идти в ближайшее отделение банка гремлинов, я должна заказать им подарок - скульптуру сидящей на деньгах квыр,ги. На резонный вопрос - зачем - окружающие только пожимали плечами. Дескать, положено так, если ты впервые переступаешь порог их банка. Выяснив, где подобную скульптуру можно приобрести, я отправилась на просмотр. Любопытно же, что это за квыр,га такая! Почему она сидит на деньгах, и так было ясно

   К моему огромному удивлению, тотемное животное банкиров оказалось... жабой. Дутой, пупырчатой и подгребающей под себя лапами монеты. Да уж... оказывается, наши миры не так уж и отличаются. Кое-кого, оказывается, тоже жаба давит. Причем постоянно. Кстати, скульптура очень напоминала известную нэцкэ, а потому мне в голову пришла идея создать подобный шедевр самой. Где достать глину я знала, а уж слепить жабу на деньгах - невелика проблема. Ну а для того, чтобы подмазаться к денежным мешкам, скульптуру можно сделать побольше. И раскрасить.

   На подготовку подарка у меня ушло почти две недели. Результат получился феерический. Я слегка увлеклась, и, в итоге, скульптура заняла целый стол. Донести ее одной до ближайшего отделения банка было просто нереально. Солдат тоже не припряжешь, в данном мире к военным совершенно другое отношение. Одно дело, когда их в качестве наказания посылают огород копать или дрова колоть (они сами и пользуются результатами сделанного), и совсем другое - запрячь их в качестве носильщиков. (Страшно подумать, какая реакция была бы, если бы их заставили дачу генералу строить. То, что генерал после этого, как минимум, остался бы без головы - однозначно.) Я вздохнула, и направилась на рынок. Выловив там одного из гремлинов, я поинтересовалась, нет ли у них чего-нибудь типа службы доставки. Мало ли. Выяснив, что помощь мне нужна для доставки подарка, динозавр напросился в гости - посмотреть, чего я там наваяла. Типа, может, получилось неканонично и переделывать надо. Ну... вполне может быть. Я ведь жабу в стиле нэцкэ сделала. Только раскрасила поярче. Посмотришь, и прикасаться к такой ядовитой твари страшно. Деньги, кстати, я тоже раскрасила. А то что это за ерунда? Символ богатства на глиняных монетах сидит. Пфе!

   Я пригласила гремлина в свою каморку и торжественно стянула ткань со скульптуры. Реакция была... впечатляющей. Сначала у моего визитера отвисла челюсть, затем он, зажмурив глаза, потряс головой, а затем подошел ближе, и ткнул в скульптуру пальцем. Наверное, чтобы убедиться, что ему она не привиделась.

   Уже через час в моей каморке толпилась целая делегация гремлинов, причем каждый стремился потрогать скульптуру. Поняв, что мое творчество произвело нужное впечатление, я влезла с комментарием, что для повышения финансового благополучия необходимо потереть одну из монет, на которых и восседал тотем гремлинов. Указание было воспринято благосклонно. Особенно меня позабавили шипения и рычания, когда жабопочитатели решали, кто достоин нести скульптуру. Я осторожно поинтересовалась, не требуются ли подобные шедевры другим банковским отделениям. Мне было сообщено, что если хранилище примет дар, то я получу заказ. Ну... будем надеяться на лучшее. От хороших отношений с банкирами никто в здравом уме не откажется. Деньги - это основной двигатель всего, чего только можно.

   Вложив награбленное у каравана в банк, я обнаружила, что стала вполне обеспеченным человеком. Во всяком случае, для исполнения первоначальной мечты денег было достаточно. Я даже выяснила, в каком из ближайших крупных городов более менее лояльно относятся к людям, почем там аренда и насколько высок спрос на предлагаемый мной товар. Оказалось, что припрятанное мною халифатское золото - это не просто монеты. Сам металл имел какие-то очень ценные свойства, а потому ценился довольно высоко. Мало того, гремлины честно предупредили меня, что данные монеты они только принимают, а обратно отдают эквивалентную сумму, поскольку халифатское золото жизненно необходимо им для каких-то банковских ритуалов. Я осторожно поинтересовалась курсом обмена. Выяснилось, что одна монета вполне могла быть выкуплена за десяток обычных золотых. Ух ты! Это я удачно пограбила. И мне безумно повезло, что гремлины не интересуются происхождением денег. Впрочем, выяснив, насколько ценно халифатское золото, я решила припрятать пяток монет на крайний случай. Пусть будут. Тем более, что мне и без них удалось сорвать весьма приличный куш.

   Полагаю, вы можете себе представить, как я радовалась, когда выяснила, что за счет продажи гремлинам халифатского золота, денег на моем счету оказалось намного больше той суммы, на которую я рассчитывала. Настолько, что можно было прямо сейчас увольняться со службы и отправляться покорять большой город. Финансов вполне хватит на открытие, как минимум, двух салонов вышивки и плетения кружев. Даже если учесть, что к этим самым салонам будут примыкать и другие помещения, где начнут оказывать услуги по пошиву одежды и по уходу за телом. По последней позиции, по-моему, ниша в данном мире вообще не занята.

   Однако, несмотря на всё вышесказанное, срываться с насиженного места я не спешила. Не потому, что ленилась или боялась, а потому, что уже хотелось большего. Собственная сеть салонов - это, конечно, хорошо. И деньги можно приличные заработать, и о будущем не беспокоиться. Но мое неуемное честолюбие требовало подняться выше, чем кружевница. Пусть даже известная и относительно обеспеченная. И самое главное, что меня беспокоило на пути достижения данной цели - негативное отношение окружающих к людям. Пусть даже полукровкам.

   Надо сказать, что с расовым взаимоотношением в данном мире всё было еще сложнее, чем мне показалось на первый взгляд. Во-первых, разумных существ было дикое разнообразие, и они, за исключением гремлинов, выглядели вполне себе человекообразно. Форму ушей, некоторую хвостатость и даже присутствие чешуи во внимание принимать не будем. Не до мелочей. Удивило меня то, что кроме эльфов, государства отнюдь не делились по расовому принципу. То есть не было такого, что, допустим, на западе живут тролли, на востоке гномы, а на севере люди. Ничего подобного. В одном государстве мирно сосуществовали представители различных рас. Правда, между собой они перекрещивались редко, но воспринимали себя именно как жителя определенной страны, а не отдельной расы. Более того, те же тролли, живущие в разных государствах, активно не любили своих сородичей. Примерно так же, как Очень Западные Украинцы не любят "клятых москалей".

   Кстати, отношение посторонних рас к людям оказалось вполне оправданным. Я и сама себя стала ловить на том, что посматривала на представителей собственной расы сверху вниз. Серьезно! Если мир, в который я попала, напоминал средневековье с поправкой на магию, то люди еще не полностью выползли из каменного века. Если и был кто-то ниже их, так только плюты. Но те вообще песня с припевом. Им всё надо было сто раз разжевать, в рот положить, да еще и проглотить заставить. По-моему, у окружающих меня существ сложилось впечатление, что я имею к человеческой расе весьма опосредованное отношение. На людей данного мира я вообще была не похожа. На женщин-людей тем более.

   К счастью, мастер Варрхан устроил мне подробный допрос уже после того, как я ознакомилась с местными реалиями. Собственно, и необходимость-то в этом допросе возникла только потому, что окружающие заметили мое отличие от человеческой расы. И я с этим ничего не могла поделать. Да, выжить и не отсвечивать было очень важно, но в моем случае выживание и игра в полного валенка вступали в конфронтацию. Именно тогда мне и пришлось проверить на прочность слезную историю о том, что родителей я не знаю, что воспитывалась я среди людей, но много путешествовала. Мое завравшееся вдохновение продолжало рисовать и раскрашивать сюжет с фургоном бродячих актеров, возможностью общения с представителями разных рас и быстрой обучаемостью.

   В то, что комендант мне поверит, я не сомневалась. В принципе, довольно обычная история, да и я сама (если отстраниться от непохожести на человеческую расу) ничем особенным не выделялась. Варрхана устраивало мое умение работать, моя готовка и то, как я веду дом. Имея амбиции и умение строить людей, я довольно быстро превратилась из служанки с расширенными полномочиями в фактического администратора всей комендатуры. Нашла общий язык и с солдатами, и с торговцами, и с прислугой.

   Гораздо больше я опасалась разговоров с магом. В основном потому, что ничего не знала о его способностях. И рассказать мне об этом никто не мог. Выяснилось, что маги - это очень закрытое общество, и пределы их умений окружающие не знают. Разумно, в принципе. Потому как Инквизиция может возникнуть и в данном мире. Единственное, что мне удалось выяснить - магический дар встречается довольно редко, его сразу можно ощутить, и среди людей еще ни разу не было выявлено ни одного мага. Жаль. Но я, в общем-то, на это и не рассчитывала. Это было бы слишком просто. Мне хватило и рояля с благосклонностью банкиров. С тех самых пор, как я подарила им скульптуру-жабу, мои финансы растут, как на дрожжах. И заказами на подобные изделия я обеспечена на месяцы вперед.

   На мое счастье, с Гилбертом мне повезло. В данном мире, похоже, маги читать мысли не умели. Ох,Харриш, во всяком случае, точно не умел. Он вполне нормально воспринял мою историю и даже не особо интересовался подробностями. Похоже, ему было совершенно фиолетово мое происхождение. Поняв, что Гилберт Ох,Харриш не собирается применять магию с целью выпотрошить мои мозги, я осмелела и решила его порасспрашивать.

   Известно, что мужики за чаркой вина обладают повышенной болтливостью, а уж о своих военных подвигах они вообще могут рассказывать бесконечно. В принципе, мне нужно было только немного больше узнать о магии и магах, чтобы понимать, чего от них можно ожидать в дальнейшем. А потому требовался не один вечер, а несколько встреч, за которые я могла бы вытянуть из Гилберта интересные подробности. Причем так, чтобы он сам не понял, сколько всего полезного выболтал. Как это сделать? Хороший вопрос. Я решила сыграть на извечном мужском желании выпендриться.

   Дело в том, что во время уборок, я натыкалась на книги, и уже начала осваиваться с чтением. И среди коротких историй (рассчитанных на детей) мне попались несколько иллюстраций, в том числе и изображения боевых магов. Состроив глупо-восторженную физиономию, я поинтересовалась у Гилберта, не выглядел ли он точно так же, когда воевал. Любопытство тут же принесло свои плоды. Глупой клушке женского пола была показана целая энциклопедия по вооружению и доспехам, а так же книга по последней войне, где некое государство Ал,Лш противостояло объединенным силам Тринийского халифата, Фалсии и Миритии, на стороне которой сражались и Гилберт, и Варрхан. Особенно два пенсионера отличились в защите крепости Чьеншс. Правда, несмотря на их героические усилия, она все-таки была разрушена неприятелем, но, тем не менее, "это была славная битва"6.

   Я захлопала глазами еще более восторженно, и попросила позволения попробовать нарисовать славных героев в разгар знаменитой битвы. Гилберт надулся от собственной важности, и согласился. Ну, вот и славненько. Будем встречаться каждый вечер, расспрашивать о войне и подвигах, а заодно, может, и о магии побольше узнаем.

   Надо сказать, что и Гилберт, и Варрхан подошли к процессу собственного запечатления для потомков очень серьезно. Мне было показано несколько гравюр, наиболее адекватно изображавших падение крепости Чьеншс и продемонстрированы старые доспехи, которые, судя по их виду, были вытащены прямиком из горнила битвы. Ну, что ж... попробуем себя в роли великого художника. До сих пор мои потуги в живописи ограничивались пейзажами и парой портретов. Впрочем,... я не слишком беспокоилась за результат, поскольку хотела не прославиться, а выяснить нужную информацию. И желаемое таки было получено! За время сеансов я узнала столько, сколько не смогла выяснить за несколько месяцев пребывания в данном мире.

   С магией все было довольно просто. Существовало очень ограниченное количество разумных существ, которые ей владели. Люди среди них не встречались. Никогда. Определить, является ли данный тип магом, мог только другой маг. Как-то они друг друга чувствовали. Гилберт прочитал длинную лекцию об энергетических потоках, но я даже заморачиваться не стала. Мне был важен сам факт. Еще выяснилось, что боевых магов вообще единицы. Для того, чтобы успешно сражаться, необходимо иметь довольно серьезный потенциал. Так что Гилберт реально крут. Основное количество магов специализировалось на бытовых заклятьях. Причем во всех сферах жизни, вплоть до зачаровывания рабских ошейников. Кстати, именно отсутствие на мне магической метки позволило определить, что я не чья-то собственность, а вполне себе свободный человек.

   Однако поразило меня вовсе не количество магов. И даже не их влияние на окружающую жизнь. Поразило меня упоминание о том, что можно открыть ворота между мирами. И магом для этого быть не обязательно. Гилберт сказал это вскользь, в качестве примера, и мне пришлось приложить серьезные усилия, чтобы себя не выдать. Явную заинтересованность выказывать было нельзя. Пришлось охать, глупо хлопать глазами и взволнованно благодарить за поучительную беседу. Ну и восторгаться, разумеется, талантами магов. Дескать, боевики - это круто, создатели артефактов - великие умельцы, а сведения о вратах в иной мир вообще похожи на сказку.

   Польщенный Гилберт важно покивал головой и сообщил, что возможность перехода между измерениями действительно давно уже стала легендой. И всерьез к ней никто не относится. Существо, способное открыть проход, рождается раз в несколько тысяч лет. И не всегда способно правильно воспользоваться своим талантом. Я покивала головой, запомнила, в каких книгах упоминается этот феномен, и быстренько перевела разговор на другую тему. О боевых магах и их роли в военных конфликтах Гилберт мог рассказывать часами.

   Варрхан тоже поведал мне немало интересного. Несмотря на то, что почти все представители его расы были знатными вояками, талантливых командиров среди них попадалось не так много. Так что комендант тоже был, в своем роде, явлением. И я постепенно понимала, что этих двух типов держат на границе вовсе не из милости. Тем более что эльфы, чей лес граничил и с Миритией, и с Тринийским халифатом, периодически совершали налеты на торговые караваны. Молодняк у них развлекается так. Причем если Мирития держит границы на замке и внимательно следит за обстановкой, то халифат относится к своим пограничным обязанностям спустя рукава. Открывает эльфам коридор, и трава не расти. С одной стороны, их понять можно. С остроухими гадами никто связываться не хочет. А с другой стороны, результат их действий обрушивается грузом проблем на головы именно Гилберту и Варрхану. Их раса тэр,х-р-л,л считает себя вполне цивилизованной, а потому не может не помочь попавшим в беду. Тем более, что от подобных разбойных нападений страдает торговля, а Льенс и так в дыре находится. Пограничный город просто не выживет без торговых караванов. И то, что большинство народа в них составляют люди - это данность, от которой никуда не деться. Владельцам караванов просто невыгодно нанимать представителей других рас. Из людей получается вполне приличный обслуживающий персонал, и они не требуют большой платы. Не плютов же, в самом деле, в дорогу брать! Это дома им можно пошагово расписать, что от них требуется, (и то порой зла не хватает), а в пути постоянно случается что-нибудь непредвиденное.

   Кстати, окольными путями я выяснила, что же из себя представлял караван, к которому я так удачно прибилась. Оказалось, что он шел из столицы Миритии в халифат. Льенс находился в непосредственной близости от оживленного тракта и являлся достаточно удобной остановкой, чем пограничники вовсю пользовались. Вообще-то Варрхан упомянул, что раньше халифат тоже держал границу на замке, и проблем с эльфами не было, но в последние годы ситуация кардинально изменилась.

   Полученные сведения об окружающем мире постепенно складывались в цельную картину. Однако теперь я думала не только о том, как здесь удобнее обосноваться и заработать побольше денег. Мне не давала спать мысль о возможности открыть ворота обратно в свой собственный мир. С одной стороны - делать там нечего. Мне некуда и не к кому возвращаться. Семьи нет, дом разрушен, и во что превратилась страна - большой вопрос. Я со своей ненормальной зацикленностью на мести не слишком интересовалась новостями. С другой стороны... глупо упускать подобную возможность! Нужно хотя бы понять, каким образом мне удалось открыть ворота, а уж потом думать, что делать дальше. Ну и потом - здесь имелись маги! Да, про телепортацию в данном мире никто не слышал. Но наверняка ее можно изобрести! Так же, как и средства для того, чтобы ей противодействовать. Местные маги придумали артефакты, которые уничтожают созданных эльфами тварей, и если их принести в мой мир - это уже была бы очень существенная помощь. К тому же, я ни на минуту не поверю, что здесь не придумано ни одного способа противостоять магии. Пусть изобретенные щиты узконаправленные и, наверняка, дорогостоящие, но я не сомневаюсь, что они есть! А с их помощью мой мир сумеет более эффективно противостоять остроухим. Это эльфы со своей магией крутые, пока могут мгновенно исчезать и появляться. А если их лишить возможности телепортироваться, то будем посмотреть, на чьей улице начнется широкий русский праздник.

   Прошерстив домашнюю библиотеку коменданта и мага, я нашла всего одну книгу с легендами об иных мирах. И процесс открытия врат описывался там вполне доступно. Ничего такого, выходящего за рамки возможного, не требовалось. Только сам талант. В случае, если я все-таки решу открыть эти самые врата, мне всего лишь потребуется найти достаточно глубокую пещеру и сконцентрироваться на образе определенного места в своем родном мире. Сосредоточенность и искреннее желание должны облегчить данный процесс. Особенно меня порадовало, что за собой следом я смогу провести между мирами того, кого захочу. Хоть целую армию.

   Проверять эти сведения я, естественно не рискнула. И пещеры под боком не было, и смысла особого я не видела. Нет уж, если возвращаться в свой мир, так имея в арсенале что-нибудь полезное. Хотя бы знания о том измерении, в котором я нечаянно оказалась. А в идеале - базу. Плацдарм, с которого можно развернуть любые действия. И торговые, и военные и политические. Идея глобальная, конечно, но на меньшее размениваться просто глупо. Любую возможность нужно использовать с наивысшей эффективностью, иначе результата не будет.

   Наверное, сложись обстоятельства по-другому, я бы даже и не задумалась над тем, чтобы открыть ворота между мирами. Слишком уж это опасная и непредсказуемая авантюра. Но новости, полученные от торговцев, просто соблазняли меня рискнуть. Я выяснила, что в обозримом будущем намечалось крупное политическое событие - окончательная дележка территорий, которые когда-то принадлежали некоему государству Ал,Лш, а сейчас имеют статус Нейтральных земель. Насколько я знала местную историю, лет 15 назад здесь случилась довольно крупная война. Причем до такой степени ожесточенная и кровопролитная, что в процесс вмешались боги. Дело закончилась глобальной магической катастрофой, сопоставимой с приличным ядерным ударом. Государство Ал,Лш перестало существовать, на его территории не осталось ничего живого, и война, по сути, ничем не закончилась.

   Нет, победители собрались, и даже карты новые составили, поделив территории бывшего Ал,Лш. Вот только войти на отвоеванные земли они не смогли. Там держался смертельный магический фон. И рассеиваться он начал относительно недавно. А сейчас, 15 лет спустя после войны, с территориями Ал,Лш требовалось что-то решать. Самое занятное, что сложившаяся в данном случае ситуация мало отличалась от нашей земной истории. Даже для местных рас, имеющих продолжительность жизни в три раза выше человеческой, 15 лет - это срок, за который многое может измениться. И изменилось.

   Дело в том, что во время войны коалицию стран, сражавшихся с Ал,Лш, возглавлял Тринийский халифат. Он находился на пике своего могущества, и стал главной страной-победительницей. Разумеется, халифату достались и основная масса рабов, и самый большой и "вкусный" кусок вражеской территории. Однако из-за смертельного магического фона, сразу прибрать земли и начать их использовать было нельзя. А после того, как великий халиф-победитель умер, трон занял его сын Фарах, не обладавший вообще никакими достоинствами. Спесивый, заносчивый придурок, любитель выпивки и женщин, не нашел ничего лучше, чем истребить всех сторонников своего великого отца (видимо, чтобы развлекаться ему не мешали). Окружив себя лизоблюдами, он пустился во все тяжкие, отдав вожжи управления страной своим любимчикам.

   Нет ничего удивительного в том, что со временем Тринийский халифат пришел в упадок. И к тому моменту, когда завоеванные земли очистились от смертельного магического фона и начали требовать освоения, страна ничем не могла подкрепить свои притязания. Зная, что в халифате на данный момент нет ни нормальной армии, ни порядка в управлении, бывшие союзники намеревались просто игнорировать подписанный когда-то договор, и захапать земель столько, сколько смогут. Разумеется, халиф потребовал прекратить беспредел (наивный чукотский чайник!), но на него никто не обратил внимания. Поскольку "не справедливо, что Сибирь принадлежит одной стране"7. Стремление не иметь слишком сильных соседей под боком - это обыкновенный государственный цинизм.

   Собственно, меня заинтересовал даже не столько намечающийся передел, сколько тот факт, что часть договора страны все-таки собираются выполнить, и довольно большой кусок земель Ал,Лш оставить в качестве Нейтральных территорий. Видимо, чтобы был буфер или стартовая площадка в случае следующей локальной войнушки. Причем эти земли будут реально свободной зоной с весьма либеральным законодательством. Такой своеобразный Дикий Запад.

   Выяснив, что на Нейтральные земли отправляется целый караван желающих там обосноваться, я решила узнать подробности. Где? Да разумеется у торговцев! Эти бродячие источники информации знали всё. Разумеется, я делала некоторую скидку на желание разумных существ кое-что приврать и приукрасить, но в целом, прояснила для себя приблизительные правила, ориентировочные цены и прочие прелести переселенчества. Подробнее можно было узнать только в одном из городов, через которые будут следовать караваны, и где можно будет присоединиться к данной процессии.

   Я примерно прикинула по деньгам, и получилось, что данное путешествие мне вполне по средствам. А до весны еще полгода, так что я и дополнительно заработать успею. Естественно, я просто не могла пройти мимо такой возможности!

   Выбор, конечно, был нелегкий. С одной стороны, беспроблемное житье в большом городе, собственное дело и хороший, постоянный доход. Разумеется, отморозки везде есть, но шанс нарваться на неприятности несоизмеримо меньше, чем если я буду жить на диких землях. С другой стороны, в городе я выше хозяйки пары-тройки салонов не поднимусь никогда. Вряд ли мне даже сеть дадут создать - зубами вырвут доходный кусок. Да еще и моя раса будет служить для меня постоянным источником проблем. А я ведь привыкла к совершенно другой жизни, и здоровыми амбициями не обделена. Да, на диких землях опасно, но, если верить своду правил, я смогу иметь столько, сколько сумею захватить и удержать!

   Не знаю, что я, в конце концов, выбрала бы, если бы не знание о том, что я способна открыть ворота в свой родной мир. Если я обзаведусь сетью салонов в одном из крупных городов, то об этой возможности придется забыть. А вот если я отправлюсь осваивать Нейтральные земли, и мне удастся захапать территорий побольше - это уже совсем другой фердебобль получится. Там я и пещеру найду, и секретность смогу организовать, и главное - ни с кем не придется соперничать за жизненное пространство. Ну... сразу, во всяком случае.

   Основные препятствия на данном пути - это, опять же, моя раса и мой пол. Даже на диких землях это не перестает быть проблемой. Однако в данном случае я могла бы найти очень неплохой выход из положения. Во-первых, прикинуться парнем. С моим мосластым, плоским телом это будет не так уж сложно. А во-вторых, изобразить из себя представителя расы хмуальдов, которые живут где-то на северных островах. Сейчас, с моими знаниями, это сделать проще. Хмуальды имели максимальную схожесть с людьми, отличаясь ярко-рыжим цветом волос и буйным нравом. На мой взгляд, они вполне могли бы служить картинкой к историям про викингов. Ну а поскольку среди хмуальдов встречались не только мощные бойцы, но и представители других видов деятельности, закосить под них будет не так уж сложно. Изображу из себя торгаша. Мало ли я их встречала на местном рынке! Подрежу волосы, перекрашусь, сошью подходящий наряд, и ни одна собака не узнает. Единственно, мне придется рассказать о своей идее гремлинам (чтобы доступ к собственным деньгам иметь), но, как я уже выяснила, они очень хорошо умеют хранить тайны своих клиентов.

   Впрочем... в любом случае, это было делом не скорым. Весной в путь должно было двинуться три каравана - по одному от государства. Однако мне ближе было добраться до Мррарешша, находящегося на территории Тринийского халифата, чем тащиться в столицу Миритии. Тем более, что людей туда не пускали, а с перевоплощением могут возникнуть проблемы. Какие? Ну... начнем с того, что из Льенса мне в любом случае в своем собственном виде придется уезжать - это приграничный город, и на выезде будут проверять всех. Переодеться в дороге? Бред. Спутники заменят подмену. Ну а контракт с караваном закончится только в точке прибытия. В столице, куда (замкнутый круг) меня, согласно местным законам, просто не пустят. В общем, выбирать не из чего. Жду караван и отправляюсь Мррарешш. Хоть город и находится в Тринийском халифате, но там нет законов, ущемляющих права человека. А уж затеряться в крупном торговом поселении - раз плюнуть. Я уже ни с кем не буду связана контрактом, рядом не будет любопытных спутников, и я вполне смогу улучить момент, чтобы перевоплотиться.

   В принципе, в Мррарешш можно было отправляться хоть сейчас. Но зачем? Караван в Ал,Лш, повторюсь, будет только весной. И что я буду делать полгода в незнакомом городе? Здесь, в Льенсе, у меня уютное жилье, работа и прикормленные клиенты. От добра добра не ищут. Нечего. Дождемся весны. У меня и помимо подготовки к явно авантюрному путешествию дел навалом было. Заказов я нахватала столько, что свободного времени почти не оставалось. Мне нужно было и продолжать вести дом (обязанностей с меня никто не снимал), и плести кружева, и делать вышивки, и лепить жаб для гремлинов, и рисовать эпический портрет коменданта с магом. В один далеко не прекрасный момент, свалившись от усталости, я поняла, что нагрузку надо снижать. Всех денег не заработаешь, а нервный срыв мне не нужен.

   Первым делом я развязалась с портретом. Как ни странно, он действительно получился впечатляющим. Я даже не ожидала. И Гилберт, и Варрхан выглядели на нем как живые. Несмотря на то, что я любитель, а не профессиональный художник, эпическое полотно однозначно удалось. И всполохи огня, и руины крепости Чьеншс на заднем фоне, и оба героя в пылу боя. Один с мечом, а второй с посохом.

   Кстати, любопытная деталь - здешние маги могли колдовать и без применения всяких приспособлений, типа тех же посохов. Но довольно сильные артефакты, которые они создавали, серьезно увеличивали их магические силы и возможности.

   Надо сказать, что нарисованная мной картина произвела на мага с комендантом потрясающее впечатление. Они замерли и никак не могли от нее отойти. Это потом я выяснила, что подобных вещей в данном мире не пишут, (хотя могла и раньше догадаться, вспомнив уровень средневековой живописи собственного мира). Короче, созданный мной портрет, оказался для данного времени шедевром и прорывом. Картину осторожно (словно она стеклянная) вынесли из моей комнаты, торжественно водрузили в приемном зале, накрыли материей и объявили, что покажут ее на ближайшем балу. То есть, послезавтра.

***

   - Энжи, я могу тебя проводить до базара?

   Я обернулась. Ко мне направлялась очередная причина того, что надо уезжать из этого городка. Один из местных вояк почему-то решил, что я ему нравлюсь. Ну а поскольку, несмотря на мои потуги, внешность у меня не шибко улучшилась, полагаю, что дело было в деньгах. Пусть никто точно не знает, сколько я зарабатываю, но по стоимости кружев и вышивки можно определить, что немало. Не то, чтобы я осуждала предприимчивого солдатика. С чего вдруг? Просто неприятно. Собственно, проблемы с соблазнением мужчин у меня еще в том, моем собственном мире возникали. Даже не столько из-за внешности (когда я накрашусь, я вполне симпатично выгляжу), сколько из-за того, что мне совершенно не хотелось ловить кого попало. Не подумайте, я не ждала принца на белом коне (на фига он мне нужен?). Я хотела встретить человека, который был бы мне равен. Надежного, уравновешенного, обязательного. И искала я его довольно долго. Поздняя любовь, поздний брак, поздний ребенок... а потом оказалось, что и это счастье мне было дано ненадолго. Сволочные эльфы лишили меня того, что было самым ценным. Самым незаменимым. И время не смогло вылечить этой раны. Оно просто немного приглушило боль.

   Понятно, что я никак не реагировала на авансы бравого солдата. Мне был никто не нужен, поскольку я еще не отошла от потери. Хотя, если быть честной, шансов у него все равно не было бы. Поскольку я не люблю альфонсов. Не осуждаю, но не люблю. Да и в пару себе хотелось бы кого-нибудь более похожего на человека. Наверное, я слишком мало еще живу в этом мире, чтобы привыкнуть к расовому разнообразию.

   - Энжи, ты меня слышишь?

   М-да. Задумалась. Надо ж отреагировать как-то на этого Ромео.

   - Нет, спасибо, меня не надо провожать. Я сама дойду, - вежливо отказалась я.

   Сейчас не время и не место обзаводиться сиюминутными романами, даже если бы этот солдат мне нравился. Да и вообще, связываться с мужчинами в данном мире - себе дороже. С противозачаточными у них проблема, врачи преимущественно шарлатаны, а положение женщины - нечто среднее между служанкой и половичком для ног. Тем более что я старалась выглядеть как можно незаметнее, поскольку передо мной изначально стояла задача не замуж выскочить, а вписаться в новый мир, не привлекая к себе особого внимания.

   - Я тебе сколько раз говорил, чтобы ты не подходил к Энжи?! - рявкнул комендант, заметивший ухаживания солдата. - Заняться нечем? Так я тебе дело быстро найду!

   Мой незадачливый ухажер не стал ожидать неприятностей на свою пятую точку, и быстро скрылся с глаз. Я хмыкнула. Была б я понаивнее, расчувствовалась бы от такого внимания со стороны мастера Варрхана. Решила бы, что это он от доброты душевной так обо мне заботится. Ха! Я прекрасно понимала, что на самом деле, коменданту не хочется терять прислугу в моем лице, и он панически боится, что я выскочу замуж. Пограничный Льенс - это глухая провинция, военный городок, где женщин заведомо меньше, чем мужчин. Не больно кого-нибудь наймешь в таких условиях. Да и для солдат на безрыбье любая Баба-Яга Клавдией Шиффер покажется. Как известно, после пятого стакана некрасивых женщин не бывает. Так что вмешательство Варрхана в мою личную жизнь было очень кстати.

   Да и вообще мне грех было на него жаловаться. Комендант был вполне приемлемым начальником. Не самодурствовал, не срывал на мне злость и не стеснялся похвались лишний раз. Особенно Варрхан ценил то, как изменилась его кормежка. И маг, кстати, его активно в этом поддерживал. Старые вояки, как оказалось, были склонны к чревоугодию (благо, в данном мире это даже не являлось грехом), а потому все мои кулинарные новинки принимали на "ура". Если учесть, что в Льенсе был всего один трактир, да и тот без особых изысков, приобрести славу кулинара было несложно. Тем более, что я (спасибо "лихим 90-м") могла приготовить даже из ничего что-нибудь. А уж имея под рукой мясо, муку и овощи - грех было не развернуться. К тому же, в доме был довольно приличный повар, который тоже не бездельничал. Мне, правда, повезло, что он не ревновал к моим нововведениям, и не вставлял мне палки в колеса, а стремился сам освоить как можно больше новых блюд.

   Для того, чтобы облегчить себе жизнь, осенью я насушила грибов, травы для импровизированного чая, и приступила к попыткам сварить мыло. Мои запасы уже подходили к концу, а обходиться без подобного блага цивилизации мне категорически не хотелось. Первые результаты экспериментов получились... да вообще не получились. О том, как надо делать мыло, я имела весьма смутное представление. Это только кажется, что общий процесс мыловарения прост до безобразия: масло либо жир, плюс щелочь и вода, равняется мыло. В реальности все несколько сложнее. Я убила несколько недель на то, чтобы добиться хоть какого-то результата. И, как только у меня стало вырисовываться нечто приемлемое, я тут же начала думать о том, как и сколько можно заработать на этом проекте. Для запаха и цвета я добавляла травы, а для удобства хранения и переноски заказала у плотника несколько футляров, которые расписала вручную растительными орнаментами. Кстати, поэкспериментировав, я создала и нечто типа шампуня. Однако данный продукт был еще далек от совершенства, а потому оставался для личного пользования.

   Глава 3

   Несмотря на то, что порой мне приходилось падать от усталости, искать возможности дополнительного заработка я не перестала. Наоборот. Мои мысли только и крутились вокруг вопроса, где бы мне взять денег. Да, к настоящему моменту я вполне могла бы назвать себя состоятельной дамой, но останавливаться я не умела. По всем законам подлости, при начинании любого дела, денег понадобится ровно в два раза больше, чем планировалось. А уж сколько финансов потребует освоение новой территории - даже представить сложно. Именно поэтому я и работала, не покладая рук. Но за что бы еще зацепиться, чтобы получить дополнительный доход? Я терзала мозги почти неделю, прежде чем стукнуть себя по лбу и обозвать нехорошим словом. Мягкие игрушки! В данном мире вообще ничего похожего нет! Вот только никого, даже издалека напоминающего разумное существо, лучше не шить. Учитывая, что в данном мире есть магия, подобный проект может быть небезопасным. Если уж даже в моем измерении, где с магией туго, некоторые доморощенные колдуны умудряются портить людям жизнь, вгоняя иголки в куколок, то здесь это тем более чревато. Так что остановимся на животных. Птички там, рыбки, пушистики всякие... то, что однозначно понравится детям и не вызовет отторжения у взрослых. Ха, кстати! Специально для гремлинов можно мягкую жабу сбацать. Пусть тоже свое потомство порадуют.

   Самые первые игрушки шить было трудно. Я постоянно ошибалась, переделывала выкройки и никак не могла добиться того, чтобы морды выглядели симпатично. Отдельной проблемой был вопрос внутреннего содержания. Чем набивать игрушки, чтобы было мягко и безопасно? Я попробовала солому, потом пошла к уже знакомому плотнику за опилками, а затем вовлекла его в свой проект лошадок-качалок. И первый результат был испробован на вертевшихся под ногами детях. Восторгов было море.

   Закрыв вопрос с еще одним дополнительным заработком, я решила поговорить с Варрханом о своем будущем. Комендант взял меня в дом, нормально ко мне относился, и "кидать" его мне не хотелось. Раз уж он Р,ешшлу не отпускал, пока та себе замену не подготовит, мне тоже следовало заранее озаботиться вопросом собственного увольнения.

   Как я и предполагала, данная новость восторгов у коменданта не вызвала.

   - Нет, нет и нет! Я даже слышать не хочу о твоем увольнении! Кого я возьму на твое место? Плюта? - возмущался Варрхан.

   - Ну, я же не завтра собираюсь уходить, - пыталась я успокоить коменданта. - Успею подготовить себе замену.

   - Мы готовы предложить тебе повышение оплаты, - вмешался в разговор маг. Надо же... ушам своим не верю. Второго такого жмота, как Гилберт, днем с огнем не найдешь.

   - Дело не в деньгах, - вздохнула я. - Думаю, вы знаете, что мои дополнительные заработки приносят мне больше, чем вы в принципе способны предложить. Нет смысла тратить время и силы на работу в качестве служанки, если это время можно потратить на изготовление товара, который стоит в несколько раз больше, чем моя месячная зарплата.

   - И почему же ты сразу не ушла, а собралась остаться аж до весны? - ядовито поинтересовался Варрхан.

   - Потому что я действительно вам благодарна, - спокойно признала я. - Вы взяли меня в дом, ничего обо мне не зная. Вы не запрещали мне дополнительно зарабатывать на жизнь. Я чувствую себя обязанной, а потому приложу все усилия, чтобы найти себе достойную замену и обучить ее.

   - Я так понимаю, ты не останешься в Льенсе, - вздохнул маг. - Поедешь искать счастья в столицу?

   - Мне, как человеку, запрещено там появляться, - напомнила я.

   - Я постоянно забываю, что ты человек, - хмыкнул Гилберт. - Ты совершенно не похожа на представителей своей расы.

   - Это потому, что я никогда не жила той же жизнью, что они. Я много путешествовала, встречалась с представителями разных рас, и узнала мир лучше. Мне всегда хотелось чего-то большего, чем побираться на ярмарках. Я устала от постоянной нищеты, от неопределенности. Бродячие артисты много не зарабатывают, периодически голодают. У них нет постоянной крыши над головой. К тому же, после того, как я выросла, появились проблемы. Тело утратило гибкость, и я уже не могла исполнять прежние номера. Да и не было у меня никогда особого таланта. Я знала это еще в детстве, и именно поэтому училась готовить и шить. Мне было понятно, что я постепенно становлюсь обузой, и от меня в любой момент могут избавиться. Именно поэтому я и сбежала с первым попавшимся караваном.

   - И правильно сделала! - фыркнул маг. - Не знаю уж, какой ты была артисткой, а вот служанка из тебя получилась неплохая. Старательная, чистоплотная и честная. Нам действительно жаль будет с тобой расставаться.

   Я только вздохнула. Приятно, конечно, что меня ценят, но пора двигаться дальше. А придуманная история собственного прошлого, кстати, у меня с каждым разом получается все лучше и лучше. Обрастает деталями, подробностями и становится все правдоподобнее.

   Как вскоре выяснилось, найти себе замену оказалось еще сложнее, чем я полагала. Все женщины Льенса, за редким исключением, были при деле. А этого самого исключения мне и с доплатой не надо было. В конце концов, я остановилась на совсем юной особе по имени Н,юлла, у которой были проблемы с мачехой. Побои, вечное недоедание и поношенные вещи - еще не самое страшное, что с ней случалось. В последнее время мачеха подумывала отправить ее в бордель. Причем, что меня убивало - отец никак на это не реагировал, уделяя внимание своим новым детям.

   Н,юлла, как несложно догадаться, выросла трудолюбивой, а потому вполне меня устраивала. За мое предложение она ухватилась обеими руками, и старалась изо всех сил, не желая возвращаться домой. В принципе, работать в доме коменданта - вполне себе почетное занятие. А если учесть, что мужиков здесь море, и можно присмотреть вполне приличного жениха, то будущее ей рисовалось вообще в розовых тонах. Плохо, конечно, что Н,юлла была такой юной. Авторитет заработать сложно будет. Я, конечно, тоже выглядела не бог весть какой умудренной дамой, но за моей шестнадцатилетней внешностью скрывался 40-летний жизненный опыт, так что тут даже сравнивать нечего.

   Зимой работ по хозяйству было намного меньше, да и Н,юлла помогала, а потому я начала активно готовиться к переезду. Для начала, мне нужно было дождаться каравана до Мррарешша. Причем с таким расчетом, чтобы после того, как я доберусь до этого города, у меня была хотя бы неделя времени до отправки на Нейтральные земли. Несмотря на то, что предварительные сведения о правилах и ценах на путешествие с караваном я уже узнала у торговцев, следовало обратиться к местной администрации и выяснить все подробнее. И официально оформить. Думается мне, что неделя - это вполне приличный запас времени, чтобы исправить какой-нибудь неожиданно вылезший косяк.

   На данный момент будем исходить из того, что цена устанавливается в зависимости от количества повозок. А потому хотелось бы ограничиться единственным экземпляром. Так же оговаривалось, что количество охранников ограничивалось только возможностью прокормить их в пути. Над этим тоже следовало подумать. Впрочем, следовало начать с главного - приобрести эту самую повозку, а так же четвероногого друга, который потянет мое имущество. Причем позаботиться об этом следует заранее, поскольку к прибытию каравана, наверняка, цены взлетят. Да и неплохо было бы укрепить повозку в дорогу. Основательно, не торопясь.

   Первое, что я пошла выяснять - нужна ли нам в хозяйстве лошадь. Тем более две. Кормить четвероногий транспорт всю зиму, не имея с него никакого дохода - полный идиотизм. Проще его весной купить. Пусть и по повышенным ценам. То на то и выйдет. А единственная польза, которую я смогу извлечь, купив лошадей заранее - поучусь держаться в седле. И то не факт. Куда тут ездить-то? Даже если я из седла вылезать не буду, больше пары-тройки часов в день выездки не получится. А что-то мне подсказывает, что провести в седле два часа намного проще, чем несколько суток.

   На мое счастье, кони в хозяйстве требовались всегда. Все-таки, я еще недостаточно привыкла к здешнему средневековью. Причем понадобились они не военным, а магу. Гилберт даже попытался объяснить зачем, но мой мозг категорически отказывался воспринимать его высоконаучные бредни. Это как если бы первокласснику курс сопромата читать начали. Эффект такой же. Единственное, что я поняла, что кони будут крутить какую-то бандуру, что Гилберт согласен их за это кормить, и что животин мне весной вернут в целости и невредимости. И то хлеб. Когда я спросила мага, почему он сам для своих магических экспериментов лошадей не купит, тот уклончиво сказал, что это нерационально. Ха! Так я и предполагала. Гилберту денег жаль. Всё-таки кормить моих животин ему дешевле обойдется, поскольку он наверняка будет делать это за казенный счет, обосновав необходимость своих опытов безопасностью Льенса.

   Договорившись с магом, я отправилась на ярмарку. Причем не одна. Сама я в конях разбиралась примерно так же, как дятел в балете, а пролететь не хотелось. Жулики, наверняка, на ярмарке пасутся стадами. Подсунут мне дохлятину какую-нибудь, и привет. Я не то что до нужных мне земель, до ближайшего поселения не доеду. Именно поэтому я прихватила нашего старшего конюха, который следил за общим порядком во всех конюшнях. А их было не мало, поскольку Льенс - это все-таки пограничный город, и для защиты рубежей в нем имелась вполне себе приличное количество солдат.

   Осенняя ярмарка порадовала своей глобальностью и огромным выбором, но ехидных клыкастых коней мне так и не встретилось. Зато я приобрела двух меринов серого окраса и шикарное транспортное средство, похожее на повозки переселенцев Дикого Запада. За зиму я сделаю небольшой апгрейд, и вполне комфортно проведу время в дороге.

   Кроме транспорта думала я и об оружии. Теперь, когда я немного освоилась в данном мире, можно было достать из тайника арбалет и заказать к нему побольше болтов. В то, что я научусь стрелять из лука, мне как-то не верилось, а потому я даже не стала заморачиваться. Да и стоил хороший лук столько, что просто жаба давила. Честно говоря, я не была уверена и в том, что с мечом совладаю, но тут вариантов не было. За зиму я должна была освоить хотя бы самые элементарные вещи, поскольку собиралась притвориться хмуальдом. А у представителей этой расы слово "меч" и слово "мужчина" были синонимами. Профессионально оружием, конечно, владели не все, но без него вообще себя не мыслили.

   Проблем в данном случае у меня было сразу несколько. Во-первых, нужно было найти меч по руке. Учитывая, какой здесь шовинистский мужской мир, сделать это будет непросто. Специально для женщин оружия тут не создают, но я надеялась, что есть что-нибудь для подростков, поскольку тяжеленный двуручник я однозначно не подниму. Во-вторых, я сильно сомневалась, что кто-нибудь возьмется меня учить. Ну а в-третьих,... где, блин, время-то на всё это взять?! От забот по хозяйству меня никто не освобождал. И пусть сейчас было полегче, чем летом, но свободного времени всё равно не слишком много оставалось.

   Помимо арбалета и меча меня интересовало и метательное оружие. На сюрикены я не замахивалась, поскольку не имела представления не только о том, как ими пользоваться, но и о том, как они вообще выглядят (только в фэнтезийных книжках о подобной экзотике читала). А вот ножики мне вполне пригодились бы. В мире, который я покинула, подобной роскошью я обзавестись не сумела. Нападение эльфов не способствовало развитию производства, и без того убитого постперестроечными реформаторами, а в условиях постоянной военной угрозы создавались боле необходимые вещи. К тому же я, в отличие от многочисленных героев фэнтези, кузнечным ремеслом не владела.

   В мире, куда я попала, данный вопрос решался просто. В приграничном гарнизоне кузнецов было аж несколько штук. Правда, мастерами была лишь пара, остальные больше устраняли мелкие поломки и создавали ходовой товар типа гвоздей и подков. Я, кстати, в который раз задумалась о мясорубке (в конце концов, можно было сэкономить, сделав корпус медным), но, подумав, отказалась от этой идеи. Не до прогрессорства сейчас. Вот если у меня получится устроиться на новом месте, тогда и начну изобретать всякую всячину, чтобы клиентуру привлечь. Да и вообще... на данном этапе приобретение и освоение оружия - намного более важная вещь, чем кулинария. Это шанс выжить. И теперь только от меня зависит, насколько этот шанс будет велик.

   С мечом мне повезло. Даже тащиться никуда не пришлось - у соседей выкупила. Их пацан, как раз, перерос свое оружие и готовился вступить во взрослую жизнь, где требовался более серьезный меч. Ну и... флаг ему в руки. С его мышцами любая дубина пушинкой покажется.

   С ножами было сложнее. Начать хотя бы с того, что здесь их, оказывается, никто не метал. Даже странно. Ведь исключительно удобная вещь! Ножи были боевые (удобные для перерезания горла противнику), охотничьи, кухонные, парадные, но ни один из них не годился на роль метательного оружия. Ну а поскольку я только приблизительно знала, как должен выглядеть хорошо сбалансированный метательный нож, задача усложнялась. При всем богатстве выбора кузнецов, только один из них согласился взять мой заказ. И то неизвестно, что из всего этого выйдет.

   - Думаешь, поможет тебе против ан-альв,эн? - хмыкнул работник молота и наковальни.

   - Почему бы нет? Весной я собираюсь отправиться с караваном в Мррарешш. Если остроухие нападут... может, хоть одного уложить удастся. На мечах даже лучший боец против ан-альв,эн не выстоит, - вздохнула я. - Да и не только остроухие на дорогах резвятся.

   - Да, бандитов на окраинах тоже много, - согласился кузнец. - Но для того и охрана, чтобы им противостоять.

   - И кого та охрана первым делом защищать кинется? - язвительно поинтересовалась я. - Не факт, что мне удастся выжить. Но, по крайней мере, я буду знать, что сделала всё, что могла.

   - Как скажешь, - отмахнулся кузнец. - Но не дело девке сражаться.

   Я вздохнула и неопределенно пожала плечами.

***

   Чтобы ничего не забыть и не упустить, я села разрабатывать план - чем мне в ближайшее время жизненно необходимо обзавестись. Во-первых, навыки, которые я должна приобрести. И это не только владение оружием, но и умение ухаживать за лошадьми и править ими, находясь в роли возницы. Во-вторых, смена имиджа, дабы впоследствии суметь притвориться парнем. Необходимо сделать это максимально осторожно и качественно. И исключить любую возможность появления ненужных вопросов.

   План действий был следующий: я добираюсь до Мррарешша, останавливаюсь в каком-нибудь относительно приличном постоялом дворе и остаюсь ждать. У меня будет примерно неделя, может быть, чуть больше, и за этот срок я должна преобразиться. Энжи исчезнет, а на ее место придет Анж, представитель расы хмуальдов. К тому времени наряд уже должен быть сшит, краска для волос закуплена, а роль мужчины отрепетирована. Да, и про хмуальдов нужно узнать как можно больше, а то как бы не спалиться на мелочах. Разумеется, никто не будет за мной следить и искать меня, но подстраховаться не мешает. Когда в Мррарешш придет караван, направляющийся на освоение новых земель, я к нему присоединюсь. А дальше... дальше как повезет. Ну а я этому везению постараюсь помочь по мере сил.

   Помимо необходимости обзавестись нужными знаниями и навыками, мне требовалось составить список того, что я потащу с собой в новую жизнь, а от чего стоит избавиться, пополнив кошелек.

   В первую очередь, разумеется, мне придется расстаться с женской одеждой. Причем основную часть скинуть здесь, в Льенсе, оставив только самое необходимое. Вещи у меня добротные, качественные, да еще и украшены хорошо... думаю, без проблем удастся пристроить. А вот с мужской одеждой могут возникнуть проблемы. Льенс - городок маленький. Меня здесь все знают. Так что как бы не вызвать ненужных подозрений странными покупками. Остается только одно - покупать вещи постепенно, у разных торговцев. Дескать, хочу свои силы не только на женских платьях, но и на мужских костюмах попробовать. Можно даже сделать пару вещей на продажу, чтобы совсем глаза отвести. Ну и потом... следует учитывать, что вряд ли на новых территориях, куда я прибуду, сразу развернется торговля и производство. Так что лучше и ткани с собой прихватить. В крайнем случае, вручную себе что-нибудь сбацаю. Хотя, конечно, это такой геморрой, что даже думать об этом не хочется.

   Параллельно стоит заняться и повозкой, благоустроив и укрепив ее настолько, насколько возможно. Да и о том, чем питаться, стоит побеспокоиться заранее. В Мррарешше мне придется нанимать (а значит, кормить) охрану, так что следовало отнестись к качеству и количеству запасов с особым вниманием. Разных круп я накупила, грибов с ягодами насушила, травы тоже, мясо и рыбу навялю, а все остальное... посмотрим по обстановке. Кстати, надо бы выяснить у гремлинов, не собираются ли они на новых землях открыть отделение своего банка? Деньги с собой тащить совершенно не хочется. Путешествие и так-то будет представлять изрядную опасность. Зачем гусей дразнить?

   Варрхан д , Варьешш

   Энжи была странная. Очень странная. Даже для полукровки. Она кардинально отличалась от всех женщин, которых когда-либо знал Варрхан. И уж определенно, Энжи не имела никакого отношения к человеческой расе. Кроме внешности.

   Сначала, вроде бы, всё шло, как обычно. Несмотря на свои слова, Варрхан не верил в то, что человеческая женщина сможет заменить Р,ешшлу. Он просто временно нанял служанку для грязной работы. И даже не сомневался в том, что долго Энжи не задержится. Р,ешшла была очень требовательной, а люди не отличались особой сообразительностью. Варрхан даже продолжил активно искать замену своей домохозяйке, однако... он оказался не прав. И даже Р,ешшла, которая поначалу отнеслась к человеческой женщине с предубеждением, поменяла свое мнение. Тогда Варрхан просто решил, что ему повезло. Ну, подумаешь, попалась толковая особь человеческой расы. Чего не бывает. Особенно, если принять во внимание слухи, что Энжи много путешествовала с бродячими артистами и много общалась с представителями чужих рас. Что ни говори, а обстоятельства и образ жизни могут изменить кого угодно. И было только к лучшему, что новая служанка так рьяно принялась за работу.

   Комендант даже не знал, когда именно начал замечать за Энжи разные странности. Она вела себя как образцовая служанка богатого дома - была незаметной, услужливой, аккуратной и неизменно вежливой. Варрхан, не задумавшись передал ей бразды правления, когда Р,ешшла вышла замуж. И ни разу об этом не пожалел. В доме стало еще больше порядка, повар начал баловать новыми блюдами, а в свободное время Энжи занималась типично женской работой - что-то шила. Вот только незаметных, казалось бы, мелочей, странных и необычных, накапливалось все больше и больше. Если Энжи росла среди артистов, как она могла овладеть столь дорогостоящим мастерством? И кружевницы, и вышивальщицы были закрытым цехом, куда посторонние не допускались. Секреты мастерства передавались из поколения в поколения. А Энжи умела такое, чего никто не видел. Ее кружева и вышивка стоили дороже, чем обычные. Талант? Допустим. Чего не бывает в жизни. Но как она могла договориться с грым,шл,стами, этими жабьими почитателями, которые кроме денег вообще ничего не видят?

   А портрет? Картина, где они с Гилбертом участвуют в защите крепости Чьеншс? Кто-нибудь видел подобное чудо? Да они там оба как живые получились! С одной стороны понятно - Энжи никто не учил, и она рисует, как умеет. Не соответствуя канонам классических школ и направлений. Помнится, один из гостей-художников пренебрежительно фыркнул, обозвав полотно варварством. Но большинству-то понравилась именно работа Энжи! Причем понравилась больше, чем полотна высокопоставленных мазил! Впрочем, картина - это еще не самое странное.

   Варрхан не обращал внимания ни на "изобретение" новых детских игрушек (мало ли в какой стране Энжи могла подсмотреть такую идею), ни на умение служанки командовать (ну... талантливая попалась, научилась). Но как можно было не заметить некоторых вещей, выходящих просто за все рамки нормального? И главным из этого списка было отношение Энжи к мужчинам. Точнее, полное игнорирование сильного пола.

   То, что она не флиртовала и не кокетничала - ладно. Может, у нее комплексы из-за внешности. Но то, что она не реагировала на явные авансы заинтересовавшихся ею мужчин - это было странно.

   Варрхан, как умудренный тэр,х-р-л,л, понимал, что претендентов интересует не сама служанка, а ее деньги. Хорошо, допустим, Энжи тоже это понимала. Но почему она не ловила шанс? С ее внешностью и расовым происхождением трудно не то что на хорошую партию - в принципе на замужество рассчитывать. А ей предлагали стать даже второй женой. Почему она отказалась? Надеялась на лучший вариант? Вряд ли. Несмотря на юный возраст, Энжи идиоткой не выглядела. Так в чем дело? Почему она не трепещет перед мужчинами и даже, порой, не уважает их? Более того, Энжи умела ими командовать. Варрхан сам видел, как ее слушались солдаты!

   Надо заметить, что к своим хозяевам служанка относилась с должным уважением. Вот только Варрхан подозревал, что уважают его отнюдь не за то, что он мужчина. И даже не за то, что он хозяин, оплачивающий ее труд. Энжи уважала их с Гилбертом за их личные качества, за военное прошлое, за отношение к окружающим. И это даже льстило. Но откуда она набралась таких диких идей? Ко ее воспитывал? Даже в безбашенном мире бродячих актеров есть свои правила.

   - И это всё, что ты заметил? - фыркнул Гилберт, когда Варрхан поделился с ним своими подозрениями.

   - А ты что скажешь?

   - Полагаю, что Энжи - полукровка. И она далеко не всегда путешествовала с бродячими артистами. Если вообще там была. Она выглядит как человек, но... точно не принадлежит к этой отсталой расе. И странностей у Энжи гораздо больше, чем ты перечислил. Смотри. Она быстро выучила язык, и что сделала в первую очередь? Стала учиться читать и писать на нем. Для нее это было естественным. Я несколько раз видел ее в нашей библиотеке. Для нее книги - это нечто, само собой разумеющееся.

   - Да, я замечал, - вспомнил Варрхан. - Вроде бы, она аккуратна, но относится к ним с некоторой небрежностью. Не знает цены?

   - Возможно. Но сколько ты знаешь служанок, которые считают естественным научиться читать и писать? И потом... ты обращал внимание на ее руки?

   - Руки?

   - Так я и думал, - хмыкнул маг. - Руки Энжи говорят о том, что она в жизни не занималась грязной и тяжелой работой. Нежная кожа, изящные пальцы... у служанок таких рук не бывает. А как она за ними ухаживает? Не каждая знатная дама знает столько притирок.

   - Энжи вообще очень чистоплотна. Если бы она могла, то принимала бы ванну ежедневно. Ты видел, как успехом пользуется это ее "мыло"? Не могу и предположить, где она взяла этот рецепт. Купцы не возят ничего подобного.

   - Теперь возят, - хмыкнул Гилберт. - От нас. И мыло, и игрушки, и кружева. Полагаю, Энжи заработала столько, что уже вполне может открыть свое дело. Полагаю, она увольняется именно поэтому? Мое предложение о повышении заработной платы не произвело на нее впечатления.

   - Она купила повозку и двух меринов, запасается в дорогу... очевидно, что деньги у нее есть. Странно, что она так и не нашла мужчины.

   - А мне кажется, что это, как раз, логично, - возразил маг. - Энжи старалась не попадаться нам на глаза лишний раз, и то вызвала подозрения. А уж муж тем более заметит все ее странности. Начиная с того, что ее возраст и взгляд не соответствуют друг другу. На вид наша служанка - совсем юная девушка. А ведет себя как вполне опытная, и даже семейная женщина. Знает такие мелочи, на которые девицы, обычно, внимания не обращают. А как она обращается с цифрами? Ты замечал? Складывает, вычитает и даже перемножает в уме! Однажды я решил подкинуть ей задачку, требующую весьма значительных расчетов. В свое время Королевская канцелярия чуть ли не неделю над ней корпела.

   - А, из финансового учебника? - вспомнил Варрхан. - Ну, это только для обученных счетоводов.

   - Вот именно. А Энжи посчитала ее за ночь. Причем с утра выглядела вполне выспавшейся.

   - Не может быть! - помотал головой комендант.

   - Ещё как может! И теперь весь вопрос в том, что нам делать.

   - А что мы должны сделать? - вскинулся Варрхан. - Сдать ее королевской страже только на основании того, что она умна и много зарабатывает? Или ты подозреваешь ее в шпионаже?

   - Вот уж в чем, в чем, а в шпионаже я ее точно не подозреваю, - хмыкнул Гилберт. - Шпионы так не действуют, не привлекают к себе внимания. Я просто подозреваю, что у нее есть какие-то тайны.

   - Тайны у всех есть. Вопрос в том, насколько они опасные. Может быть, отъезд Энжи и к лучшему, - вздохнул Варрхан. - Я не хочу на старости лет влипать в неприятности.

   - Не думаю, что нам это грозит, - покачал головой маг. - Энжи прибыла издалека. Очень издалека. Она не знает многих элементарных вещей, такое не сыграешь. Полагаю, что она от кого-то убегает, и никак не может остановиться. Конечно, жаль что она уезжает. Я привык и к ней, и к тому комфорту, который она обеспечивает. Сомневаюсь, что Н,юлла сможет полностью ее заменить.

   Арш , шейн лэрсс Фьерс

   Я прибыл в Льенс тайком, поздно вечером. Несмотря на то, что официально я считался вторым лицом в правительстве нашей страны (а реально - был вообще первым), решать множество проблем мне приходилось лично. Благодаря бездарнейшему королю Юрш,шлоу, эффективная служба внутренней и внешней разведки, которую я выстраивал почти 200 лет, была уничтожена. С тех пор, как этого ограниченного идиота на троне Миритии сменил мой ставленник, прошло уже 15 лет, но полностью восстановить разрушенные связи и агентуру до сих пор не удалось.

   Видимо, это какая-то историческая закономерность - на смену сильным, мудрым правителям приходят избалованные юнцы, разбазаривающие состояние и доброе имя. Наследники старинных династий, нацепив корону и заняв престол, пускаются во все тяжкие. Не заботясь о сохранении и приумножении того, что нажито и завоевано. Они стараются избавиться от тени великих отцов, уничтожая даже память о них. Понимая, что сами не способны ни на что великое, потомки пускаются во все тяжкие. Юрш,шлоу подвел страну к краю пропасти, и почти столкнул ее с обрыва. К счастью, я вовремя вмешался.

   Разумеется, вина за воспитание такого наследника лежала на нас. Мы были слишком заняты войнами и переговорами, чтобы уделять ребенку внимание. К сожалению, ни королева, ни нанятые учителя и воспитатели, не смогли должным образом повлиять на будущего правителя. И выросло то, что выросло.

   То, что толку из этого дегенерата не выйдет, я понял давно. В правители Юрш,шлоу никак не годился, но его отец, всегда прислушивавшийся к моему мнению, здесь был глух. Впрочем, особого выбора у него не было. Единственный наследник как-никак. Дело, конечно, можно было поправить женитьбой, но подходящую женщину найти было проблематично. Юрш,шлоу слишком уж прославился своим отвратительным характером. Пришлось приложить титанические усилия, чтобы у него появился официальный наследник. К несчастью, король рано умер, а Юрш,шлоу попер в дурь.

   Смерть правителя была подозрительной, но я просто не успел ничего сделать по этому поводу. Хорошо хоть верные сторонники вовремя предупредили меня о том, что готовятся аресты и казни, и мне удалось вовремя спрятаться. Разумеется, я пытался спасти как можно больше верных мне союзников, но опоздал. Юрш,шлоу хватило ума заранее подготовится и нанести неожиданный удар. То, что я сумел ускользнуть - это просто милость богов. Оставшимся не повезло. Юрш,шлоу демонстративно развелся с королевой, отрекся от сына и сослал семью в провинцию под пригляд охраны. Хорошо хоть не убил. Он тут же женился на какой-то прачке, заявив, что эта дама - любовь всей его жизни. Юрш,шлоу казнил всех, кто осмеливался ему возражать или когда-то непочтительно на него посмотрел. Под топор палача попало множество глав знатнейших родов, моя семья и дело всей моей жизни. Разведка. Сотрудники были убиты, а документы уничтожены.

   Удар был жестоким. И страшным. В какой-то момент я даже готов был опустить руки и сдаться. Меня остановило только одно - месть. Я понимал, что если приложить усилия и выждать удачного момента, обстоятельства можно будет развернуть в свою пользу. Ну... выжидать я умел всегда. И пользоваться наработанными за много лет связями тоже. К счастью, оборваны они были не все. Первой удачей было то, что мне удалось пропихнуть в ближний круг Юрш,шлоу несколько своих ставленников. Они пытались хоть как-то влиять на правителя и держали меня в курсе происходящих событий. Второй удачей стала сложная и рискованная авантюра, в результате которой мне удалось вывезти королеву с сыном. И я серьезно занялся воспитанием пацана, чтобы не выросло еще одно такое же убожество, как Юрш,шлоу. К сожалению, произошедшие события негативно сказались на королеве, и она быстро угасла.

   Я скрывался, не теряя связи с Миритией. К несчастью, несмотря на то, что рядом с троном крутилось множество моих ставленников, полностью влиять на Юрш,шлоу я не мог. Если его заносило, то он не слушал советов даже от своих приближенных. Просто жил так, как ему нравится. Если честно, я был весьма удивлен, когда халифат, желая расширить территории, обратил свой взор на Ал,Лш, а не на Миритию. Победить Юрш,шлоу было бы проще простого. Впрочем... халиф был хитрой лисой, и наверняка подозревал, что в случае подобной опасности я пойду на крайние меры. Ох, как же жаль, что в тот момент у меня не было возможности влиять на международную политику! Если бы я стоял у политического руля, то наверняка смог бы оттянуть войну с Ал,Лш на несколько лет. Ясно же было, что старый халиф долго не продержится, а его преемник ни на что не способен. У него выросло такое же ничтожество, как и наш Юрш,шлоу. Самодовольное, недалекое и ограниченное. И не воспользоваться этим было преступно.

   Впрочем, понимал это не только я. Фалсия активизировалась, осознав, что сможет ухватить кусок побольше, воспользовавшись недалеким умом будущего халифа Фараха и короля Юрш,шлоу. Война была почти закончена, земли Ал,Лш захвачены, и единственный вопрос, который остался неразрешенным - как делить территории и сферы влияния. И изменить расклад в свою пользу было вполне реально. Убрать халифа, воздействовать на Юрш,шлоу - и Фалсии достался бы самый "вкусный" кусок.

   Собственно, если учесть, что служба безопасности Миритии почти полностью уничтожена, действовать на территории нашей страны иностранным агентам было одно удовольствие. А если принять во внимание и недалекий ум падкого на лесть правителя, то и влиять на него не составляло никакого труда. Агенты Фалсии резвились вовсю, и я ничего не мог с этим поделать. Дело дошло до того, что Юрш,шлоу начал поговаривать, что война - большая ошибка, и что стране нужен мир. Подозреваю, что это всё-таки было магическое вмешательство, поскольку даже такой придурок, как наш правитель, должен был понимать, чем может грозить данное действо. Если бы Юрш,шлоу успел заявить, что мы выходим из войны, Миритии вообще ничего не досталось бы в результате передела территорий. Все наши усилия, все наши потери, все вложенные деньги - всё было бы зря.

   Однако Фалсия немного не подрассчитала. Служба безопасности халифата уберегла своего правителя от покушения, а Юрш,шлоу не успел ничего сказать. Поняв, что страна стоит на самом краю пропасти, я пошел на преступление. Организовал убийство Юрш,шлоу. Да, представители разведок Фалсии и халифата, наверняка, присутствовали в этот момент в столице, но что они могли сделать? Даже если бы у них были доказательства факта насильственного свержения власти? Армии их стран были слишком заняты на полях сражений в Ал,Лш, чтобы вмешаться в происходящее. Так что у меня было время, чтобы обставить всё нужным образом. Распространить официальное сообщение, что нелепая смерть на охоте унесла любимого правителя, и что срочно собирается совет, дабы решить вопрос престолонаследия.

   Собственно, никаких сомнений насчет того, кто займет престол, не существовало. У Миритии существовал вполне законный наследник. И даже то, что Юрш,шлоу, в свое время, отрекся от него, ничего не меняло. Прачка ему детей так и не родила (было кому за этим проследить), так что Фэй,шьеррл стал полноправным правителем. Ну а поскольку на тот момент являлся несовершеннолетним, Совет остался при нем в качестве контролирующего органа. Да, я воспитал вполне приличного правителя, но лучше не рисковать. Мало ли куда его понесет по молодости лет! Мог ли я сам занять престол? Нет, не мог. К сожалению, несмотря на мое благородное происхождение, я всего лишь был одним из наследников обедневшего рода, и мне пришлось пробиваться в жизни самому. Именно поэтому, прежде, чем получить титул Канцлера, мне пришлось дать магическую клятву правящей династии - сохранить, насколько достанет сил и возможностей. И до окончания срока этой клятвы оставалось еще почти 20 лет. Впрочем... не сказать, чтобы мне так уж хотелось занять престол. Я и без того обладал всей полнотой власти, а после того бардака, который устроил Юрш,шлоу, дел было выше крыши.

   В первое время после того, как Фэй,шьеррл занял престол, я не успевал не то что выспаться, даже вздохнуть лишний раз. Было отменено огромное количество указов и нововведений. Я носился, как угорелый, пытаясь минимизировать нанесенный Юрш,шлоу вред, но удавалось не всё. К сожалению, трудно только строить и собирать. Ломать легче. Не хватало компетентных специалистов, чтобы заткнуть все дыры, и многие представители совета совмещали две, а то и три должности. Это было чудовищно тяжело. И хотя я старался восстановить службу безопасности, это было проблематично. Лучших специалистов из тех, кто выжил после правления Юрш,шлоу, пришлось отдать в другие области деятельности, а подготовить новых было не так просто. Собственно, именно поэтому мне приходилось решать многие проблемы лично.

   Известие о том, что над территориями Ал,Лш спал магический фон, прозвучало как гром с ясного неба. Нужно было вводить войска, занимать доставшиеся Миритии по послевоенному договору территории, проталкивать нужные кандидатуры в Совет Нейтральных земель... Боги, когда же мне этим заниматься? И шанс упускать нельзя, особенно сейчас, когда халифатом правит бездарный Фарах. Собственно, в Фалсии тоже не все благополучно. Король на старости лет влез в долги по уши. Однако разумом он еще не ослаб, и наверняка понимает, что с помощью новой войны может не только с долгами рассчитаться, но и статус страны повысить.

   У меня была надежда только на то, что я сумею опередить своих конкурентов. Фарах-то точно в ближайшее время не раскачается. Да и у Фалсии вряд ли быстро найдутся деньги на найм солдат. А вот у меня армия уже была. Сидела она, правда, в Льенсе, изо всех сил делая вид, что поставлена против ан-альв,эн, но тренировалась эффективно. Гилберт и Варрхан были опытными вояками, и знали, как правильно готовить солдат. Так что как только первые караваны с переселенцами двинутся на территорию Нейтральных земель, армия Миритии совершит стремительный марш-бросок на север. Сначала для того, чтобы занять земли, принадлежащие нам по мирному договору, а затем для того, чтобы прихватить всё, что будет плохо лежать. Я собирался проверить боеготовность солдат, а заодно переговорить с комендантом и магом, чтобы определить приоритетные зоны захвата.

   Варрхан д , Варьешш

   Когда к тебе в гости является сам Канцлер собственной персоной, ничего хорошего ждать не приходится. Особенно если лэрсс Фьерс нагрянул не под собственным именем и переодетым в одежду обычного наемника. Если б я не знал его в лицо, ни за что не поверил бы, что передо мной - один из сильных мира сего.

   Собственно, было понятно, что армия в Льенсе находится не просто так. И что существование ан-альв,эн в данном случае - всего лишь предлог. Я предполагал, что мы пощиплем Тринийский халифат - после того, как к власти там пришел Фарах, страна разваливалась на глазах, и было грех этим не воспользоваться. Уж земли к западу от нас, вплоть до реки Анс,свил, буквально сами в руки падали. Однако теперь, когда выяснилось, что над Ал,Лш спал магический фон, планы явно менялись.

   Самым сложным было определиться, куда вести войска. Карты Ал,Лш у нас были, но еще довоенные. Точность нарисованного и так оставляла желать лучшего, а уж как изменились эти земли после магического воздействия - только боги знают. Самым главным объектом, на который Канцлер точил зубы, были серебряные рудники. Располагались они на северо-западе Ал,Лш и должны были, по мирному договору, отойти Тринийскому халифату. Судя по всему, конкретно этот пункт соглашений лэрсс Фьерс собирался серьезно пересмотреть.

   Разумеется, действовать предполагалось постепенно. Для начала мы должны были изобразить из себя свободных наемников, которые отправятся защищать Нейтральные земли. Вообще-то, согласно мирному договору, такие вещи должен решать Совет этих самых земель, однако покамест он не был сформирован, так что допускались варианты. Насколько я знаю, состав Совета предполагался разнородным. Туда должны были входить представители всех стран-победительниц. Однако могу поставить собственный клык против дырявого сапога, что Канцлер и там уже подсуетился. И что большинство голосов, которыми Совет Нейтральных земель должен принимать решения, будут действовать в интересах Миритии.

***

   Странный гость, свалившийся на коменданта с магом, произвел на меня двойственное впечатление. Во-первых, он был первым встреченным мною в этом мире существом, принадлежавшим к расе рейшл,лисс. До сих пор я про них только читала. Данная раса больше всего напоминала наши фэнтезийные картинки, изображающие неко - людей с ушами и хвостами. В данном случае - семейства кошачьих. А во-вторых,... он вызывал у меня чувство опасности.

   На первый взгляд ничего особенного в нем не было - наемник как наемник. Но слишком уж властно он себя вел. Не по статусу. Этот высокий, худощавый мужчина передвигался с грацией ядовитой змеи. И производил столь же опасное впечатление. Один выпад, один укус, и ты уже мертв. Он пытался не отсвечивать, но получалось это не очень. Тяжелый, властный взгляд существа, привыкшего повелевать окружающими, скрыть было невозможно. Пронзительные ярко-синие глаза, казалось, измеряли и взвешивали каждого, кто попадал в поле зрения. К тому же, вряд ли Варрхан и Гилберт столь уважительно принимали бы какого-нибудь третьестепенного авантюриста. И уж точно не стали бы выполнять указаний постороннего существа. Хм... мне даже любопытно... кто такой этот рейшл,лисс, представившийся окружающим Аршем. Судя по тому, что ни Варрхан, ни Гилберт назвать его данным именем так и не решились, ситуация вырисовывалась совсем интересная.

   Насчет возраста гостя ничего определенного сказать не могу. В данном мире угадать это было сложно. На вид - около тридцатника. А сколько реально - пёс ее знает. Надменный кошак, начавшийся распоряжаться в комендатуре, как у себя дома, пытался выглядеть чуть ли не простым прохожим. Обычная одежда, стандартное оружие и весьма посредственный конь. Но было нечто, заставляющее сомневаться в столь очевидном выводе. Осанка, манера разговора, привычка приказывать... этот Арш не обычный солдат. Я даже могу предположить, что по своему социальному статусу он гораздо выше и Варрхана, и Гилберта. И иссиня-черные волосы чуть ниже лопаток, связанные лентой в низкий хвостик, только добавляли образу лоска. Седина, чуть тронувшая виски ничуть не портила идеальное, равнодушное совершенство надменного лица. Красивый кошак. Породистый.

   К счастью, в данном мире не принято обращать внимания на слуг. Я старалась обходить Арша десятой дорогой и не попадаться ему на глаза. Инстинкты вопили, что это существо может быть для меня смертельно опасным. Стоит ему обратить на меня свой взгляд, и он наверняка заметит что-нибудь странное. Не удивлюсь, если этот Арш принадлежит к службе внутренней безопасности Миритии. А то и возглавляет какой-нибудь отдел. И Варрхан, и Гилберт явно знают его лично. А это уже о многом говорит.

   Во избежание неприятностей я решила не обслуживать их, послав туда Н,юллу. А сама отправилась на рынок, затариться продуктами и узнать новости у торговцев. Зачем впутываться в неприятности, если можно их избежать? Я пробежалась по торговым рядам, и уж совсем собиралась вернуться обратно, как мне на глаза попался... лоток с книгами. В данном средневековом мире это было настолько редкое явление, что я поневоле остановилась. Книги здесь стоили дорого, так что товар был эксклюзивный. Тисненая кожа, гравюры и обитые медью уголки.

   Я с интересом остановилась и пролистала несколько штук. В основном, это были трактаты о войне и политике. Чисто развлекательного чтива мне попался только один том. Зато такой, что дух захватывало. Целый сборник легенд о магических явлениях, причем большей частью - о вратах в иные миры. Разумеется, я приобрела талмуд, невзирая на цену.

   Купленный сборник напомнил мне чью-то научную работу. Стиль изложения был суховат, наполнен канцеляризмами и излишними умствованиями. Тем не менее, я проглотила книгу за вечер. И узнала много нового. В частности, я, наконец, выяснила причину своего внезапного омоложения. Оказывается, при пересечении миров, на организм происходит магическое воздействия. И его результаты могут быть непредсказуемыми. Иногда существо обретает новые способности, а иногда изменяется физически, перевоплощаясь в другую расу. Так что мне еще повезло. Происходит такое воздействие всего единожды - в момент первого открытия врат между мирами. И действует только на существо, которое является ключом. Занятно.

   В принципе, второй молодости можно было только порадоваться. Больше сил, больше энергии и больше возможностей. Да, сделанную пластику лица жалко, но переживем как-нибудь. В конце концов, я же не страшилка какая-нибудь несусветная. Просто если есть деньги и возможности - грех этим не воспользоваться. Ни одна женщина не устоит. Нужно, кстати, расспросить Гилберта - существуют ли магические способы улучшить свою внешность. Впрочем, это было не предметом первой необходимости. Если уж припрет - внешность и без магии можно будет улучшить. Покрасить волосы, сшить удачное платье, воспользоваться прихваченной из своего мира косметикой - и насладиться результатом.

   Единственным минусом было то, что юную девушку трудно воспринимать всерьез. Но вряд ли стоило на этом зацикливаться. Сомневаюсь, что с возрастом что-то изменится, поскольку я, прежде всего, женщина, да еще и человеческой расы. Мне придется серьезно поднапрячься, чтобы исправить ситуацию. И переезд на Нейтральные земли - только первая ступенька в моей новой длинной карьерной лестнице. Если еще недавно пределом моих мечтаний было стать хозяйкой сети салонов, то теперь я хотела большего - захватить земли и развернуться там во всю ширь своей души. Возможность связаться с собственным миром только подстегивала мои амбициозные мечтания, и я, упираясь, вкалывала на перспективу. Мне нужны были деньги. Много денег. И я изыскивала новые и новые возможности, чтобы их заработать.

   Глава 4.

   Сколько бы я ни читала книг, сколько бы ни расспрашивала окружающих, периодически "всплывали" детали, которые никто не удосужился довести до моего сведения просто потому, что "об этом все знают". Мелочи, что называется, впитанные с молоком матери, которые не требуют объяснения. Для своих. Меня даже стало несколько напрягать, что никто не реагирует на то, что я не знаю элементарных вещей. Конечно, некоторые нюансы можно списать на мою расу или социальное происхождение, но не до такой же степени!

   Очередная такая "мелочь" настигла меня, когда я решила освоить меч. До сих пор я думала, что местное отношение к женщинам сугубо шовинистское. Типа, "Kinder, KЭche, Kirche8, помалкивай в тряпочку". Однако оказалось, что это не совсем так. Из данного правила существовали исключения. Связано это было с местной религиозной традицией, в которой я еще не до конца разобралась. Дело в том, что в данном мире царил самый оголтелый политеизм9, богов было кошмарное количество, и вникнуть во все культы и тонкости оказалось довольно проблематично.

   Одним из религиозных постулатов было то, что боги создали людей. (Ну, это без комментариев, это везде так). Однако жители данного мира верили, что боги иногда отвлекаются в процессе созидания, и в результате рождаются существа со странностями. Одной из таких странностей является "перепутывание" душ. То есть, рождается мужчина с женским менталитетом, или, наоборот, женщина с мужским. Воспринимается это не то чтобы нормально... но терпимо. Причем, что интересно, в данном случае мужчины практически поголовно идут в творческие профессии, а женщины становятся воительницами.

   Я попыталась осторожно прощупать почву на эту тему, и выяснила, что такие, как я, тоже попадаются. То есть личность вполне может сочетать оба вида менталитета, и какой из них больше разовьется - дело носителя. До сих пор, выходит, я развивала исключительно свою женскую сторону. Но могу попробовать поработать и с мужской. Во всяком случае, именно это мне заявил тэр,х-р-л,л, к которому я подошла с вопросом тренировок.

   Райта я выбрала вовсе не наобум. Во-первых, он был уже в возрасте и собирался покидать службу, а значит, деньги ему будут не лишними. Во-вторых, если он дожил до таких лет, при его-то профессии, значит, обладает всеми необходимыми навыками выживания. В-третьих, я смотрела, как он муштрует солдат, и прониклась его системой. Райт был удивительно спокойным и выдержанным типом, прирожденным педагогом. Он не только обучал солдат, но и воспитывал их. Мог по несколько раз объяснять одно и то же. Единственное, что меня напрягало - как он отнесется к идее обучать женщину. Но после краткой лекции о местных религиозных верованиях вопрос отпал.

   - Вот только меч у тебя... для боя не годится, - резюмировал Райт.

   А то я сама не знаю! Подростковый тренировочный клинок, купленный не в самой богатой семье. Чего от него ждать? Вот если б я оказалась в так часто поминаемом мною фэнтези... тогда да. Клинок непременно изменился бы, заиграл гравировкой, я почувствовала бы в нем родственную душу и в конечном итоге оказалась владелицей супер-пупер магического артефакта, признавшего меня хозяйкой. Ха! И потом, по сюжету, ни разу им не воспользовалась бы.

   - Я знаю, что мой меч не пригоден для настоящей битвы. Но начинать с чего-то надо, - вздохнула я. - И кроме клинка, я хотела бы научиться еще кое-чему. Метать ножи, стрелять из арбалета, уклоняться от ударов...

   - Ты хочешь наняться в войско?! Но никто в здравом уме не возьмет тебя туда! И не потому, что ты женщина, а потому, что ты человек!

   - Люди не сражаются? - поразилась я.

   Вот уж чего не ожидала! Да вся история нашей земли - это сплошные войны и вооруженные конфликты. Неужели в данном мире люди настолько другие?

   - Сражаются. Между собой. Но против любой другой расы у них нет ни единого шанса. Даже после многолетней тренировки, из человека не выйдет мечника, равного даже самому слабому из моих подопечных.

   Я вздохнула и согласно кивнула головой. Не раз и не два наблюдая тренировки солдат, я видела, как они двигаются. Да и вообще, глядя на расы данного мира, я поняла, что боги при создании людей приложили минимум усилий. И то, что в нашем мире человечество заняло главенствующее положение, случилось только потому, что конкурировать нам было не с кем. Честно говоря, я впервые начала сомневаться, что моему миру удастся победить эльфов. Бессмертных снобов с превосходной реакцией, повышенной регенерацией и талантом к магии. И если архимагов (к счастью) среди остроухих было не так много (как и у любой другой расы), то взаимодействовать с растительностью мог каждый. Вы только вдумайтесь - каждый, начиная с детей.

   - Я не собираюсь наниматься в армию. И прекрасно понимаю, что не выстою против мужчины. Но... я должна хотя бы попробовать научиться сражаться на мечах. Я не хочу быть совсем беспомощной.

   - Как знаешь, - пожал плечами Райт. - Я возьмусь тебя учить, но не рассчитывай на успех. К мечу привыкают с детства. И у тебя слишком слабые руки.

   Кто бы спорил! С лопатообразными клешнями Райта уж точно не сравнить. Мой будущий тренер вообще напоминал медведя, рядом с которым я выглядела настоящим заморышем. Такому, чтобы врага прихлопнуть, даже меч доставать не надо. Один удар кулаком - и до свидания.

   В принципе, я особо и не надеялась, что смогу достойно владеть клинком и уж тем более составить конкуренцию опытному бойцу. Я пока еще в своем уме. Просто, раз уж я решила играть роль мужчины, то должна научиться относиться к мечу, как к чему-то естественному, само собой разумеющемуся. Даже чисто психологически он должен восприниматься в руке привычно, пусть и исполняя лишь декоративную роль. В конце концов, существует еще уйма оружия, которым я реально могу себя защитить. Тот же арбалет, например. Или ножи метательные. Нужно просто тренироваться как можно больше, но я упорная, а впереди - вся зима. Правда, свободного времени у меня совсем не останется, но это к лучшему, поскольку организацией досуга средневековье не блещет. Музыки привычной нет, Интернета вообще нет, в бар пойти нельзя - не поймут... тоска. Ни газет, ни телевидения, ни радио, ни-че-го. Хорошо хоть книги есть, иначе я давно померла бы от информационного голода.

   Райт оказался довольно жестким тренером. Нет, я видела, конечно, как он муштрует солдат, но одно дело на это со стороны смотреть, и совсем другое - в этом участвовать. Хорошо хоть у меня была маломальская спортивная подготовка, поскольку я, по молодости лет, профессионально занималась волейболом. Там нас тренер тоже гонял... как коз сидоровых. И бег, и прыжки, и отжимания... так что не в первый раз, прорвемся. Хоть мне и было тяжко, (с мечом так вообще убийственно), но особых проблем с тренировками не возникло.

   Проблема возникла с арбалетом, поскольку я непременно хотела заполучить свое собственное, проверенное в бою оружие. Сложность была в том, что арбалет так и остался лежать спрятанным в пещере, из которой я вышла в данный мир. И как его оттуда вытащить - я понятия не имела.

   Начнем с того, что Льенс являлся приграничным городом, и покинуть его без соответствующих документов было в принципе невозможно. Комендант должен выписать подорожную, таможенники досмотреть, а солдаты сопроводить до границы. Как вы понимаете, это был не вариант. Прокрасться тайком? Не смешите меня. Это нужно быть профессиональным диверсантом, и то не факт, что афера благополучно закончится. Тем более, что нужно было не только покинуть Льенс, но потом еще и обратно вернуться, причем с арбалетом. А заныкан он, на минуточку, не просто за границей, а еще несколько часов вглубь леса, где иногда бесчинствует молодняк эльфов. Да и другие твари, наверняка, водятся. То, что я в прошлый раз так благополучно ускреблась, говорит не о том, что я великий профессионал, а о том, что мне тупо повезло. Надеяться на везение еще раз? Спасибо, не хочется. Не стоит играть с судьбой.

   Наверное, я так и решилась бы на покупку нового арбалета (хотя жаба давила), но обстоятельства сложились в мою пользу. Хотя, если учесть повод - лучше бы не складывались, ибо всё началось с того, что эльфы снова напали на караван. И почти в том же месте, что и в прошлый раз. Ловушка у них там что ли какая? Или просто удобное место для засады? И неужели на этих остроухих гадов вообще никакой управы нет?! Конечно, учитывая отношение окружающих к людям, эльфы вполне могли себе позволить еще и не так распоясаться, но в караване есть представители и других рас!

   Зная, что общаться с людьми тэр,х-р-л,л не любят, я напросилась в сопровождение. Дескать, мало ли. Может, помочь чем-нибудь смогу. Или посредником выступить. Варрхану эта идея не очень понравилась, но он меня отпустил, из чего я сделала вывод, что случаи недопонимания людей происходили не так уж редко. Так что я оседлала своего свежекупленного мерина и отправилась с отрядом, возглавляемым Райтом

   То, что моя помощь не понадобится, стало ясно уже после того, как мы обследовали караван. На сей раз в живых не осталось вообще никого.

   - Неужели остроухим никто не будет мстить? - вырвалось у меня, когда я увидела изуродованные тела.

   - Ан-альв,эн верят, что являются хозяевами этого мира. Они не соблюдают никаких правил и законов. Перворожденные считают себя выше этого. И у них есть силы и возможности, чтобы доказать свою точку зрения, - объяснил Райт.

   - Не настолько, чтобы остаться единственной расой в мире, - заметила я. - Ведь они уже начинали войну против всех. И проиграли.

   - Это ты в книгах прочла? - хмыкнул Райт. - Глупости! Это мы проиграли, а не ан-альв,эн. Просто... остроухие понесли потери, которые сочли неприемлемыми. Перворожденные, к счастью, размножаются не так быстро, как люди. И они решили временно отступить. Причем "отступить" в том смысле, что не продолжать дальнейшее тотальное истребление окружающих. Ан-альв,эн очертили границу своих земель, за которую никому не позволено заходить, усовершенствовали несколько плютов, сделав из них посредников, и установили свои правила. Людей они продолжают уничтожать столько, сколько им захочется, зная, что за них никто не вступится, и что эта раса не способна дать жесткий отпор. Что касается остальных... остроухие стараются не зарываться, и правители считают, что пара-тройка убитых созданий - приемлемая плата за то, чтобы не связываться с ан-альв,эн. Да и сами Перворожденные следят, чтобы их молодняк не увлекся и не спровоцировал новую войну с теми расами, которые могут нанести им ущерб.

   - Любопытное положение дел, - оторопела я.

   - Куда уж любопытнее... последние годы молодняк ан-альв,эн совсем распоясался.

   Райт зло сплюнул и принялся дальше осматривать караван, командуя погрузкой на телеги трупов. Солдатам данное действо особого удовольствия не доставляло, но никто не спорил. Да и что бестолку? Знали же, куда едут. Небось, не в первый раз в подобном мероприятии участие принимают.

   Я подождала, пока народ вокруг окончательно увлечется работой, и потихоньку слиняла в лес. По-хорошему, конечно, надо было спросить разрешения у Райта, но я так и не смогла придумать ни одной достойной причины для своей отлучки.

   Спуск в подземный ход я нашла быстро, а вот для проникновения туда пришлось приложить определенные усилия. Колючий плющ так опутал корни, что я с трудом сквозь него продралась. На то, чтобы достать арбалет, выбраться и вернуться обратно у меня ушло несколько минут, но Райт всё-таки заметил мое отсутствие.

   - И где ты была? - зло прошипел он. - Совсем с ума сошла, по лесу в одиночку шляться? Не терпится найти приключения на свою... голову?

   - Ты думаешь, молодняк ан-альв,эн может вернуться?

   - Нет. Но ты вполне могла наткнуться на какого-нибудь хищника. Куда тебя понесло? - распекал меня Райт.

   - Я просто посмотрела, вдруг кому-нибудь удалось выжить и спрятаться?

   - После налета Перворожденных? Нереально.

   - Ну почему? Я же спаслась, - возразила я.

   - Тебе повезло. А это еще что? - подозрительно воззрился на арбалет Райт.

   - Это мой трофей. Нашла тут рядом, в лесу, - нагло соврала я.

   - Никогда таких арбалетов не видел. Похоже, ан-альв,эн придумали что-то новенькое. Неужели кого-нибудь из этих остроухих гадов удалось зацепить? Просто так они оружие не бросили бы.

   - Скорее всего, кто-то из ан-альв,эн напоролся на стрелу. На арбалете кровь, - пожала плечами я, мысленно гладя себя по голове за то, что додумалась испачкать оружие.

   - Под него придется заказывать особые болты, - заметил Райт. - Но оружие хорошее. Тебе вдвойне повезло.

   - Может, стоит в лесу еще поискать? Вдруг что-нибудь интересное найдется? - предложила я, заранее зная ответ. И Райт меня не разочаровал.

   - Конечно нет! Еще чего не хватало! У нас есть приказ, и мы должны его выполнить. Надо быть абсолютно безголовой особой, чтобы ввязываться в авантюры на пустом месте!

   Я печально вздохнула и потупила глазки, делая вид, что мне очень стыдно. Надеюсь, Райт не пожалуется на меня коменданту. Слушать еще одну лекцию о собственном глупом поведении что-то не хочется. И привлекать к себе лишнее внимание Варрхана тоже. Хотя... с моим арбалетом последнее нереально. Это - оружие технологической цивилизации. Оно было создано еще до того, как на мой мир напали эльфы. В специализированных магазинах продавалось немало подобных арбалетов, которые потом стали боевым оружием. Мой реально был найден на поле боя, после налета эльфийских магических тварей. И сколько он мне послужил! Расставаться с оружием, к которому я привыкла, было почти физически больно. Вот только непонятно, как отреагирует Варрхан, когда увидит мой арбалет. А он по-любому увидит, на то он и комендант. Поверит ли он в то, что это оружие - эльфийская разработка?

   Я вздохнула, и решила наглеть по полной. Неизвестно еще, скажет Райт хоть что-нибудь коменданту, или нет. Может, он настолько будет занят караваном, что забудет о всяких мелочах. А я просто постараюсь не светить арбалет перед Варрханом. Ну, а если не получится... тогда будем придерживаться изначальной версии. Типа, нашла, и всё! Законный военный трофей. А кто его сделал и как - не знаю, и знать мне без надобности. Может, и прокатит.

   Райт

   Пока Энжи не подошла, и не начала задавать вопросы об обучении владению мечом, я не обращал на нее внимания. Да и кто приглядывается к слугам? Ладно бы красавица была, а то... невзрачная тощая девица человеческой расы. Я даже ее имя не сразу вспомнил. И тут такое! Причем меня удивили не ее раса или пол, а... некоторое несоответствие. Я уже давно тяну армейскую лямку, и солдат за это время повидал множество, так что можете поверить моим суждениям - Энжи не воин. Нет у нее ни блеска в глазах при виде оружия, ни тяги к военному делу. Было бы иначе - она бы постоянно на тренировках присутствовала, смотрела на обучающихся солдат и уж точно давным-давно попыталась бы чему-то научиться. Хотя... арбалетом она неплохо владела. И свой военный трофей довольно быстро освоила. Хотя он и странный донельзя. Комендант, когда услышал об оригинальном оружии, долго его разглядывал, но однозначных выводов не сделал. С одной стороны, арбалет был не похож на своих собратьев. Я так и не понял, из чего он сделан вообще. А с другой... он давал не такое уж большое преимущество стрелку. Может, на него какой-нибудь магический амулет крепился? Ан-альв,эн частенько совершают нелогичные для нас поступки. И создание данного арбалета было явно одной из непонятных причуд остроухих.

   Поняв, что Энжи не относится к тем, чьи души боги перепутали при рождении, я не ожидал особого эффекта от ее обучения. И никак не мог понять - зачем ей вообще всё это надо?! Она кажется достаточно разумной, чтобы понимать, что против профессионального бойца на мечах у нее нет шансов. Энжи уперлась, настаивая на своем желании себя защитить, но мне кажется, что это объяснение было только удобной отговоркой. Впрочем,... какая мне, в конце концов, разница? Мне платят деньги, а Энжи не посторонняя, раз работает на коменданта. Вот только я был абсолютно уверен, что девицы надолго не хватит.

   Я ошибался. Энжи тренировалась с полной отдачей. Да если бы некоторые из моих солдат взяли с нее пример, они бы первоклассными бойцами стали! И если с мечом (как я и ожидал) Энжи управлялась с трудом, то всё остальное оружие идеально ложилось ей в руки. И арбалет, и метательные ножи, и дротики, и даже праща. Меня поразили любопытные упражнения, которые Энжи использовала, чтобы тренировать свое тело. Оказывается, подобным образом занимались бродячие актеры, которые показывали толпе силовые трюки. Надо же, как любопытно... можно эти приемы и самому попробовать.

   Была и еще одна странность. Когда я потребовал от Энжи носить на тренировки штаны, она не возразила ни слова. Вообще ни слова! А ведь даже у женщин-воинов возникали с этим проблемы. Требовалось усилие, чтобы проломить психологический барьер. Да и потом женщины старались носить нечто среднее между штанами и юбкой. А Энжи спокойно явилась на утреннюю тренировку в бриджах. Понятия не имею, с какого подростка она их стащила, но выглядело, как будто на нее сшито. Я от удивления слова не мог сказать! Нет, вы представляете женщину в бриджах?! В какой-то момент я даже испугался, что сейчас прибежит толпа солдат, чтобы посмотреть на это диво, и тут же решил проводить все тренировки в тупичке за казармой. Боги, да как ей в голову пришло натянуть это на себя?! Причем, что самое интересное, Энжи держалась в штанах естественно. Так, как будто она ходила в них постоянно! Хм... может, это тоже наследие бродячих артистов? Надо ей намекнуть, что существует более приличная одежда для тренировок.

***

   Нет, это надо же, столько времени здесь прожить, и чуть было не спалиться на элементарных бриджах! Блин! Ну не подумала я, что выкупленные у малолетнего сына повара бриджи произведут такой эффект! Мда. А ведь знала, знала же, что раньше к женщинам в брюках негативно относились. Причем не только в средние века с его дамским седлом (вот уж извращение из извращений), а буквально полвека назад. Матушка рассказывала, что женщину в брюках могли даже в кинотеатр не пустить. А это было еще в конце 1950-х. Ох, как же хорошо, что мне пришла в голову идея примазаться к бродячим артистам. Оказалось, это практически универсальное объяснение любых странностей и провалов в знаниях.

   На мое счастье, Райт довольно быстро оправился от потрясения и даже намекнул, где нужно приобрести более приличный наряд для тренировок. Ладно, учтем. Не будем шокировать публику.

   Тренироваться было тяжело. Очень. Во-первых, у меня оставалось не так уж мало времени. Обязанностей по дому с меня никто не снимал. И деньги нужно было продолжать зарабатывать на кружевах, вышивке и прочих мелочах. Так что в результате я не просто уставала - я выматывалась. По-моему, я даже похудела, хотя до сих пор мне казалось, что моему телу худеть просто больше некуда. Впрочем, был и другой результат. Постепенно начали приходить в тонус мускулы, улучшились реакция и меткость, увеличился процент попаданий. Райт учил на совесть, жестко, и я старалась изо всех сил. Единственное, что огорчало - меч по-прежнему не хотел меня слушаться.

   Потихоньку двигалось дело и в других направлениях. Я апгрейдила свою повозку, собирала вещи, откладывала деньги и вообще готовилась встретить весну во всеоружии. Н,юлла вполне справлялась с работой, и я нагло этим воспользовалась, свалив на нее кучу обязанностей. Пусть привыкает, а мне и без того есть чем заняться. Я вовсю вела переговоры с гремлинами.

   Жаболюбивые деньгофанаты казались мне самыми вменяемыми существами в данном мире. Чем больше я с ними общалась, тем больше убеждалась, что они такие же попаданцы, как и я. Гремлины кардинально отличались от окружающих не только внешним видом, но и образом мышления. Им была несвойственна средневековая косность. Гремлинам было до лампочки, какие у тебя убеждения, пол или раса. Если ты достаточно умен, чтобы уметь зарабатывать деньги - к тебе относились лояльно.

   Разумеется, я не была их самым любимым и ценным клиентом. Мой финансовый статус хоть и поднялся до отметки "выше среднего", но все еще был недостаточным для того, чтобы завоевать их уважение. Конечно, я только порадовалась бы, если бы мимо меня сейчас радостно пробежал, хлопая крышкой, розовый рояль - гремлины полюбили бы меня без памяти и сделали совладельцем всей своей банковской системы. Однако здравый смысл мне подсказывал, что в реальной жизни такого не бывает, а потому я прилагала кучу усилий, чтобы понравиться банкирам. И поделки-жабы играли в этом деле не последнюю роль. Кто бы мог подумать, что мое проходное увлечение скульптурой сможет пригодиться! Поток заказов, правда, ожидаемо снизился (все-таки отделений банков было не бесконечное количество), но мне удалось главное - расположить к себе гремлинов. Хотя от мягких игрушек в виде жаб они все-таки отказались. Типа, тотем! Играть нельзя, можно только поклоняться! Ну... было бы предложено.

   Что мне особенно нравилось в гремлинах (и отличало их от созданий со средневековым менталитетом) - это отношение к конфиденциальности. Сказали, что будут молчать, и будут молчать. Собственно, это и было одним из краеугольных камней моего плана по перевоплощению в другого человека. Одно дело поменять шмотки и имя, и совсем другое - пользуясь новым образом получить у гремлинов собственные деньги. Для этого их, как минимум, требовалось посвятить в часть своего плана.

   Выяснив, что я направляюсь в Мррарешш, гремлины только плечами пожали. Дескать, если уж в такой дыре как Льенс у них отделение есть, то уж в крупном торговом городе тем более. Так что проблем с деньгами у меня точно не возникнет. Представления не имею, как банковские отделения гремлинов между собой связываются (полагаю, что с помощью магии), но взаимодействие у них поставлено на довольно высокий уровень. Успев поспрашивать окружающих, я выяснила, что даже стихийное бедствие не мешает жаболюбцам исполнять свой банкирский долг. Впрочем, данное прекрасное качество имеет и свою негативную сторону - от своих клиентов гремлины требуют такой же исполнительности. Взял в долг - отдай. И безразлично, какие у тебя там жизненные обстоятельства.

   Мне вообще иногда кажется, что гремлины когда-то посещали мой родной мир. Это однозначно объясняло бы и многочисленные сказки о драконах, живущих на золоте. Да и банковские системы у нас весьма схожи. Жаль только, что наши денежные мешки, позаимствовав жесткость гремлинов, не позаимствовали их честности. А о том, что именно наши заимствовали чужое, говорит тот факт, что система гремлинов была явно прогрессивнее. Причем по сравнению не только со временами средневековья, но и с вполне цивилизованной современностью. Сколько лет назад люди в нашем мире додумались до карточек и электронной связи? Даже по меркам недолгой человеческой жизни - буквально вчера. Гремлинам же для эффективной работы технический прогресс не понадобился. Хватило магического.

   Прежде всего, меня заинтересовала система опознания клиентов. А так же вероятность того, что моими деньгами могут воспользоваться мошенники и воры. Если уж современные деньги умудряются подделывать вместе со специальной бумагой, водяными знаками и целой системой защиты, то что уж говорить о средневековье?

   На мое счастье выяснилось, что и здесь гремлины подстраховались с помощью магии. Причем довольно интересной. На запястье клиента наносится татуировка, которая примерно через час становится невидимой. В любом банковском отделении я могу приложить руку к магическому артефакту. Невидимый для глаз знак прекрасно считывается специальным заклятьем, и информация о моих финансах появляется на зачарованной поверхности кристалла, украшающего этот самый артефакт. Соответственно, туда же вносятся все изменения моего денежного состояния. И, что меня особо порадовало, артефакту абсолютно до лампочки, как я буду в данный момент выглядеть. Гремлинам, по-моему, тоже.

   Как они объяснили, их татуировка несет на себе определенный уровень магической защиты, причем свойственной только представителям их племени, и подделать ее нельзя. В принципе. Насчет украсть вообще можно не думать. Знак перестает действовать со смертью носителя, а отрубленные руки гремлины к оплате не принимают. Кстати, данный факт не только защищает деньги клиентов от грабителей, но и несет в себе определенную опасность. Если ты не оставил завещания, твоих денег потомки не увидят. Местные банкиры признают только документы, причем магически заверенные. Лично мне такая система кажется не слишком удобной, но со своим уставом, как известно, в чужой монастырь не ходят. К тому же, у меня все равно нет никого, кому я могла бы завещать свое небольшое состояние. Появится - тогда посмотрим. А пока примем ситуацию такой, какая она есть.

***

   Как бы я ни готовилась, как бы ни старалась предусмотреть все нюансы, весна всё равно наступила неожиданно. И мне, разумеется, не помешало бы еще немного времени на сборы. Поймав себя на том, что я уже 10-й раз подряд пробегаю мимо конюшен, я усилием воли заставила себя остановиться и успокоиться. Чем больше я буду метаться, тем больше шансов, что забуду что-нибудь важное. Надо просто проверить всё по списку, который я составляла, дополняла и уточняла всю зиму.

   Запасы еды есть? Есть. И крупа, и грибы сушеные, и мясо вяленое, и много чего еще. Лекарства? На месте. Хотя местные знахари, конечно, это отдельная песня. С припевом. Одежда тоже уложена. Прекрасно. Рюкзачок, прихваченный мною из собственного мира - спрятан. Походная посуда? Вот она. Что дальше по списку? По сути, самое главное - это оружие и деньги. Но помимо жабы, которая постоянно давит, когда я хочу раскошелиться, у меня внутри, по всей видимости, живет еще и хомяк. И его единственное желание - нахапать как можно больше. Радовало, что обе животины благоразумно промолчали, когда я создавала подарки коменданту и магу.

   В принципе, в данном мире не существовала никаких особых традиций при прощании. И от меня никто ничего не ждал. Однако я верила в примету, которая гласила, что лучше в долгу не оставаться. Отблагодари, даже если не ждут, и к тебе вернется. Варрхан и Гилберт взяли меня в дом с улицы, дали работу и не позволили помереть с голоду. Они сделали даже больше. Сами того не зная, помогли мне адаптироваться в чужом для меня мире. И я не могла уехать, не поблагодарив их.

   Для Варрхана я купила куртку, которую кардинально улучшила, сделав военный зимний вариант. Во-первых, вшила несколько железных пластин, прикрывающих самые уязвимые места. Опыт показал, что ни ножами, ни из арбалета они не пробиваются. За эльфийский лук не скажу. Потом я утеплила вещь, пришив меховую подкладку, и сделала лаконичную вышивку, украсив подарок.

   Для Гилберта я купила типичную накидку мага. Теплую. Такая невзрачная хламида с рукавами и капюшоном, застегивающаяся на шее. Собственно, с этой вещью всё было ещё проще. Понадобилась только книга магических рун, переводчик, консультация самого Гилберта и время на вышивку.

   Сказать, что мои хозяева были удивлены подарком - это просто промолчать в тряпочку. Они только и могли, что рассматривать вещи и ошалело хлопать глазами. Я даже начала толкать свою благодарственную речь почти на полчаса позже, чем планировала. В какой-то момент мне показалось, что я умудрилась переборщить. И кто бы мог подумать, что Варрхан с Гилбертом так расторгаются... им что, подарков что ли никто не дарил? Или их удивило, что я поступила подобным образом уже не будучи им ничем обязанной? С работы я уволилась, подорожные документы мне Варрхан уже выписал, дела я все сдала... по-моему, меня уже вообще никто не ожидал увидеть.

   Ничего, хорошие отношения с такими созданиями, как маг с комендантом, еще никому не помешали. Как говориться, земля - она квадратная. Неизвестно кого за углом встретишь. Я, собственно, и Райту подарок сделала, и повару, и даже кое-кому из слуг, кто мне помогал, и с кем сложились хорошие отношения. Но это были мелочи, безделушки, не стоящие того, чтобы их подробно расписывать. Я в них особо не вкладывалась. Да и к упомянутым личностям отношение у меня было... приятельским. Зная, что надолго в Льенсе не задержусь, я старалась ни к кому не привязываться. К сожалению, в обратную это не сработало. Повар пустил слезу, прощаясь со мной, а Райт так даже обнял, пожелав удачной дороги. И напомнив, что тренировки прекращать не стоит. Я только хмыкнула. Как он представляет меня посреди тракта с мечом наперевес? Одно дело, когда кто-то тренирует женщину, и совсем другое, когда она сама клинком машет.

   Кстати, с последним у меня наметился явный прогресс. Разумеется, я не овладела мечом на профессиональном уровне, и вряд ли смогла бы выдержать бой с профессионалом. Но защититься от первых нескольких ударов я могла. И, самое главное, я приноровилась к мечу. У меня получилось то, к чему я стремилась. Меч стал привычным. Я легко вынимала его из ножен и правильно за ним ухаживала. Клинок больше не выглядел в моей руке никчемной дубиной. Так что первое, что я планировала сделать, приехав в Мррарешш - это заказать себе новый, качественный меч. А пока я буду ждать караван на Ал,Лш, успею и болты для арбалета приобрести, и ножи новые, и много чего еще.

   Караван, двигавшийся через Льенс к Мррарешшу, появился уже поздно вечером. Видимо, дорога рассчитывалась именно так, чтобы на ночь можно было остановиться отдохнуть за надежными стенами пограничного города. Разумеется, существовала опасность до него не добраться, но не в этот раз. Караван был слишком многочисленным, состоял из представителей множества рас, и эльфийский молодняк не решился охотиться на столь опасную добычу. Чего только стоили два боевых мага и отряд профессиональных королевских воинов! Надо отдать остроухим должное - ненависть к окружающим не мешает их инстинкту самосохранения. И когда надо, они вполне могут держать свой молодняк в узде. Поняв это, я несколько воодушевилась перед дальней дорогой. Понятно, что безопасных дорог не существует (нигде, и в моем собственном мире тоже), но как-то спокойнее, когда знаешь, что ты под защитой.

   Я заплатила положенный взнос и с утра присоединилась к движению. В общем-то, данный процесс я рассматривала как тест - сумела ли я адаптироваться в данном мире и смогу ли жить полностью самостоятельно. Без помощи плютов, конюхов, повара и солдат. Я немного волновалась, не зная, как меня воспримут те, кто в первый раз видит. С одной стороны большой караван - это хорошо. Народу много, и к каждому вряд ли будут сильно присматриваться. А вот с другой... в Льенсе ко мне уже привыкли, и воспринимают как само собой разумеющееся. Не покажусь ли я всем остальным странной? В смысле, странной до такой степени, что вызову подозрение? Смогу ли я общаться и вести себя так, как жители этого мира? В какой-то момент я даже пожалела, что покидаю Льенс. Там было нагретое место, устоявшаяся жизнь, и окружали меня не самые плохие существа. А что будет в дальнейшем? Не погорячилась ли я?

   Да нет, бред! Я бы всё равно не смогла всю жизнь служанкой работать. Тем более, в последнее время мои дополнительные заработки приносили денег на порядок больше, чем зарплата. Так зачем время непродуктивно тратить? Да и привыкла я быть сама себе хозяйкой, вести собственный бизнес, отвечать за решения и поступки. Столько лет это делала! Мне же только мордально 16, а реально - 40. Да, кстати, по поводу возраста. Надо примеряться к реалиям данного мира. Здешний год немного длиннее нашего, он делится на 16 частей, называемых линами, в каждом из которых 25 дней. Если перевести в приблизительные рамки нашего календаря, то сейчас - конец апреля. А значит - скоро мой день рождения, и мне исполнится... а, кстати, сколько? Я же свой возраст определила приблизительно, что называется, на глазок. Ладно, будем считать, что мне стукнет 17. И из этого следует вопрос - а не влияют ли подростковые гормоны на мои мозги? Стоит ли идти на поводу у собственных авантюрных желаний?

   Ладно. То, что я из Льенса уехала - это вполне адекватное решение. Но стоит ли ехать в Ал,Лш? Стоит ли рисковать? Может, остаться в том же Мррарешше, открыть свой вышивально-кружевной салон и успокоиться? Хотя бы на годок? То, что я не смогу там всю жизнь работать, это понятно. Амбиции помешают. Но хотя бы пока? Временно? Дать себе еще один год на адаптацию? Ведь весь мой план шит белыми нитками! Неизвестно, сумею ли я сыграть мужчину, добраться до Нейтральных земель, организовать там доходный бизнес и выжить.

   Здравый смысл подсказывал, что это опасная авантюра. Но какое-то пятое чувство с ним не соглашалось. Может быть, инстинкт? Он меня частенько выручал в прошлой жизни. И тогда, когда я организовывала свой бизнес, и когда благополучно его укрупняла, и даже когда бегала по лесам от эльфов. Не то, чтобы я доверяла инстинкту безоговорочно, но прислушиваться к нему считала необходимым. Как говаривал незабвенный Ретт Батлер, "Большие деньги можно сделать в двух случаях: при созидании нового государства и при его крушении. При созидании это процесс более медленный, при крушении - быстрый". Второй подобный шанс мне вряд ли подвернется. Да, конечно, я вполне могу подождать год. За это время на Нейтральных землях более менее наладится жизнь, и ехать туда будет не так страшно. Но... все самые интересные куски расхватают другие. Появятся законы, ограничения, внутренние войска, и ловить рыбку в мутной воде станет проблематично. Это мы уже проходили. Я достаточно адекватно себя оцениваю, чтобы понимать, что если бы не "лихие 90-е", мне бы не удалось так подняться в своем собственном мире. Я просто поймала момент. И сейчас мне нужно было сделать тоже самое. Захватить, удержать, а потом... потом играть роль добропорядочного гражданина. Так же, как это делали в моем мире многочисленные депутаты, олигархи, чиновники и много кто еще.

   Ха! Это может быть интересным. Жаль только, что бизнес-опыт, который у меня есть, в данном случае не слишком полезен. Вот если бы в моем резюме значилась строка "покоритель Дикого Запада", было бы проще. Впрочем, у меня еще есть время, чтобы продумать детали. Надеюсь, что я смогу достать хоть какие-то, пусть и довоенные карты государства Ал,Лш. Не то, чтобы я мечтала найти там отметки с местами, где зарыты полезные ископаемые и прочие нужности. Но вдруг мне удастся найти подсказку, с чего лучше начать свой захват! Хотя бы чисто географическую. Удобное местоположение - это великое дело. А пока я буду сидеть в Мррарешше, успею решить и еще кое-какие проблемы.

   Дорога меня вымотала. Вдребезги. Я даже не подозревала, что путешествовать с караваном - это такой большой геморрой. Чего только стоил уход за лошадьми! Да, конечно, конюх меня многому научил. Но одно дело - уроки, и совсем другое - ежедневная практика. Хорошо хоть я вовремя вспомнила о страданиях приснопамятной Скарлетт О,Хара, которая постоянно на мозоли жаловалась после того, как экипажем садилась управлять. Чтобы избежать подобного казуса, я сшила себе нечто вроде перчаток из толстой кожи. Догадалась я и сиденье себе сделать помягче, но пятая точка всё равно побаливала с непривычки.

   Поскольку "благодаря" эльфам, у меня был опыт походной жизни, бытовые мелочи проблемой не стали. С лошадьми только первое время я медленно возилась, потом втянулась, ну а обед на костре приготовить, или животину из арбалета к ужину подстрелить - без проблем. Леса, через которые мы проезжали, не принадлежали никакому частному лицу (слишком хлопотно и опасно охранять), а потому охотиться здесь можно было столько, сколько влезет. Впрочем, лично я стреляла только для пропитания, экономя припасы на будущее. Да и остальные не особо зверствовали. Может, потому, что тратить время на охотничьи развлечения было некогда. Караван должен был выдерживать определенный ритм, чтобы останавливаться на ночевку в проверенных опытом местах. Чаще всего - защищенных мощными стенами и приличным войском. Рисковать никто не хотел.

   Помимо всего прочего, была и еще одна проблема. В дороге было скучно. До чертиков. Трястись целыми днями, пялясь на едущую впереди повозку, надоело на первые же сутки. В принципе, у меня была заныкана пара книг, ждущих прочтения, но читать, что называется "за рулем", меня как-то не вдохновляло. Ну и чего делать оставалось? Песни петь? Угу. Высоцкого. В конце концов, без него ни одна книжка про попаданцев не обходится. Проблема только в том, что у меня слух с голосом отсутствуют совершенно. Там не то чтобы медведь оттоптался - стадо мамонтов проскакало галопом. Причем туда и обратно. Да и вообще, я далеко не уверена в том, что тексты Высоцкого подойдут для любого времени. Как-то это маловероятно. Здесь, скорее, Шекспир проканает. Петрарка, Данте... ну, в крайнем случае, Денис Давыдов на пару с Александром нашим Сергеевичем. Но даже их я всё равно не могу сплагиатить. Пусть и ради того, чтобы почитать стихи в узком кругу, нарабатывая себе дополнительные очки в глазах окружающих. Почему? Элементарно. Их надо переводить. А для того, чтобы стихи в переводе звучали, как минимум, не хуже оригинала, надо самому быть первоклассным поэтом и в совершенстве знать язык. Я ни одним из этих качеств не обладаю. Нет у меня такого таланта. К счастью.

   Почему "к счастью"? Потому, что мне вполне хватает собственных талантов, чтобы понять, что в обладании ими нет ничего хорошего. Негативные стороны однозначно перевешивают позитивные. Самовыражение? Прекрасно. Возможность заработать? Великолепно. А вот всё остальное - лучше вообще не вспоминать, поскольку талант, даже самый мелкий и ненужный, - это тяжкое бремя. Хотя бы потому, что ты никогда не сможешь от него избавиться.

   Зарыть в землю? Зароешь его, как же! Его даже пропить не каждому удается. Казалось бы - ну, всё. Отрекся, открестился, забыл... Но неугомонный талант зовет тебя, вопит из-под дивана, куда был запихан с прочим ненужным хламом, мотает тебе нервы несвоевременным вдохновением, и вот... наступает вечер, когда тайком от всех, и от самого себя в первую очередь, расчехляются гитары, достаются старые тетради, вынимаются из потайного ящика кисти, и талант выползает наружу. Он звучит, звенит, бурлит, наслаждается жизнью и никак не может остановиться. Талант скидывает с себя многолетнюю паутину и пыль и начинает выворачивать твою душу наизнанку. Причем чем дольше ты держал его зарытым, тем больнее будет это выворачивание. Талант выплеснется в стихах, в мелодии, в легком наброске. Он будет владеть тобою, пока не вымотает тебя вконец. И еще будет смотреть на тебя с листа укоряющим взглядом. Типа "видишь, что я могу? Зачем ты меня постоянно держишь взаперти?" Ну как, как объяснить этому глупому типу, что он тебе не нужен? Что никому он не нужен, бесполезный трепатель нервов и резатель души? Как объяснить ему, что он мешает тебе жить и зарабатывать деньги? Что он мешает тебе быть и даже казаться нормальным человеком? Что он вообще тебе мешает, потому что ты твердо знаешь, что жить им нельзя.

   Талант требует слишком много внимания и времени. А ведь завтра наступит новый день. Такой же серый, обыкновенный и будничный, как и все остальные. И этот день будет казаться просто невыносимым после ночного общения с не вовремя вылезшим талантом. Серый день, серый дождь и абсолютно серые люди. Их большинство, и иногда ты просто их ненавидишь, потому что они не дергают себе нервы борьбой с талантами. Они стандартные, обыденные и косо смотрящие на тех, кто не такие, как все. Кому надо, что бы на него косо смотрели? Не доверяли? Проще стать таким же, как большинство. Производить впечатление среднего нормального человека, которому можно доверить приличную работу с соответствующим заработком. А потом бороться со своим дурацким талантом. Бороться изо всех сил, погрязнуть в быту, перестать читать, слушать музыку, держать в руке кисть. Перестать даже думать о том, что ты какой-то не такой как все. Начать думать о деньгах, о жрачке, о новой одежде, о повышении цен...

   Может быть, вам даже удастся на какое-то время стать таким же, как все. Может быть. Если талант не слишком большой. И не сломит, в конце концов, вас самих, как сломал уже многих. Тех, чей талант оказался слишком большим, чтобы его можно было куда-нибудь спрятать. Слишком могучим, чтобы от него можно было отречься.

   Кто-то говорит, что это дар Божий. Ага! А кара Божья не хотите? И неважно, в какой стране ты живешь и какие выходы находит твое стремление к самовыражению. Важно совершенно другое - ты несчастлив. И не можешь быть счастливым, потому что тебя нет. Вместо тебя существует всемирный злыдень - твой проклятый талант, который не дает тебе почувствовать себя свободным, побыть собой, насладиться простыми радостями человеческого бытия. Не дает даже если он мелкий. И уж совсем не дает, если большой. И именно поэтому я могу только радоваться, когда осознаю, что я не слишком талантлива. Не настолько, чтобы от этого страдать. И уж тем более умирать без этого.

   Я совершенно целенаправленно отказалась от профессиональных занятий живописью. И ни разу об этом не пожалела. Во-первых, я вполне адекватно оценивала свой творческий потенциал, и не могла не понимать, что он весьма средний. А во-вторых, когда стоит выбор между вдохновением и выживанием, то понятно, чему отдать предпочтение. Итог предсказуем - художника из меня не вышло, но карьеру я сделала, и жила вполне благополучно. Чего нельзя сказать о тех моих знакомых, кто продолжил заниматься творчеством на профессиональной основе. Успешные среди них были. Целых два человека. Один осел в Москве, и на хлеб с икрой вполне зарабатывает, а вторая подалась аж в Америку, где имеет собственную галерею. На этом всё. Остальные либо спились, либо продолжают пачкать холст и выставляют свою мазню на центральной улице города в надежде продать. Иногда им это даже удается.

   Нет уж, спасибо, не надо мне таких заморочек. Я и попав в другой мир, о собственных талантах вспомнила только потому, что на них денег можно было заработать. Причем не столько на качестве исполнения, сколько на оригинальности. Да взять ту же картину, где я Варрхана с Гилбертом изобразила. Она, конечно, неплохо получилась (выше моих ожиданий), но в моем родном мире это было бы "одно из многих". А в данном мире - интересная вещь. Хотя тоже не бесспорный шедевр, ибо "не канон". Да и другие мои произведения не лучше. Жаба - так вообще плагиат.

   Я бы порадовалась, если бы у меня был гораздо более практичный талант. Например, склонность к языкам. Вот это я понимаю! В данном мире мне бы это не помешало. Нет, язык-то я выучила. Причем довольно неплохо выучила. Настолько, что увольняясь, спокойно решила вернуть Гилберту его амулет-переводчик. Однако "неплохо" и "знаю в совершенстве" - это две очень большие разницы. И мне определенно пока еще есть куда стремиться.

   Кстати, амулет маг у меня не взял. И хотя я уже точно знала, что стоит эта побрякушка немало, отказаться от такого подарка было выше моих сил. На Нейтральных землях эта вещь мне может очень даже пригодиться.

   Глава 5

   В Мррарешш караван вошел поздним вечером. Настолько поздним, что сил искать гостиницу (или что тут вместо нее) у меня не было. Я поступила так же, как поступала все время путешествия - осталась ночевать в фургоне. Вытоптанный пустырь, отведенный городской администрацией специально под стоянки караванов, к прогулкам не располагал. На нем давно уже ничего не росло, и дровами для костра требовалось запасаться заранее. (Хотя можно было и купить, если денег много). Единственной обихоженной постройкой являлся колодец, около которого даже стоял охранник. Кроме нашего, на пустыре обосновалось еще, как минимум, два каравана, а это значило, что следовало более тщательно позаботиться о сохранности своих вещей и лошадей. Каждый из караванов образовал круг из повозок и даже выставил охрану.

   Я настолько была взбудоражена тем, что первый отрезок моего пути благополучно кончился, что не могла заснуть. Снова и снова прокручивая в голове свои планы, мне никак не удавалось остановиться на каком-то одном варианте. Самым слабым местом был, собственно, момент перевоплощения. Переодеться и даже перекраситься не так долго. Но что скажет хозяин постоялого двора, который сдал комнаты женщине, а получил мужчину? Как минимум, заподозрит неладное. И наверняка стукнет страже. И что делать? Прямо сейчас облик менять - тоже не вариант. Пусть караван и большой, но есть те, кому я за это время примелькалась.

   Стоп! А почему бы мне не начать хотя бы частично изменяться? Идея была настолько интересной, что мне окончательно расхотелось спать. Я действительно могу перекраситься прямо сейчас! С учетом того, что все женщины носят головные уборы, этого все равно никто не заметит. Грудь, хоть она у меня и мелкая, лучше спрятать, обвязав тело тканью. И это тоже можно сделать сегодня. Одеть под платье штаны и сапоги, и вообще все прекрасно будет. Протолкаюсь по городу до вечера, нырну в повозку, окончательно превращусь в парня и, в сумерках, пойду снимать жилье. За ночь я успею привести себя в порядок окончательно, и всё! Прощай Энжи! Причем никто ничего не заподозрит.

   Красить волосы при тусклом свете лучины, с использованием в качестве тазика большого котла, было тем еще экстримом. К тому же, я не была уверена, что у меня получится именно тот цвет, который я хочу, поскольку краска использовалась местная. Да, я проводила проверку (на собственных лошадях), но, согласитесь, гарантии это не давало. Мне даже вспомнился незабвенный Киса Воробьянинов, но отступать было поздно. Придуманный мною вариант перевоплощения был самым рациональным.

   Покраска головы подействовала на меня самым благотворным образом - я, наконец, заснула. И прекрасно выспалась, кстати. А первое, что я сделала утром - полезла за зеркальцем, чтобы оценить общий вид. Те пряди, которые я могла видеть были вполне себе нужно цвета. Теперь нужно было посмотреть на остальное.

   О как! Надо же... оказывается, рыжий цвет мне идет. Красота неземная не получилась, конечно, но и откровенно страшненькой я быть перестала. Теперь волосы нужно обрезать (хотя бы до плеч), и часть дела сделана. Парикмахер из меня, конечно, никакой, да и нож - не ножницы, но выбирать не приходится. Будет возможность - подравняю волосы более тщательно. А сейчас нужно аккуратно сжечь обрезанное, спрятать патлы под платок, утянуть грудь, надеть штаны с сапогами и натянуть сверху платье. Всё. Готово. Осталось только сумерек дождаться.

   На мое счастье, судьба ко мне явно благоволила. Бо льшую половину дня я проторчала в очереди в город, ожидая, когда таможенники всех прошмонают, так что времени до вечера осталось не очень много. Заранее выяснив, где находится ближайший приличный постоялый двор, я неспешно ехала по городу, внимательно осматриваясь. Мррарешш производил впечатление. Впрочем, стоя на пересечении множества торговых путей, он просто обязан был стать богатым и огромным.

   Путешествие по территории Тринийского халифата было довольно скучным, крупных поселений по пути не попадалось, и потому я рассматривала город с особым интересом. Судя по названию государства, я ожидала увидеть нечто с ярко-восточным колоритом. И не ошиблась. Мррарешш напоминал шикарную объемную иллюстрацию из книги сказок "Тысяча и одна ночь". Наверное, так выглядела когда-то Бухара. Или Самарканд. Для полной аутентичности не хватало только мечетей. Даже наряды местных жителей хоть и выглядели экзотично, смотрелись вполне узнаваемо.

   Улучив момент, когда движение остановилось (по главной улице с помпой проезжала какая-то важная шишка, только мигалок не хватало), я нырнула в повозку и по-армейски быстро перевоплотилась. Сняла платок, платье, надела рубаху, куртку, повесила на пояс меч и стянула волосы шнурком в низкий хвостик (по местной моде). Теперь остается надеяться на то, что мне удастся сыграть мужскую роль.

   Постоялый двор я выбрала хоть и не самый дорогой, но весьма приличный. Вполне по моим деньгам и разыгрываемому статусу. Самым сложным было изобразить мужской голос, а потому я придерживалась роли немногословного типа. Но что особенно меня позабавило - когда дело дошло до заказа бочки горячей воды в номер на предмет помыться, одна из служанок начала активно напрашиваться потереть мне спинку. В результате я не только закрыла дверь на засов, но и "зашторила" окно, якобы небрежно повесив куртку на одну из створок, а рубашку на другую.

   Мда. Об этом-то я и не подумала. Мне почему-то и в голову не пришло, что я могу оказаться предметом женского интереса. Может потому, что мужчины данного мира на меня особого внимания не обращали? И что делать теперь? Я настолько привыкла быть незаметной, что упустила этот момент. А ведь рано или поздно окружающим покажется странным то, что я баб в свою постель не таскаю. Еще заподозрят в чем-нибудь противоестественном.

   Впрочем, отступать уже было поздно. Мужская личность в данном мире гораздо более перспективна, чем женская, да еще и человеческой расы. Пока я жду караван до Нейтральных земель, авось удастся отмахаться от приставучих служанок. А потом проще будет. В дороге тупо не до этого, да и когда на место прибудем, дел по горло наберется. Так что какое-то время переживем. А потом... потом, я надеюсь, наберу достаточно сил, чтобы жить под собственной личиной. Даю себе сутки на то, чтобы выспаться и отдохнуть, и к делу! У меня целое громадьё планов.

   Как же хорошо, когда никто не мешает выспаться! Оказывается, я устала даже больше, чем мне представлялось. Причем не только в дороге. На самом деле, я уже и не помню, когда последний раз так хорошо отдыхала: в безопасности, цивилизованно, и никуда не торопясь. Наверное, еще перед приходом эльфов в мой мир. Потом был только сон урывками и постоянное напряжение. И пусть после того, как я перенеслась в данное измерение, напряжение немного спало (я уже не жила в постоянном страхе нападения остроухих гадов), об отдыхе нечего было и мечтать. Пытаясь адаптироваться в новом для себя мире и заработать денег, я пахала, как Папа Карло. Немудрено, что я воспользовалась первой же возможностью отдохнуть на всю катушку.

   В идеале, конечно, следовало бы отправиться в отпуск дней на несколько, но, к сожалению, подобного я себе позволить не могла. С удовольствием пролентяйничав целые сутки, на следующий день я приступила к исполнению своих глобальных замыслов, и прямо во время завтрака начала планомерную осаду хозяина постоялого двора. Нет, совершенно не такую, о которой вы все тут же подумали! Просто мне необходимо было выяснить, как присоединиться к каравану, направляющемуся в Нейтральные земли. О примерных условиях для того, чтобы попасть в состав каравана, мне рассказали торговцы. Теперь нужно было узнать, где располагается контора, которая занимается вопросами переезда на территории Ал,Лш и в Нейтральные земли в частности. И по каким критериям они отбирают народ. Стремление к безопасному путешествию изначально исключает наплевательское отношение к составу экспедиции. Понятно, конечно, что какой-нибудь придурок всё равно пролезет, но это не примет катастрофических масштабов.

   Любезный содержатель постоялого двора поведал мне, что местный градоначальник отвел под контору отдельное здание. Ну, что ж. Сегодня же и посетим это славное заведение.

   Для того, чтобы произвести на окружающих благоприятное впечатление, я достала парадный вариант мужского наряда. Разумеется, без золотой вышивки и драгоценных камней. Я не собиралась претендовать на дворянский титул и привлекать к себе лишнее внимание. Мой костюм, скорее, напоминал наряды мушкетеров из старых французских фильмов. Белоснежная рубашка с кружевом на вороте и на запястьях, темно-серый камзол, украшенный тонкой серебристой вышивкой, бриджи в тон и высокие сапоги. Не хватало только шляпы с перьями, но в данном мире подобного не носили. Я собрала волосы в низкий хвост, прихватила меч, и попросила хозяина вызвать экипаж. (К моему удивлению предшественники таксистов в данном мире вполне успешно существовали, а рации им заменяли магические артефакты).

   На месте выяснилось, что торговцы предоставили мне вполне достоверные сведения. Даже не переврали ничего. Для того, чтобы присоединиться к каравану, действительно необходимо было соответствовать нескольким требованиям. Иметь свою повозку, запас продуктов и охрану. Либо быть нанятым в качестве охраны или слуги к тем, кто получил предварительное разрешение. Ну... довольно разумный подход. Разумеется, я начала выяснять, где эти самые разрешения выдают. Оказалось, что прямо здесь, причем за вполне умеренную плату. Существ, желающих кардинально поменять свое место жительства, было действительно не слишком много, и долго ждать не пришлось.

   - Имя, раса, происхождение, род занятий? - пробубнил чиновник.

   - Анж из клана Сокола, раса хмуальдов, торговец, - ответила я.

   Название клана я честно адаптировала с собственной девичьей фамилии, но, если верить книгам, представителям хмуальдов оно вполне подходило. И похоже, я оказалась права - чиновник воспринял сказанное спокойно, вписав сведения на темно-желтый лист местной бумаги.

   - Имеете собственное средство передвижения?

   - Да. Стандартная крытая повозка, запряженная двумя лошадьми.

   - Слуги, охрана?

   - Пока не нанял.

   - Запас провизии?

   - На четверых существ. Я рассчитывал, что пары охранников мне вполне хватит, но взял запас. Слуг нанимать не хочу. Незачем.

   - Есть два варианта найма охраны, - оторвался от писанины чиновник. - Первый - вы их нанимаете сами, и сами же несете за них ответственность. То есть если ваши охранники окажутся бандитами и нанесут вред окружающим, казнят не только их, но и вас. Вариант второй - вы нанимаете охрану через нас. И ответственность за нее несем мы.

   - И в чем прикол... в смысле, вам-то это зачем надо? - заподозрила неладное я.

   - Вы платите пошлину в казну. И содержите наших воинов.

   Ага! Точно! Мне же хозяин постоялого двора, где я комнату сняла, успел поведать, что у Мррарешша недавно была довольно серьезная стычка с эльфами, которые пришли с территории Ал,Лш, официально считающейся незаселенной. Можно даже сказать, не стычка, а военный конфликт. В полноценную войну, к счастью, это не вылилось, но оружием побряцали изрядно. Молодняк остроухих повадился оттачивать свое военное мастерство на торговых караванах (благо, через Мррарешш их проходило множество), а городским властям это, естественно, не понравилось. Терять доход никто не хотел, а потому пришлось принять меры. Ну а поскольку Мррарешш был крупным и богатым городом, нанять первоклассную армию оказалось делом несложным. Эльфы тут же сделали вид, что произошло недоразумение, отозвали свой молодняк, и караванные тропы вновь стали безопасными. И всё было бы хорошо, но армия из Мррарешша никуда не делась, поскольку с большинством солдат был заключен контракт на определенный срок, и этот самый срок ещё не вышел.

   Наплевать на договоренности, и кинуть бойцов было чревато. Во-первых, в данном мире военное братство было довольно серьезной организацией, умеющей отстаивать свои интересы, а потому вполне можно было получить мятеж хорошо вооруженных, организованных, профессиональных воинов. Во-вторых, в следующий раз, в случае опасности, наемники на помощь могут и не прийти. Даже за деньги.

   С другой стороны - местных олигархов и чинуш жаба давила просто так кормить целую ораву солдат. В принципе, они нашли вполне себе адекватный выход - пристроить вояк в охрану к каравану. Да еще и денег слупить за их эксплуатацию.

   - Я готов нанять ваших охранников, - кивнула я. - Но не больше трех. И хотелось бы уточнить - после прибытия на Нейтральные земли я могу продлить с ними контракт?

   - Разумеется, - кивнул чиновник, явно довольный, что меня не пришлось уговаривать.

   Я внесла положенную плату, получила разрешение присоединиться к каравану и отправилась дальше по кабинетам, оформлять все необходимые документы. Уф-ф-ф!!! А я-то думала, что это только у нас в России жуткая бюрократия. Местные чиновники вымотали меня так, что по возвращении на постоялый двор у меня хватило сил только поужинать и завалиться спать. Радовало то, что здешние крючкотворы хотя бы взяток не вымогали!

   Поскольку я не просила разбудить меня с утра пораньше, мне снова удалось выспаться. Всё-таки в том, чтобы быть независимой, есть куча плюсов. Одевшись в свою походную одежду (без вышивки и кружев, по-простому), я позавтракала и решила выполнить первый пункт из списка запланированных дел - отправилась на местный базар. Во-первых, я подозревала, что цены здесь несколько ниже, чем в глухом Льенсе, куда еще купцам добраться надо было. Во-вторых, город входил в состав Тринийского халифата, а это позволяло надеяться на то, что здесь можно было купить специи выгоднее, чем я привыкла. Ну а в-третьих, мне нужно было тренировать свой мужской образ. Вот только зеркал в данном мире не наблюдалось, а потому оценить, как я в целом выгляжу, было проблематично. Да что зеркал, тут со стеклом-то проблемы были! Оконный переплет состоял из множества мелких ячеек, в которые были вставлены мутные, неровные кусочки, отливающие зеленью.

   Несмотря на довольно раннее утро, народу на базаре было уже много. И судя по тому, что никто особого внимания на меня не обращал, выглядела я вполне обычно. Решив, что прогулку по торговым рядам стоит начать с крыла оружейников, я остановилась перед первым же нужным мне прилавком и приценилась. Мда. Поищем что попроще. Цены не то что кусались - грызли с рычанием.

   Путем расспроса окружающих я нашла аж несколько торговцев, чьи цены были относительно приемлемыми. Похоже, на покупку меча и заказ дополнительных болтов к арбалету у меня весь день уйдет. Надо только не забывать, по-мужски восторженно оценивать разные железки.

   Как ни странно, с покупками получилось строго наоборот. Подходящие для моего арбалета болты я купила уже готовые, а вот меч пришлось заказывать. И хорошо, что я уже более менее ориентировалась и в окружающем мире, и в вопросах по расе хмуальдов, представителя которой изображала. Иначе ни в жизнь не смогла бы объяснить, почему мне нужен именно легкий вариант меча, да и терминов бы нужных не знала.

   Бедная моя жаба... как она возмущалась, когда я расплачивалась за заказ! Ну да, сама знаю, что столько денег тратить не планировала. Но куда деваться? Меч в данном мире - это статусная вещь. А я и так не "Maybach" заказала, а всего лишь "Toyota Camry".

   Провозилась я с заказом долго, но всё-таки не целый день, как опасалась. Всего лишь до обеда. Перекусив на ходу довольно вкусным пирогом с ягодами, я направилась к рядам с одеждой. Мне нужно было купить комплект мужской зимней одежды и обуви, а так же прицениться к местным поделкам с кружевом и вышивкой. Кое-что я прихватила с собой для продажи из Льенса, так почему не совершить обмен?

   Торговец попался азартный, но вполне понимающий, что товар я предлагаю действительно эксклюзивный. Мне удалось очень даже выгодно закупиться, а заодно посмотреть, как же я все-таки выгляжу в мужском обличье. Ну... вполне себе ничего. Правда, в лавке было отнюдь не зеркало, а магический артефакт, но мне это было безразлично. Главное - результат, а он меня устраивал. Настолько, что я сразу стала выяснять, сколько этот артефакт стоит и где продается. Такая вещь однозначно в хозяйстве пригодится.

   Между прочим, у меня неожиданно возник вопрос - а не мешает ли магия прогрессу в данном мире? Ну, например, сейчас я выяснила, что нет необходимости изобретать зеркала. А сколько еще существует магических заменителей привычным мне вещам? Хотя... насколько я помню объяснения Гилберта, магов в данном мире не слишком много, сильных из них - раз, два и обчелся, а потому услуги стоят довольно дорого. Хотя, на мой взгляд, даже при относительно низких ценах на артефакты, рассчитывать лучше на себя. То, что я знала о магах, не внушало мне особого доверия. Их организация напоминала мне Орден. Да, на данный момент он вроде бы подчинялся власти, но... только потому, что так хотел. А если завтра приоритеты сменятся?

   ...Помнится, данная идея в свое время настолько засела мне в голову, что я решила порасспрашивать Гилберта. Окольными путями мне удалось прояснить для себя несколько несостыковок, а заодно выяснить главное:

   - Гилберт, скажи мне, каким образом магия передается? По наследству?

   - Да если бы! Ученые до сих пор не могут понять, как это происходит. Магия проявляется произвольно. Не признавая социальных ограничений. Кстати, именно поэтому маги предпочитают не заводить детей, а набирать учеников.

   - Существуют школы?

   - Нет, магов слишком мало. И у них слишком разная направленность. Я, например - боевой маг. Но за всю мою жизнь у меня было только два ученика, причем один из них - с весьма средними способностями.

   Хм... похоже, это как способности к рисованию или музыке - без постоянных занятий останешься любителем, а если упорно напрягаться, то даже при весьма средних способностях можно стать вполне крепким ремесленником.

   - А почему маги вообще соглашаются брать учеников? - поинтересовалась я.

   На мой взгляд, существа, владеющие силой, дающей им превосходство над окружающими, должны быть весьма эгоистичными и заносчивыми.

   - Если маги станут одиночками, их быстро истребят, - откровенно ответил Гилберт. - Мы живем долго. Намного дольше, чем те представители нашей расы, которые не обладают магическим даром. И вкупе с другими особенностями, это заставляет окружающих нервничать.

   - Да уж... - пробормотала я.

   По сравнению с людьми, все остальные расы и так имели повышенную продолжительность жизни - от стандартных пятисот до эльфийской тысячи лет. А уж если еще и она будет увеличена? Кому это понравится?

   - Вот-вот, - правильно понял мой взгляд Гилберт. - Окружающие опасаются нашей силы. В принципе, именно это и послужило причиной Первой Магической войны. От магов решили избавиться. Во избежание. Как ты понимаешь, нам это не понравилось. Война длилась почти пять лет, и результаты были столь чудовищными, что мы решили договориться. И хотя с тех пор прошло довольно много времени, ни одна из сторон не забыла о прошлом. Правители содержат армию, а маги обучают преемников и поддерживают друг с другом связь.

   Угу. Вот, пожалуй, и удобный момент.

   - А почему маги не нанесли удар первыми, и не захватили власть? - поинтересовалась я.

   Надо сказать, вопрос об отношениях магии и власти занимал меня давно, поскольку волшебники, в подавляющем большинстве фэнтезийных книг на данную тему, были только сподвижниками королей. Даже если они Гэндальфы.

   - Мы не напали первыми потому, что нас устраивало существующее положение дел. С какой стати все думают, что маги только и мечтают о том, чтобы захватить власть?! Ты полагаешь, у нас мало проблем, чтобы еще и страну на себя взваливать?! - фыркнул Гилберт. - Те, кто считает, что мы только и думаем о том, чтобы напялить на себя корону - безнадежные болваны. Ты знаешь, сколько времени нужно, чтобы научиться владеть своими магическими силами? А приумножать и тренировать их требуется всю жизнь! Быть одновременно и магом, и правителем неимоверно сложно. За всю нашу историю было только две подобных попытки, и ни одна из них хорошо не закончилась. В итоге получался ослабевший маг и никудышный политик. Разумеется, власть в таких руках долго не держалась.

   - Нда. За двумя зайцами погонишься, от обоих по шапке получишь, - пробормотала я.

   На первый взгляд, вроде бы, всё логично выглядит. Вот только подозреваю я, что насчет власти... не всё так просто, как мне Гилберт пытается внушить. В то, что маги к ней вообще не стремятся, я просто не верю. Вообще. Единственный момент, который меня смущает - если верить Гилберту, то магию нужно постоянно тренировать и подпитывать. Возможно, на это уходит действительно дикое количество времени и сил. И я так полагаю, для управления страной нужен особый талант, наверняка отличающийся от таланта мага. Подозреваю даже, что в местной истории встречались исключения. Вот только могу поспорить, что соседям это не понравилось. И они вполне могли устроить крестовый поход, объявив подобного властителя исчадием Тьмы. В принципе, вполне разумная позиция, поскольку гений, сочетающий в себе столь полезные таланты, вполне может захотеть завоевать мир. И чтобы избежать подобного развития событий, потенциального завоевателя нужно останавливать вовремя - пока он еще не набрал достаточно сил.

   С другой стороны, весьма возможно и другое объяснение. Наверняка существуют маги, которым власть над отдельным государством просто неинтересна в силу... своей незначительности. Корона, помимо всего прочего - довольно серьезный ограничитель. Нужно следовать определенным правилам и действовать в интересах конкретного государства. Зачем такой геморрой нужен существу, которое владеет почти божественными знаниями и умениями?

   Впрочем, и то, и другое объяснения - всего лишь мои версии. Насколько правдивую информацию выдал мне Гилберт - я понятия не имею. Ну не могу, не могу я поверить в то, что все маги до невозможности занятые и аполитичные! Вспомнить хотя бы историю моего мира. Конечно, правители, которые сочетали и светскую, и религиозную власть встречались не часто. Но зато представителей церкви, которые правили за спиной короля, в истории множество. Ришелье же как-то умудрялся и государством заниматься, и церковью, и еще любовные романы крутить! И что-то мне подсказывает, что в данном мире маги могут поступать так же. В конце концов, достаточно магически подчинить одного короля, чтобы получить власть над государством.

   - Эй, куда идешь! Глаза разуй! - рявкнули мне в ухо, и я очнулась от воспоминаний.

   Мда. Что-то я расслабилась. Чуть человека с ног не сбила. Постойте-ка... человека?! Мой меч тут же выскользнул из ножен, и хищный клинок нежно прижался к шее наглеца.

   - Хочешь умереть? - прошипела я.

   Человек испуганно замотал головой, выражая полное нежелание расставаться с жизнью и начал многословно извиняться. Ф-фух! Чуть не сделала первую ошибку. Поскольку в данном мире отношение к людям, мягко говоря, ниже среднего, а я в данный момент изображаю представителя расы хмуальдов, спустить подобную наглость было нельзя. Впрочем, убивать его из-за такой ерунды я тоже не собиралась.

   - Пошел вон! - гаркнула я, и человек моментально исчез из моего поля зрения.

   Мда. Люди в данном мире раздражали меня чем дальше, тем больше. Они не стремятся учиться, редко изъявляют желание владеть мечом и вполне уютно чувствуют себя в роли слуг. Казалось бы - хмуальды и люди не слишком отличаются внешне (всего-навсего рыжий цвет волос), но перепутать их невозможно. Даже если бы мне не говорили постоянно, что я совершенно не похожа на представителей своей расы, я сама сделала бы подобный вывод. Покорно-заискивающий взгляд и смирение с собственной второсортностью мне в принципе недоступны. Именно поэтому я решила сменить не только расу, но и пол. Раз в данном мире хозяевами жизни являются мужчины, значит, сыграем именно эту роль. И будем надеяться, что окружающие и дальше будут верить моей игре. Как говориться, "если что-то выглядит как утка, ведёт себя как утка и крякает как утка, то скорее всего это она и есть". От меня требуется только вести себя адекватно. Всё-таки я вышла на базар не для того, чтобы предаваться воспоминаниям и мечтаниям. Надо быть внимательнее. Иначе есть риск или денег лишиться, или налететь на кого-нибудь, дико желающего подраться.

   - Ух ты! Глянь-ка!

   Первая же попавшаяся мне на глаза компания воинов расы тэр,х-р-л,л пялилась в переулок с абсолютно глупыми выражениями на лицах. В данный момент они как никогда напоминали классических троллей. Мда. У Варрхана я такой физиономии ни разу не видела. И на что это они уставились, интересно? Упс! Вот уж действительно "ух ты!".

   В переулке, рядом с каким-то магазинчиком, стояла женщина. Нет, не так. ЖЕНЩИНА. Ее расу я определить затруднялась, но впечатление она производила потрясающее. Мало того, что рост у нее был за 2 метра, так еще и объемы впечатляли. Мышцы бугрились так, что Шварценеггеру оставалось только рыдать от зависти, размер груди вплотную приближался к 12-му, а меч вообще был размером с меня. Словом, прекрасное создание из серии "вчера на меня напали пять гопников, хотели отобрать телефон. Ну, теперь у меня шесть телефонов". Даже не представляю, сколько стоило обмундирование на такое тело! Одна только кольчуга, наверняка, в копеечку влетела! А всё остальное? Это только на обложках фэнтезийных романов на главной героине только бронелифчик с бронестрингами красуются. А в реальном бою экипировка поосновательнее.

   Глобальная дама закончила торг, и, поймав на себе заинтересованные мужские взгляды, кокетливо подмигнула. Физиономии воинов расплылись в улыбках и приняли еще более идиотский вид - достижение весьма значительное, стоит заметить. Смелые ребята! Я бы не решилась подобной даме глазки строить. Мало ли. Вдруг она сочтет, что ее оскорбляет недостойное желание мужчины, и отобьет это самое желание. Вместе с почками. Нет уж, пойду-ка я отсюда, пока ветер без сучков.

   В принципе, не будучи знакомой с местным базаром, шла я почти наугад, однако оказалась именно там, где хотела - в рядах со специями. М-м-м! Запах просто обалденный! А выбор вообще выше всяких похвал. До глухого пограничного Льенса и половина всего этого не доходила. Надо затариться как следует, чтобы надолго хватило, тем более, что и цены здесь радуют глаз. Всё-таки, принадлежность к Тринийскому халифату сказывается не только во внешнем облике города. Я нюхала, пробовала, и с таким упоением торговалась, что забыла о времени. Хорошо хоть базар не круглосуточный! И безмерно радует, что здесь существуют носильщики. Сама бы я не доперла все закупленные мешки даже в том случае, если бы реально была мужчиной.

   Честно говоря, у меня было дикое искушение посвятить базару еще один день, но я удержалась. Сначала нужно завершить более важные дела. В моих планах было навестить местные книжные лавки и поискать карты Ал,Лш тех времен, когда страна еще не была завоевана. Пусть даже чисто схематические. Мне необходимо было определиться, где лучше всего осесть. Я прекрасно осознавала, что от прежних крупных поселений остались, скорее всего, сплошные развалины, но меня интересовали отнюдь не здания. Люди, обычно, весьма тщательно выбирали место для строительства городов. Полагаю, что существа данного мира действовали так же.

   Разумеется, был шанс нарваться на результат эксперимента какого-нибудь местного Петра I, и получить вечно подтапливаемый Питер-на-болотах. Но с этим ничего поделать было нельзя. К сожалению, насколько я знала, книги по истории Ал,Лш были полностью уничтожены победителями. Более того. Не знаю уж, чем провинилась несчастная страна, но в войну вмешались боги. Именно из-за этого руины Ал,Лш долго оставались необитаемыми, излучая смертельный магический фон.

   Вообще-то, надо сказать, мне довольно сложно было привыкнуть к мысли, что боги вот так вот запросто могут вмешиваться в дела разумных существ. Последний раз я о таком только читала в "Мифах древней Греции". Но похоже, то, что для нас было только сказками, в данном мире являлось привычным делом. Боги не стеснялись показываться своим почитателям и вмешиваться в их жизнь. А в ситуации с Ал,Лш они вообще проявили себя, как довольно жестокие типы. Оказалось, что прямое божественное вмешательство просто... стерло большинство воспоминаний об этой стране. Так что всё, что знали окружающие - страна существовала, но, в результате войны была завоевана. Всё. Больше никаких знаний. Ни о культуре, ни о традициях, ни об истории, ни о населении. Даже как-то жутковато становится, если честно.

   Поняв, что ничего конкретного мне найти не удастся, я всё-таки продолжала шерстить местные книжные лавки. Ладно, боги могли переписать историю, но карты-то должны остаться! Ведь государства-победители каким-то образом должны были следить, чтобы договоренности по разделу территорий соблюдались. Где-то же должно быть документально зафиксировано, какой кусок земли кому отходит, и где границы земель, которые определили Нейтральными. Если учесть изменившуюся за последние 15 лет политическую ситуацию - данные знания просто необходимы.

   Может быть, мои аналитические способности и далеки от совершенства, но я предполагаю, что смогу оценить, как будут развиваться события. В частности - какие земли Ал,Лш, по договору переходящие к Тринийскому халифату, постараются оттяпать соседние государства. Я так подозреваю, картографические сведения имелись в той конторе, где записывали всех желающих присоединиться к каравану, но насколько их данные были правдивыми - очень большой вопрос.

   Это что? Карты? Вы серьезно? Вот это вот ассиметричное нагромождение клякс - последнее достижение местной картографической научной мысли? Мда. Об этом-то я и не подумала. Всё-таки, живя в технологичном мире, очень быстро привыкаешь ко многим достижениям, считая их само собой разумеющимися. К спутниковым картам, например. Нет, я, разумеется, не ждала от здешней средневековой реальности подробных деталей, но то, что я увидела... вызывало дикое желание выругаться. Нецензурно. Там не то что "плюс, минус километр", на что я рассчитывала, там вообще труба. Если завоеватели делили территории по подобной карте, они в ближайшее же время передерутся, уточняя границы. Реки, почему-то, текли идеально прямо, озера были абсолютно круглые, а города располагались строго в шахматном порядке10.

   Дополнялось всё это безобразие изображением... чего-то. Существа? Звери? Топографические знаки? Интересно, что бы это значило? Я повертела карту, пытаясь разобраться в нарисованном. Безрезультатно. Такое ощущение, что кто-то взял несколько картинок с изображением разных вещей, зверей и разумных существ, разрезал на пазлы, смешал их, а потом собрал, как в голову взбрело. Нет, в нашем мире, конечно, тоже на средневековых картах люди с собачьими головами встречались, но это хоть как-то понять можно. А тут что еще за абстракционизм неизвестного Кандинского11?

   - Что это такое? - не выдержав, поинтересовалась я у продавца.

   - Кто знает? Это было нарисовано еще до войны.

   - Ну, с картами всё ясно, - вздохнула я. - А нет каких-нибудь книг про Ал,Лш? Да хоть заметок о торговых путях?

   - Есть. Заметки знаменитого Муммса, который, как говорят, объехал весь мир. Только они переизданы уже после войны. И сколько чего там исправлено - я не знаю.

   - Давай! - решилась я.

   Зацензуренная политика меня интересовала в последнюю очередь. Мне было любопытно, насколько этот самый "знаменитый Муммс" подробно описывал окружающую его обстановку. Типа, в какую сторону света он ехал, с какой скоростью, какие препятствия попадались, где на ночлег останавливался, ну и так далее. Точную карту по таким заметкам, конечно, не нарисуешь, но хотя бы примерные ориентиры я буду знать. Лично меня в качестве места, где можно обосноваться, интересует нечто типа небольшого поселения, недалеко от реки и желательно на холме, чтобы можно было укрепиться. Идеально было бы осесть на каком-нибудь древнем тракте. Что-то мне подсказывает, что многие строения и дороги будут восстановлены на своих местах.

   Почему я так думала? Да по одной простой причине. Во-первых, даже в моем мире в средние века к строительству городов подходили очень серьезно. Так же, как и к строительству храмов. Выбиралось специальное место, удобное и географически, и энергетически. Такое, которое можно было бы защитить в случае необходимости, и где можно было бы выдержать осаду. А раз подобное решение даже у нас на Земле считалось весьма разумным, то здесь, в мире с существованием магии, к месту выбора для строительства городов, наверняка, подходили еще тщательнее.

   Планы у меня были отнюдь не наполеоновские. То есть ни захватывать мир, ни становиться Темным/Светлым Властелином, ни совершать другие беспримерные глупости я не собиралась. Кишка тонка. А вот пристроиться где-нибудь на оживленном торговом тракте, и открыть свой постоялый двор - было вполне в моих силах. Охраны для этого, конечно, требовалось гораздо больше 2-х воинов, но я планировала нанять нужных мне существ уже на месте. Дешевле обойдется, чем кормить их всю дорогу, причем без особой гарантии, что они останутся после завершения контракта.

   Изучение мемуаров Муммса длилось не слишком долго. И отнюдь не потому, что там почитать было нечего. Наоборот. Заметки о странствиях были живыми, юморными и очень познавательными. Застопорилась я потому, что примерно на 10-й странице встретила упоминание о том, что на территории Ал,Лш существовала вполне себе разветвленная сеть банковских отделений гремлинов. Оп-па! Ну конечно! Как же я об этом не подумала? Ал,Лш, судя по всему, был довольно развитым государством, и раз у гремлинов когда-то были там отделения, то и карты остались. Ну и потом... думается мне, что банкиры вряд ли упустят возможность обосноваться в Ал,Лш заново, особенно если учесть, какая толпа народа собирается туда переезжать. Причем, наверняка, обоснуются гремлины там, где планируются самые большие поселения. Вопрос только - в какие сроки, поскольку от этого зависит сумма, которую мне придется везти с собой. Я-то уж голову сломала - сколько мне брать денег, и с какими сложностями будут связаны поездки за нужными суммами в ближайшее отделение. Тащить на себе всё свое состояние я даже и не мечтала. Такими темпами мне целый взвод инкассаторов нанимать придется. На фиг.

   Я настолько загорелась идеей провентилировать этот вопрос, что отправилась в ближайшее банковское отделение, даже не став обедать. Между прочим, проверю заодно свой доступ к деньгам. В принципе, насколько я поняла правила, смена облика ни на что повлиять не должна (татуировка же не изменилась), но убедиться не мешало.

   Разумеется, банковская система гремлинов меня не подвела. С деньгами никаких проблем не возникло. Правда, чуть позже меня всё-таки опознали. В смысле, выяснили, что именно я - главный создатель жаб. Я уж было напряглась, но оказалось, что моя половая принадлежность интересует гремлинов в последнюю очередь. Я даже заподозрила, что для них вообще все существа иных рас на одно лицо. Гораздо больше этих жаболюбцев интересовала возможность заключить со мной контракт по созданию статуэток. Я удивилась. Мне-то казалось, что сидя в Льенсе, я насоздавала их столько, что все их банковские отделения обеспечила. И когда пошел спад спроса на продукцию, я только убедилась в собственных выводах. Однако оказалось, что всё не так просто.

   Кто бы мог подумать, что гремлины зарабатывают деньги ещё и друг на друге! Причем довольно жестко. До борьбы с монополией в данном мире еще не доросли, а потому каждый извращается кто во что горазд. Гремлины Льенса, например, задрали цены на моих лягушек. А я-то всё думала - зачем они хотели заключить со мной договор, чтобы я сотрудничала только с ними. Я, разумеется, подписываться под этим делом не стала. Причем даже не потому, что была принципиально против монополий, или еще что-то в таком духе. Просто не захотела себя ограничивать. Я же не собиралась оставаться в Льенсе всю оставшуюся жизнь! Так зачем привязываться?

   Каково же было мое удивление, когда я выяснила, что мое решение не подписывать договор автоматически делало меня лучшим клиентом любого банковского отделения гремлинов! В Мррарешше, например, за подобную скульптуру мне готовы были не только заплатить, но и предоставить дополнительные льготы. Я, разумеется, начала торг с карт государства Ал,Лш. Уж у кого, у кого, а у гремлинов точно должно сохраниться нечто гораздо более правдоподобное и подробное, чем мне показывали в книжных лавках.

   Узнав, что я собираюсь отправиться на территории побежденного когда-то государства Ал,Лш и обосноваться в границах Нейтральных земель, гремлины воодушевились. Оказалось, они действительно планировали там зацепиться. Более того, когда-то в столице Ал,Лш у гремлинов было одно из самых больших отделений. Судя по тому, как жаболюбцы умели строить, оно должно хорошо сохраниться. А уж в том, что гремлины сумеют отстоять свои права на это здание, я даже не сомневалась. Да кто, в здравом уме с ними свяжется? Кому своих денег не жаль?

   Надо сказать, что гремлины планировали не только восстановить утраченное, но и отреставрировать свое отделение и обустроить его соответствующим образом. От меня (понятное дело) требовались скульптуры. Но если в мелкие отделения, которые будут создаваться на землях Ал,Лш, гремлины собирались заказать обычных жаб, то для центрального задумывалось нечто глобальное. Достойная его скульптура, по мнению гремлинов, должна была быть, как минимум, размером... с небольшой сарай. Уточнять размер жабопоклонники собирались после реконструкции, в зависимости от габаритов помещения и высоты потолков.

   - Но я никогда не делала ничего подобного! - предупредила я, обалдев от такой заявки. - Почему бы вам не нанять кого-нибудь более профессионального?

   И вот тут я узнала вещь, которая потрясла меня до глубины души. В данном мире охраняются авторские права. Магией. И скопировать мою жабу не смогут при всем желании. Однако мне уже было не до лягушек. Мне стало безумно интересно, как работает эта система. Откуда берется магия, как она опознает и классифицирует изобретения и в каких рамках их защищает? Взять ту же жабу. Ведь среди скульпторов, ваявших данное земноводное, кто-то был первым! И как работает защита авторских прав? Нельзя изображать жабу того же вида? Или в той же художественной манере? Или в той же позе?

   Оказалось, что всё строится на обычном произволе богов. Точнее, богини-покровительницы искусств по имени Ми. Она очень не любит плагиат и уничтожает всё, что ей таковым покажется. Услышав подобное объяснение, я несколько... офигела. А по-русски сказать еще хуже. Это вообще как?! Вы представляете, сколько народа занимается искусством в глобальном смысле этого слова? Это что, за каждым виршеплетом следить и каждую мазню отслеживать? Прослушивать всех бардов, смотреть все актерские постановки и оценивать все изваяния? Так и свихнуться недолго. Даже будучи в божественной шкуре.

   - У людей бедное воображение. Они плохо представляют себе мощь и силу богов, - хмыкнул гремлин, когда я поделилась с ним сомнениями.

   Хм... любопытно. Моя скульптурная жаба является стопроцентным плагиатом, однако местная богиня даже не пошевелилась по этому поводу. Да и картину, на которой Варрхан и Гилберт доблестно сражаются, защищая крепость Чьеншс, я тоже большей частью спионерила с фэнтезийных картинок. И ничего. Это потому что я из иного мира? Или потому что сам предмет плагиата имеет иномирное происхождение? Эх, были бы у меня слух с голосом, точно попыталась бы последовать примеру своих многочисленных коллег-попаданцев и перепеть чьи-нибудь песни. Кстати, о песнях...

   - Тогда такой вопрос... если скажем скульптуру, картину или даже писанину какого-нибудь графомана богине довольно просто уничтожить, то как Ми поступает с музыкой? Это же нечто невещественное?

   - Исполнитель должен озвучить имя автора и оплатить в банк по установленной цене. Иначе просто не сможет играть.

   - Странная какая-то система, - покачала головой я. - Ладно, давайте вернемся к нашим баранам. В смысле, обсудим стоимость скульптуры и сроки ее изготовления.

   Судя по загоревшимся глазкам гремлина, мы приступили к самой "вкусной" части нашего диалога.

   С парой вояк, которых я наняла с помощью местных чиновников, мне удалось познакомиться только за пару дней до отъезда. Я уж волноваться начала. Выяснилось, что желающих обзавестись проверенной охраной оказалось так много, что бойцов начали перекупать. И меня спасло только то, что я не стала тянуть до последнего, вовремя заключила контракт и уже внесла нужную плату. В принципе, заявленная сумма действительно была не каждому по карману. Народ предпочел выплачивать постепенно, благо возможность была, и время тоже позволяло. А теперь, когда охранников перестало хватать, начался полный беспредел. В принципе, меня тоже могли наколоть. Не думаю, что местные чиновники такие уж бессеребрянники. Я вообще не верю в чинуш, которые не берут взятки. И то, что меня не лишили охранников, объяснялось только одним - чудовищной суммой штрафа за невыполнение уже оплаченного договора. Мррарешш, как город торговцев, был весьма чувствителен к выполнению подобных законов. Хозяева денег стремились всячески защитить свои вложения.

   Услышав краем уха, что с охраной у народа возникают большие проблемы, я тут же отправилась разруливать данный вопрос. Выяснив, что лично мне ничего в этом плане не грозит, поскольку я оплатила договор сразу и наличкой, успокаиваться я погодила. Может, чиновники и не могут совсем лишить меня того, за что я заплатила, но подсунуть в охранники что похуже - им было вполне по силам. Мне следовало насторожиться еще тогда, когда вместо трех наемниковов, как изначально планировалось, меня уговорили довольствоваться парой. Дескать, это вполне безопасно, да и повозка у меня не столь ценная. В принципе, я была с ними согласна. Лишних вояк на свою шею вешать не хотелось. Но я должна была насторожиться, ведь понимала же, что чиновники никогда ничего не будут делать, если это не соответствует их интересам! Именно поэтому я настояла на том, чтобы познакомиться со своими будущими спутниками заранее. Хотелось посмотреть, что они из себя представляют.

   Может, я и не великий специалист, но после почти года проживания в приграничном городке я вполне в состоянии оценить наемников. И уж чего-чего, а требования к боевым умениям охраны я прописала в договоре от и до. Теперь посмотрим, насколько чиновники их соблюли. Вдруг они "ошиблись" нечаянно, получив на лапу солидный куш. Лучше уж я выясню это сейчас, пока не поздно переиграть. В дороге чиновничья "ошибка" может стоить мне жизни.

   Первой, кого мне представили, была та самая глобальная дама, которую я как-то встретила в городе. Ну... я думаю, что та самая, поскольку не запомнила ее в лицо, а сама возможность наличия целой расы подобных существ вызывает у меня мурашки по коже. Дама опиралась на свой огромный меч и сурово зыркала из-под бровей. Хм... ну, если учесть, как местное население относится к женщинам, мое подозрение обретало под собой почву. Чиновники действительно решили подсунуть мне "что не жалко". Поэтому и дама заранее негативно настроена. Она уже готова, что я проявлю мужской шовинизм и откажусь иметь с ней дело. Ха! Да чья бы мычала... я ее из чисто женской солидарности возьму! Тем более, что-то мне подсказывает, что монументальная леди носит меч не ради красоты, и вполне умеет им владеть.

   - Меня зовут Гроза, - буркнула дама.

   - Мое имя Анж. Я торговец, который собирается открыть на землях Ал,Лш свой постоялый двор. Если мы устроим друг друга, я готов продлить с вами контракт и после путешествия, - спокойно представилась я. - А где второй охранник? Я же двоих нанимал.

   - Тебя не смущает, что я дама? - подозрительно поинтересовалась Гроза.

   - А должно? - фыркнула я. - Главное, чтобы ты умела держать в руке меч. Мне необходима профессиональная охрана. А какого она будет пола - это дело десятое. Так что давай вернемся к еще одному члену нашего отряда. Повторю свой вопрос - где он?

   - Караулит кое-какие вещи. Пойдем, - кивнула Гроза.

   Мы вышли из помещения, и она кивнула в сторону конюшни, около которой, отдельно от толпы, стоял очень даже знакомый мне тип. Я даже споткнулась. Иссиня-черные волосы, небрежно связанные лентой в низкий хвост, потертая одежда, не скрывающая врожденного аристократизма и надменный взгляд существа, привыкшего повелевать. Вот только этого породистого кошака для полного счастья мне и не хватало! Странный тип, общавшийся свысока с Варрханом и Гилбертом и называвший себя Аршем, еще в Льенсе, показался мне очень опасным. И чересчур внимательным. Я даже слиняла на рынок, чтобы лишний раз не попадаться ему на глаза. Но от судьбы, как видно, не уйдешь. Я невольно скосила глаза на прилагавшийся к телу Арша длинный, черный хвост, нервно постукивающий по сваленным горкой вещам, и вздохнула.

   - Ты знакома с этим типом? - поинтересовалась я у Грозы.

   - Нет. Он прибыл недавно. И горел желанием наняться туда, где будет меньше всего народа.

   - Бандит? - поинтересовалась я с надеждой отвязаться от этого типа.

   - Вряд ли. Чиновники его проверили. Слишком высоки штрафы в случае найма некомпетентного или опасного охранника, - пояснила Гроза.

   - Но ты можешь мне о нем рассказать хоть что-нибудь? Про тебя-то мне местные власти целую справку выдали. И под чьим началом воевала, и какие трофеи захватила, и каким уважением пользуешься.

   - Всё, что я знаю, только слухи, - пожала плечами Гроза. - Парочка местных драчунов уже пыталась его проверить. Так что могу однозначно сказать, что Арш неплохой боец. Подозреваю, что и бабник не из последних. Он не так давно в Мррарешше, а уже успел ввязаться в несколько скандалов и дуэлей. Подозреваю, что в городе нашлось немало рогатых мужей и взбешенных отцов, которые приплатили чиновникам, только чтобы сбагрить Арша подальше из города.

   - Очаровательно, - пробормотала я.

   Моя паранойя по отношению к чиновникам оказалась вполне оправданной. Они действительно решили спихнуть мне то, что похуже. Радовало только одно - оба моих потенциальных охранника хотя бы меч в руках держать умеют. Интересно, как это местных чиновников угораздило поставить женщину во главе отряда? Или они посчитали, что мускулистая красотка, по сравнению с Аршем, более благоразумная и ответственная? В любом случае, если оба моих охранника реально являются сильными бойцами, отказаться я от них не смогу. Ибо сама не указала в договоре в качестве неприемлемых вариантов бабников, дуэлянтов или подозрительных типов. Несмотря на всё, что я услышала от Грозы, моя паранойя продолжала вопить, что с Аршем что-то не так. Серьезно не так. Ну не вписывался он в роль обычного наемника!

   Оставалась последняя возможность избавиться от подозрительного типа и проверить, действительно ли ко мне в охрану попали сильные бойцы. Первым условием, которое я поставила перед Грозой и Аршем, был поединок. Слова словами, но мне хотелось посмотреть на них в деле. Конечно, я предпочла бы иметь под боком Райта, который обучал меня владеть мечом. Он бы оценил бойцов более объективно и профессионально. Но, как говориться, на "нет" и суда нет. Попробуем справиться своими силами.

   Поединок между Грозой и Аршем затянулся надолго. И даже привлек многочисленных зрителей. Это было действительно завораживающее зрелище. Два профессионала, пусть разных школ и весовых категорий, показали высший класс. Брюнет действительно был профессиональным фехтовальщиком. Не знаю уж, как он действовал в строю, но один на один смотрелся вполне достойно. Причем Гроза тоже довольно прилично себя показала. Я бы сказала, крепкий середнячок. Готова даже поспорить, что она окажется более внимательным и обстоятельным охранником, чем ее соперник.

   Глава 6

   В принципе, результаты показательного поединка вполне меня устроили, и я собиралась найти мага, чтобы официально оформить договор найма. Однако мои планы были грубо нарушены. Оказалось, что феерическая дуэль настолько распалила публику, что расходиться никто не хотел. И прекращать развлекаловку у окружающих не было никакого желания.

   Арша снова вызвали в круг. Вообще-то, внимательно проследив за боем, я бы не рискнула с ним связаться. Однако не все были столь разумны. Впрочем, сам Арш, кажется не возражал. Похоже, бой его завел, и он как никогда походил на большого кошака, дорвавшегося до миски с валерьянкой. Противником Арша стал какой-то смазливый белобрысый повеса с явной примесью эльфийской крови. Единственное, что немного портило его внешность - небольшая зеленца, которой отсвечивали и волосы, и ресницы и даже глаза. Похоже, помимо эльфийской, в этом типе была и кровь местных русалок. В данном мире обитатели водоемов не только представляли собой разумную полноправную расу, но и славились своим темпераментом. А еще они были единственными, кто не боялся похищать эльфов. Остроухие, конечно, бесились донельзя, но сделать ничего не могли. Победить тех, кто умеет жить под водой, было нереально. Вариант с отравой отпадал, поскольку местные русалки жили во всех водоемах и могли отомстить за погубленных сородичей. Что самое занятное, страдали от похищений только эльфы. Остальные расы либо шли на связь добровольно, либо просто не жаловались. Причем, если верить сплетникам, русалки не побрезговали бы даже такой глобальной дамой, как нанятая мной Гроза.

   Блондин картинно откинул назад свои длинные волосы, вытащил меч и церемонно поклонился Аршу. Наверняка в обыденной жизни его псевдоаристократические замашки вполне себе интересно смотрелись, но рядом с Аршем он выглядел полным клоуном. Словно медная подделка рядом с истинным золотом. Смешная, жалкая пародия на истинный аристократизм.

   Всё, что пытался из себя изобразить смазливый блондин, в Арше было изначально. Никакой потрепанный наряд не мог скрыть того, что в его жилах, наверняка, течет голубая кровь. Не знаю, кем мой охранник является на самом деле, но несколько поколений благородных предков за ним однозначно стоит. По большому счету, Арш вполне подходил на роль Мужчины Мечты в среднестатистический женский фэнтезийный роман. Ему бы еще титул принца, и сходство вообще стопроцентное - на обычных наемников наши рыжие, вредные, ехидные ведьмы в драных куртках обычно не заглядываются. А вот меня он зацепил. И даже не своей внешностью (в мужчине это далеко не самое главное), а аурой властности, силы и самоуверенности. Блин, не забыть бы, что я, в данный момент, мужчину из себя изображаю. А то начну еще глазки машинально строить. Меня могут неправильно понять.

   Мда... интересные все-таки мне охранники попались. Арш профессионально владеет мечом (блондина он победил довольно быстро) и явно скрывает свое настоящее имя, а Гроза слишком уж выделяется на общем фоне.

   Вспомнив про нее, я в очередной раз принялась рассматривать эту монументальную особу. После нашей встречи в городе, я попыталась выяснить, к какой расе она относится (чисто в целях повышения образования) и поняла, что это нечто типа наших орков. Причем Гроза явно была чистокровной. И, кстати, если обычно фантасты описывают данную расу отсталыми дикарями, то в здешнем мире дело обстояло с точностью до наоборот. Да, орки - воинственное и довольно жестокое племя. Но у них есть и торговля, и образование, и (что совсем интересно), полное равноправие женщин и мужчин. Впрочем, по местным верованиям, Гроза вполне соответствовала роли пострадавшей от божественной невнимательности, после которой мужская душа вполне может вселиться в женское тело. Между прочим, надо отдать ей должное, она сумела добиться уважения среди местных вояк. Одно это свидетельствовало о том, что она прекрасный боец.

   Поединок Грозы и Арша, несмотря на явное превосходство последнего, только доказал мое предположение. Орчанка действительно была профессионалом. Хладнокровная, тренированная, сильная, она ни в чем не уступала мужчине.

   - Ну, что скажешь? Мы тебе подходим? - поинтересовалась Гроза, едва только поединок Арша со смазливым блондином завершился полной победой первого.

   - Вполне, - кивнула я.

   - С какого дня мы можем подписать договор у мага?

   - Да прямо сегодня, - пожала плечами я. - Хочу к вам привыкнуть. И еще... я желал бы с вами потренироваться. Арбалетом я владею прилично, ножи метать тоже умею, а вот с мечом у меня проблемы.

   - Ты же торговец, а не боец, - логично возразила Гроза. - Даже хмуальды не могут поголовно быть профессионалами мечного боя.

   - Я знаю. И понимаю, что в моем возрасте начинать поздно. Владеть мечом учат детей, причем с пяти лет. Я не собираюсь становиться бойцом. Но, если на нас нападут, я хочу хотя бы суметь отвести удар. Возможно, это спасет мне жизнь.

   - Если для тебя это так важно, почему ты до сих пор не научился биться на мечах? - язвительно поинтересовался Арш.

   - Не было возможности, - сухо отрезала я. - Мне не так давно удалось стать самостоятельным.

   - А старшие не одобряли? - высказала догадку Гроза. - Любой хмуальд с рождения мечтает стать воином. А если это не удается - делает вид, что не больно-то было надо. Я встречала ваших торговцев. Они считают, что тоже воюют, просто другими методами. Многие из них вообще не одобряют умение владеть оружием, нанимая своих же соплеменников. Это для них дополнительный повод гордости и доказательство собственной правоты. Дескать, мечом владеют тупицы, которые способны лишь на то, чтобы прислуживать за деньги. Ты принадлежишь к одной из таких старых торговых семей?

   - Не важно, - пробормотала я, за пару минут узнавшая о хмуальдах больше, чем до сих пор из книг. Мда. Пожалуй, мне будет довольно сложно не проколоться.

   - Ну, по крайней мере, мне теперь понятно, на что я подписываюсь, - манерно кивнул Арш. - Среди хмуальдов-торговцев жесточайшая конкуренция. Без денег, протекции и родни пробиться нереально. В принципе, сбежать и попробовать жить самостоятельно - это действительно выход. Для тебя. К тому же, раз у тебя есть что охранять и чем нас кормить, ты сбежал не с пустыми руками.

   - Все мои деньги честно заработаны! - возмутилась я подобному наезду.

   - Мы не сомневаемся, - дипломатично вмешалась Гроза.

   - Да уж! Вряд ли торговые дома позволили бы тебе далеко ускользнуть с наворованными деньгами! - заметил Арш.

   - Мы собираемся спорить до утра, или всё-таки пойдем к магу? - прекратила препирательство Гроза, чувствительно пихнув брюнета локтем в бок. Тот поморщился, но язвить перестал. - Ближайшая магическая лавка находится за углом, но я бы предпочла дойти до площади. Тимес поможет нам не только с договором, но и артефакты нужные продаст. А работает он качественно, я вам это гарантирую.

   - Подтверждаю, - кивнул Арш. - Я несколько раз покупал у него артефакты.

   Ну... раз мои охранники дружно рекомендуют... почему бы не согласиться? Мне, если честно, было вообще до лампочки, к какому магу обращаться. В Мррарешше я все равно никого не знала. Да и не стремилась узнать. Несмотря на долгое общение с Гилбертом, маги по-прежнему заставляли меня нервничать. Меня раздражает, когда я не знаю, чего ожидать от собеседника! В данный момент, например, я даже не знала чего больше опасаться - раскрытия себя как попаданца или как женщины.

   Обитавший на центральной площади Тимес оказался действительно востребованным магом. Его лавку окружала целая толпа народа. Я уже подумала было, что пробиться нам не судьба и хотела выяснить, где можно найти мага попроще, но Гроза быстро разобралась с проблемой. Всего одно движение могучего плечика, и мы оказались прямо перед магом.

   Мелкий, приземистый, бородатый крепыш больше всего напоминал классического гнома. И, судя по его недружелюбному виду, его уже успели достать до печенок.

   - Ну и чего вам надо? Артефакты я все продал. И в ближайшее время новых не будет, поскольку у меня очередь на зачаровывание. Освобожусь только после того, как караван в Ал,Лш уйдет. Но, подозреваю, вы идете вместе с караваном.

   - Что, не найдешь "Подорожник" даже для старых знакомых? - возмутилась Гроза.

   - А еще лучше, "Путеводник", - вмешалась я.

   Уж в чем, в чем, а в артефактах, с помощью Гилберта, я разбираться научилась. "Подорожник" всего-навсего работает как охранник, а "Путеводник" выполняет функции и сигнализации, и навигатора, и даже разведчика.

   - Откуда ты взялся, такой умный? - раздраженно поинтересовался Тимес. - Артефакты "Подорожник" еще третьего дня кончились. Остались слабые следилки. Личную защиту я вам тоже не могу поставить, потому что некогда. На это заклинание очередь тоже расписана. А вот "Путеводник" есть.

   - Неужели никто не спрашивал? - удивилась я.

   - Про него знают, в основном, маги. И не каждый может позволить себе его купить, стоит он недешево.

   - Хорошая вещь? - влезла в разговор Гроза. Маг возвел глаза к потолку и начал перечислять все способности артефакта.

   - Интересная штука, - заметил Арш. - У меня как-то был такой, а потому я не удивляюсь, что ты за него дорого просишь. Но дорого - это сколько? А то вдруг этот артефакт будет столько же, сколько вся моя экипировка?

   - Лично тебе я могу сделать скидку, - хмыкнул маг. - Редко мне попадается такой тип, который может угробить артефакт с самой высокой защитой. К тому же, ты, можно сказать, мой постоянный клиент.

   - Со скидкой мы "Путеводник" точно берем, - определилась я.

   - А почему договариваться со мной пришел ты, а не твои старшие? - замотанный маг пришел в себя ровно настолько, чтобы, наконец, понять, с кем он собственно разговаривает, и кто в компании главный.

   - Потому что он самостоятельный. У него хватило духу сбежать. В отличие от некоторых, - съехидничал Арш.

   - Что ты сравниваешь? - махнул рукой Тимес. - В день совершеннолетия любому хмуальду выдается определенная сумма денег. И чем богаче родители, тем больше сумма. Правда, в основном, молодежь решает вложить деньги в семейное дело и остается под крылом старших родичей.

   - Решает, как же, - фыркнула я.

   В принципе, подобные тонкости были мне неизвестны, но несложно было догадаться, что желающих стать независимыми было гораздо больше, чем тех, кому это реально удалось. Ну, что ж. Воспользуемся случаем, и немного подкорректируем свою легенду.

   - У моей семьи были на меня определенные планы, но я решил рискнуть. В клане жить спокойнее, но я всегда хотел стать самостоятельным, чтобы самому решать, что делать и куда идти. Я не хочу быть вечно привязанным и обязанным своей семье. Конечно, мне будет трудно, но я сам выберу свой путь, и сам буду отвечать за последствия.

   - Да, но у тебя была хотя бы возможность уйти, - вздохнул Тимес. - А маг, к сожалению, не может сделать даже этого. Особенно такой, как я, создатель артефактов. Это боевика или погодника могут нанять, обеспечив всем необходимым. И то во время военных действий. А такие, как я, в походах не требуются. Меня самого защищать надо, ведь чтобы создать нужный артефакт, необходимо время. Воинам проще эти самые артефакты закупить заранее.

   - Ну, ты можешь уйти и создавать артефакты самостоятельно. В твою лавку целая очередь стоит! - заметила я.

   - Что бы ты понимал! - возмутился Тимес. - Я числюсь всего лишь учеником, и в этой лавке мне ничего не принадлежит. Если я решу уйти, мне разрешат с собой взять только минимум необходимой одежды. Маги не терпят конкурентов. И уж конечно, мой хозяин не станет снабжать меня расходными материалами, из которых можно делать амулеты и артефакты. Самостоятельно их достать - проблематично, купить не на что, и что я буду делать, если меня выкинут на улицу? Заготовки, между прочим, стоят недешево. А я ничего, кроме как магичить, делать не умею. Если только писарем пойти... но его зарплаты однозначно не хватит на то, чтобы закупать необходимые ингредиенты.

   - А магический дар нужно постоянно тренировать, - мрачно дополнил Арш. - Безвыходное положение. Или пахать на хозяина-учителя до конца его долгой жизни, или умереть с голода, лишившись магии.

   - Хм... ну, у меня есть ещё одно предложение, - оживилась я. - Полагаю, нашему отряду не помешает собственный маг?

   - А? - интеллектуально раззявил варежку Тимес.

   - Я могу тебя нанять, закупив необходимые для твоей работы заготовки к артефактам. Думаю, что к тому времени, как мы прибудем в Ал,Лш, ты сумеешь не только расплатиться, но и заработать на самостоятельную жизнь, - пояснила я свое предложение.

   - И каковы условия? - подозрительно прищурился Тимес.

   - Зависит от того, как соотносятся цена заготовки и цена готового артефакта.

   - Если покупать ингредиенты и делать заготовку самому, то это примерно пятая часть от стоимости готового изделия. А если закупать заготовки, то примерно третья.

   - И что предпочтительнее? - заинтересовалась я.

   Тимес оживился и пустился в долгие объяснения о специфике своей работы. Если откинуть все пафосные фразы и непонятные термины, то ситуация вырисовывалась следующая. Всего ингредиентов с магической составляющей было примерно пятьдесят. Путем различных извращений (их варили, кристаллизировали, сушили и перетирали) создавалась серия заготовок. Это уже был узкоспециализированный вариант, поскольку отдельная заготовка при доработке могла стать только амулетом или артефактом с определенными функциями. Тем же переводчиком, например. С одной стороны, данный факт ограничивал возможности покупающего их мага, а с другой экономило ему время на изготовление заготовки и позволяло заработать денег при превращении заготовки в полноценный артефакт.

   Все предложения мага звучали интересно и весьма многообещающе в материальном плане. Но главное, на что я клюнула - Тимес не только мог изготавливать уже известные артефакты, но и изобретать новые. Для меня это представляло особую ценность. Мне нужны были несколько видов артефактов, способных противостоять эльфам и тварям, которых они создают. И это не говоря о самом главном - противотелепортационном куполе. Может быть, Тимес, если его грамотно спонсировать и направлять, сможет изобрести нечто альтернативное.

   - Я готов предложить тебе следующие условия, - оборвала я разошедшегося мага. - Прежде всего, гарантирую одежду и кормежку вплоть до прибытия в столицу Нейтральных земель. Покупаю ингредиенты и минимальное необходимое оборудование, чтобы с ними возиться. Что-то мне подсказывает, что обычные ножи и котелки для этого не подойдут. За это я хочу от тебя половину чистой прибыли плюс четыре амулета. Пока не знаю каких, в пути понятно будет. Само собой, после завершения контракта, ингредиенты и оборудование остаются тебе. Договор закончится, когда мы прибудем в Ал,Лш и доберемся до столицы, находящейся на территории Нейтральных земель. Там начнет обустраиваться множество народа, и твоя работа с артефактами будет востребована. Впрочем, если ты захочешь, я продлю с тобой договор. Разумеется, уже на более выгодных для тебя условиях.

   - Я должен подумать.

   - Думай. До завтра еще есть время. А пока я хочу, чтобы ты помог мне заключить договор с охраной. Я нанимаю их с сегодняшнего дня и до того момента, когда мы окажемся на Нейтральных землях.

   - Караван отбывает послезавтра, - напомнил маг.

   - Я знаю. Но завтра я должен отдать главе каравана список нанятых мной людей и копию договоров. Поэтому я и сказал, что у тебя есть время подумать только до завтрашнего дня.

   - Я не о себе, - помотал головой Тимес. - Я об охране. Ты понимаешь, что если наймешь их сегодня, то и содержать их будешь обязан с сегодняшнего дня?

   - Да, я уже договорился в трактире о комнате для них и трехразовом питании. И сразу же, как только ты магически зафиксируешь договор, я выделю своим охранникам денег для покупки всего необходимого. Перечень этого самого необходимого мы, разумеется, тоже отразим в договоре.

***

   Как это и бывает в таких случаях, "день икс" наступил совершенно неожиданно. Вроде бы и дату я знала, и с главой каравана договорилась, и бумаги все оформила, а всё равно такое ощущение, что чего-то не успела. В какой-то момент я даже искренне почувствовала себя российским чиновником, у которого неожиданно в декабре зима наступает. По закону подлости наверняка выяснится, что я что-нибудь забыла. Причем что-нибудь жизненно необходимое. Впрочем... нельзя же растянуть этап подготовки на целую вечность! Всё, что смогла - я предусмотрела. Ну, а возможные проблемы будем решать по мере их поступления.

   К моему большому удовольствию выяснилось, что иметь охрану - это не только накладно, но и чертовски удобно. Заключая договор, я предусмотрела и некоторые обязанности, которые воины будут нести дополнительно. И теперь пожинала плоды своей предусмотрительности. Должна же я была облегчить себе дорогу! Помощь охранников в процессе присоединения к каравану оказалась просто неоценимой! Даже маг (который, как я и надеялась, не смог отказаться от моего предложения) старался не быть обузой. Хотя Тимес, конечно, был вообще неприспособленным к жизни. Типичный рассеянный гений.

   Мы поделили очередность дежурств и готовки, и я приобрела кучу свободного времени. Вспоминая собственный опыт путешествия до Мррарешша - это земля и небо. Нет, все-таки пускаться в дорогу одной (пусть даже в составе каравана) - это слишком напряжно. И дело даже не во вселенской скуке, когда нет никаких развлечений, кроме пыльного, однообразного тракта. И даже не в возможной опасности. Дело в том, что я постоянно находилась в напряжении и должна была сделать сотню дел сразу. Одни только лошади требовали постоянного ухода и кормежки! Порой мне даже на себя саму времени не хватало.

   С появлением возле моей повозки еще троих существ дело пошло веселее. Во-первых, было с кем пообщаться, что уже делало дорогу не такой тоскливой. Во-вторых, моя нагрузка из-за множества мелких, но необходимых дел заметно снизилась. Я просто перераспределила обязанности. Ну и в-третьих, у меня появилось свободное время для того, чтобы заниматься своими делами. И, прежде всего, я хотела подробнее ознакомиться с картами, которые урвала у гремлинов.

   Надо сказать, что жаболюбцы меня откровенно порадовали. Их бумаги капитально отличались от средневекового фантазийного творчества, на котором если и можно было что-то найти, то только головную боль. Карты гремлинов хоть и не тянули на спутниковые, выглядели вполне достоверно. И, что меня особенно радовало, к ним прилагались заметки по поводу дорог, расстояний и информации о важных объектах. Сразу видно, что гремлины реально путешествовали по Ал,Лш, поддерживая связь между своими банковскими отделениями.

   Не перестала я изучать и записки Муммса. Всё-таки торговец-путешественник замечал множество мелких деталей, да и вообще писал довольно интересно. Я сопоставила все карты, которые у меня имелись, присовокупила к ним заметки Муммса и гремлиновские записки на полях, и попыталась на основании всего этого нарисовать нечто обобщенное.

   Любопытным мне показалось то, что все бумаги, которые я видела у гремлинов, оказались переписанными. То есть довоенных первоисточников не существовало даже у них. Похоже, после победы над Ал,Лш цензура была столь масштабной, что добралась даже до закрытого клана жаболюбцев. Или гремлины сами приняли решение не дразнить гусей? В любом случае, я получила гораздо больше, чем рассчитывала, поскольку у меня, наконец, начал вырисовываться план моего будущего жизнеустройства. Я присмотрела себе объект для захвата.

   Знаменитый путешественник Муммс утверждал, что все торговые пути через Ал,Лш сходились в столице. И, поскольку он был не только известным писателем, но и успешным торговцем, ему вполне можно верить. А уж если учесть, что город Нимилс, который даже не удосужились переименовать, назначили и столицей новосозданных Нейтральных земель, информацию вообще можно было считать стопроцентно верной. Насколько я знаю, многие торговые кланы и представители стран-победительниц буквально передрались за власть над территорией города. Разумеется, я не собиралась ввязываться в эту бойню. Кишка тонка. Меня интересовало место, на которое не сразу обратят внимание.

   Мое внимание привлекла небольшая долина у реки Врых,шши. Как я уже упоминала, при разделе земель Ал,Лш Тринийскому халифату полагалась наибольшая территория. Поскольку местные карты оставляли желать лучшего, земли делились по принципу "от реки до горы". По договору халифат прибавлял себе немного территорий с востока (от своей нынешней границы и как раз до линии торгового тракта) и всю северную часть Ал,Лш. Собственно, по моим прикидкам, именно за эти земли народ и будет бодаться. Поскольку халифат сейчас сильно ослаблен, Мирития и Фалсия наверняка пойдут на нарушение договора. В северной части Ал,Лш когда-то располагались самые богатые города и (главное) серебряные рудники. Есть за что зацепиться. Да и Фалсия в свое время получила территории, расположенные исключительно неудачно - на самом востоке Ал,Лш. Там, во-первых, Степь рядом, (население от кочевников охранять замучаешься), а во-вторых, добираться до этих земель - одно мучение. Нужно весь Ал,Лш проехать. Ну, или по морю плыть (что намного удобнее, но гораздо опаснее - из-за пиратов).

   Полагаю, другие страны тоже будут облизываться на столь вожделенный кусок, но им тут вряд ли что-то светит. Мирития и Фалсия в момент объединятся, а на это их лучше не провоцировать. Иначе увлекшийся альянс стран может и не остановиться на границе, пройдясь по землям обнаглевшего захватчика. Как ни крути, а в данном мире пока нет силы, которая могла бы им противостоять. Да и тащиться через чужие границы для того, чтобы попытаться оттяпать уже поделенные кем-то земли - довольно глупо. Там единственный путь - через Степь. А это такое "удовольствие", что лучше не надо. Жара, песок, ветер и кочевники. Полный набор для тех, кому приключений захотелось на пятую точку.

   Собственно, именно после того, как я прикинула данный расклад, мною и было принято решение остановиться в долине на территории Нейтральных земель, граничащей с тем самым западным куском Ал,Лш, который должен отойти халифату. Во-первых, это не те территории, в которые могут вцепиться остальные государства и ради которых стоит начинать войну. Во-вторых, сам халифат обратит на эти земли внимание в самую последнюю очередь. Им бы свои интересы на севере отстоять. И с собственным бардаком разобраться. (Я не удивлюсь, если на новых территориях пограничные укрепления только через год начнут появляться). А в-третьих, исходя из договоренности между странами-победительницами, моим соседом с юга станет Мирития, к которой я уже привыкла, прожив там почти год.

   Однако мой выбор долины основывался не только на том предположении, что эти земли не попадут в сферу выяснения отношений между странами. Если верить Муммсу, место было многообещающим. Два довольно крупных тракта - один из халифата, а второй из Миритии - постепенно сходились в одной точке - в Нимилс, столице государства Ал,Лш. Долина располагалась как раз на расстоянии одного караванного перехода от этого города. Шириной в "шесть полетов стрелы12", она как раз упиралась своей западной границей в тракт из халифата, а восточной - в тракт из Миритии, недалеко от которого протекала река Врых,шша.

   Муммс писал, что дороги были широкими, двусторонними, и караваны частенько останавливались ночевать в долине, где было несколько постоялых дворов. Судя по описанию - куча мелких шарашек, как в нашем мире в точках ночевки дальнобойщиков. Мне подобное место подходило как нельзя лучше. Торговые тракты, хоть и были оживленными, но явно не входили в число самых крупных, а от мелких шарашек, наверняка, не сохранилось даже развалин, которые можно использовать при строительстве. Я, конечно, не думала, что окажусь единственной, кто прошерстит карты и воспоминания, но, по крайней мере, была надежда на не слишком высокую конкуренцию за обладание этой долиной.

   Стоит сказать, что увлекалась я не только изучением карт и мемуаров, но и тренировками. Разумеется, в пути мечом махать было неудобно, но на привалах это стало моим излюбленным занятием. И мышцы разминались, и польза была. Моим постоянным партнером в тренировках стал Арш. Он гонял меня совершенно безжалостно, не забывая выдавать ядовитые комментарии и нелицеприятные сравнения. А я, чем дольше наблюдала за этим типом, тем больше понимала, что никакой он не наемник. Понятия не имею, зачем он нанялся ко мне в охрану, но явно не от недостатка денег. Эта таинственность порядком раздражала, но не мне его упрекать. Сама под чужой личиной пряталась. Могли быть у представителя расы рейшл,лисс свои проблемы? Да вполне. Мало ли, от кого прятался этот кошак, у которого даже в дороге каждый день был мартом? Может, рога наставил не тому, кому следует. Может, с деньгами пролетел. Но скорее всего - он действовал по приказу службы внутренней безопасности Миритии. И занимал в этой самой службе не последний пост.

   В принципе, если бы у меня был выбор, тренироваться с Аршем я не стала бы. Слишком уж подозрительно он ко мне присматривался, да и вообще не отличался покладистым характером. Меня раздражали и его аристократические замашки, и его манерная речь, и привычка смотреть на окружающих сверху вниз. Словом, проблем было больше, чем выгоды. Вот только выбора у меня не было. С посторонним существом тренироваться я не решалась, а Грозу как партнера рассматривать было глупо. Орчанка не соизмеряла свои силы. В тренировках с мужчинами это было бы хорошо, гоняла бы она их как сидоровых коз, но для меня это явно был не вариант. Так что Арш - это единственное, что мне оставалось. Хотя яду в нем было... столько же, сколько весу. Хоть выцеживай. Впрочем... саркастичные, ехидные комментарии Арша меня только подстегивали.

   Кроме боя на мечах я активно осваивала еще и верховую езду. Поскольку в данном мире лошадь являлась главным средством передвижения, данный вид обучения был мне жизненно необходим. Тренировалась я на единственной имеющейся в нашем отряде свободной лошади, принадлежавшей выпендрежнику Аршу. Собственно, я эту животину и на содержание-то согласилась взять именно для этого. Иначе аристократичный брюнет кормил бы свое копытное за собственный счет. Не сказать, кстати, чтобы Аршу понравилось мое предложение, но в борьбе понтов и жадности победил разум.

   Не терял времени и нанятый мною маг. Тимес вообще оказался довольно выгодным приобретением. Очень даже зря наши фантасты никогда не рассматривали вариант гном-маг. Вполне себе приличный результат получается. Упорный, трудолюбивый, талантливый Тимес работал на совесть, и у него уже появились первые покупатели. Оказалось, идея прихватить с собой мага - создателя артефактов была очень даже неглупой. Не все успели вовремя запастись нужными артефактами и амулетами, и уж тем более, поставить личную защиту.

   Поняв, что заработать деньги в дороге гораздо проще, чем ему кажется, Тимес даже провел своеобразную рекламную кампанию - взял у Арша коня и отправился объезжать повозки, предлагая свои услуги. Акция оказалась на диво результативной. Через несколько дней путешествия клиенты подъезжали к магу сами, а Тимес был по уши загружен работой. Если и дальше так дела пойдут, к моменту прибытия на Нейтральные земли он сумеет не только расплатиться со мной, но и станет весьма состоятельным типом.

   Арш , шейн лэрсс Фьерс

   Я узнал ее сразу. С первого взгляда. Не помогли ни рыжие волосы, ни мужская одежда, ни висящий на поясе меч. Скромная служанка, мельком виденная мною в Льенсе, неожиданно предстала передо мной совершенно в другом облике. Я и подумать не мог, что моим нанимателем будет именно она!

   В принципе, идея отправиться на Нейтральные земли в качестве обычного наемника изначально была авантюрной. Однако мне жизненно необходимо было попасть в Нимилс и проследить за формированием Совета. В его состав должны были войти именно те представители своих стран, на которых я способен влиять. И доверить такое дело я никому не могу. Мне слишком важен был результат. Я, конечно, подстраховался - охрану Нейтральных земель будет осуществлять лояльная мне армия. Однако не стоит упускать ни единой мелочи. А состав Совета мелочью определенно не был. Пройдет не так много времени, и на территории Ал,Лш разразиться новая война. Это так же неизбежно, как смена дня ночью. И на сей раз Мирития должна иметь несомненное преимущество.

   По большому счету, мне было все равно, как попасть на Нейтральные земли. В составе каравана это было сделать безопаснее. Я нанялся наугад. Туда, где было меньше всего народа, и существовала меньшая вероятность, что меня опознают. Однако судьба сыграла довольно странную шутку - моей нанимательницей оказалась девушка человеческой расы, скрывающаяся под маской хмуальда. Не то, чтобы я не понимал, зачем она это делала - в роли мужчины путешествовать удобнее и безопаснее. Меня просто поразила ее авантюрность. В Льенсе она была совсем другой! Если б не моя привычка запоминать любых разумных существ (даже если видел их мельком), я бы ее и не вспомнил!

   Анж оказалась весьма... занятной особой. Я даже начал сомневаться в собственном разуме, поскольку вела она себя совершенно не по-женски. Во-первых, она явно тоже меня вспомнила, хоть и не показала вида. Во-вторых, она тщательно изучила все документы и даже провела показательный бой, чтобы выяснить, что мы с Грозой реально из себя представляем. А в-третьих, она наняла мага. Вот так просто взяла - и наняла. И ладно бы боевого - обычного артефакторника. Нет, Тимес талантливый, конечно. Нет слов. Но зачем тратить на него такие деньги?

   Логику Анж я понял только в дороге. Маг приносил прибыль. Причем такую, что окупил вложения в себя уже через неделю пути. Анж частенько с ним беседовала, и Тимес всё чаще и чаще создавал доселе неизвестные артефакты. И этот факт требовал моего особого внимания. Насколько я понял, Анж объясняла ему, какие свойства в магической вещи она хотела видеть, а Тимес уже воплощал эти желания в жизнь. Откуда у человеческой женщины такие странные фантазии?

   Впрочем, это была далеко не единственная странность Анж. Она читала запоем книги, изучала карты и училась сражаться на мечах. Причем в качестве своего партнера выбрала меня. Вот радость-то! Я совершенно не хотел заниматься ее обучением, но выбора не было. Меня наняли на определенных условиях. В которые, кстати, входил пункт о пользовании моим конем. Иначе мне предлагалось содержать его за свой счет. Нет, я, конечно, мог это сделать, деньги у меня были, но к чему светить этот факт? Пришлось согласиться. Хотя, конечно, я приложил все усилия, чтобы Анж сама отказалась от тренировок. Язвил, фыркал и уничижительно отзывался о ее способностях. К сожалению, выяснилось, что на Анж все это не действует. То есть действует, но не в нужном мне направлении. Она не расстраивалась, не устраивала истерики и не отказывалась от дальнейших тренировок. Напротив. Стискивала зубы и начинала работать еще усерднее. Ох, если бы некоторым моим подчиненным-мужчинам такую силу воли иметь!

   Через несколько дней совместной дороги я был уверен только в одном - Анж мне нравится. И такой человек, как она, просто необходим Миритии. На руководящей должности. И пусто мне кто-нибудь хоть слово скажет, упомянув ее расу или ее пол. Я никогда в жизни не оказывался от удачных вариантов, и случай с Анж однозначно не станет исключением. Да, пока мне не до мелочей - есть более глобальные проблемы, чем вербовка человеческой женщины. Однако Анж из своего поля зрения я больше не выпущу. Если уж она не постеснялась изобразить из себя хмуальда, то вполне может сыграть и кого-нибудь другого. В Миритии на данный момент целая армия лоботрясов, которые занимают важные посты по праву рождения и которых нельзя оттуда подвинуть. Законы мне менять не дадут. Обижать "золотую молодежь", заставляя ее работать и выполнять должностные обязанности - тоже. Так почему бы не подыскать им жен, на которых я смогу опереться?

   Разумеется, данная идея уже приходила мне в голову. Я, собственно, ситуацию с Юрш,шлоу подобным образом пытался исправить. К сожалению, среди благородных нужной женщины мне не подвернулось. А тот вариант, на котором я остановился, свою роль не потянул. Могу поспорить, Анж справилась бы в той ситуации не в пример лучше. Я день за днем наблюдаю, как она ведет себя в дороге, и уже сделал определенные выводы. Единственное, что ей можно было бы поставить в минус - ее непонятное происхождение. Но это - решаемый вопрос. В случае необходимости ей нарисуют такие документы, какие нужно. Так что всё, что мне нужно было сделать - это определить, для какой работы Анж больше всего подходит. Ну и уговорить ее стать женой одного из высокопоставленных оболтусов. Хотя, конечно, гораздо охотнее я заполучил бы ее для себя.

   Нет, Анж не была великой красавицей, но я давно вышел из того возраста, когда это имеет первостепенное значение. Меня больше привлекало ее упорство в достижении целей, деловая хватка и великолепные административные навыки. В конце концов, если уж на то пошло, у меня есть время присмотреться к Анж и понять, чего она стоит. Увидим, чего она добьется на Нейтральных землях. В любом случае, прежде, чем делать ей какие-либо предложения, нужно понять, чего она сама хочет, к чему стремиться и какие цели для себя ставит.

***

   В дороге, помимо чтения книг, изучения карт и тренировок было у меня и еще одно развлечение - общение с "соседями". То есть, с хозяевами повозки, которая ехала впереди и владельцами колымаги, которая плелась сзади. Надо сказать, что это был великолепный опыт для меня, как попаданца! Где бы еще я так наглядно могла увидеть взаимоотношение различных социальных слоев и рас данного мира.

   Ехавшие перед нами существа явно принадлежали к той же расе, что и Гроза, а потому я (про себя, разумеется) сразу поименовала их орками. Довольно большое семейство, как я поняла из разговоров на привале, купило аж четыре места в караване. И все их четыре повозки были довольно мощными и загруженными по самое не могу. Запряжены они, кстати, были волами, как и многие в караване, что, собственно, и диктовало невысокий темп передвижения. Если бы я знала о подобной возможности, то тоже не стала бы лошадей покупать. Вот что значит, стереотипы. Впрочем, конюх Льенса мне очень помог, выбрав двух выносливых, крепких, меринов. И пока у меня нареканий к ним не было.

   Дополнительной занятной чертой орков было то, что они выглядели, как картинка к слову "нувориши". Чересчур ярко и вульгарно. Слишком много украшений и дорогих тканей. Шумные, невоспитанные и абсолютно бесцеремонные. Впрочем, после опыта "лихих 90-х" подобная публика мне была хорошо знакома, а потому с ними довольно быстро удалось найти общий язык.

   Выяснилось, что почтенного патриарха большого семейства зовут Нишсин, и что разбогател он благодаря одной из древнейших профессий - пиратству. Вместе со своими тремя сыновьями орк грабил купцов у южных побережий Фалсии, Миритии и Тринийского халифата, успешно скрываясь от военных кораблей на Тшарийских островах. Почему он, в конце концов, решил бросить столь доходный бизнес - я так и не поняла. Нишсин уклонялся от ответа, а настаивать мне казалось глупым. Скорее всего, что-нибудь не поделил со своими же братьями-пиратами. В любом случае, возможность переселения на Ал,Лш показалась орку настолько привлекательной, что он не только сам туда рванул, но и прихватил сыновей с семьями.

   Между прочим, судя по количеству детей и демонстрируемому уровню достатка, жил Нишсин очень даже неплохо. Видимо, Тшарийские острова походили на Тортугу, где пираты не только могли останавливаться, но и держали семьи, и могли пускать в оборот деньги. Впрочем, я не уверена, что орк окончательно порвал со своим бандитским прошлым. Нишсин практически в открытую говорил, что не собирается останавливаться на территории Нейтральных земель, а планирует двигаться на север. И, похоже, орк вряд ли долго на побережье задержится. Я не очень хорошо знаю географию здешнего севера (книг подходящих не попадалось), но то, что в океане найдутся острова, с которых можно терроризировать побережье - однозначно. Тем более, что Нишсин ни слова не сказал о том, что он распустил команду и продал корабль. Может, сына у него не три, а слегка больше? И часть пиратского семейства тоже едет на север, только на плавучем имуществе? Это было бы логично. И разумно.

   - А ты куда направляешься? - поинтересовался Нишсин.

   - Хочу осесть в долине у реки Врых,шши, - не стала скрывать я.

   - Почему именно там? Почему не в столице? - удивился орк.

   - Потому что в столице и без меня куча народа будет. Скорее всего, торговые дома уже предварительно поделили власть. Плюс, наверняка, существуют какие-нибудь межгосударственные соглашения по разделу тамошних земель. Вряд ли мне удастся серьезно подняться в таких условиях.

   - А откуда ты вообще знаешь про эту долину? И что там интересного? - оживился Нишсин.

   - Я купил кое-какие карты у гремлинов.

   - И что, в долине раньше было что-нибудь ценное?

   - Нет, там даже до войны ничего особо примечательного не было, - хмыкнула я, заметив огонек в глазах орка. - Просто долина, мимо которой до войны проходило два тракта. На расстоянии примерно в шесть полетов стрелы12 друг от друга. Если верить записям Муммса, купцов обслуживало множество мелких постоялых дворов весьма среднего качества. Я хочу обосноваться в этой долине. В идеале - единолично. Надеюсь, что у меня не сразу появятся конкуренты, поскольку торговые тракты если и станут снова оживленными, то далеко не завтра. И даже не послезавтра.

   - Не боишься со мной откровенничать? - хмыкнул Нишсин. - Вдруг я сам стану твоим конкурентом?

   - Хозяином постоялого двора? Это вряд ли, - фыркнула я. - Полагаю, ты займешься более прибыльным бизнесом. И рассказываю я тебе о своих планах не просто так. Река Врых,шша - удобный транспортный путь с северного побережья вглубь страны. А я рад буду купить интересные товары по не слишком высоким ценам. Не интересуясь их происхождением. Помимо постоялых дворов я хочу организовать и нечто типа торгового центра, а купцы так падки на всё, что создают ан-альв,эн!

   - Теперь я вижу, что ты точно торговец! - рассмеялся Нишсин. - Выслушал меня, сделал выводы и предложил интересное соглашение! Вот только как ты собираешься отстаивать свои права на долину, если появятся конкуренты? Три воина (это если с тобой) и маг - это слишком мало.

   - Бо льшая часть охранников каравана нанята в Мррарешше. У них стандартный контракт, который заканчивается после прибытия на Нейтральные земли. Продлять договор с охраной будут не все. У воинов не будет особого выбора - или возвращаться в Мррарешш, или искать нового нанимателя. Полагаю, мне не составит особого труда набрать нужное количество бойцов. Это однозначно обойдется дешевле, чем весь путь их содержать. И рабов куплю, благо степняки, наверняка, захотят скинуть товар.

   - У них опять была война?

   - Скорее, столкновение, - хмыкнула я. - Как-то не поворачивается язык назвать войной перманентную бойню двух кланов. Последнее, что я слышал - произошло объединение нескольких отрядов в единый род. Кажется, они присоединились к Коршунам. Это было месяц назад. И судя по тому, что в халифат не хлынула толпа торговцев рабами, кочевники решили придержать товар для поселенцев Нейтральных земель.

   - Цены взлетят, - спрогнозировал Нишсин.

   - Для меня это не слишком хорошо. Но для тех, кто торгует рабами - благоприятная ситуация. Ведь не одни только кочевники занимаются этим ремеслом, - намекнула я. Орк снова рассмеялся.

   Поборники морали и нравственности меня бы, конечно, не одобрили. Да я и сама раньше не одобрила бы. Вот только цивилизованное общество в моем мире окончилось с приходом эльфов. А здесь о правах человека еще не слышали. И если в данном измерении принято рабство, то не мне его отменять. Как-то не ощущаю я себя Дон Кихотом, готовым бороться с мельницами. И эпическим Спартаком - героем романа Джованьоли - тоже не ощущаю.

   Надо сказать, что общение с Нишсиным проходило весьма плодотворно. Намеками и иносказаниями мы договорились до полноценного сотрудничества и даже начали разрабатывать договор, благо маг был под боком и мог его заверить. Поддерживать отношения, используя реку Врых,шшу, могло быть выгодно обеим сторонам. Земли с рудниками, за которые будут вестись основные сражения, располагались на приличном расстоянии и от реки, и от столицы (рядом с нынешней восточной границей Фалсии), а пограничная служба в первые несколько лет вряд ли будет полноценно налажена. Фалсии бы вообще для начала добраться до доставшихся ей земель, да от степняков их оградить. Вряд ли в такой обстановке она будет обращать внимание на мирно плывущих пиратов. Ну, идут корабли и идут. Никого не грабят, не убивают, вреда не наносят... а то, что торгуют незаконно, так пока не до них. С более важными проблемами разобраться бы!

   Глава 7.

   С другими нашими "соседями" по каравану такого взаимопонимания, как с орками, к сожалению, не получилось. Не то, что мне так уж нужно было с ними общаться - и без них народа хватало, просто неприятно, когда на тебя смотрят, как на полное ничтожество. И главное - почему? Только потому, что они - благородного происхождения! Пфе! Было бы чем гордиться. Титулованные, героические предки - это, конечно, хорошо. Но если это - единственное, что есть за душой, то как-то не впечатляет. Хотя вполне может быть, что мое пофигистичное отношение к "голубой крови" - это последствия советского воспитания. Впрочем, в данном случае причина была в самих "соседях". Чистокровные рейшл,лисс, как и наш Арш, они происходили из какого-то жутко древнего дворянского рода и имели родство с королевской семьей Фалсии (где, кстати, правили представители их расы).

   Может быть, подобная родословная меня и впечатлила бы. Когда-нибудь. Но, глядя на благородное семейство, впечатляться совершенно не хотелось. Весь их облик просто кричал о беспросветной нищете. Убитая карета, полуголодные клячи, штопаная одежда и котелки с пустой похлебкой. Впору посочувствовать им и даже поддержать, если бы не их сногсшибательный гонор и снобизм. Господа даже не желали разговаривать с окружающими, заведомо считая их вторым сортом. На мой взгляд, это было просто глупо. А уж как они относились к собственным слугам в количестве двух штук - смотреть было тошно. Типичные шляхтичи в самом худшем смысле этого слова. Собственно, я так и стала их называть, не утруждаясь запоминанием фамилии.

   Спесивая семейка состояла из отца семейства, тощего, как Росинант13, его жены и дочери. Причем обе дамы тоже были похожи на жертвы анорексии. Глядя на из колымагу и их наряды, невольно вспоминались первые главы старого романа о капитане Фракассе. Или о Д,Артаньяне. Дыры прикрыть нечем, но при упоминании о заслугах рода надуваются щеки. Помню, как при чтении этих романов меня коробило отношение героев к слугам. В "Трех мушкетерах" вообще запредельно мерзкое, даже не как ко второму сорту, а как к бесправной мебели, а в "Капитане Фракассе" хоть и более лояльно, но всё равно свысока. Автор хвалит слугу не просто за то, что он хороший человек, а за то, что он в любых обстоятельствах помнит свое место. И такое отношение у героев, которых авторы позиционируют, как благородных людей чести! А что об остальных говорить?

   Наши соседи-шляхтичи, например, вели себя так, что их придушить хотелось. Нда... как же мне повезло, что я попала к Варрхану, а не к таким вот снобам. Долго бы я их не вынесла, и кто знает, чем бы закончилось мое внедрение в чужой мир. Слуги, между прочим, из кожи вон лезли, чтобы помочь своим хозяевам. Даже охотились, подкармливая высокородных господ. Однако шляхтичи не то, что не были благодарны, но и воспринимали это, как само собой разумеющееся. Более того, считали, что слуги им по жизни обязаны. И единственное, чего я не понимала - почему сами слуги еще не бросили таких хозяев. Судя по отсутствию магического ошейника, они не были рабами.

   Изначально я полагала, что шляхтичи больше всего будут доставать Арша. Грозе вообще всё было фиолетово, несмотря на свое боевое прошлое она была дамой довольно спокойной, а вот аристократичного язву с замашками высокородного лорда подобные соседи должны раздражать. Однако брюнет стоически игнорировал неприятных соседей. Он делал вид, что их просто не существует, гораздо охотнее общаясь с орками. До поры до времени.

   Всё изменилось после того, как Арш случайно оказался рядом с дочерью шляхтичей. И я говорю "случайно", нисколько не сомневаясь, что именно так всё и было. Тощая швабра с лошадиной физиономией и выражением лица "съела пару лимонов" однозначно не могла его привлечь. Однако отец семейства решил иначе, и разразился пылкой речью. Типа, как посмел какой-то безродный солдат приблизиться к благородной особе. Папик перечислил всех своих предков на десять поколений назад, упомянул о родстве с королевской семьей и даже имел глупость угрожать моему охраннику. Арш был великодушен, и всего-навсего немного... помял придурка, роняя его по очереди обо все вертикальные поверхности вокруг.

   Данный (рядовой, в общем-то) случай имел интересные последствия. Отец семейства тут же понесся жаловаться главе каравана, тот прислал разбираться стражу, Арш шепнул им пару слов, и шляхтич остался ни с чем. Воплей, конечно, было выше крыши, но мы просто старались не обращать на это внимания. Ну, попались в качестве соседей неадекватные существа, что ж теперь? Мне, разумеется, стало очень интересно, что Арш наговорил страже, и почему шляхтичу ничего не обломилось. Выяснилось, что отец неприятного семейства совершенно напрасно разорялся насчет своей родословной. Брюнет был стопроцентно уверен, что все похвальбы шляхтича по поводу его происхождения, мягко говоря, не соответствовали действительности. Не знаю уж, откуда у моего охранника такие знания, но он прекрасно разбирался в родословных дворянских семей любого из государств.

   Арш вообще порой просто поражал меня своей информированостью. И если ему верить, шляхетская семейка хоть и была дворянами, но не слишком родовитыми. И к королевской семье они не имели никакого отношения. Впрочем, так же, как и к бо льшей части героических предков, которых они себе приписывали. Всего три поколения назад данное семейство было такими же нуворишами, как и орки. Купили титул, вертелись около представителей высших кругов общества и всячески пытались сойти за своих. Не удалось. А поскольку никто из потомков не озаботился тем, чтобы сохранить и приумножить состояние, то род постепенно скатился в ту же дыру, из которой когда-то выполз. И именно поэтому семья решила сменить место жительства. Видимо, надеялись, что на новом месте им повезет больше. Ха! С таким-то отношением к окружающим? Сомневаюсь.

   Впрочем, мне, по большому счету, было начхать на шляхтичей. Выяснив, что из себя представляют наши "соседи", мы стали просто их игнорировать и общаться с орками. Ну а поскольку спесивые шляхтичи сами старались держаться подальше от "быдла", сделать это было довольно просто.

   После того, как карты были изучены, а книги прочитаны, у меня появилось свободное время. Разумеется, хотелось бы потратить его с толком, но поскольку я изображала мужчину, заниматься вышивкой и плетением кружев было не с руки. И тут я вспомнила про гремлинов. Лепить в дороге статуэтки я, конечно, не стала. Глупость это. И не довезу, поскольку товар хрупкий, и лишняя тяжесть ни к чему. Однако неплохо было бы разработать нечто типа медальонов. Оригинальную висюльку, которую гремлины могли бы носить на шее. Конечно, не факт, что им моя идея понравится, но можно рискнуть. Например, вырезать из дерева почти плоскую жабу с круглым туловищем, в которое можно будет вкладывать монету.

   - Тимес! - окликнула я мага. - Послушай, а можно изготовить амулет, который будет способствовать зарабатыванию денег?

   - Это как?

   - Переводчик помогает понять чужой язык, а этот амулет поможет понять, как лучше распорядиться деньгами.

   - Умение приумножать финансы - это талант. Такой же, как рисование. Он или есть, или нет. Это подарок богов. Как его можно создать магически? - поразился Тимес. - Если бы подобное было возможным, все захотели бы обзавестись столь полезным даром.

   - Это да, - согласилась я.

   - Это всё равно, как если бы ты попросил амулет, который помогал бы тебе владеть оружием. Это же глупо. Даже защитные заклинания имеют свои ограничения. А ведь они проще. Ты понимаешь, что фактически требуешь от амулета разумности? Щит просто отражает удар. А разумное существо оценивает противника, делает выводы, прислушивается к интуиции, ну и тому подобное. Магия даже плютов не может сделать разумнее, не говоря уж о вещах.

   - Жаль, - вздохнула я.

   - Магия не всесильна, - пожал плечами Тимес.

   - Не всесильна. Но очень облегчает жизнь. Мне, например, стало спокойнее после того, как ты поставил нам личную защиту. И поставил полог скрытности на бо льшую часть вещей.

   - С последним, по-моему, ты перестарался. Пока мы движемся вместе с караваном, вряд ли нас попытаются ограбить.

   - Лучше подстраховаться, - дипломатично возразила я. Никто ведь не знал, что один из неприметных сундучков с вещами имеет второе дно, и хранится там небольшое количество халифатского золота.

   Помнится, я была искренне удивлена, когда выяснила, что на редкость удачно обшмонала караван, обстрелянный эльфами. Он сыграл не только роль моего прикрытия, но и дал неплохой стартовый капитал. Очень неплохой. В принципе, изначально ничего подобного я не планировала. Даже наоборот. Ничего не зная о новом для себя мире, я позаимствовала у уничтоженного эльфами каравана ровно столько финансов, чтобы не было заметно. Однако с халифатским золотом я просчиталась. Во-первых, по договору 15-летней давности, оно нигде не имело хождения, кроме как в самом халифате. А во-вторых, стоило оно несусветно дорого.

   В свое время гремлины немного просветили меня по поводу этого золота. Но, как выяснилось, сказали они не всё. Выяснилось, что еще при прошлом правителе халифата, который славился не только великими победами, но и мудрым управлением государством, некий ученый маг изобрел что-то вроде философского камня. Посторонние предметы в золото превратить с его помощью, конечно, было нельзя, а вот само золото принимало просто фантастические свойства. Монеты из этого металла чеканились только в халифате, использовались магами для различных ритуалов и были строго запрещены для вывоза.

   Понятно, что контрабандисты не могли прозевать столь многообещающий вариант дохода. И становится ясно, почему караван вез с собой целое состояние аж через две страны, не доверяя гремлинам. Жаболюбцы, понятное дело, тоже были не дураки, и, принимая халифатские монеты, обратно их не возвращали, выплачивая полную стоимость любой другой валютой. Мне-то было фиолетово, какие деньги тратить, а вот маги готовы были заложить за монеты душу. Выяснив это, я только порадовалась, что подстраховалась и отдала гремлинам не все. Сумма, в которую были оценены вложенные в банк монеты, и так превосходила все самые смелые мои ожидания. А благодаря моей предусмотрительности, у меня осталось несколько монет, которые я планировала потратить на подкуп магов. Одного Тимеса мне, разумеется, не хватит, ибо моя недремлющая наглость планировала в перспективе захват не только долины у реки Врых,шши, но и соседних земель. И если мне это удастся, вероятнее всего я... не остановлюсь на достигнутом. Купленные маги помогут держать в узде солдат, а профессиональные бойцы, при достойной оплате, способны на эпические подвиги. Но, самое главное, я смогу качественно подготовиться к возвращению в собственный мир.

   Амбиции у меня были глобальные. Чем больше я общалась с Тимесом и узнавала о возможностях магических артефактов, тем лучше вырисовывался план помощи своему миру. Наверное, кто другой на моем месте забыл бы прошлое, как страшный сон, и не стал дергаться. Но я так не могла. Моя сволочная совесть сожрала бы меня вместе с потрохами. В конце концов, почему бы не совместить приятное с полезным? Я все равно буду обосновываться на новых землях, пытаться заработать и подталкивать Тимеса на новые эксперименты. Так почему бы не сделать это с дальним прицелом? Так, чтобы потом все мои наработки помогли моему миру?

   Ладно, не будем загадывать. Посмотрим на месте, какая там ситуация образуется. Главное - чтобы конкуренты не сразу появились. А уж когда я укреплюсь как следует - забодаются меня оттуда выковыривать. Главное, чтобы пупок не развязался от охрененности хотелок. Но, по крайней мере, я буду знать, что максимально использовала все подвернувшиеся мне под руку шансы. Сейчас, пока на Нейтральных землях бардак, сделать можно многое. Потом, когда всё устаканится и придется жить по закону, будет немного сложнее. Хотя... я сильно сомневаюсь, что меня это остановит.

***

   К интересующему меня месту мы прибыли дней через десять. Караван начал устраиваться на ночлег, а я отправилась осматриваться, благо уже довольно хорошо ездила верхом. Мда. Если бы я не знала, что когда-то тут была оживленная долина с множеством постоялых дворов - никогда бы не догадалась. А я-то еще опасалась, что к тому моменту, когда я доберусь до места, оно может быть занято кем-то более предприимчивым. Очевидно, я переоценила конкурентов. Единственное, что осталось неизменным - мимо этого места действительно проходил тракт из Тринийского халифата в столицу Ал,Лш. И по этому тракту вполне можно передвигаться. (Наш караван, во всяком случае, никаких неудобств не испытал). А вот насчет всего остального... полная труба.

   Разумеется, я не ожидала, что меня встретит чистое, обустроенное и подготовленное место. Если уж от городов после глобального магического воздействия руины остались, то чего требовать от мелких постоялых дворов, которые и в лучшие-то времена не выглядели идеально. Так что ожидаемую разруху я как раз увидела. Я не разглядела долины.

   Дело в том, что за полтора десятка лет окружавший долину лес начал свое наступление. Причем очень активное. Густые заросли кустов, мелкие деревца и общая неухоженность производили удручающее впечатление. Прежде, чем остановиться на ночь, караванщикам приходилось очищать место ночлега. И наш маг Тимес, кстати, был весьма востребован в данном процессе, поскольку создавал действенные амулеты. Без них возня с обустройством ночлега грозилась бы затянуться на несколько часов.

   - Я так понял, это и есть долина, где ты собрался осесть?

   Тьфу! Никогда не привыкну к тому, что громоздкий орк может настолько тихо подкрадываться. Так и заикой недолго стать. Я вдохнула и обернулась к Нишсину.

   - Да. Это и есть та самая долина, в которой я собираюсь обосноваться.

   - Не впечатляет.

   - Зато вряд ли у меня появятся конкуренты, - пожала я плечами.

   - Полагаю, в такой дыре ты вообще можешь об этом не беспокоиться, - хмыкнул орк.

   - Ты не прав. Долина только выглядит запущенной. Вырубить кусты и деревья займет не так уж много времени и усилий. Поставить временные жилища тоже не слишком сложно. А караваны на этих трактах теперь будут ходить часто.

   - Согласен. Отсюда, кажется, недалеко и до тракта из Миритии в Нимилс?

   - Если верить путевым заметкам Муммса - шесть полетов стрелы.

   - Хм... - наморщил лоб орк, видимо, что-то вспоминая. - Река Врых,шша там, вроде бы, рядом?

   - Рядом, - согласилась я. - Она довольно удачно изгибается, до тракта рукой подать.

   - Тогда тебе не только долину придется восстанавливать, но и набережную, чтобы избежать разливов.

   - Угу. И причал тоже восстанавливать придется, - вздохнула я. - Тогда часть переселенцев из Миритии сможет прибывать сюда на кораблях, а отсюда уже двигать в столицу.

   - Ты собираешься прямо сейчас здесь остановиться, отстав от каравана?

   - А смысл? - удивилась я. - Надо нанимать строителей, покупать рабов и пополнять охрану. Да и документы на владение этой долиной неплохо было бы получить. Как ты понимаешь, делать это лучше в столице. Да и с охранниками у меня стандартный контракт как раз до Нимилса. Не факт, что они захотят его продлить.

   - Желающих работать в столице - пруд пруди, - хмыкнул Нишсин. - Устроиться удастся не всем.

   - Да, не всем. Вот только понятно это будет не сразу. А мне хотелось бы немедленно приступить к найму. Сам видишь, работы здесь - выше крыши. Надеюсь, что степняки уже пригнали к Нимилсу свой товар. И еще я рассчитываю на то, что в ближайшее время в столице откроется хотя бы одно из банковских отделений.

   - Будешь брать кредит? - хмыкнул Нишсин. - Смотри, без штанов останешься. Грым,шл,ст не любят выпускать деньги из лап.

   - Посмотрим, - уклонилась от ответа я.

   Во-первых, никому не стоило знать, сколько у меня реально денег (от греха подальше), а во-вторых, я действительно не знала, во что мне обойдется освоение долины. Вполне возможно, что придется что-то решать с гремлинами. Не кредит, конечно (это в любом мире небезопасно), но, возможно, способ сотрудничества. В конце концов, меня еще ожидает потенциальная оплата за глобальную скульптуру в их новом отделении. Вот только создавать я ее явно не скоро начну. Во-первых, нужно хоть как-то наладить дела в долине, прежде, чем всё бросать и ехать к гремлинам. Во-вторых, жаболюбцы тоже будут заняты какое-то время, восстанавливая свой офис, так что обратятся ко мне не сразу. Впрочем... полагаю, что в случае крайней необходимости можно будет взять за работу задаток.

   - Анж, есть разговор, - позвала меня Гроза.

   Несмотря на то, что я считалась хозяином-нанимателем, орчанка давно стала реальным главой нашего отряда. Она была самой собранной и (главное!) имела большой опыт сопровождения караванов. А поскольку я в данном вопросе абсолютно некомпетентна, то старалась не лезть под руку профессионалу, и спокойно учиться. Впрочем, Гроза никогда не зарывалась и не забывала, кто ей платит. И если с Аршем у них периодически возникали споры с перетягиванием одеяла типа "кто здесь самый главный", то ко мне она относилась с некоторым пиететом. И все вопросы старалась решать, непременно посоветовавшись со мной. Любопытно, какая проблема нарисовалась на сей раз.

   - Арш опять ввязался в дуэль? - вздохнула я.

   Этот смазливый мартовский кошак готов был соблазнить любую, более менее симпатичную и молодую особь женского пола. Последний раз я на него наорала, предупредив, что порву контракт к чертовой матери. Неужели не подействовало?

   - Нет, Арш тут ни при чем.

   - Вот как? - невольно заинтересовалась я. Любопытно... сама Гроза была занята решением постоянно возникающих в дороге проблем, Тимес творил артефакты, так что единственное, что приходило мне в голову - это очередная выходка Арша. Но раз Гроза говорит, что Арш тут ни при чем... в чем дело-то?

   - Дело в нашем контракте.

   - А что с ним не так? - искренне удивилась я.

   - Он заканчивается в столице. А до Нимилса всего два перехода.

   - И что? - продолжала не понимать я.

   - Ты будешь продолжать с нами контракт?

   Так вот оно что... надо же... а я уж думала, что вопрос придется решать по прибытии.

   - Я не останусь в столице. У меня другие планы. Если вы согласитесь рискнуть и поддержать меня - я вас найму. Однако подробнее о том, что я задумал и о том, сколько я готов вам платить, расскажу только в Нимилсе. Во избежание.

   - Наймешь в каком качестве? - подозрительно прищурилась Гроза.

   - Охраны. Только не каравана, а своих земель. Впрочем... возможно, со временем, вам и караваны сопровождать придется. Там видно будет. Сейчас могу сказать только одно - это будет трудная и опасная работа. Но результат может превзойти все ваши ожидания.

   - А может не превзойти?

   - Может, - согласилась я. - Не могу дать вам никаких гарантий. Я и себе-то их дать не могу. Единственное, что я обещаю - оплатить ваш труд. А стоит оно того, или не стоит, вы будете решать уже в столице.

   - И много у нас будет времени на раздумья?

   - Несколько дней. У меня в столице много дел. Я буду нанимать работников, покупать рабов и оформлять документы. Процесс это не быстрый. Тебя, например, я бы с удовольствием оставил на должности начальника моей охраны.

   - Сомневаюсь, что я справлюсь с этой ролью, - озадачилась Гроза.

   - У тебя есть время подумать.

   - Но ты понимаешь, что если возьмешь меня в качестве начальника охраны, то я буду решать, кого из воинов нам нанимать в дальнейшем? - уточнила орчанка.

   - Да я просто мечтаю свалить на кого-нибудь эту обязанность, - хмыкнула я. - Сама отберешь охрану, проверишь, а со мной только согласуешь. Если ты останешься, то тебе с ними работать. Так что сама решай.

   - А почему ты не хочешь поделиться своими планами на обустройство сейчас? - заинтересовалась Гроза. - Зачем ждешь прибытия в столицу?

   - Потому что я ни в чем не уверен, - призналась я. - Вот когда оформлю документы, тогда можно будет говорить более предметно.

   Вряд ли орчанка была полностью удовлетворена подобным ответом, но дальше расспрашивать не стала. Более того, она, по всей видимости, довела содержание разговора до сведения остальных членов нашего отряда. Во всяком случае, больше никто ко мне с вопросами о контракте не подходил.

   Арш , шейн лэрсс Фьерс

   Долина, в которой собиралась обосноваться Анж, производила отталкивающее впечатление. Я так и не понял, чего она вообще зацепилась за эту дыру. Заброшенный, заросший пустырь, на котором не сохранилось никаких строений. Кажется, сманить ее отсюда в Миритию, предложив непыльное место жены аристократа, будет не так уж сложно. Если честно, я совершенно не понимаю - почему Анж не рискнет, начав собственное дело в столице? Хотя, кто знает, может быть у нее что-нибудь и на этом пустыре выйдет. Наглость города берет. И у Анж есть все шансы.

   Я наблюдал за ней всю дорогу. Как она общается с окружающими, как себя ведет в дороге, как решает проблемы... и остался впечатлен. Да... жаль, что она человеческой расы и низкого происхождения. Такую даму не лоботрясу высокорожденному, и даже не мне, а правителю бы нашему предложить. Но тут фальшивые документы на дворянство не прокатят. А жаль. Я воспитал прекрасного наследника престола, но теперь получил проблему. Фэй,шьеррл не хочет жениться. Ищет достойную пару, которая в смутное время не растеряется и сможет взять бразды правления в свои руки. И где для него взять подобное чудо? Женщины с сильным характером в принципе рождаются редко. А уж среди "золотой молодежи", которой не нужно учиться выживать, такую вообще не встретишь. Стервы - пожалуйста. Интриганки - сколько угодно. А вот женщины с талантом правителя - ни разу не встречались. Из Анж, при должном подходе, можно вылепить нечто подобное.

   Первое, что меня в ней удивило - отсутствие страха перед мужчинами. И передо мной конкретно. Всё-таки маска маской, но от привычных комплексов так просто не избавишься. А это означало только одно - Анж действительно воспринимает себя равной мужчинам. Откуда в ней такое взялось - понятия не имею. Но это определенно странно. Даже Гроза передо мной пасовала, хотя и возглавляла наш отряд. Видимо, она прекрасно понимала, что я просто уступил ей это место, не желая взваливать на себя дополнительных проблем. И лишний раз светиться перед Анж. Не знаю почему, но у меня было такое ощущение, что она меня в чем-то подозревала. Я даже не сомневался в том, что Анж меня видела в Льенсе и вспомнила в Мррарешше,. Любопытно было, какие она сделала выводы?

   Изобразив из себя бабника и заядлого игрока, я не только отвлек от себя внимание Анж, но и развлекся. Давненько я так не отдыхал и не позволял себе ничего подобного. Со времен далекой юности. Гроза хмурилась, а Анж относилась к моим выходкам абсолютно равнодушно. До тех пор, пока не возникал какой-нибудь скандал с дуэлью. Если бы она не изображала из себя мужчину, я бы и с ней роман попытался закрутить. Сказать Анж, что я знаю, какого она пола на самом деле? Глупо выкладывать сразу все козыри. Нет, мне нужно продолжать играть роль легкомысленного наемника, чем я и занимался. В конце концов, Анж это всё-таки достало, и она даже спустила на меня собак, пообещав, что если я еще раз ввяжусь в какую-нибудь авантюру, то она порвет со мной контракт. Меня впечатлило.

   В принципе, к тому моменту, как мы въехали в столицу, в моей голове уже сложился план дальнейших действий по отношению к Анж. Контракт в качестве наемника, естественно, я продлять не собирался, но не воспользоваться подвернувшейся возможностью было глупо. Для начала я пробуду в Нимилсе примерно с месяц, успею повлиять на формирование Совета и на принятие ими нескольких выгодных мне решений, а потом вернусь в Миритию. Остановившись по дороге в долине. Конечно, месяц - это не срок. Но уже будет понятно, на что способна Анж. И если она такова, как мне кажется, то можно и ее использовать на пользу нашей стране. Удобная база в двух переходах от столицы еще никому не помешала. И вот тогда, пожалуй, придется пустить в ход небольшой козырь насчет ее пола. Если Анж и дальше захочет притворяться мужчиной - она пойдет у меня на поводу. Хотя, конечно, одним козырем я ограничиваться не собирался.

***

   В столицу мы прибыли уже под вечер, так что никаких дел, разумеется, сделать не успели. Даже отмечаться не пошли. А вот с утра у меня начались гонки по вертикали. Во-первых, мне нужно было продлить контракт с наемниками на декаду, потому что надо было кому-то охранять шмотки. Однако Арш категорически отказался это сделать и, получив окончательный расчет, моментально слинял. Пришлось нам с Грозой перераспределять обязанности на двоих, поскольку от Тимеса не было никакого толку. За ним самим присматривать надо было. Во-вторых, в образовавшемся бардаке Нимилса, было практически невозможно найти того, кто реально за что-нибудь отвечает. Планировалось, что Нейтральными землями будет управлять Совет, состоящий из представителей трех государств. Однако пока он никак не мог собраться, поскольку был занят более важными делами сиюминутного обустройства.

   Предварительно условия получения территорий на Нейтральных землях были обговорены странами-победителями еще 15 лет назад, сразу после войны. Относительно недавно этот договор был подтвержден, и я ознакомилась с ним еще в Мррарешше. Однако Совет именно потому и был создан, чтобы утвердить окончательный результат и произвести первичную регистрацию тех собственников, которые планировали покупать территории на Нейтральных землях. Слово "первичная" недвусмысленно намекало, что в дальнейшем с документами могли возникнуть определенные проблемы.

   Начнем с того, что первое время Совет имел право оформлять только временное право владения территориями. Суть была в следующем. Я оформляла документы на землю, делала взнос, а через год подвергалась проверке - освоены выделенные территории, или нет. Если всё нормально - я доплачивала, и земли переоформлялись в постоянную собственность. Если нет - деньги мне возвращались (за исключением комиссии в размере 10%, которая шла в пользу Совета), а территории выставлялись на аукцион, причем опять на предварительную продажу. Самым же любопытным было то, что в документах подробно прописывалось, каких конкретно результатов нужно достичь на своих землях, чтобы они считались освоенными. Кстати, вполне реальный минимум.

   Разумеется, я не настолько наивна, чтобы верить, будто подобное положение дел стопроцентно меня защищает. И вы поймете почему, если спроецируете это на российскую действительность времен доэльфийского вторжения. Предположим, вы абсолютно законно приобретете в собственность землю (первое фантастическое допущение, поскольку разноголосица в отечественном законодательстве такого благостного варианта просто не допускает). Предположим, на вашем участке неожиданно обнаружится нефть, газ, или еще что-нибудь столь же ценное. Вопрос: сколько миллисекунд потребуется государству, чтобы доказать, что ваша собственность приобретена незаконно и ее отобрать? Вот именно. Полагаю, и с долиной будет то же самое. Пока эти территории - непроходимая дыра, документы на ее владение мне подпишут не глядя. Но как только получаемая мной прибыль поднимется до суммы, на которую стоит обратить внимание, начнутся проблемы.

   Естественно, я прекрасно это понимала. Не полная же идиотка! Однако была у меня надежда на несколько козырей в рукаве. Начнем с того, что в Совет входят представители трех государств, лояльные своим странам. Пройдет довольно много времени, пока они почувствуют себя реально независимыми (хотя я бы поставила на то, что до такого прогресса дозреет только следующее поколение, уже родившееся на Нейтральных землях). Из этого следует довольно простой вывод - слаженной работы Совета еще долго не будет. Каждый представитель будет тянуть одеяло в свою сторону. А это значит, что желая отнять у меня мою долину, они вполне могут споткнуться на дележе. Если кусочек станет лакомым, его захочет получить каждая из стран. И на этом можно будет сыграть.

   Впрочем, я сильно сомневалась, что долина, даже став доходным местом, будет первым кандидатом на захват. Полагаю, что даже если члены Совета захотят ее заполучить, то не сразу найдут на это силы и возможности, поскольку поначалу будут активно грызться за серебряные рудники на севере (точнее, на северо-востоке, если смотреть по отношению к моей долине и Нимилсу). Что ни говори, это гораздо более вкусный кусок, в отличие от простого клочка земли. Ну и потом... к тому времени, когда сильные мира сего обратят на меня взгляд, я надеялась иметь достаточно силы для самозащиты. Нанять охрану, подкупить чиновников, обрасти знакомствами, и приобрести определенную репутацию. Если чиновники будут понимать, что в результате стычки со мной получат не доходный кусок, а пепелище и кучу проблем, они, может, и не ввяжутся в авантюру. Вполне возможно, что все мои предположения - это только паранойя, взлелеянная "лихими 90-ми", и я до смерти буду никому не нужна. Ни я, ни моя долина, ни мой бизнес. А может быть, мне даже удастся открыть-таки ворота в собственный мир. И вот тогда это уже будет совсем другая история. На данный момент программа минимум - осесть и укрепиться. А там видно будет.

   Впрочем, подстраховаться в любом случае не мешало, а потому я заказала Тимесу охранные амулеты. Причем несколько из них он, согласно контракту, должен был сделать мне бесплатно. К счастью, дорога оказалась безопаснее, чем я предполагала, а потому срочного вмешательства мага не потребовалось. Тимес только тем и занимался, что работал на себя, отвлекаясь, максимум, на охранные контуры. Так что пришло время ему со мной рассчитаться.

   - А что, контракт уже закончен? - искренне удивился Тимес. - И куда теперь мне?

   Мда. Гении - это безнадежно. Особенно в бытовом плане.

   - Тимес, ты талантливый маг, и у тебя уже образовалась своя клиентура, - со вздохом напомнила я. - Ты можешь зарегистрироваться у местного градоначальника и остаться в столице. Денег и ингредиентов у тебя достаточно.

   - А ты?

   - А я в столице не останусь. В принципе, ты мне подходишь, и я готов предложить тебе продлить контракт, но не уверен, что тебе это будет выгодно. Нимилс, всё-таки, столица. Магов тут пока немного, и ты сможешь серьезно подняться. Конечно, я тоже обеспечу тебя работой, но не уверен, что сразу. И сомневаюсь, что твой уровень дохода будет сопоставим со столичным, - честно призналась я.

   - Я никогда не жил один. И не заботился о себе сам, - растеряно сообщил Тимес.

   - Если ты продлишь со мной контракт, я обеспечу тебе жилье, прислугу, охрану, возможность экспериментов, в том числе и с халифатским золотом, и, в будущем, клиентов, - предложила я. - Но повторюсь еще раз, со мной ты не заработаешь столько, сколько здесь, в столице. Думай. У тебя еще есть время. А пока начни мне делать охранные артефакты. То место, куда я собираюсь перебраться, довольно глухое. И небезопасное.

   Нет, всё-таки гении - определенно странный народ. Это же надо - быть до такой степени беспомощным в бытовом плане! Тимес готов потерять деньги (причем, немалые), но только не заботиться о себе сам. Впрочем, возможно, это не такое уж глупое решение. Вполне вероятно, что маг просто не сумеет воспользоваться ситуацией и, в силу своей непрактичности, всё равно окажется под чьей-то властью. Я, по крайней мере, собиралась быть к нему справедливой.

   Кстати, как выяснилось, не один Тимес не проникся многообещающим потенциалом столицы. Очевидно, здравая мысль про синицу в руке, и в данном мире имела кучу убежденных последователей. Гроза, во всяком случае, почти сразу согласилась на меня работать, и даже нашла нескольких желающих перебраться со мной в долину. Как я и предполагала, у многих охранников заканчивался контракт, и часть из них имела достаточно здравого смысла, чтобы понять, что работа в столице им не светит.

   Узнав, что Гроза уже нашла наемников, готовых заключить со мной контракт, и теперь требовалось только мое окончательное решение по поводу их количества, я воспряла духом. Нужно сказать, что орчанка вообще проявила себя с лучшей стороны. Она не только наняла воинов, но и тщательно проверила каждого, с кем не была знакома, так что от лопухов, не умеющих держать в руках оружие, я застрахована. Это было намного больше того, на что я рассчитывала. Моё счастье, что Гроза, в отличие от Арша, не соблазнилась перспективами столицы и не отправилась искать место повыгоднее. Хотя... если честно, я и не ожидала, что Арш захочет обосноваться в долине. Слишком уж загадочным типом он был. Очевидно, что у аристократичного брюнета были какие-то дела в столице. Я просто надеялась, что Арш слиняет не сразу, поскольку лишние руки не помешали бы, но... он, видимо, был слишком занят. А если учесть, что я частенько видела его рядом с членами Совета, вырисовывалась совсем интересная картина.

   Впрочем, на данный момент у меня были более глобальные проблемы, чем следить за Аршем. Кроме охранников, мне нужно было нанять еще и другой народ, тех же крестьян и строителей. И тут возникал вопрос - как не ошибиться с выбором? В такой ситуации даже маг не поможет, придется нанимать наугад. И сто против одного, что паршивых овец в стаде окажется больше одной. А может так получиться, что мне вообще "повезет", как героям "Острова сокровищ", которые умудрились нанять пиратский экипаж.

   У меня, конечно, была идея припрячь Тимеса и магически обеспечить минимальную лояльность нанятых существ. Однако покамест я не знала, как это лучше сделать и что для этого требуется. Тимес, кстати, тоже не знал. Одно дело - на рабов ошейники навешивать, и совсем другое - на свободных существ влиять. Вроде бы, законодательно это не запрещено (в данный момент на Нейтральных землях практически никаких законов не существует, и не будет существовать, пока Совет не озаботится этой проблемой), но как к подобному фердебоблю отнесутся окружающие - неясно. И, кстати, меня мучает такой вопрос - следит ли богиня-покровительница искусств по имени Ми еще и за магами? В смысле, за соблюдением ими авторских прав? Дорвавшийся до экспериментов Тимес изобрел много чего интересного, на чем можно было бы заработать, если другие маги не начнут массово воровать идеи. Клиентов у Тимеса должно быть много - те, кто жил в Мррарешше, наверняка вспомнят о его талантах.

   Стоп! Вспомнят! Ну конечно же! И почему эта идея мне раньше в голову не пришла? Вот оно, решение проблемы найма. Не стопроцентное, конечно, но вполне адекватное. Гроза рассказывала, что жила в Мррарешше последних десять лет. Ну и поскольку она служила в охране, то наверняка, неплохо знала многих местных жителей. В том числе из среды строителей и крестьян. Безусловно, самые известные и высокооплачиваемые остались на месте. И конечно, часть из приехавших вместе с караваном строителей уже была изначально нанята будущими поселенцами Нейтральных земель. Но я надеюсь, что из оставшихся всё-таки можно будет выбрать что-нибудь приличное. Или, хотя бы, не напороться на откровенных мошенников и бандитов. Уж самых ярких представителей криминального мира Мррарешша Гроза однозначно знает.

   - Конечно знаю! - фыркнула орчанка. - Кстати, ты зря думаешь, что самые известные жители города остались сидеть на месте. Если бы они так поступали, то не стали бы обеспеченными. Я лично видела несколько глав торговых домов и аристократических фамилий. А уж представителей своих прислали практически все. И хозяева теневого мира, кстати, от остальных не отстали. Я видела наследника клана наемных убийц. Адейб,дел прибыл сюда со своим гаремом и многочисленной свитой. Теперь их хвосты будут мелькать и в этом городе.

   - Хвосты?

   - Он принадлежит к расе рейшл,лисс.

   - А! - тут же вспомнила я про Арша. Данная раса, в принципе, выглядела вполне симпатично - как люди с ушами и хвостами каких-нибудь животных. Арш напоминал черного кошака. Любопытно, как выглядел Адейб,дел.

   - Сам знаешь, представители этой расы работают либо на разведку, либо на теневой мир. А чаще всего сочетают и то, и другое.

   Я таких нюансов не знала, но предпочла согласно кивнуть. Оказывается, Арш вовсе не был исключением, а являлся типичным представителем своей расы. Что ж... кто предупрежден - тот вооружен. Впредь буду относиться к хвостато-ушастым с особой осторожностью. Мне бандиты в долине не нужны. Да и в разведчиках покамест особой нужды нет. Хотя, вообще-то, не факт, что я их сходу узнаю. Традиционный наряд Тринийского халифата очень хорошо может скрыть и хвост, и усы. А гуманоидных рас в данном мире - запоминать замучаешься.

   Отправив Грозу присматривать потенциальных наемников на роли крестьян и строителей, я решила навестить гремлинов. И дело было не только в том, что мне потребовалось пополнить свой денежный запас. Во-первых, я хотела выяснить, нет ли в местном банке чего-нибудь типа кредитных билетов. Не очень-то мне хочется тащить с собой в необустроенную долину кучу денег. А во-вторых, я хотела предложить гремлинам свои поделки - жабовидные подвески с монетами. Если им понравится, то начну клепать потихоньку для дополнительного заработка. А то и артель организую по изготовлению подобных подвесок, благо делать их намного проще, чем скульптуры.

   Насчет денег гремлины меня обрадовали - в данном мире существовало нечто типа магических расписок. Этот бумажный амулет не только облегчал процесс расчета в путешествиях, но и служил защитой от аферистов. Он был магически завязан с банковской системой жаболюбцев и просто не позволял выписать в качестве оплаты деньги, которыми не обладаешь.

   Положительно решился и мой вопрос с подвесками. Гремлины пришли в восторг и сделали довольно крупный заказ. Я сразу оговорила, что буду создавать только саму жабу-основу, а монеты внутрь пусть они сами вставляют. С оставшимся у меня халифатским золотом я пока расставаться не собиралась. Жаболюбцы повздыхали, поторговались, но, в конечном итоге, согласились. Правда, тут же попытались отжать деньги за пользование своими банковскими магическими расписками. В результате, мы торговались еще почти два часа.

   В принципе, я осталась довольна результатом общения с гремлинами, но в процессе переговоров выполз нюанс, который мне конкретно подпортил настроение. Заключение контракта. Банкиры-то просто упомянули его в разговоре, а вот я озадачилась. Проблема была в следующем - мне нужно было определяться с тем, кто я есть на самом деле. И от чьего лица я буду заключать контракт с наемниками. В смысле - я всё еще мужчина, или уже снова женщина. Мужчине, конечно, в данном мире жить проще, но если откроется моё реальное лицо, то будет полный аут. Все документы станут недействительными, я потеряю (пусть и предварительные) права на долину, а тем, кого я найму, такой расклад однозначно не понравится. И их недовольство для меня может очень плохо закончиться.

   Тьфу! Только этого не хватало. Я настолько уютно чувствовала себя в мужской шкуре, что вылезать из нее совершенно не хотелось. Но и постоянно скрываться под маской я не могла. Это только в романах окружающим можно пудрить мозги до бесконечности, а в жизни всё намного сложнее. Даже то, что я притворялась мужчиной в дороге - и то чревато было. Причем начиная с чисто бытового уровня. Критические дни никто не отменял, да и повседневные отлучки в кустики были сопряжены с опасностью. А в долине что будет? Никаких удобств, куча любопытных глаз и масса времени, чтобы друг к другу присмотреться. Изображать мужчину в таких условиях - однозначно не вариант. Мда. Проблема, однако.

   На то, чтобы определиться с тем, в каком качестве (мужчины или женщины) я буду официально существовать, мне потребовался весь оставшийся день. С одной стороны, вылезать из полюбившегося образа не хотелось, а с другой - я осознавала, какую кучу проблем может повлечь за собой обман. И, по итогам размышлений, оно того не стоило. Как бы ни было мне удобно в мужской шкуре, с ней придется распрощаться. И начинать требовалось прямо с завтрашнего дня, когда я буду оформлять бумаги.

   Собственно, вопрос с документами на долину следовало решить в первую очередь. Предварительные они там, или нет, без бумажек можно даже не рыпаться осваивать новые земли. Я постаралась составить официальный запрос максимально аккуратно, чтобы мой пол не слишком бросался в глаза, и выловила членов Совета поодиночке. Времени на это, конечно, ушло много, но результат был налицо. Чиновники, озабоченные собственными проблемами, даже не особо вчитывались. Единственный момент, который их интересовал - где расположены интересующие меня земли и много ли их. Выяснив, что это заброшенное захолустье, они сразу подписывали подсунутые бумаги.

   Гораздо сложнее было решиться рассказать моим охранникам о том, что на самом деле я - дама. Допустим, Гроза-то меня поймет. А вот как к этому отнесутся остальные - большой вопрос. И не послужит ли мой женский пол причиной тому, что часть присмотренных Грозой существ откажется наниматься - тоже неясно. Да... вот так вот и зарабатывается полный феминизм головного мозга. Спрашивается, и где положенный мне, как попаданцу, рояль, который сразу решит все мои проблемы? Ладно, на принца я не рассчитываю... и собственного Гендальфа не ожидаю, но можно же хотя бы уменьшить количество сваливающихся на мою голову проблем?!

   Чтобы решить одним махом вопрос с собственной женской сущностью, я пригласила для разговора сразу всех - и Грозу, и Тимеса, и парочку уже нанятых охранников. И сообщила им, что я не совсем мужчина. Настолько не совсем, что вообще женщина. Ха! Реакцию моих спутников на подобное сообщение надо было видеть. На их физиономиях было выражение полного охреносовения. По-другому не скажешь.

   - Если кто-нибудь передумает заключать со мной договор - выразительно покосилась я на нанятых охранников, - сообщите мне об этом сразу.

   - Я должна была догадаться! - фыркнула Гроза. - Ни один мужчина не предложил бы мне должность начальника охраны.

   - Этот факт не говорит ничего хорошего о мужчинах, - возразила я. - Ты профессионал, и это главное. А какой ты там расы или пола - дело десятое.

   - А ты сама какой расы? - с интересом прищурился один из охранников. - Несмотря на цвет волос, хмуальдом ты быть не можешь. Они клеймят своих женщин и запрещают им покидать дом.

   - Я человек. В какой-то мере, - уклонилась я от откровенного вранья. В конце концов, мое иномирное происхождение позволяет мне не причислять себя полностью к здешней расе людей.

   - В очень небольшой мере, - хмыкнул охранник.

   - Пока это всё, что я могу вам сказать.

   - И что изменится в договоре? - нахмурилась Гроза.

   - Ничего не изменится. А почему что-то должно меняться? - удивилась я. - Будет работа, будет оплата и не будет никаких изменений. У тебя было время присмотреться ко мне, пока мы шли с караваном. Остальные успели пообщаться со мной, пока мы находимся в Нимилсе. Не слишком долго, но вполне достаточно, чтобы сделать основные выводы. Если я устраиваю вас, как наниматель, какая разница, какого я пола? В принципе, я сообщила вам о том, что я женщина, только потому, что нам нужно заключить контракт.

   - И потому, что это всё равно когда-нибудь выплыло бы, - понимающе кивнул один из охранников. - До сих пор тебе удавалось нас провести, но ты права. Долго такое положение дел не продлилось бы.

   - То, что я женщина, никак не отразиться на делах.

   - А на каких именно делах? Хоть сейчас-то можно узнать подробнее? - прищурилась Гроза.

   - Я подписала бумаги на владение землями к юго-западу от столицы. Думаю, вы помните, что дня за два до прибытия в Нимилс караван останавливался на ночлег. Там была поросшая кустарником долина. Я узнала об этом месте, читая путевые заметки Муммса. Полагаю, вам не нужно рассказывать, кто это такой. Долина, которую я собираюсь освоить, шириной примерно в шесть полетов стрелы, а длиной - в восемь. Расположена она как раз между двух довольно крупных торговых трактов. Один - из Тринийского халифата в Нимилс, по которому мы шли, а второй туда же, но из Миритии. Раньше по обеим сторонам долины стояло множество мелких постоялых дворов. Я планирую забрать этот бизнес под себя. Пока конкуренты не набежали.

   - И что там будет? - заинтересовалась Гроза.

   - Тоже сеть постоялых дворов. Только хорошего качества, учитывающих особенности разных рас и финансовые возможности постояльцев. Мне нужны строители, которые построят здания, крестьяне, которые будут обрабатывать землю и присматривать за скотом, прислуга, которая будет ухаживать за постояльцами ну и воины, которые будут все это охранять. Часть народа придется нанять. Часть купить. Помимо постоялых дворов я планирую организовать нечто типа ярмарки, где будут продаваться разные редкости. Лично я предоставлю купцам кружева и вышивку. А наш сосед по каравану, Нишсин, обещал кое-какой товар от ан-альв,эн. Правда, ему еще нужно обосноваться и осмотреться, так что будет это не сразу, что только к лучшему. Мне и самой нужно будет порядок в долине навести, а это не такое быстрое дело. В общем, думайте. У вас есть время, пока мы не отправились в долину. Потом предварительный контракт будет заверен магически и порвать его станет сложнее. А сейчас извините. Я еще не все вопросы с бумагами уладила.

   Глава 8.

   Ну почему, почему притаскиваться меня будить нужно обязательно до рассвета? Я, конечно, типичный "жаворонок", но не до такой же степени! Что, спрашивается, такого случилось, что не могло подождать еще часа два?

   За дверью стояла Гроза, и на ее физиономии была нарисована решимость стоять до последнего, но выудить меня из постели. Гадство! Я хмуро посмотрела на орчанку.

   - Ну?

   - Мы все обдумали то, что ты нам вчера сказала. Нас устраивает подписанный с тобой контракт. И мы готовы подтвердить его магически.

   - И что, еще пару часов это известие подождать не могло? - недовольно фыркнула я. - Все равно Тимес сейчас, наверняка, спит, как последний сурок, и наш контракт заверить не сможет. Сама знаешь, он последние два дня вообще из реальности выпал, изобретая какой-то очередной гениальный артефакт, и наверняка вчера за своими экспериментами до полночи засиделся.

   - Я знаю. Но прежде, чем подтвердить свой контракт магически, я хотела бы уточнить несколько моментов с глазу на глаз. Позже это будет невозможно, поскольку контракт прибегут подписывать и все остальные.

   - Даже не верится, - хмыкнула я. - Судя по их скептическим мордам, они напрочь не верят, что у меня что-нибудь получится. Единственным исключением является наш маг, но ты сама знаешь, что он вообще не от мира сего. Тимесу главное - чтобы ему дали вволю поэкспериментировать. Я вообще удивлена, что он решился с места сорваться.

   - Так в Мррарешше его опыты никто оплачивать не хотел, - хмыкнула Гроза. - И я удивлена, что ты в подобную авантюру ввязалась. Впрочем, судя по твоим поступкам, ты вообще довольно рисковая женщина.

   Мда. Вот они - последствия того, что я была воспитана в большой стране. Для меня логичен тот факт, что сначала в науку нужно вкладывать много денег, а потом она (может быть) начнет приносить результат. А с Тимесом всё еще проще было. Маг сразу деньги приносить стал. Ну и почему бы не поддержать его увлеченность экспериментаторством? Только потому, что я больше выгоды могла получить, требуя амулеты повседневного спроса? Аргумент неплохой, но для меня не решающий. Я рискнула, и не прогадала. Тимес изобрел пару эксклюзивных вещей, на которых я теперь смогу заработать еще больше, отбив вложенные деньги с процентами.

   - Ну? Так что конкретно ты хотела у меня узнать прежде, чем заключить контракт? - направила я мысли орчанки в нужное русло.

   - Когда ты собираешься переодеться в платье?

   - ???

   У меня не то, что челюсть отвалилась, я просто в осадок выпала.

   - Ты что, с ума сошла?! Какое платье?! - возмутилась я. - Ты видела эту долину? Как я там должна по кустам в платье скакать? И зачем это надо?

   - Этого, как раз, не надо. Но обычно женщинам, даже таким, как я, довольно трудно смириться со штанами. И меня очень радует твоя реакция, потому что я пришла просить тебя, чтобы ты не афишировала свою принадлежность к женскому полу. Конечно, часть народа будет знать правду, но если ты продолжишь вести себя так же, как вела по дороге сюда, это будет несущественно. Те, кто уже в курсе, согласны рискнуть. А для остальных... мы не будем им лгать, просто не станем афишировать. Надо только продумать содержание договоров. Если правильно сформулировать текст, то вообще никто ничего не поймет. Хотя, судя по моему опыту, когда наемники будут читать эти бумажки, их больше заинтересуют условия, а не имя. Так что дело за тобой.

   - Да без проблем, - пожала плечами я. - Мне будет не сложно вести себя, как мужчина.

   - И еще... я поняла, что ты не хочешь рассказывать о своем прошлом, но... мне просто интересно. Как ты решилась? Девушки в твоем возрасте мечтают выйти замуж и живут по указке родителей. Но ты другая. Совершенно другая. В дороге ты действительно вела себя как мужчина. Решительно, напористо, властно и раскованно. Ты общалась с пиратами, пыталась воздействовать на Арша, стимулировала Тимеса изобретать новые артефакты и постоянно тренировалась! Причем, очевидно, тренировки эти ты начала еще раньше. До того, как отправилась в путь с караваном.

   - Это сложно объяснить. Просто прими, как факт - я воспитывалась в другом месте, где царили совершенно другие правила, и мне в два раза больше лет, чем кажется.

   - Это имеет смысл, - кивнула Гроза.

   - А насчет того, как я такой стала... жизнь научила. Однажды настал момент, когда я поняла, что мне совершенно все равно, какого мнения окружающие о моем характере или о моем поведении. Откровенная наглость вкупе с мозгами помогает добиться финансового благополучия, а деньги, в свою очередь, дают возможность быть самоуверенной, самодостаточной и плевать на всех сверху вниз. Иначе на тебя будут плевать. Среднего не дано.

   - Да уж... я давно заметила, что женщины с сильным характером всегда ведут себя так, как считается неподобающим, - хмыкнула Гроза. - Но полагаю, ты знаешь, что мужчины рядом с такими дамами не задерживаются.

   - Просто на свете не так много мужчин, которые могут себе позволить быть рядом с подобной женщиной. Ведь ей нужно не просто соответствовать, нужно быть равным. А в идеале - превосходить. Причем даже не в том плане, что быть богаче, а... иметь внутри стержень. Такой, чтобы на него можно было облокотиться в минуту слабости. И у мужчины всего два варианта - либо завоевать такую женщину, либо отказаться от нее. Подавляющее большинство, разумеется, идет по пути наименьшего сопротивления.

   - Естественно! - фыркнула Гроза.

   - Да нет, я их не осуждаю. Смысл? Любое здравомыслящее существо стремиться облегчить себе жизнь и найти дорогу с наименьшим количеством проблем. Если бы мне подвернулся более легкий выход из положения, неужели я потащилась бы завоевывать эту долину?

   - А выйти замуж?

   - Меня не устраивают те варианты, которые я сейчас могу заполучить. А то, что мне подошло бы... я пока не тяну. Мы часто забываем об этом, но женщина тоже должна быть равной мужчине. И достойной его. Сознание того, что у тебя есть надежный тыл - оно многого стоит.

   - Ты никогда не найдешь такого.

   - Один раз нашла. Но ан-альв,эн постарались, чтобы у меня ничего не осталось. Я не уверена, что мне повезет еще раз. А соглашаться на что-то худшее... не хочу. Впрочем, в ближайшее время мне всё равно будет не до матримониальных планов.

   - Кто знает, - хмыкнула Гроза. - Какое-то время мужчин в долине будет на порядок больше, чем женщин. Богатый выбор.

   - Посмотрим, - отмахнулась я. - У тебя всё?

   - Нет. Я хотела бы обсудить еще один момент. Ты предлагала мне должность начальника своей охраны.

   - По-моему, ты идеально для этого подходишь.

   - Я нашла того, кто подойдет лучше. Но он тебе обойдется довольно дорого.

   - То есть, ты действительно не хочешь сама занять эту должность? - удивилась я. - В тебе нет здорового карьеризма?

   - Я не справлюсь, - честно призналась Гроза. - Как боец я вполне ничего. А в качестве командира не очень.

   - Что за бред? Ты прекрасно справлялась со своими обязанностями, пока мы шли из Мррарешша в Нимилс.

   - И какие это были обязанности? Контролировать Арша и Тимеса? - фыркнула Гроза. - Мы шли в составе каравана, по уже разведанному маршруту, тут любой справился бы. В долине все будет иначе. Там нужно будет организовывать охрану с чистого листа. Я не справлюсь. Просто потому, что понятия не имею, с чего начинать и что делать. Это не мой уровень.

   - Думаешь, кто-нибудь из нанятой тобой пары охранников справится лучше? - усомнилась я.

   - Нет. Они такие же воины, как и я.

   - И что ты предлагаешь?

   - Я видела на площади Ольстреха.

   - И? - дернула бровью я после затянувшейся многозначительной паузы. - Я должна знать, кто это такой?

   - Конечно ты должна знать! - возмутилась Гроза. - Именно он командовал войсками халифата, когда они заняли столицу Ал,Лш. За свою полководческую карьеру он не потерпел ни одного поражения!

   - И ты полагаешь, что столь славный военачальник согласиться занять пост начальника охраны в какой-то дыре? - усомнилась я. - Пусть даже за деньги? Насколько я знаю, для таких мужчин главное - статус, а не финансы.

   - Если бы халиф не сменился, так и было бы. Мне б и в голову не пришло предложить подобный вариант. Но Фарах, ничтожный сын великого отца, дал нам шанс.

   - Я слышала, что он разогнал, а частью и казнил тех, кто ему противоречил. Ольстрех тоже попал под раздачу? - уточнила я.

   - Разумеется! Новоявленный правитель ревновал к военной славе великого полководца. И боялся, что тот сможет занять престол, если поведет за собой армию.

   - Ну... я бы сказала, что опасение было обоснованным. Я слышала о подобных историях. Ничтожество на троне - удобный повод для смены династии. Поскольку Ольстрех жив, я полагаю, его изгнали. Меня удивляет только одно - почему его не взял на службу какой-нибудь более достойный правитель?

   - Потому что Ольстреха не изгнали. Его магически поработили. Последних лет десять он сражался с ан-альв,эн на западных границах Тринийского халифата. Остроухие там совсем обнаглели. И я даже не знаю, что случилось, и почему Фарах решил продать Ольстреха.

   - Продать? - офигела я.

   Мда. История получалось какой-то совсем уж сюрреалистичной. Сделать лучшего полководца собственным магическим рабом - это я еще как-то могу понять. Ладно, Фарах конкурентов по пути к трону устранял, причем с пользой, поскольку Ольстрех потом сражался на благо страны. Но продать столь нужный объект? Полный идиотизм.

   - Фарах не боится, что проданная им игрушка обретет свободу и захочет отомстить? - хмыкнула я. - На месте Ольстреха я бы так и поступила.

   - Фарах глуп, но не настолько, - вздохнула Гроза. - Он применил вариант полного магического рабства. Это значит, что Ольстрех не сможет освободиться. Никогда.

   - Любопытно... а если его новый хозяин умрет, не оставив наследников? - заинтересовалась я.

   - Ольстрех, как и все остальное имущество, перейдет в казну Нейтральных земель.

   - Хм... неприятная история. И ты хочешь, чтобы я этого Ольстреха выкупила? Сомневаюсь, что он с охотой будет мне служить. Для него должность начальника охраны в какой-то дыре - слишком незначительна.

   - Магическое рабство обяжет его быть верным и выполнять все приказы, - сообщила Гроза.

   - Мда? Ну, ладно. Можно попробовать. Пошли, посмотрим на этот кадр. Пока его еще кто-нибудь не выкупил. Желающих, наверняка, много.

   - Много. Но вряд ли кто-нибудь из них действительно решится на такую покупку.

   - В смысле? - напряглась я.

   - Условием продажи стоит использование раба в военных целях. Поэтому я полагаю, что Фарах просто захотел в очередной раз унизить Ольстреха.

   - То есть, ты думаешь, что на самом деле он не стремиться продать своего военачальника? - догадалась я.

   - Я бы не удивилась. Кто здесь способен купить Ольстреха? Торговцы? Но охрана караванов - это не военные действия. Правителей я здесь что-то не вижу, а ты - единственная сумасшедшая, которая хочет поселиться вдалеке от столицы. И которая собирается защищать свою землю от степняков, бандитов и ан-альв,эн.

   - Спорно. Но рискнуть можно. Дело упирается в финансы. Я не уверена, что потяну выкупить столь многообещающий лот. А мне еще плютов покупать нужно.

   - Да, цену Фарах поставил интересную. Одна монета халифатского золота. Причем именно монета, а не ее денежный эквивалент. Я поэтому и разбудила тебя пораньше. Пойдем, походим по ростовщикам, приценимся. Пока почти никто не знает, что Ольстрех выставлен на продажу, да еще с такими условиями. Может быть, нам повезет, и цена на золотой не будет слишком высокой.

   - Угу. И слишком низкой тоже не будет. Не морочь мне голову, Гроза, я в курсе цен на халифатское золото.

   - Ольстрех стоит этих денег!

   - Не сомневаюсь. Но он не окупит собственной стоимости, поскольку я не собираюсь воевать. Покупать за такие деньги первоклассного полководца только для того, чтобы он подвизался в долине в качестве начальника немногочисленной охраны? Не смеши меня.

   - Он может пригодиться, когда налетят ан-альв,эн. Сама знаешь, у халифата проблемы с охраной собственных границ, а остроухие на территории Ал,Лш чувствуют себя, как дома. Эх! Жаль что ты не мужчина!

   - Почему это? - поперхнулась я. Уж от кого, от кого, а от Грозы я подобного упрека услышать не ожидала.

   - Я сказала бы мужчине, что с Ольстрехом он способен завоевать если не мир, то уж все территории Ал,Лш точно. Но женщине вряд ли это будет интересно.

   - Какой мир? - офигела я. - Гроза, я еще в долине не обустроилась! И не факт, что дела там пойдут так, как задумывалось!

   - В таком случае, Ольстрех будет полезным вложением капитала. Ведь продать ты его сможешь за те же деньги.

   - Мда? И много будет желающих? Сама же говорила, что с Фарахом никто связываться не захочет, - напомнила я.

   - Это сейчас. А потом... неизвестно, сможет ли этот позор халифата удержать трон. Ходят слухи о заговоре.

   Хм... логично. Со временем многое может измениться. И я буду полагаться не на заговор, который неизвестно когда состоится и чем закончится. Я лучше вспомню о том, что под крыло халифата перешли серебряные рудники Ал,Лш. И что за право обладать ими Мирития с Фалсией вполне могут начать очередную войну. И тогда удачливый полководец будет стоить гораздо дороже одной золотой монеты. Пусть даже это золото халифата.

   - Хорошо. Пойдем, посмотрим на этого Ольстреха.

   - А деньги? - заволновалась Гроза. - Если новость разойдется, ростовщики задерут цены на халифатские монеты.

   - Одна монета у меня есть, - соврала я, не желая засвечивать собственное благосостояние. - Я пойду, закажу нам завтрак, а ты иди, буди Тимеса. Надо, чтобы он посмотрел, что там за рабство такое Фарах своему полководцу организовал, и не кроется ли подвох в магическом договоре продажи.

   Судя по тому, сколько народа собралось на торговой площади в несусветную рань, Гроза опасалась не напрасно. Новость о необычном рабе уже распространилась по столице, но сам объект продажи еще был на месте. Толи окружающие действительно не хотели связываться с Фарахом, толи достать халифатский золотой было реально большой проблемой, толи просто не решались купить столь легендарную личность. Представляете, если бы Павел I решил не сослать Суворова в Кончанское, а продать его?

   Знаменитый полководец произвел на меня довольно странное впечатление. Начнем с того, что представляла я его себе совсем по-другому. Ну, знаете: "Он ни слова не говорил о своих подвигах, но рубцы на его лице гудели и рокотали, как бы храня в себе от прошлых времен прерывистый рев медных боевых труб, свист обнаженных сабель, злобное, с привизгом, ржание коней, звон щитов и слитный бой барабанов, наполняющий яростью".14 Конечно, с поправкой на местные расовые особенности. Однако передо мной находилось нечто, напоминающее моджахеда в балаклаве15, а никак не великого полководца. Такого на темной улице встретишь, и не то, что кошелек отдашь - превентивно убьешься о ближайшую стену. Во избежание.

   - Ты уверена, что вот это - великий полководец? - поделилась я сомнениями с Грозой.

   - Можешь не сомневаться, я сражалась под его началом, и знаю Ольстреха в лицо.

   - И где ты здесь видишь лицо?!

   - Я все время забываю, что ты человек, - хмыкнула Гроза. - У вашей расы просто какой-то антиталант к магии! Ольстреха накрыли магическим куполом, это самая сильная и неснимаемая отметка рабства.

   - То есть, ты видишь его лицо? - удивилась я.

   - Так же, как тебя. И это однозначно Ольстрех. Небритый, похудевший, но вполне узнаваемый.

   - И к какой расе он принадлежит? - полюбопытствовала я. В принципе, тело военачальника выглядело вполне человекообразно. Хвостов, чешуи и когтей не наблюдалось. Пожалуй, единственным нюансом была излишне белая кожа, но это мне ни о чем не говорило.

   - Лий,мисс, - ответила Гроза.

   Гм... и что я читала про эту расу? Вроде, в основном они за Степью обитают. Насчет внешности вообще ничего не помню. По характеру, вроде бы, вояки, как и тэр,х-р-л,л, хотя и не без исключений. Ещё я читала, что лий,мисс обладают даром "читать" окружающих, но как это действует, так и не поняла. Единственное, что я смогла выяснить - это однозначно не эмпатия. То есть лий,мисс улавливают не эмоции окружающих, а их сущность. Настраиваются на некую особую волну и могут определить, что у собеседника за характер и какими талантами он обладает. Надо сказать, довольно незаурядный талант. Разумеется, далеко не все лий,мисс им владеют, но, насколько можно верить Грозе, Ольстрех как раз один из таких умельцев. М-да... я всё больше и больше убеждаюсь, что Фарах - полный придурок. Это ж надо по собственной воле расстаться с подобным сокровищем! Мне даже не верится, что Ольстреха реально продать собираются.

   - Значит, ты думаешь, что мне стоит его купить? - задумчиво уточнила я у Грозы.

   - Это будет самым выгодным приобретением за всю твою жизнь. Тебе еще раз напомнить, что ан-альв,эн на территории Ал,Лш чувствуют себя, как дома? И что халифат пропускает остроухих сквозь свои территории с удручающей регулярностью?

   - Ну, если слухи о том, что в последнее время Ольстрех сражался именно с ан-альв,эн, правдивы, то военачальник с подобным опытом нам действительно пригодится. Просто... глупо использовать подобный талант для мелочных целей, - вздохнула я. Ну серьезно! Это так же рационально, как микроскопом гвозди заколачивать. Или поставить Нельсона во главе рыбацкой артели.

   - Приобретя Ольстреха, ты получишь возможность нанимать лучших солдат. Для любого воина честь сражаться под началом такого командира, - подлила масла в огонь Гроза.

   - Нет уж. Если я приобрету этого полководца, пусть он сам наемниками и занимается.

   - Ты дашь рабу столько воли? - поразилась Гроза.

   - А иначе зачем он нужен? Я практически ничего не понимаю в военном деле, а потому мне нужен тот, на кого можно положиться. Тимес!

   - А? - оторвался от своих записей маг. Мда... иногда его непрактичность и увлеченность просто добивали.

   - Посмотри на этого типа. Я хочу точно знать, какая магическая хрень на нем наверчена.

   Тимес кивнул и, с исследовательским энтузиазмом, принялся осматривать Ольстреха. Ха! Я даже не знаю, кто больше офигел от подобной наглости - сам полководец или его продавец. А куда деваться? Прежде, чем делать столь ценное и занятное приобретение, я хотела бы быть уверенной в том, что мне не пытаются вручить бомбу с часовым механизмом. Ну, и раз уж я не умею видеть магию, мне казалось логичным довериться Тимесу. Пусть наш гений разбирается - действительно ли выставленный на продажу тип является Ольстрехом, реально ли он находится в рабстве, и на кого завязана его верность.

   Сама я приблизилась к потенциальному приобретению ровно настолько, чтобы осмотреть его с ног до головы. М-да... все-таки трудно составить о ком-то впечатление, не видя лица. Даже насчет возраста угадать трудно - со здешней-то продолжительностью жизни. Бесформенные тряпки закрывали фигуру, но руки выглядели достаточно крепкими, чтобы держать меч. Впрочем... судя по всему, Фарах обращался с пленником не лучшим образом и вряд ли Ольстрех произвел бы на меня благоприятное впечатление, даже если бы я могла видеть сквозь магию. Как там Гроза говорила - "похудевший и небритый"?

   - Тимес, что скажешь? - обратилась я к магу.

   - Хорошая работа, - удовлетворенно кивнул наш штатный гений. - Идеально наложенное заклятье Вечного рабства. Неснимаемое, но дающее возможность перевести право собственности на другого хозяина. Больше никаких заклятий нет. В том числе, влияющих на разум. Да, кстати, и магических закладок, которые могли бы сработать в будущем, я тоже не нашел. Если ты купишь этого раба, он будет верен тебе и только тебе.

   - Довольно непредусмотрительно со стороны Фараха, - пробормотала я. Или этот тип реально надеялся, что не найдется смельчаков купить Ольстреха? Глупо. Подозреваю, что не я одна такая умная.

   - Кажется, я понял, в чем дело, - самодовольно улыбнулся Тимес. - Первый раз такое встречаю. Существует специальный амулет, который увеличивает привлекательность товара в глазах покупателя. Многие торговцы им пользуются. А здесь применили амулет обратного действия. Причем, довольно сильную разработку. Полагаю, что единственные существа, на которые он не влияет - это маги и люди. Фарах вполне резонно предположил, что ни те, ни другие не будут покупать Ольстреха. Потому и поставил в условиях продажи пункт об использовании раба для военных нужд.

   - То есть, окружающие испытывают нежелание покупать Ольстреха? - уточнила я. Маг кивнул. - Ну, сейчас мы обломаем Фараха по полной программе.

   Не люблю я самодовольных, избалованных мажоров, которые считают, что им всё можно. И неблагодарных тварей тоже не люблю. Я, разумеется, не рассчитывала вот так просто, на ровном месте, обзавестись талантливым полководцем, да еще и в качестве раба, но вдруг это и есть тот самый рояль, которого я так долго ждала?

   Ольстрех

   С тех самых пор, как на моей шее застегнули ошейник Вечного рабства, единственное, что я хотел - это умереть. Умереть, чтобы не видеть, как бездарно Фарах разбазаривает великое наследие, как жестоко уничтожает умнейших и талантливейших людей нашего государства, с каким удовольствием унижает тех, кто не может ничего сделать в ответ. Меня в том числе. Ошейник гарантировал мою абсолютную покорность и идеальное послушание. Даже если приказы, которые отдавал мне Фарах, были абсолютно идиотскими. А так оно и являлось в большинстве случаев. Гибли солдаты, проигрывались сражения, но нашему правителю, кажется, было все равно. Он упивался своей властью, вседозволенностью и открывшимися перед ним возможностями.

   Фарах хотел наказать меня, послав защищать границы от ан-альв,эн. Во-первых, это занятие было довольно опасным, а во-вторых, справиться с подобным поручением мог любой опытный командир отряда, и для полководца с моим послужным списком подобное назначение было унизительным. Однако я почувствовал облегчение, оказавшись вдалеке от дворца. И за 10 лет организовал вполне приличную пограничную службу.

   Не знаю, кто сообщил Фараху, но, в конце концов, он узнал, что я стал кем-то большим, чем просто командир отряда. Под моим началом (пусть и неофициальным) была вся западная граница халифата. Разумеется, Фарах взбесился, когда это выяснил. И естественно, он захотел меня наказать. Я-то думал, что ничего хуже Вечного рабства придумать уже нельзя, но наш правитель оказался изобретательным. Что может быть унизительнее, чем быть рабом? Стать рабом, выставленным на продажу. На глазах тех, кто меня знал (а это каждый второй, каждый первый обо мне хотя бы слышал), кто воевал рядом со мной или под моим началом, кто чествовал меня, когда я добивался победы.

   Весть о том, что на площади продают самого Ольстреха, моментально разлетелась по городу. С самого раннего утра около меня собралась целая толпа, однако пока на покупку никто не решился. Не знаю уж, что отпугивало народ - мое имя или издевательская цена в один халифатский золотой. Единственное, чего не учел Фарах - взгляды толпы были не презрительными, а сочувствующими. Никто не освистывал меня, не глумился и не пытался задеть.

   Я просидел почти полтора часа прежде, чем появились желающие меня купить. Занятная троица разглядывала меня с весьма странными выражениями лиц. Маг явно изучал навешенные на меня заклятья, а довольно молодой хмуальд недоуменно пялился на мою физиономию. Третьей в их компании была хорошо знакомая мне Гроза. Неплохой боец и вполне приличный полевой командир. Похоже, именно она и привела покупателей. Но, что было самым любопытным, командовала здесь не она. И даже не маг, а юный хмуальд, рассматривавший меня с откровенным интересом. Впечатление он производил... довольно странное. Хотя бы потому, что несмотря на его возраст, он не ощущался наивным, глупым птенцом, поддавшимся чужому влиянию. Не возникало даже сомнения, что именно он здесь командует, и что он имеет на это полное право. Я настроился на "нить" и попытался прощупать потенциального покупателя.

   Хм... даже странно. Такое ощущение, что передо мной не юнец стоит, а прожженный старый политик. Я ощущал властность, хладнокровие, амбициозность и незаурядный управленческий дар. Телосложение хмуальда выдавало в нем торговца, а не бойца, но имеющееся при нем оружие парадной игрушкой не выглядело. Как и одежда. Нет, сшита она была из очень дорогой, качественной и крепкой ткани, но предпочтение явно отдавалось удобству, а не красоте. Весьма строгий покрой, украшенный неброской вышивкой, абсолютно не привлекал ненужного внимания. Интересно... этот хмуальд действительно собирается меня купить? В условиях продажи ясно сказано, что меня можно использовать только для военных действий. И магический контракт гарантирует соблюдение этого пункта. Но с кем хмуальд собрался воевать? Или он покупает меня не для себя? Мой продавец, кстати, тоже начал нервничать.

   - Вы что, хотите купить этого раба? - надменно поинтересовался он.

   - Всё может быть, - пробормотал хмуальд и приказал магу: - посмотри на этого типа. Я хочу точно знать, какая магическая хрень на нем наверчена.

   Мало кому удавалось меня удивить. Но тут... я даже растерялся. Наглый маг подошел ко мне и начал чуть ли не обнюхивать со всех сторон. От такого поворота дел обалдел даже мой продавец, поскольку не смог и слова вымолвить.

   Выводы маг сделал правильные. А потом сказал такое, что мне захотелось убить Фараха. В смысле, еще сильнее, чем прежде. Оказывается, мой правитель больше хотел меня унизить, чем продать и навесил какой-то амулет, отпугивающий покупателей. Так что я не просто должен был почувствовать себя товаром, но еще и понять, что на фиг я никому не нужен, и покупать меня никто не кинется. Кстати, довольно мерзкое ощущение. С одной стороны, чувствовать себя вещью противно, но с другой - не пользоваться спросом унизительно. Странно, кстати, а почему амулет не подействовал на хмуальда? Маг-то ладно, с ним все ясно. И с Грозой понятно - я сам, в качестве вознаграждения за храбрость в бою, дарил ей амулет, который частично защищал от влияния магии на разум. Но покупать-то меня не они собираются, а этот рыжий сопляк! И смотрит он на меня как-то странно, будто пытается понять на расстоянии, что я из себя представляю.

   - Ладно, уговорили, покупаю, - определился хмуальд. Лицо моего продавца в этот момент нужно было видеть!

   - Вы... вы не можете! - пролепетал он.

   - С чего это? - удивился парень. - Ты продаешь, я покупаю. Товар выставлен, оценен, и никаких препятствий я не вижу. Маг присутствует, цена меня устраивает, условия продажи я выполню. В договоре обязательно будет прописано, что я покупаю вашего раба именно для того, чтобы использовать его в военных целях.

   - Но...

   - Надеюсь, вы знаете, что на территории Нейтральных земель действует Торговый закон? - перебил моего растерявшегося продавца хмуальд. - Отказ продавать выставленный на торги товар приравнивается к мошенничеству и, в лучшем случае, карается штрафом. Если я не ошибаюсь, вы оценили своего раба в один халифатский золотой? Значит, штраф будет в размере трех подобных монет.

   Могу сказать, что я наслаждался каждой минутой этой сцены. И меня даже не смущало, что в качестве товара выступал я сам. Однако самое большое потрясение меня ожидало уже после продажи. Выяснилось, что мой новый хозяин - вовсе не хмуальд. Это... женщина. И последнее обстоятельство потрясло меня больше всего. Настолько, что я даже не мог разобраться в собственных эмоциях.

   Что я чувствовал? Ну, прежде всего, злость, поскольку принадлежать женщине было унизительно. Я всю свою жизнь страдал от излишнего внимания дам, а потому начал подозревать, что купили меня не только для ведения военных действий. И это было до крайности омерзительно. Стоящее передо мной существо меньше всего напоминало женщину. Обычный хмуальд вполне себе мужского пола. И мне бы в голову не пришло, что с ним что-то не так.

   - Можешь не кривить свою физиономию, Анж всё равно этого не видит, - хмыкнула Гроза.

   - Что значит: "не видит"? - недоуменно поинтересовался я.

   - Она человек. Ну... наполовину, точно. Анж абсолютно не воспринимает магию. Не видит ее. И не ощущает. Для нее ты выглядишь как существо, которому на голову напялили мешок с прорезями для глаз. И да, кстати, до сегодняшнего утра она вообще ничего о тебе не знала.

   Я только помотал головой, пытаясь привести мысли в порядок. За сегодняшний день со мной произошло слишком много странностей. И уж конечно, возглавляла список невероятных событий купившая меня женщина. Пока она расплачивалась с моим продавцом и уточняла магический договор владения собственностью, я внимательно ее рассматривал. Очень, очень странное создание. Она удобно чувствует себя в брюках, привычно носит меч и уверенно командует окружающими. Да и внешность у нее... для мужчины обычная, а для женщины не слишком привлекательная. Плоское, костлявое тело, бесцветные ресницы и брови, и слишком умный, властный взгляд. Исходя из внешних особенностей, Анж действительно принадлежала к человеческой расе. И если, переодевшись, за мужчину-хмуальда она еще могла сойти, то за женщину-хмуальда - нереально. Им всем при рождении выжигали клеймо принадлежности к роду. И выглядели они по-другому: низкие, квадратные и черноглазые. Без вариантов. Так что раса хмуальдов отпадает. И все другие, известные мне, тоже. У Анж не было ни заостренных ушей, ни когтей, ни клыков, ни чешуи. Если не считать цвета волос, внешне она была стопроцентным человеком. Но только внешне. То, как она двигалась, говорила, приказывала, говорило о том, что Анж принадлежит к совершенно другой расе. Я просто не знал, к какой именно. Но... мало ли какие существа водятся в огромном мире.

   Еще одним любопытным отличием Анж не только от людей, но и от всех окружающих, было ее отношение ко мне. Начать хотя бы с того, что она, в отличие от остальных дам, не пялилась на меня с восторгом умалишенной. До этого только Гроза относилась ко мне равнодушно. Но с той всё понятно было - по ее понятиям мужчина мечты должен быть выше нее на голову и обладать клыками с мою ладонь. А вот с Анж любопытно получалось. Она не могла видеть моего лица, а значит, вынуждена будет оценивать именно мои воинские навыки, а не внешность. Что ж... это будет довольно интересным опытом.

   Дополнительной странностью Анж было то, как она начала ко мне относиться сразу после покупки. Такое ощущение, что отъехав на пару метров от продавца, она просто забыла, что я ее раб. Судя по манере общения, Анж воспринимала меня, как обычного наемника. Такого же, как Гроза, только более статусного. Пока мы ехали к постоялому двору, она обрисовала ожидающий меня фронт работ. И я впечатлился. Мало кто из моих знакомых мог бы так коротко, внятно и объемно проанализировать ситуацию и сделать выводы. Похоже, работать под началом этой женщины может оказаться даже интересным. Тем более, что Анж дала мне только самые общие направления деятельности, оставив мелочи на мое усмотрение. На первых порах я должен был наладить охрану и защищать долину от ан-альв,эн, степняков и бандитов разных мастей. Затем Анж планировала организовать сопровождение караванов. Что меня поразило больше всего - я сам должен был решать, каких бойцов нанять, кого куда направить, и какими методами решить поставленные передо мной задачи. Словом, я буду обладать реальной властью. И ко мне будут прислушиваться. Хм... по-моему, идея Фараха меня продать была не такой уж плохой, как мне казалось. Я получил намного больше, чем рассчитывал.

   Сытный обед, бочка с теплой водой, хихикающая служанка, вызвавшаяся потереть мне спину, чистая одежда и мягкая постель в отдельном номере... я очень давно не чувствовал себя настолько хорошо. Усталость (больше моральная, чем физическая) навалилась мне на плечи тяжким камнем, и я уснул.

***

   Толи имя приобретенного мною великого полководца оказало свое влияние, толи народу неохота было терять уже полученную работу, но нанятые Грозой охранники возжелали магически подтвердить заключенный контракт. Оба. Видимо, на них серьезно повлияла начинавшая набирать обороты безработица. Нужное количество охранников в столице уже было нанято, и у остальных остался только один выход - возвратиться в свою страну. Разумеется, многих это не устраивало. Прежде всего потому, что там тоже было проблематично найти работу. В Нимилсе теперь нужны были строители и прислуга, так что неприкаянных воинов осталось довольно много. Настолько, что у Ольстреха с Грозой была полная свобода выбора.

   Получивший новую одежду и новое назначение, бывший раб развил бурную деятельность. Он полдня уточнял у меня в подробностях, для чего мы нанимаем бойцов, и какие задачи они будут выполнять в первую очередь. Он даже устроил проверку уже нанятым охранникам. Судя по его недовольной физиономии - ни один из бойцов его особо не впечатлил.

   - Мир с такими не завоюешь, - подвел итог Ольстрех.

   - Я и не собираюсь этого делать. По крайней мере, ближайшие два года, - хмыкнула я. - На данный момент, мне нужны воины, которые смогут охранять долину от мелких бандитских шаек и, в случае необходимости, сопровождать караваны.

   - И я действительно буду иметь право голоса при найме остальных охранников? - недоверчиво уточнил Ольстрех.

   - Ты сам будешь их нанимать. Всех. Я даже вмешиваться в это не собираюсь, - сообщила я. - Тебе рядом с ними сражаться, так что и выбирать тебе.

   - Тогда нам нужно отправляться в город. Я там видел пару знакомых.

   - Хорошо, только я Грозу прихвачу. Мне, кроме воинов, еще строители нужны, она обещала кое-кого порекомендовать, кого знает по Мррарешшу.

   Ольстрех кивнул, и отправился седлать лошадей. Мда... жаль, что я не могу увидеть выражение его лица. Это мешает. Было бы проще, если бы я могла видеть, как он отреагировал на то, что его купила женщина. И на то, чем ему предстоит заниматься. Судя по интонациям - Ольстрех остался спокоен. Впрочем... не стоило забывать, что на него Вечное рабство влияло, диктуя лояльность и послушание. Остается только надеяться, что это самое рабство не отменяет умения самостоятельно принимать решения в трудный момент. Хотя... Ольстрех, на первый взгляд, показался вполне разумным и самостоятельным типом. Вопросы задавал дельные, подчиненных гонял в три шеи, и к планированию подходил вполне ответственно. Затребовал у меня карты гремлинов, мемуары Муммса и мои собственные заметки.

   Глядя на то, какую активную деятельность развил Ольстрех, я все больше и больше убеждалась в том, что Фарах - полный дятел. Его желание попугать и унизить строптивого раба вышло ему боком. Жаль я не увижу выражение его физиономии в тот момент, когда он поймет, что рыбка уплыла. Что-то мне подсказывает, что сиятельный оболтус будет дико взбешен. Ну и... флаг ему в руки. Интуиция мне подсказывает, что вскоре у халифата будут гораздо более серьезные проблемы, чем потеря Ольстреха. Борьба за серебряные рудники обещает быть жестокой. Зная, какой бардак царит в халифате, не удивлюсь, если Фарах с треском проиграет. И потеряет не только рудники, но и часть собственных территорий. А подобные фердебобли, обычно, довольно печально заканчиваются для правителя. Один изящный апоплексический удар табакеркой по голове - и к власти придет новая династия. Впрочем, в любом случае, это не мои проблемы.

   Столица жила своей бурной жизнью, активно строилась и вообще производила впечатление разворошенного муравейника. Я ехала по городу в сопровождении Грозы и Ольстреха и с любопытством оглядывалась по сторонам. Периодически мы останавливались, поскольку орчанка встречала каких-то знакомых, которые, по ее мнению, могли пригодиться нам в долине. Я обрисовывала перспективы, и в большинстве случаев, народ соглашался уехать из столицы на заработки.

   Начали мы, естественно, с воинов. Благо, и выбор наемников в столице был самым большим. Они прибыли сюда с караванами, и теперь у них было два выхода - либо наниматься к кому-то здесь, либо отправляться домой. Второй вариант, естественно, за свой счет. Если учесть уже упомянутую мной проблему с трудоустройством, то и выбора-то особого не было. И хотя с наемниками достойно расплатились, пускаться в неоправданные траты никто не хотел.

   Видимо, угроза безработицы вкупе с личностью Ольстреха оказались настолько сильным стимулом, что мой женский пол не стал препятствием ни для одного из наемников. Единственный вопрос, который мне задали (точнее, повторили) - точно ли ничего не изменится в наших взаимоотношениях. Я постаралась как можно убедительнее в очередной раз доказать Грозе, что меняться не собираюсь. И что по-прежнему буду вести себя, как мужчина. Никаких юбок, истерик, слабостей и прочей ерунды. По крайней мере, до тех пор, пока не укрепимся в долине окончательно.

   Радовало то, что большинство нанятых вояк и Ольстрех, и Гроза знали лично. Война с Ал,Лш длилась довольно долго, и большинство профессиональных наемников принимало в ней участие. К тому же, часть бойцов Гроза знала еще и по Мррарешшу. В военных конфликтах против эльфов тоже участвовало довольно много народа, благо это дело было не только выгодным, но и приносящим удовлетворение. От остроухих в той или иной мере пострадало подавляющее большинство населения, а потому их искренне не любили. Причем в случае с профессиональными наемниками эта ситуация усугублялась еще и тем, что в стычках не обходилось без жертв, а за своих в воинской среде было принято мстить. У них здесь вообще существовало довольно дружное братство.

   Конечно, за те 10 лет, которые Ольстрех провел, защищая западные границы халифата, в среде наемников многое изменилось. Прежде всего потому, что появились новые лица. Однако Ольстреха данный факт нисколько не смутил и уж тем более не заставил отойти в сторону, уступая инициативу Грозе. Напротив. Он активно участвовал в найме бойцов, подробно расспрашивая каждого кандидата о боевом опыте, устраивая проверочные поединки и проверяя снаряжение. Причем подходил к отбору настолько жестко, что Гроза несколько раз напоминала ему, что мы не профессиональную армию собираем, а всего лишь охрану. Однако кандидатов, похоже, это не смущало. Я бы даже сказала наоборот - каждый из них стремился показать себя с лучшей стороны и доказать, что он достоин сражаться под началом столь прославленного полководца. Гроза косилась на меня, но я вмешиваться в процесс не собиралась. Я действительно считала, что Ольстрех сам должен нанять тех, кого он поведет в бой. И если у него есть возможность отобрать лучших, зачем от нее отказываться?

   Процесс найма бойцов оказался делом долгим и муторным. Да, искал их и проверял Ольстрех, но я же не могла полностью свалить на него этот процесс! Слава богу, до старческого маразма мне пока далеко. Естественно, прежде, чем подтвердить договор магически, я беседовала с каждым из кандидатов. И, кстати, пятерых я забраковала напрочь, поскольку интуиция твердила, что проблем от них будет намного больше, чем пользы. Гроза подобному решению удивилась, а Ольстрех как-то неопределенно хмыкнул. Блин, как же меня бесила навешенная на него магическая маска! Вот что он хотел сказать этим своим хмыком, а?

   В результате долгих поисков, переговоров и проверок я наняла двадцать пять бойцов. Ольстрех согласился, что для начала нам этого должно хватить и долину охранять, и мелкие караваны сопровождать. Воины были как на подбор - высокие, крепкие и неразговорчивые. Ольстреха в качестве своего начальника они заранее обожали, по цене мы сошлись, условия их устроили, так что никаких проблем не возникло.

   Следующими кандидатами на поселение в долине стали строители. Причем, что самое забавное, их рекомендовала не Гроза, как я ожидала, а наш маг. Собственно, о причинах подобного поведения Тимеса даже гадать не нужно было. Рекомендованная им бригада сплошняком состояла из грайш,мисс, представителей его собственной расы. Ну а поскольку наш маг с самого первого момента знакомства напоминал мне классического гнома, возражений у меня не было. Сказался почерпнутый в фэнтезийных книжках стереотип мышления по поводу того, что данная раса является лучшими строителями и оружейниками.

   С крестьянами дело обстояло сложнее. В столице их не было. Причем вообще, от слова "совсем". Меня это, честно говоря, несколько удивило. Интересно, а где новоявленные жители собираются брать продукты? Ждать следующего каравана? Нет, для меня-то это было неплохо, поскольку именно на караванах я и собиралась зарабатывать. Но о чем думают местные?

   Оказалось, переселенцы... посчитали невыгодным тащить с собой крестьян, ибо основная масса собиралась осесть в столице, а для пахоты данное место предназначено не было. Да и для фермерства тоже. В принципе, понять жителей можно, я ведь тоже с собой крестьян не потащила, поскольку их кормить надо в дороге, а это дорого. Ну, что ж... придется покупать рабов. Не очень-то меня эта идея греет, если честно. Все-таки, воспитание играет свою роль. Противно быть рабовладельцем, но... деваться некуда. По крайней мере, я постараюсь им обеспечить достойные условия существования и возможность выкупа, благо законы такого не запрещают.

   Самым трудным было определиться - сколько мне нужно работников вообще и плютов в частности. Я никогда не занималась обустройством на голом месте (если не считать строительства дачи), а потому фронт работ я представляла себе только в самых общих чертах. Нужно было вырубить разросшиеся кусты и деревца, распахать часть земли, да и скотину с птицей для начала требовалось купить и привезти. Я планировала облагородить лес с севера, превратив его в парковую зону, (чтобы лишнего народа не шлялось и посторонних личностей за полет стрелы видно было) и построить укрепления на юге. Могу поспорить, что вскоре из Миритии поползут переселенцы (причем не всегда с караванами), и следовало заранее разграничить свое жизненное пространство. Впрочем, на востоке мне придется строить не просто укрепления, а полноценную линию обороны. Что-то мне подсказывает, что власти Фалсии не сразу кинутся осваивать далекие от них земли, а вот степняки не преминут воспользоваться возможностью кого-нибудь пограбить.

   Чем подробнее я расписывала свои планы, тем отчетливее понимала, какую гору проблем на себя взвалила. Помимо возведения укреплений, в перспективе, и других дел было выше крыши: и сами постоялые дворы строить (для представителей разных слоев общества), и причал на реке Врых,шше восстанавливать, и, желательно, переправу на ней наладить. Однако у меня было не так много денег, чтобы за все сразу хвататься. И огромная толпень строителей мне здесь тоже не нужна была. Этак к ней охраны не 30, а все 130 существ нанимать придется. На какие шиши?! Вот начнет первая прибыль капать, тогда и о расширении подумаем. А на данный момент постоялые дворы я планировала сделать как можно проще - чтобы было где переночевать. Все равно мне, на первое время, постояльцев даже едой будет проблематично обеспечить. Наемников бы с рабами прокормить.

   Глава 9.

   Степняки привезли в Нимилс живой товар только через несколько дней. Видимо, выжидали, когда народ обустроится, определится с потребностями, и не будет отвлекаться от товара на первоочередные дела. Неглупое решение. Поглазеть на процесс продажи рабов стянулось, похоже, почти всё население столицы. Приобретать товар, разумеется, собирались не все, но пропустить развлекаловку никому не хотелось, а потому на площади было не протолкнуться.

   Первыми на импровизированную сцену выпустили... девушек, предназначенных для плотских утех. Тьфу! Вот только их тут и не хватало. Это что, предмет первой необходимости? Судя по реакции мужчин - еще какой. Выставленные на продажу дамы были ухоженными, хорошо одетыми, и явно хотели понравиться будущему хозяину.

   - Может, нам прикупить парочку? - предложил Тимес, который, как и все остальные мужчины, пускал слюни на красавиц. Я поперхнулась.

   - И что мы с ними будем делать в долине? Конечно, чуть позже нам такие дамы потребуются - клиентов ублажать. Но сейчас мы их куда денем? Если тебе так надо - покупай. Я расплатилась с тобой за прошлый контракт, и деньги у тебя есть, - хмыкнула я.

   Пока мы разговаривали, дамы начали демонстрировать свои умения - пели, танцевали, строили глазки, и расходились по покупателям, как горячие пирожки. Особо богатые купцы, похоже, пользуясь случаем, решили обновить гарем. Всё-таки, Нимилс располагался довольно далеко от местных торговых центров, еще не стал полноценной столицей, и ломить цены здесь смысла не было. Степняки это прекрасно понимали. В принципе, у них было всего два выхода - либо продать всех рабов здесь, но дешевле, либо мотаться с ними по разным странам, в надежде сорвать куш. Полагаю, они посчитали, что то на то и выйдет, поскольку в дороге рабов нужно кормить и содержать, а в Нимилсе можно продать всех и сразу.

   Следом за гаремными красавицами степняки выставили воинов. Тут процесс пошел туго - народ своих охранников не знал, куда деть. Поняв, что товар не идет, торговцы быстро свернули действо, и вытащили мастеровых. С семьями. И один из продавцов (явно выдвинутый на данную должность за хорошо подвешенный язык) начал рекламную кампанию, подробно рассказывая об имеющихся у мастеровых навыках. И, что меня поразило больше всего - не только мужских, но и женских. Причем некоторые дамы, если верить доморощенному пиарщику, были как бы не более ценным приобретением. Я, например, сразу положила глаз на три семьи, причем преимущественно из-за женщин. Одна дородная дама, принадлежащая к расе тэр,х-р-л,л, имела ажно восемь дочерей и занималась шитьем. Ее муж-столяр (для меня) был только довеском. Другая особа была еще бо льших габаритов, принадлежала к той же расе и хорошо готовила. Причем один из ее сыновей пошел по такой же стезе, а второй, вместе с мужем, занимались охотой и рыбалкой. Третья семья была стопроцентно крестьянской, и стоила, кстати, дешевле всех, несмотря на то, что там было трое мужчин и трое женщин.

   Крестьянских семей я прикупила всего три штуки, общей численностью 16 человек. Швей и повариху тоже взяла, и пусть прямо сейчас они мне не очень нужны, но кто ее знает, попадется ли что-нибудь подобное в дальнейшем. В принципе, я бы еще и прислугу купила, но, во-первых, денег мало, а во-вторых, это не срочно. Лучше не хвататься за все сразу, иначе пуп надорвешь, а толку не будет. Надо, для начала, хотя бы прибыть в долину и начать там обустраиваться. А там посмотрим.

   Составляя контракты и обговаривая условия, я старалась предусмотреть как можно больше нюансов. Например, возможность возложить на наемников дополнительные обязанности. По прибытии в долину Ольстрех быстренько распределил народ, и половина отправилась обследовать территорию, а половина добровольно примкнула к вырубщикам кустов. Видимо, понимали, что эту работу, в целях собственной безопасности, нужно сделать как можно быстрее. Не факт, что в округе не было бандитов, загулявших степняков или оборзевших эльфов. Получить стрелу в спину не улыбалось никому. Поскольку элементарное занятие очистки долины в особом контроле не нуждалось, я составила компанию наемникам, направившимся осматривать территорию.

   В перспективе, я преследовала сразу несколько целей. Для начала, необходимо было проверить, насколько хорошо я научилась держаться в седле. Полагаю, что в ближайшее время я и с лошади-то слезать не буду, поскольку нужно будет успевать в несколько мест одновременно. Потом я хотела присмотреться к тем, кого наняла охранять. Ольстрех и Гроза, конечно, авторитеты, но нужно было составить и свое мнение. И, наконец, следовало осмотреть долину внимательнее. Одно дело, читать путевые заметки купца, который иногда останавливался здесь на ночлег, и совсем другое - осваивать территорию. Необходимо было составить нечто типа топографической карты, чтобы понять, где строиться, где распахивать земли, а где держать скот. Последнее особенно актуально, поскольку работа эта довольно пахучая. Я даже озадачила Тимеса созданием соответствующего амулета, очищающего воздух.

   Первым делом мы отправились исследовать лесистый холм, который ограничивал долину с севера. В своих заметках Муммс упоминал, что он видел наблюдательный пункт, и я полагаю, что это было именно здесь. По крайней мере, место удобное. В перспективе, я вообще хочу весь этот холм очистить от деревьев, и установить здесь не просто точку наблюдения, а нечто укрепленное и защищенное на все случаи жизни.

   Холм оказался достаточно высоким, чтобы с него открывался хороший обзор. Думаю, что прореживание окрестного леса должно стать одной из первостепенных задач, поскольку возможная эльфийская угроза меня изрядно нервировала. От степняков мою долину, в принципе, отделяет полстраны, но я бы не стала особо на это рассчитывать. Большому войску делать здесь, конечно, нечего, но нам и обычной банды хватит. Степняки всегда наскакивают неожиданно, и больше портят, чем грабят. Дикари, короче. Единственное, что давало надежду - сейчас у них глобальный передел власти и сфер влияния после последней войнушки и объединения кланов. Так что возможно, в ближайшее время они будут слишком заняты своими делами. Им надо трофеи продать и "переварить". Именно поэтому эльфы меня беспокоили намного больше. "Дырявые" границы халифата позволяли им беспредельничать на территориях сопредельных стран. А уж на землях Ал,Лш они вообще чувствовали себя, как дома. И, судя по разговорам, которые вели наемники, они разделяли мои опасения.

   - Лес подходит почти вплотную к долине, - вздохнул Ольстрех. - Нам придется уничтожить его как минимум на два полета стрелы. И то я не гарантирую, что это спасет нас от остроухих. Если их молодняк начнет охотиться за караванами, нам придется нелегко.

   - Когда мы нанимали воинов, я специально уточняла, что придется сражаться с ан-альв,эн, - нахмурилась я. - Но я полагаю, что в качестве дополнительного стимула, можно назначить вознаграждение за каждую остроухую голову.

   - Предлагаешь охотиться на ан-альв,эн? - охренел один из наемников.

   - А почему нет? - пожала плечами я. - Во-первых, Ольстрех именно этим и занимался последние несколько лет, так что опыт есть. А во-вторых, Тимес сейчас разрабатывает амулеты скрытия. Есть шанс, что они будут работать против ан-альв,эн. Если все получится, мы устроим остроухим веселую жизнь. Их молодняк будет просто бесследно пропадать.

   Судя по оживившимся мордам наемников, эта идея им понравилась. Охотиться на эльфов - занятие очень опасное, поскольку остроухие превосходят большинство рас в скорости реакции, долголетии (и, соответственно, опыте), и ксенофобии. Собственно, сделать такие амулеты, которые могли бы защитить от "чуйки" остроухих - уже задача нетривиальная. А я поставила перед Тимесом еще и дополнительное условие - разработать к амулетам ограничители. Я не просветитель-прогрессор, поэтому дарить открытия миру не собираюсь. Да и продавать подобные вещи - не всегда разумно. Есть такие ништяки, которыми вообще с посторонними лучше не делиться. Из соображений самосохранения. Понятие военной тайны и стратегического преимущества еще никто не отменял, а поэтому амулет должен работать лишь до тех пор, пока наемник, которому я его выдам, находится у меня на службе.

   В принципе, идея охоты на эльфов сидела у меня в голове давно. Поскольку остроухих я на дух не выносила, истребить их хотелось чем больше, тем лучше. Просто я считала, что пока не готова с ними связываться.

   Ну... полноценное боевое столкновение я, конечно, не потяну. А вот партизанские действия - вполне. Если сражаться с эльфами в открытую, можно поиметь очень глобальные неприятности. Да и соседи не поймут, поскольку новой войны с остроухими не хочет никто. Спасибо, хватило прошлой. Но вот если истреблять эльфов поодиночке, причем так, чтобы не оставалось следов - вот это уже будет совсем другая история. Ну, поехал молодняк гонор тешить в очередной раз, людей уничтожать (и еще кого-нибудь, кто под руку подвернется). Обычное дело, ничего странного. Спохватятся эльфы только после того, как уехавшие не вернутся. Может быть, остроухие даже вышлют поисково-следственный отряд, чтобы выяснить, что случилось. Однако амулеты Тимеса, в идеале, должны не только скрывать, но и заметать следы. В общем, систему еще нужно было продумать, но она мне уже заранее нравилась. Как говориться, сколько раз встретишь эльфа - столько убей.

   Пока мы исследовали лес, я наткнулась на несколько ягодных кустиков, которые тут же были мною безжалостно выкопаны для дальнейшего развода на территории долины, и обнаружила любопытный эффект магического воздействия времен прошедшей войны. Холм, на котором я планировала организовать нечто типа наблюдательной вышки, был довольно пологим. За исключением одной стороны. Казалось, мощное лезвие срезало боковину, оставив после себя отполированную стену шириной примерно три метра. Причем ни земли, ни камней рядом не было. Куда делось отрезанное - бог весть. У подножья стены росли чахлые кустики, на которые я не обратила бы внимания, если бы не порскнувший из-под копыт моего мерина заяц. Он исчез в какой-то расселине, и я невольно сделала стойку.

   Вообще-то охота и так удалась, и без этого мелкого куска мяса мы вполне могли обойтись, но стало интересно. Это ж фактически по Кэрролу! И, разумеется, мне нестерпимо захотелось посмотреть - куда этот заяц делся. Спешившись, я подошла ближе и раздвинула кусты. Ух ты! Вместо ожидаемой кроличьей норы я увидела длинную, узкую расщелину, из которой явно тянуло холодом. Я махнула рукой Ольстреху, он подъехал ближе, спешился и внимательно осмотрел стену.

   - Похоже, здесь сражался маг.

   - Это я уже поняла. Меня больше интересует дыра под стеной, - сообщила я. - Хочу посмотреть, что там внутри.

   - Ни один из наших воинов в эту щель не протиснется.

   - Кроме меня, - напомнила я.

   - Рискнешь спуститься одна?

   - Если подстрахуешь.

   Веревку на моей талии Ольстрех затянул на совесть, крепко. Я прихватила с собой арбалет, вооружилась факелом и начала спуск. Ну, поехали!

   Глубина была не слишком большой - где-то полтора моих роста, но холод пронизывал до костей. Хм... надо приглядеться... может, тут ледничок для продуктов организовать? Температурка подходящая. Я протянула руку вперед, пытаясь осветить стены. Безрезультатно. Где-то вверху раздался истошный писк. Я невольно вздрогнула. А, летучие мыши... блин, ну нельзя же так пугать!

   Поняв, что с помощью факела разглядеть в этой пещере мне ничего не удастся, я вытащила один из новоизобретенных амулетов Тимеса. Вообще-то, в конечном итоге планировалось получить нечто типа лампочки, но шарик светился слишком ярко, и его можно было использовать только в очень больших помещениях. Или в беспросветно темных. Как сейчас. Гм... интересно... местная раса грайш,мисс очень напоминала мне наших фэнтезийных гномов. Надо бы у Тимеса поинтересоваться - а не живут ли они под землей? Потому что если да, то рынок сбыта данных амулетов у меня уже, считай, есть. Хотя... если учесть, что в перспективе ожидается разработка серебряных рудников, то можно и туда товар загнать. Даже странно, что я изначально не подумала такой амулет именно в подземельях применять. Мне просто в голову это не пришло. Напрасно, кстати. Освещение - выше всяких похвал. Я погасила факел, воткнула его в землю, чтобы он не мешался, и принялась за исследование пещеры. Теперь это было сделать проще.

   Оказалось, что пещера была совсем маленькой - всего метров 30 квадратных. Потолок был скошен вниз от расщелины к противоположной стене, а неровные стены создавали эффект кривобокой пентаграммы. Высота их колебалась от двух с полтиной до полутора метров, а ярко-желтый цвет наводил на мысль о том, что это помещение явилось одним из последствий магической катастрофы. Объяснять происхождение этой пещеры естественными причинами моя фантазия отказывалась. Хотя... я же не геолог. И не спелеолог. Так что пёс ее знает...

   Полы в пещере оказались относительно ровными, так что мое намерение организовать здесь нечто типа ледника только укрепилось. Помещение маленькое, конечно, но выбирать не приходится. Расширить вход, сделать лестницу, организовать магическую подсветку, сделать полки - и цены не будет этому погребу. Покамест устроим здесь хранилище еды для рабов и наемников, а там видно будет. Даже жаль, что такой природный погреб всего один. Нечто подобное необходимо на каждом постоялом дворе. Впрочем... нельзя требовать роялей на каждом шагу. Спасибо, что хоть немного мне судьба помогает, облегчая жизнь.

   Я подергала за веревку, давая знак Ольстреху, и он вытащил меня на поверхность.

   - Ну, что там? - поинтересовался он.

   - Да ничего. Хорошее местечко для хранения продуктов. Маленькое, правда, но очень холодное и сухое. Нам не пора возвращаться?

   - Пожалуй, - согласился Ольстрех. - Нас, наверное, уже потеряли.

   И тут, словно подтверждая его слова, раздался гонг. Если это так можно назвать. Гроза велела нашей поварихе собирать народ ударами колотушки в железный таз. Ну, а кто не услышал призыва - тот сам себе злобный Буратино.

   После обеда я не стала навязываться в следующий рейд по осмотру территорий. Основные задачи я выполнила, примерную карту долины нарисовала, а если что потребуется уточнить - можно будет самостоятельно на место выехать. Часа три у меня заняла прорисовка топографической карты по собственным наброскам, а потом я пригласила строительную бригаду и обрисовала им фронт работ. Собственно, грайш,мисс и в данный момент не бездельничали. Они вместе со всеми очищали долину и размечали участки под будущие постоялые дома. Однако сейчас, когда рельеф местности исследован, необходимо было внести в план некоторые уточнения. И определиться с порядком застройки.

   Поняв, какой объем работы им предстоит, строители впечатлились. Настолько, что сразу сказали, что одной бригадой всё это великолепие не потянут. А то я не знаю! Я тоже всё сразу не потяну. У меня ни сил, ни денег не хватит. Именно поэтому я и хочу определиться с тем, что нужно строить в первую очередь. Ну, кроме временного жилья для всех, приехавших в эту долину.

   - Степняки ограбили приграничные деревни Силисии, - вмешался в мои размышления Ольстрех.

   Гм... Силисия... это, вроде бы, государство юго-восточнее Степи. Я читала об этой стране еще тогда, когда жила в Льенсе.

   - Степнякам что, своих рабов мало? - удивилась я, восстановив в памяти прочитанное. - За подобный налет они могут поиметь очень большие неприятности. Силисия - это им не Тринийский халифат. Если я не ошибаюсь, тамошний правитель - довольно жестокий тип, и он может неслабо отомстить за своих подданных.

   - Это так, конечно, но тут есть один нюанс, - вздохнул Ольстрех. - На приграничье напали представители побежденных кланов Степи. Как ты понимаешь, их не всех истребили и не всех превратили в рабов. Часть степняков организовалась в банды, и им всё равно, как отдельный правитель отреагирует на их нападение. Может быть, они будут даже рады, если Силисия пошлет воинов с карательным рейдом на Степь. В результате подобного похода может начаться очередная клановая война, и кто придет, в конце концов, к власти, сказать трудно.

   - Боишься, что степняки доберутся до нас? Здесь пока и грабить-то нечего, - пожала плечами я. - Или ты хочешь, чтобы мы присоединились к карательному походу Силисии? Боюсь, это нерентабельно.

   - Я еще не сошел с ума, чтобы предлагать подобное! - возмутился Ольстрех. - Степняки, несмотря на свои вечные свары, очень сильные противники.

   - Да, я бы не рискнула вторгнуться на их территорию.

   - Степняки такие же дикие, как и их земля. Там, в степи, каждый мужчина вооружен с малолетства, все споры разрешаются с помощью оружия, и племя встает на племя в бесконечном круговороте кровной и племенной вражды. Но стоит появиться общему врагу, и они объединятся. Не хотел бы я это увидеть.

   - Никто не хотел бы. Так к чему ты начал разговор про степняков?

   - Я думаю, что у них можно будет купить скот и птицу, - объяснил Ольстрех. - В столицу степняки свой товар не потащат, там их не поймут. Мирития ведет довольно активную морскую торговлю с Силисией, а на Нейтральные земли перебралось немало выходцев из этих стран. Да и Совет не захочет проблем с Силисией. Думаю, что степняки собираются воспользоваться бардаком, который царит в халифате, и скинуть свой товар там. Я бы взял десяток бойцов и попробовал их перехватить.

   - Это опасно, - нахмурилась я.

   - Жить вообще опасно, - фыркнул Ольстрех. - Второй раз подобный шанс может и не подвернуться. У степняков, наверняка, будут самые щадящие цены. А я еще и поторгуюсь. К тому же, если итоги сделки устроят обе стороны, в следующий раз за степняками гоняться не придется. Они сами будут появляться в долине, и предлагать купить товар.

   - Ну, давай, рискнем, - решилась я. - Вот только если об этом соседи узнают... им это не понравится.

   - В ближайшее время соседям будет не до нас. А потом... посмотрим.

   То, что составленные планы никогда не исполняются в том виде, в котором были задуманы, знают все. Однако обычно перекос идет в сторону задержки по срокам. У меня же ситуация складывалась прямо противоположная - обустройство долины шло даже быстрее, чем я рассчитывала. И я представления не имею, почему. Этап первоначального освоения - самый сложный и непредсказуемый, возникает куча проблем, выявляется множество некомпетентных личностей и конечный итог выглядит весьма жалким. Помнится, когда я запускала свою первую типографию, станки оказались плохо отрегулированными, бумага бракованной, печатник запил, а позиционирующая себя бухгалтером дама не смогла даже правильно налоговую декларацию составить. Добавьте сюда протекающую канализацию, просроченный договор на аренду, пришедших крышевать новый бизнес братков - и картина получится самая полная.

   Стоит ли говорить, что освоение долины - процесс гораздо более геморройный, чем запуск типографии? Существовало множество первостепенных дел, которые нужно было сделать срочно. Объем работы был глобальным и разносторонним, так что существовала вероятность забыть что-нибудь важное, упустить или проморгать. Я пыталась всё контролировать, везде успеть, и вскоре искренне чувствовала себя Павкой Корчагиным16. Но что самое странное - окружающий народ упирался вместе со мной. Вот этого я вообще понять не могла. Ну ладно я сама, для меня это имело смысл - на себя работаю. А остальные? Они же не являются полноправными партнерами, работают "на хозяина", так чего жилы рвать?

   Ответ оказался простым и ввел меня в полный ступор: оказывается, я предложила очень выгодные условия работы. Даже рабам. На этом известии я вообще в осадок чуть не выпала. Выгодные? А невыгодные в таком случае - это как? Голодом уморить? Это даже чисто экономически нецелесообразно - рабы не смогут нормально работать и приносить деньги. Однако, как выяснилось, местные финансовые воротилы о таких нюансах, обычно, не задумываются. Купили рабов, выжали их досуха, выкинули и купили других. Да и с наймом дела не лучше обстояли. Поскольку выбор был большой, платили копейки, а условиями жизни вообще не заморачивались. Дескать, выкручивайтесь, как хотите. Тоже бред, по-моему.

   Я пошла другим путем. Зачем гнобить разумных существ, когда можно их стимулировать? Я объявила, что все деревья в долине (и на два полета стрелы около нее) можно совершенно бесплатно использовать при строительстве собственного жилья, при условии, что пни будут выкорчеваны, - и лес был вырублен в считанные дни. Подчистую. Выкорчеванные пни, кстати, народ тоже в дело пристроил - на дрова. Ну а поскольку практически каждый из переселенцев на Нейтральные земли получил так называемый "вид на жительство", дома начали расти, как грибы. Разумеется, я старалась контролировать этот процесс, и позволяла строиться только за пределами долины и по утвержденному мною плану.

   Надо уточнить, что упомянутый мной "вид на жительство" разрешал постройку дома и позволял обрабатывать примерно (по нашим меркам) шесть соток земли. Для того, чтобы прихватить территорию побольше, требовались деньги и специальное разрешение, поскольку это уже рассматривалось как коммерческая деятельность. Более того, закон (который всегда защищает права власть имущих) отбивал всякое желание строиться. Любой олигарх местного разлива, который сможет выкупить землю, будет иметь право "передвинуть" со своей собственности крестьянина. Единственное, что уточнял закон, поселенцу должны предоставить аналогичный дом и земельный надел, либо выплатить их стоимость.

   Любому дятлу понятно, что при нужном количестве денег олигарх останется в выигрыше. Однако здесь был один мелкий, но существенный нюанс - если крестьяне объединялись в деревню в количестве более трех десятков домов, выселять их уже было нельзя. И именно этим обстоятельством собирались воспользоваться мои наемники. Поскольку земли внутри долины я им отдавать не захотела, они начали строиться к западу от тракта из халифата в Нимилс.

   Помимо всеобщего трудового энтузиазма в процессе освоения долины было и еще несколько положительных моментов. Во-первых, совершенно неожиданно для меня, бревенчатые полупустые помещения, изображавшие постоялые дворы, начали приносить деньги. Пусть не слишком большие, но, как говориться, процесс пошел. Долина оказалась действительно удачно расположенным местом. Караваны оценили удобный перевалочный пункт, а мы часть платы начали брать продуктами. С собственными, покамест, у нас был напряг.

   Безусловно, я бросила все силы на решение этой проблемы, но такие вещи в принципе не могут быстро делаться, это объективная реальность. Да, Ольстрех с отрядом пригнали целое стадо коров и кучу клеток с птицей, но всю эту живность надо было прокормить и поставить на поток воспроизводства. Да, под моим руководством были разбиты грядки с овощами и зеленью (благо, была весна - самое время сажать) а выкопанные в лесу ягодные кусты прижились, но урожай они дадут очень не скоро. А хлеб мы еще долго будем вынуждены покупать, поскольку для полноценной распашки полей нужны зе мли, а у меня на данный момент просто не было денег на их покупку, уход и содержание. Они ведь тоже урожай не сразу дадут, а его еще нужно будет собрать, где-то хранить и на чем-то перерабатывать. Так что совместно с полями придется кучу складов строить и мельницу ставить. Не потяну. Не в ближайшее время, во всяком случае. С деньгами у меня, на данный момент, вообще напряг был.

   К счастью, налаженные мною (практически под открытым небом) мастерские тоже начали приносить доход. Засаженные за работу швеи, которым я провела своеобразный мастер-класс, выдавали на-гора кружева, вышивки и мягкие игрушки. Небольшой цех по производству мыла тоже не простаивал. Осветительные амулеты Тимеса расходились, как горячие пирожки. Ольстрех так распределил наших охранников, что только часть из них контролировала границы, а остальные занимались массовой охотой, рыбалкой и даже начали водить мелкие караваны переселенцев.

   Поняв, что процесс идет в нужном русле, я начала подумывать о том, чтобы назначить несколько заместителей и поехать в столицу. Повидать гремлинов. Во-первых, нужно было скинуть им партию жаб-медальонов, а во-вторых, начать делать скульптуру, насчет которой мы договаривались. Дело это муторное и долгое, но денег катастрофически не хватает, а жаболюбцы пообещали достойно оплатить мой труд. Хм... а нельзя ли его как-то облегчить?

   Разумеется, единственным вариантом в данном случае была магия, а потому я отправилась к Тимесу. Он, конечно, и так был загружен, но тут дело было действительно важное. Если маг изобретет интересующий меня амулет, мы не только денег огребем выше крыши, но и глобальную стройку закончим в рекордно короткие сроки.

   - Тимес, мне нужна твоя профессиональная консультация!

   - Ну? Что у нас еще случилось? - вздохнул маг, напомнив мне вечно ворчащего персонажа из "Тайны Третьей планеты".

   - Хочу уточнить возможности магии. Она может увеличивать неживые предметы?

   - А если конкретнее?

   - Как ты знаешь, при первом обращении в любое банковское отделение необходимо подарить им скульптуру квыр,ги. У меня получился настолько удачный подарок, что остальные отделения захотели себе такие же. На Нейтральных землях, в столице, планируется открыть центральный офис, и мне хотят заказать огромную скульптуру. Теперь скажи мне - если я сделаю маленькую, ты сможешь ее увеличить с помощью магии?

   - Некоторым не помешали бы уроки элементарной грамотности в сфере магии, - вздохнул Тимес. - И откуда только у тебя такие странные идеи? Сотни лет мы освещали помещения факелами, а с твоей подачи я изобрел амулет, который оказался удивительно востребованным. Теперь еще и это!

   - Просто понимаешь... "нельзя" и "никто не пытался" - это довольно разные вещи, - намекнула я.

   - Ну... никто действительно не пытался. И этому есть объективные причины, - сообщил Тимес. - Возьмем простой пример. Ты берешь определенное количество глины и создаешь скульптуру. Чтобы ее увеличить, тебе необходимо взять еще больше глины. А мне ты предлагаешь эту самую глину сотворить из воздуха? Не пойдет. Даже магия не всесильна, у нее есть определенные ограничения.

   - Посмотри на эту проблему под другим углом, - предложила я. - Перед тобой находится гора глины и маленькая скульптура квыр,ги.

   - И ты хочешь, чтобы я преобразовал одно в другое? - оживился Тимес. - Интересная мысль. Превратить гору глины в скульптуру по уже заданному образцу...

   - Понимаешь, если у тебя получится, этот опыт не только на произведения искусства можно будет распространить, - искушающее заметила я. - Ты представляешь, как может облегчиться строительство зданий?

   - Ну... это ты замахнулась. Там еще и внутри очень сложная конструкция. Представляешь, насколько проработанный образец нужен? - охладил меня Тимес. - Нет, сложные образцы таким способом не создашь. Да даже меч не создашь, потому что нужны не только материалы, но и умение их соединять в нужных пропорциях. Магия не заменит кузнеца.

   - Согласна. Но со строительством можно подумать, - не сдавалась я. - Ты мне скажи, подобное в принципе возможно? Кто-нибудь пробовал делать похожие амулеты?

   - Насколько я знаю - нет. И полагаю, что создать его будет довольно сложно. К тому же, амулеты получатся узкоспециализированными, ведь для того, чтобы работать с глиной, у магического импульса должны быть определенные свойства. А для работы, допустим, с камнем, они уже будут совершенно другими.

   Я кивнула, и оставила мага изобретать очередной шедевр. Всё-таки, заметно, что в данном мире - средневековье. Определенная косность мышления есть даже у гениев. Впрочем - в моем мире было примерно так же. Сколько времени прошло между открытием свойств пара и созданием первого парового котла? А между появлением "багдадской батарейки" и первой электростанцией? Вещи, которые кажутся нам очевидными, были изобретены не сразу. А в данном мире прогресс тормозится наличием магии. Пусть и дорогостоящей. Оказалось, проще сотворить амулет, чем зеркало. Но так же проще было пользоваться факелами, чем придумывать им магический заменитель. Тимес, по моей наводке, рискнул пойти другим путем, и поимел бурный успех. Даже я, получая всего лишь небольшой процент от его изобретательской деятельности, заработала с этого бизнеса немалые деньги. Насколько обогатился сам маг - я даже представить боюсь. Правда, все эксперименты ему оплачивала я, поскольку хотела иметь эксклюзивные права на все его придумки.

   - Анж! Надо поговорить! Это срочно! - оторвала меня от раздумий Гроза.

   Интересно, и что это такое случилось, что наша обычно невозмутимая орчанка так взъерошена? Что-то у меня нехорошие предчувствия.

   - Ольстрех передал, что разведка засекла ан-альв,эн.

   - Где? - выдохнула я. Вот только эльфов мне не хватало для полного счастья!

   - На запад от долины, за рекой Анс,свил.

   - Это почти сутки пути, - задумалась я. - По договору, эти земли Ал,Лш перешли к Тринийскому халифату. Что, их пограничная стража совсем мышей не ловит? - разозлилась я.

   - Смеешься? - фыркнула Гроза. - Халифат закрывает глаза даже тогда, когда листоухие нападают на караваны и проникают на территорию Миритии. Неужели они будут препятствовать ан-альв,эн, которые вторглись в Ал,Лш?

   - Ну, да... земли, считай, бесхозные, а за переселенцев никто не вступится. На данный момент на Нейтральных землях не сформировано ничего, даже издали похожего на государство. Нас никто не защитит, кроме нас самих.

   - Да, я тоже думаю, что ан-альв,эн направляются к нам.

   - А куда еще? Здесь образовалось довольно крупное поселение, и ущерб от деятельности остроухих будет максимальным, - вздохнула я. - У меня есть подозрение, что ан-альв,эн уже давно хозяйничают на землях Ал,Лш. Полагаю, они давно заметили, что магический фон стал безопасным. И, поскольку остроухие не связаны никакими договорами, они первыми отправились сюда мародерствовать. Наверняка, в развалинах домов много чего интересного сохранилось. Полагаю, здесь уже резвится не молодняк, для которого важнее всего показать собственную удаль и перебить как можно больше людей. Тут шныряют более взрослые и прагматичные ан-альв,эн. Думаю, ты слышала о караванах, которые просто пропадали? Целиком? Не находили ни трупов, ни следов, ничего.

   - Думаешь, это ан-альв,эн? - нахмурилась Гроза.

   - А больше некому. Как мне недавно напомнил Тимес, магия имеет свои законы. Она не может создавать нечто из ничего. Но и превратить в ничто целый караван она тоже не может.

   - Что будем делать?

   - Воспользуемся амулетами Тимеса и проверим, как они работают на ан-альв,эн, - пожала плечами я. - Насколько я понимаю, Ольстерху нужна только моя отмашка? - Гроза кивнула. - Ну, что ж. Передай ему, что я в восторге от его инициативы. Так что пусть поскорее подбирает подходящий отряд для охоты на остроухих. И, кстати, я иду с ними.

   Ольстрех, разумеется, восторга по поводу предстоящего действа не испытал. Не то, чтобы его не радовала идея отсечь пару остроухих голов, тем более, что они это заслужили. Просто... дело было опасным, а территории еще не обследованными. Особенно к западу. Нет, всё-таки остроухие реально нарываются на неприятности! Только народ осел, начал обустраиваться, обзаводиться жильем, как тут же нарисовались ан-альв,эн. Ну а поскольку листоухие уже привыкли, что на землях Ал,Лш они полные хозяева, то допускать, чтобы здесь селились другие расы, они совершенно не собирались. На столицу, конечно, ан-альв,эн нападать не станут - чувство самосохранения у них прекрасно развито, а вот отдельных переселенцев вытравить - это они запросто. А если не будет развиваться инфраструктура, если караваны постоянно будут подвергаться опасности быть разгромленными остроухими гадами, то и Нимилс со временем захиреет. Причем сам собой. Остроухим даже не придется прилагать для этого дополнительных усилий.

   Вообще-то, переезжая на необжитые земли, я подозревала, что легкой жизни меня там не ждет. Однако мне казалось, что наибольшая опасность грозит со стороны мелких бандитских шаек. Все-таки эльфам тащиться в мою долину был не ближний свет. Зная, что остроухие - великолепные воины, я серьезно опасалась с ними сталкиваться. Однако то, что встречи избежать не удастся, я поняла уже в скором времени. И если бы у меня были деньги, я бы однозначно объявила эльфам партизанскую войну - начала бы платить охотникам на Перворожденных приличные деньги за каждую остроухую голову.

   Жаль, очень жаль, что покамест я не могу себе этого позволить. Я просто не готова к подобному столкновению. И дело не только в финансах. Моя долина еще только-только начала становиться на ноги. И защищена она - курам на смех. От бандитской шайки отбиться можно, а вот отряд профессиональных воинов уже может доставить серьезные проблемы. Я, конечно, решаю этот вопрос, но нехватка денег и людей явно тормозит процесс. И если бы у меня был выбор, с эльфами я связываться не стала бы. Вот только выбора не было. Совсем. Скорее всего, тот отряд остроухих, который заметили наблюдатели - разведывательный. А мне совсем не надо, чтобы все эльфы в округе знали о моей долине.

   Если честно, я не считала, что мы готовы встретиться с остроухими. Ольстрех, конечно, прекрасно справлялся со своими обязанностями, но прошло слишком мало времени, чтобы натаскать отдельных воинов действовать, как единый механизм. К тому же, следовало учитывать расовое превосходство эльфов. У меня был единственный козырь, на который я полагалась - созданные Тимесом амулеты. На них, собственно, была основная надежда. Не слишком обоснованная. Да, конечно, маг еще ни разу меня не подводил, и все его изобретения работали так, как положено, но меня, тем не менее, терзали опасения.

   Изобретенные Тимесом амулеты скрытия были проверены на всех расах, которые подвернулись Ольстреху под руку, и даже на животных. И показали великолепный результат. Однако эльфы превосходили остальные расы по многим показателям, и потому я не была уверена, что против них изобретение сработает. А без амулета у нас практически не было шансов. В приграничных боях остроухие брали три жизни врагов за одну свою. И подобный расклад меня совершенно не устраивал. Пусть я наняла профессиональных воинов, которые имели опыт вооруженных стычек с эльфами, однако вести их на истребление было выше моих сил.

   Ольстрех, поняв мои колебания, напомнил о собственном опыте боевых действий и пригрозил, что истеричную даму с собой в поход не возьмет. Не сказать, чтобы меня это сильно успокоило, но я, по крайней мере, перестала действовать окружающим на нервы. В конце концов, антиэльфийскую авантюру возглавляю не я, а вполне профессиональный боец, так что мое дело - слушаться приказов и не путаться под ногами.

   ...Давненько я не участвовала в боевых действиях. Уже больше года. Даже опасаюсь - не потеряла ли я нужных навыков. Надо доставать свой любимый рюкзак и начинать сборы. Итак, что берем с собой? Идем на пару суток, так что особо затариваться смысла нет. Котелок, нож, ложка, спички, топорик, фляжка, сухпай, запас арбалетных болтов, фонарик, перевязочный материал, обезболивающее, нитки с иголкой, соль и плащ сверху (на всякий случай). Теперь насчет одежды надо подумать. Военный рейд в мужской компании средневековых шовинистов - то еще удовольствие. Даже если я им плачу . Так что начнем с нижнего белья, пожалуй. Раздеваться я не планирую, но чего не случается в пути. Специально для здешнего средневековья я сшила себе шорты из темной, плотной ткани. Поскольку резинок в данном мире не водилось, на поясе и под коленями их поддерживали обычные тонкие веревочки. Такая же веревочка подвязывала внизу топик, переделанный из старой футболки.

   Верхняя одежда получилась не менее интересной, поскольку это был первый в данном мире образец маскировочного наряда, сшитый собственноручно. Не цифровой камуфляж, конечно, но на безрыбье, как известно, и воробей за перепелку сойдет. Удобные штаны из очень плотной (почти джинсовой) ткани с карманами, мои любимые берцы (давно я их не доставала), рубаха с длинными рукавами, повязка на голову и пояс, на который я пристроила метательные ножи. Ну... арбалет в руки, и вперед. На охоту за эльфами. Пора восстанавливать свои навыки. Всё-таки, тренировки тренировками, а реальный боевой опыт ничто не заменит.

   Ольстрех

   Чего я ожидал, оказавшись в собственности у женщины? Да ничего хорошего, если честно. Если уж получивший прекрасное образование Фарах, дорвавшись до власти, оказался некомпетентным идиотом, то чего ждать от представительницы человеческой расы? Однако Анж оказалась... приемлемым вариантом. Прежде всего потому, что относилась ко мне как к наемнику, а не как к рабу. Она действительно дала мне абсолютную свободу в вопросе отбора бойцов и предоставила вполне сносные условия проживания. Мне, конечно, в любом случае деваться некуда было, но я все-таки поспрашивал окружающих об Анж. Чтобы морально подготовиться. Как ни странно, но ничего пугающего я не услышал. Более того, мне показалось, что народ просто закрывает глаза и на пол, и на происхождение Анж, предпочитая вообще об этом не думать. Хм... ну, они могли себе это позволить. А вот я - вряд ли.

   Долина, в которую мы прибыли, произвела на меня довольно странное впечатление. С одной стороны - перспективная территория между двумя крупными трактами, а с другой - заросший пустырь. Однако Анж взялась за работу, засучив рукава. Причем она не только организовывала наемников, распределяя между ними обязанности и контролируя процесс, но и сама включалась в работу. Я видел ее и вырубающей кусты, и охотящейся на дичь, и присоединившейся к исследовательскому отряду охранников. Там, кстати, она меня поразила больше всего. Я выяснил, что Анж не просто хорошо читает, пишет, считает и разбирается в картах, она умеет эти самые карты рисовать.

   Долина принимала обжитой вид, проходящим караванам предлагались мелкие услуги, и я начал верить, что из задумки Анж действительно что-нибудь выйдет. В принципе, мне досталась должность второго лица в долине, и если на первых порах данный факт мог вызвать у меня только презрительное фырканье, то теперь я начал думать, что это место, вполне возможно, станет неплохим трамплином. И не только для Анж, но и для меня тоже. Невзирая на заклятье Вечного рабства. Здесь, на моих глазах, разворачивалось нечто интересное и весьма перспективное. А насчет рабства... похоже, Анж в принципе его не переносила. Изначально я думал, что подобное исключение сделано для меня, как для довольно известного персонажа, но потом понял, что это не так. Анж ко всем так относилась. И к поварам, и к ткачихам, и к крестьянам. Довольно странно, но для нее социальный статус практически ничего не значил.

   Несмотря на то, что долину теперь охраняло множество воинов (в данный момент даже больше, чем нужно), Анж не прекращала своих тренировок, привлекая для этого разных наемников. Причем, (чему я поразился), меня она ни разу не попросила с ней заниматься. А когда я поинтересовался, почему, посмотрела на меня, как на умалишенного. Дескать, у тебя и так забот полон рот. Любопытно, а если бы она могла видеть мою внешность, то поступила бы так же? В свое время, женское внимание достало меня до печенок. Да и тут, в долине, дело не лучше обстояло. Женщин-то было раз, два, и обчелся, но они почти полным составом устроили на меня охоту. Что самое занятное - Анж этого, кажется, даже не замечала. Впрочем,... у нее и без того проблем находилось предостаточно. Ей некогда было даже толком поесть и выспаться.

   Еще одной странностью Анж были идеи, которые приходили ей в голову. Я понятия не имею, откуда что бралось, но некоторые ее мысли и решения вводили меня просто в ступор. Даже насчет военных действий. Нет, она не отдавала глупых приказов. Она задавала вопросы. И на некоторые из них я просто не знал, что ответить. Мне, честно говоря, вообще было странно, что Анж так активно вникает в военные дела, стараясь понять, что я делаю и почему. Причем я видел, что это не из-за недоверия ко мне, а из-за желания держать всё под контролем. Я, разумеется, никогда не отказывался от объяснений, и это приносило свои результаты. Именно с подачи Анж Тимес разработал свои скрывающие амулеты, которые привели меня в полный восторг. Они действовали даже против животных, отличающихся особой чувствительностью!

   Идею разведки, кстати, тоже подала Анж. Она опасалась и нападения мелких банд, и наездов степняков и, особенно, прорывов ан-альв,эн. Для того, чтобы избежать подобных неприятностей, в разные стороны были разосланы небольшие конные группы воинов, главной задачей которых было смотреть. Опасность должна была уничтожаться еще на подходе, не достигая долины. Мысль, кстати, оказалась весьма здравой, поскольку позволяла нападать на противников внезапно. До сих пор с потенциальными врагами расправлялись сами "летучие отряды", как их стали называть с легкой руки Анж. Но ан-альв,эн - это было совсем другое дело. Тут нужны были крепкие, проверенные, опытные бойцы. И я начал набирать отряд.

   Разумеется, у меня не вызвал восторга тот факт, что Анж собралась ехать с нами. Не хотелось иметь в отряде слабое звено, за которым постоянно требовался присмотр. Да и переживала Анж чересчур сильно насчет ан-альв,эн, не желая терять бойцов. Пфе! А зачем их нанимать тогда? Каждый воин знает, что его очередной поход может стать последним. Это жизнь. Впрочем, мой начальственный рявк быстро Анж успокоил, и она отправилась готовиться к походу. Причем на вопрос "зачем?" я получил довольно любопытный ответ "надо восстановить свои навыки". Не понял... Анж хочет сказать, что уже сражалась? Оч-чень интересно. Ну, что ж, посмотрим ее в действии.

***

   Мой наряд вызвал у наемников искренний интерес. Ольстрех даже обошел вокруг меня. Видимо, чтобы было лучше видно. Я вопросительно вздернула бровь, но он только хмыкнул и вскочил в седло. Я последовала его примеру.

   Наш небольшой отряд из 10 наемников вряд ли мог представлять реальную опасность для остроухих. Однако я надеялась на амулеты Тимеса и на тот факт, что в данном мире на эльфов специально никто пока не охотился. Набеги отбивали, но сами к остроухим в лапы не лезли. Так что к нашему наглому демаршу местные Перворожденные однозначно не готовы. И это дает дополнительный шанс.

   Амулеты-разведчики сообщили нам о том, где сейчас находятся эльфы, и мы двинулись им навстречу. Остроухие гады вольготно расположились за речкой Анс,свил, и, судя по всему, собирались там задержаться на пару дней. Разведчики сообщали, что недавно эльфы уничтожили и ограбили очередной караван, и теперь сортируют добычу и отдыхают. Удачно.

   Речка Анс,свил отличалась не слишком большими размерами - всего метров 30 в ширину. Однако течение было довольно сильным, а потому пересекать водную преграду в сумерках Ольстрех не решился, дав знак становиться на ночевку. Поскольку сухпай - это не самый вкусный запас, мы к нему даже не притрагивались. По дороге, без особых проблем, удалось подстрелить троих кабанчиков, так что ужин обещал быть знатным.

   Стараясь не выделяться на общем фоне, я вместе со всеми рубила дрова, разделывала добычу и готовила себе лежак. Мой топорик, кстати, привлек внимание Ольстреха, а мой нож в стиле "Рэмбо" захотели подержать в руках все бойцы. М-да. В здешнем мире такого не делают и не смогут делать еще долго.

   Рано утром, позавтракав и убрав с поляны все следы нашего пребывания, мы начали переправу через реку. Туман еще не до конца рассеялся, и перспектива лезть в воду не особо радовала. Впрочем, Ольстрех был достаточно умен и опытен, чтобы подстраховаться. Он отправил первым переплывать реку одного из бойцов, обвязав его веревкой. Я мысленно пожелала ему удачи. Ждали мы почти полчаса и, наконец, веревка натянулась и пару раз дернулась. Это был знак, что наш пловец достиг берега и закрепился на нем. Теперь была наша очередь. Небольшой плот, на который были погружены вещи и двое сопровождавших его бойцов двинулись первыми. Я разделась, как и остальные наемники (правда, до белья, а не до полной обнаженки, как они), пристроила тюк с вещами на голове (рюкзак уплыл на плоту) и тоже направилась пересекать реку. В принципе, я довольно неплохо плавала, но течение действительно было сильным, и веревка помогла.

   Переправившись на берег, я зашла в ближайшие кустики, стянула сырое белье, оделась и... встретилась взглядом с одним из наемников, который внаглую меня рассматривал.

   - Ну и чего вылупился? Баб голых не видел? - нелюбезно поинтересовалась я.

   - А ты, гляжу, не стесняешься.

   - А кого мне стесняться? Тебя что ли? - фыркнула я.

   - Ну да... стесняться тебе нечего, - манерно протянул наемник, нарочито долго задержавшись взглядом на моей плоской груди. В ответ он получил столь же раздевающий взгляд, сконцентрировавшийся ниже его пояса.

   - Меня тоже не впечатляет, - хмыкнула я.

   Приврала, конечно, но наглецов надо ставить на место вовремя. А от этого типа вообще нужно избавиться, как только мы вернемся обратно. И нет. Это не месть. Это здравый смысл. Идиоты мне не нужны. А этот наемник определенно был полним дебилоидом, если решил наезжать на того, кто его нанял и кто ему платит. Вон как задохнулся от возмущения, когда его отбрили в ответ.

   - Что тут происходит? - поинтересовался добравшийся до берега Ольстрех.

   - Недопонимание, - пожала плечами я.

   - Да неужели? - рыкнул Ольстрех, и приставучий наемник скрылся с моих глаз.

   Ну да... это по сравнению со мной он великий и могучий герой. А по сравнению с Ольстрехом - мелко плавал. Мощная, крепкая, подтянутая фигура бывшего полководца внушала невольное почтение. На его фоне мое телосложение... это, скорее, теловычитание было. Лучше даже не смотреть, чтобы не расстраиваться.

   - Он тебя оскорбил? - нахмурился Ольстрех.

   - Не так, чтоб очень, - пожала плечами я. - Но он явно недалекого ума, раз не понимает, к кому не надо лезть ни в коем случае. И когда нужно держать язык за зубами. Если бы мы были не в военном походе, он мог бы лишиться жизни, - заметила я, ненавязчиво крутя в пальцах метательный нож. - Поверь, я умею этим пользоваться. И у меня была бы фора, поскольку он подобного от женщины не ждал.

   - Я знаю, что ты умеешь этим пользоваться, - хмыкнул Ольстрех. - Я следил за твоими тренировками. А с этим наемником я сам разберусь. По возвращении.

   Я кивнула, и присоединилась к остальным членам нашего отряда. Ольстрех раздал всем скрывающиеся амулеты, мы активировали их нажатием и, рассыпавшись цепью, ступили в лес. Ольстрех сделал жест, предупреждающий о появлении эльфов, и мы замерли. Сейчас должен был решиться самый важный вопрос - учуют ли нас остроухие. Только от этого зависел успех или провал нашего предприятия.

   Эльфы ступили на поляну, осмотрелись, прислушались, и... двинулись дальше. Есть! Амулеты действуют! Если я выберусь из этой заварушки, отблагодарю Тимеса по-царски. Я взвела арбалет, замерла и, по отмашке Ольстреха, сделала первый выстрел. Верное оружие меня не подвело. Крепкая стрела вошла прямо в глаз остроухому. Эльфы, разумеется, тоже начали стрелять, но защитные амулеты сдержали первую волну стрел, а наши ответные выстрелы быстро выкосили ненавистных тварей. Если честно, я даже не поверила, когда всё кончилось. Да и никто, по-моему, не поверил. Мы еще долго сидели в кустах после того, как последний остроухий словил сразу две стрелы в голову и одну в грудь.

   Первым очнулся Ольстрех. Он осторожно высунулся из кустов, буквально прокрался к телам, и в его руке мелькнул нож. Я даже не успела уследить за тем, как он перерезал горло всем представителям эльфийского племени. Так сказать, контрольный удар на всякий случай. Мы тоже очнулись, подобрались и начали зачищать место боя. Как говориться: "Что невозможно скрыть, хотя бы припудри"... Скорее всего, эльфы начнут искать своих. И лучше будет, если следы никуда их не приведут.

   Глава 10

   Как ни странно, проведенный противоэльфийский рейд поднял мой рейтинг в глазах окружающих. Хотя с чего бы? Руководил Ольстрех, убивали остроухих все, кто там оказался, а я была всего лишь одним из членов отряда. И не ввязаться в эту авантюру просто не могла. В конце концов, опасность грозила моим землям и моим подчиненным! Однако выяснилось, что не все местные землевладельцы разделяют мои взгляды. Собственная шкура ближе. И еще оказалось, что окружающие воины просто ждали подходящего повода, чтобы проверить меня в деле. Угу. Проверили. Тот тип, что на меня наехал после переправы через реку, бесследно исчез. И я даже не стала задавать Ольстреху вопросы по этому поводу. Пристрелил он его или просто выгнал - это его проблемы. Он же у нас командующий.

   Несмотря на то, что факт моей принадлежности к женскому полу дружно игнорировался всеми, кто был в курсе, секрета из него не делалось. Но поскольку никакой дамской дурости за мной не водилось, народ относился к данному факту индифферентно. Я вкалывала, как и все, не заводила любимчиков, старалась быть справедливой, сама соблюдала установленные правила и вникала буквально во всё. Для средневековой женщины подобное поведение было настолько нехарактерным, что окружающие просто выкинули из головы вопрос моего пола. Представители практически всех профессий, работавших в долине, могли убедиться в том, что я вполне разбираюсь в их виде деятельности. А если чего не знаю - не стесняюсь задавать вопросы. Ремесла потихоньку развивались, земля обрабатывалась, охота с рыбалкой давали не только еду, но и прибыль, стройка шла, бизнес развивался, и деньги потихоньку начали капать.

   Разумеется, глядя на всю эту картину, воякам тоже захотелось проверить меня в деле. Хоть Ольстрех и считался их всеобщим начальником, хозяйкой все-таки была я. И они хотели определиться со своим отношением ко мне. Надо сказать, что изначально я даже не поняла их замысел. Просто сделала так, как считала нужным. И оказалось, что это был оптимальный вариант.

   В принципе, окружавшие меня воины прекрасно знали, что мечом я владею так себе - наблюдали за моими тренировками. Однако из арбалета я стреляла довольно прилично, да и ножи научилась метать вполне профессионально, так что мне и в голову не пришло откосить от встречи с эльфами. А вот окружающие восприняли это совершенно по-особому. Во-первых, остроухие были опасным и сильным врагом. А во-вторых, я даже не поморщилась, когда их убивала. Последний довод показался мне настолько нелепым, что я фыркнула.

   - Это ты напрасно, - недовольно заметил Ольстрех. - Не забывай, тебя никто не видел в бою. И выглядишь ты как очень юная девушка, у которой не может быть ни опыта, ни хладнокровия. Некоторые жители долины уже подходили ко мне и задавали вопросы.

   - А ты?

   - А что я? Я знаю чуть больше, чем любой из них. Ты не любишь откровенничать, - почти осуждающе напомнил мне мой начальник охраны. - Я намекнул, что не знаю твоей истинной расы, и что ты гораздо старше, чем выглядишь. Однако до этих выводов многие додумались сами.

   - Меня боятся? - встревожено уточнила я. Это было бы плохо. Очень плохо. Просто отвратительно. Ксенофобское средневековье на дух не выносит тех, кто не похож на других.

   - Нет, страха нет. Есть интерес. Но на твоем месте я бы все-таки придумал какую-нибудь подходящую историю.

   - Знать бы еще, какую, - вздохнула я.

   Личная история, конечно, это дело нужное, но сейчас мне было просто не до этого! Дела нарастали просто как снежный ком. Степняки, у которых явно зашкалил борзометр, продолжали грабить Силисию и гнать нам скот по весьма разумным ценам. Отказаться от подобной халявы я просто не могла, а потому начала самовольный захват земель к югу, за пределами долины. Когда сюда доберутся представители Миритии, они меня, конечно, по головке не погладят, но когда это еще будет. И потом - стадо это не дом, оно передвигается, так что его вполне можно заныкать. Меня гораздо больше волновала возможность того, что степняки решат украсть скот по второму кругу. Охрану усиленную ставить? Эдак выпас золотым выйдет. Проблему решила Гроза, которая предложила самих же степняков в сторожа и нанимать.

   В принципе, идея, вроде бы, неплохая. Последняя клановая резня была особенно жестокой, и многие степняки оказались изгнанниками без средств к существованию. Ну а поскольку единственное, что они умели делать - это кочевать и воевать, в округе появились банды. Приставить к делу этих лихих молодцов было не такой уж плохой идеей. Во-первых, для них самих подобный вид деятельности будет вполне приемлемым, поскольку позволит вести привычный кочевой образ жизни с относительным комфортом. Во-вторых, их можно было использовать не только как охранников, но и как разведчиков. Причем против своих же. В данном случае клановая вражда перевешивала расовую общность.

   Кстати, местные степняки были совершенно не похожи на кочевников моего мира, поскольку имели довольно интересные внешние отличия. И самое главное из них - плотная чешуя, покрывающая всё тело. Как у змей. Причем местами у некоторых особей даже орнамент имелся. Прекрасное ночное зрение, крупные "вампирские" клыки и почти эльфийские уши довершали занятный облик. Ну а поскольку природа ничего не делает просто так, очевидно, что данные расовые особенности были максимально приспособлены к степным условиям.

   Решив вопрос со стадом, я принялась за инспекцию хозяйственной части. Нужно было оценить запасы, прикинуть продуктовую необходимость и проверить, как идут дела с посадками и посевами. Местные крестьяне, конечно, не были новичками в обработке земли, но имеющиеся у меня в голове различные знания могли помочь процессу. Нет, вовсе не потому, что я сельскохозяйственный гений. Подобных талантов за мной не числится. Просто я, как и любой продукт высокотехнологичной цивилизации, постоянно поглощала огромный объем информации. Открытий, советов и чужих знаний. Что-то из услышанного вполне могло пригодиться.

   Оказалось, что сельскохозяйственная часть моих задумок уже дала результат. Грядки активно зеленели, ягодные кусты зацвели, а один из моих рабов начал доставать меня просьбой устроить запруду и мельницу. Да кто бы спорил! Вещь, конечно, нужная, но где на нее денег взять? Несмотря на то, что некоторые из моих задумок уже приносила доход, финансы таяли, как мороженое летом на пляже. Тимес пока не продвинулся в создании амулета, который мог бы сотворить скульптуру из кучи глины, и я снова начала подумывать, что надо ехать к гремлинам. Вот только как оторваться от дел, каждое из которых являлось срочным - оставалось просто за гранью моего понимания.

   Строительная бригада тоже трудилась на совесть. Установив несколько временных постоялых домов, они взялись за укрепления. Безопасность, все-таки, была важнее всего. Ну а поскольку с грядками и вышивкой справлялись женщины, к доводке постоялых дворов до нужной мне кондиции я привлекла рабов-мужчин. Разумеется, до идеала мы еще долго не дотянем, но погреба будут выкопаны, полки прибиты, а мебель расставлена по местам. Добавим сюда глину, мел, и получим вполне симпатичное жилище, напоминающее украинские мазанки. Ну а если взять в руки кисть с красками и приложить руки, то кое-где можно и на тканях сэкономить.

   На тот вариант, что я вспомню кучу всего важного и начну нести в массы прогресс со страшной силою, я не рассчитывала. Несмотря на большой объем моих знаний, значительная часть из них была довольно поверхностной. Ну, знаю я о существовании пенициллина. Знаю даже, что его добывают из плесени. И что? О самом процессе превращения одного в другое я не имею вообще никакого представления. Да что говорить, я даже самый убогий ткацкий станок изобрести не смогу, не говоря уж о лесопилке или кирпичном заводике! Эх, мне бы сейчас к Викпедии какой-нибудь допуск... или ноутбук с необходимой инфой... или хотя бы карманную энциклопедию... так нет ведь! Выкручивайся, как хочешь.

   - Анж, у нас проблемы, - оторвал меня от размышлений хмурый Ольстрех.

   - Опять ан-альв,эн? - вздохнула я.

   - Еще хуже. Что ты знаешь об Арш,шейне, лэрсс Фьерс?

   Гм... где-то в исторических хрониках мне это имя встречалось. Лэрсс - это нечто типа нашего герцога, Фьерс - город в Миритии... стоп!

   - Погоди-ка, это не тот тип, который на переговорах после победы над Ал,Лш добился для своей страны наилучших условий мира, включая обширные территории?

   - И это, заметь, происходило в то время, когда у халифата был нормальный правитель. Которому никто не мог возражать. Победитель диктовал свои правила, а окружающие только согласно кивали головой. Все, кроме Арш,шейна лэрсс Фьерс.

   - И что ему нужно в нашей долине?

   - Кто знает? Он вообще едет неофициально. Если бы не один из наемников, который знает Канцлера в лицо, мы вполне могли бы оказаться не готовыми к этому визиту.

   - Ну, если лэрсс Фьерс просто проезжает мимо, то не факт, что нам следует из-за этого беспокоиться, - заметила я. - В долине пока еще нет ничего такого, за что стоило бы уцепиться. Мы только начинаем обустраиваться.

   - Я знаком с Арш,шейном лэрсс Фьерс лично, так что поверь мне, он ничего не делает просто так.

   - Можешь рассказать мне о нем подробнее? - попросила я. - Мне, конечно, попадались исторические хроники, но вряд ли они адекватно оценивали происходившие события. И уж точно не в подробностях.

   - Арш,шейн лэрсс Фьерс уже не первое столетие занимает пост Канцлера Миритии. И поверь, он достоин своей должности. Объективно говоря, лэрсс Фьерс является первым лицом в стране. Правитель старается к нему прислушиваться, и не зря. Канцлер действительно работает во благо Миритии. Реальная возможность влиять на события интересует его больше, чем личное обогащение. Он хитрый, прожженный политик и дипломат.

   - И зачем он тогда лично мотается по Ал,Лш? - не поняла я. - У него что, нет подчиненных?

   - А вот тут начинается самая интересная часть истории, - хмыкнул Ольстрех. - Еще до войны с Ал,Лш в Миритии правил вполне себе здравомыслящий король. Там и с политикой все в порядке было, и с экономикой, и даже высокие искусства поощрялись. Единственное, что было упущено за государственными делами - воспитание наследника. Канцлер пытался минимизировать вред, женив Юрш,шлоу на подходящей женщине, но тот стараний не оценил. Более того, дождавшись, когда Арш,шейн лэрсс Фьерс уедет разбираться с приграничными проблемами, наследник решил избавиться от отца и занять престол. К сожалению для Миритии, ему это удалось. И, придя к власти, Юрш,шлоу оказался ничем не лучше Фараха.

   - Тоже казнил всех приближенных своего отца? - удивилась я.

   - Да. Канцлеру с трудом удалось спастись. А Юрш,шлоу понесло в дурь - он уничтожил разведку, проредил армию и вообще вел себя, как полный идиот. Его бездарнейшее правление чуть не угробило Миритию. К счастью для страны, продолжалось оно недолго - лет 6. Ровно до тех пор, пока не разгорелась война с Ал,Лш. Воспользовавшись тем, что страны были слишком заняты, выясняя отношения на поле сражений, Канцлер сделал свой ход. И в Миритии сменился правитель.

   - И вместе с новым королем к власти вернулся Арш,шейн лэрсс Фьерс?

   - Точно, - кивнул Ольстрех. - Фэй,шьеррл обязан Канцлеру всем. Арш,шейн лэрсс Фьерс не только спас ему жизнь, еще младенцем спрятав от Юрш,шлоу, но и воспитал его. Да, юридически Фэй,шьеррл имел все права на престол, как прямой продолжатель королевской династии, но фактически, именно Канцлер обеспечил ему корону.

   - Мда. Этот Арш,шейн лэрсс Фьерс начинает меня серьезно пугать, - вздохнула я.

   - Он действительно опасный противник, - кивнул Ольстрех. - Мне сложно предугадать, чего он потребует. И чем попытается угрожать. Но мы должны хоть немного выбить почву у него из-под ног. Правда, как это сделать - я понятия не имею, - вздохнул Ольстрех.

   - А вот у меня, кажется, появилась идея. Но мне потребуется твое содействие.

   - Я готов.

   - Не торопись. Вполне вероятно, тебе не понравится то, что я предложу. Итак, шаг первый - я предстану перед нашим гостем женщиной. То есть в платье, с прической, украшениями и прочими радостями жизни.

   - Если Арш,шейн лэрсс Фьерс собирал о тебе сведения, вряд ли его введет в заблуждение платье, - усомнился Ольстрех.

   - Сведения? Да где бы он мог их собрать? - удивилась я. - В долине мы обосновались недавно, даже постоянными связями не обросли еще. Мне вообще кажется, что Канцлер путешествует через нашу долину просто потому, что она ему по дороге подвернулась. Конечно, Арш,шейн лэрсс Фьерс присмотрится к тому, что здесь происходит. Но вряд ли сделает далеко идущие выводы. Здесь пока еще нет ничего, на что следовало бы обратить внимание. Для Канцлера мы - слишком мелкая сошка.

   - Не скажи.

   - Да если даже Арш,шейну кто-нибудь про меня понарассказывал всякой ерунды, это еще ни о чем не говорит. Канцлер прекрасно понимает, что слухи могут не соответствовать действительности. Более того, поскольку женщины, подобные мне, встречаются не так часто, то логично было бы предположить, что за моей спиной кто-то стоит. Этот факт не обесценивает меня, не умаляет, но... расставляет всё на свои места. Женщина может быть в какой-то мере талантлива, и даже умна, но если она направляется мужчиной, то ее успехам никто не удивится.

   - То есть, ты хочешь сделать вид, что ты - не самостоятельный игрок? - удивился Ольстрех.

   - Да. Хотя бы на первое время. До тех пор, пока не станет ясно, зачем, собственно, в долину едет Арш,шейн лэрсс Фьерс, и что он от нас хочет.

   - Полагаешь, тебе удастся обвести вокруг пальца этого хитрого лиса?

   - Не знаю, - вздохнула я. - Но у нас будет небольшая фора для маневра. Тут главное - правильно разыграть основную карту. Определиться с личностью мужчины, который прячется за моей спиной. И именно здесь мне потребуется твоя помощь.

   - Я?! - поразился Ольстрех. - Ты хочешь, чтобы это был я?

   - Это было бы идеально. Смотри. Во-первых, ты появился в долине с самого начала, я не успела показать себя, как самостоятельный правитель. Во-вторых, ты всегда был рядом. Если я сейчас пущу слух, что у нас давний роман, никто особо не удивится. Более того. Многие кумушки скажут, что "мы всегда это знали". И, самое главное в этой авантюре - твой статус. Поскольку на тебе лежит заклятье Вечного рабства, ты не можешь выступать как самостоятельная личность. А потому действуешь через меня. И в данном случае то, что я являюсь твоей хозяйкой, не играет особой роли. Мало ли рабов, которые вертели своими владельцами, как хотели.

   - Идея... любопытная, - признал Ольстрех после недолгого раздумья.

   - Если мы рискнем воплотить ее в жизнь, то нам удастся выиграть если не переговоры, то хотя бы время на раздумье. Пока Арш,шейн лэрсс Фьерс не будет знать, кто в долине главный, он не поймет, на кого и как давить в своих интересах. Да, я выходец из Миритии. Но ты-то из халифата. И пусть сейчас у власти Фарах, которого ты не выносишь на дух... всё меняется. И престолонаследие в том числе. Кому как не Канцлеру это знать. Возможно даже, что он сам закинет удочку о смене правителя в халифате и твоей фигуре, максимально приближенной к трону. На его условиях, разумеется. И вот именно для того, чтобы лэрсс Фьерс раскрылся и предложил нам максимум возможного, его нужно ввести в заблуждение.

   - Хорошо, - согласился Ольстрех. - Давай попробуем. Вот только... боюсь, что одних лишь слухов о наших отношениях будет недостаточно. Нам придется... продемонстрировать хоть какие-то чувства. И лучше начать с сегодняшнего дна, когда мы официально еще не знаем ни о каком визите.

   - Согласна. Но демонстрировать придется аккуратно. Якобы случайно. Потому что если мы открыто объявим об отношениях, это может насторожить Канцлера. Вряд ли он поверит в совпадения.

   Арш , шейн лэрсс Фьерс

   В приютившем меня шатре было тихо, сумрачно и довольно холодно. Впрочем, походная жизнь никогда не была легкой. Я не полководец, я политик, а потому мои победы добываются не только на поле брани, но и с помощью дипломатических игрищ. И последнее гораздо эффективней. Да, лет 20 назад я ни за что не потащился бы сам в эту дыру, направив какого-нибудь верного исполнителя, но где его взять? Юрш,шлоу изничтожил и внутреннюю и внешнюю разведку. Ха! А окружающие ещё поносят Фараха, называя его бездарным правителем. Они просто не были знакомы с Юрш,шлоу, мы не дали ему развернуться.

   Несмотря на то, что наследник не блистал умом, у него хватило сообразительности понять, что он может лишиться трона. И Юрш,шлоу начал действовать. Причем именно тогда, когда никто этого не ожидал. Как данный факт прохлопала моя внутренняя разведка - я понятия не имею. Видимо, там завелся предатель. Юрш,шлоу рискнул, и выиграл. Удар был жестоким. И страшным. В какой-то момент я даже готов был опустить руки и сдаться. Меня остановило только одно - месть. Грел мне душу и тот факт, что я сумел вывезти королеву с сыном. И серьезно занялся воспитанием пацана.

   Мне пришлось выждать 6 лет прежде, чем появилась возможность начать действовать. Я сумел своевременно вмешаться и убрать Юрш,шлоу. Однако, к сожалению, невозможно было быстро исправить все ошибки бездарного правителя. И службу разведки в полном объеме я пока восстановить так и не смог. Рядом со мной не было личности, которой можно было бы доверить столь ответственное задание, как влияние на состав будущего Совета Нейтральных земель. Или хотя бы найти рычаги влияния на хозяйку долины. Я задумал большую, многоходовую, очень опасную, но весьма интересную авантюру. И ставка в ней - будущее Миритии. А Совет, долина и прочие мелочи - всего лишь фигуры на игральной доске, которые нужно правильно расставить, чтобы обеспечить себе выигрыш.

   Ольстрех

   Известие о том, что в долину прибывает Арш,шейн лэрсс Фьерс не то чтобы меня испугало,... но насторожило. Этот хитрый лис с железной хваткой никогда не разменивался по мелочам. К сожалению, Анж знала Канцлера только по историческим хроникам. А там не отражалось и сотой доли реального положения дел. Одно дело читать о том, как лукавый представитель Миритии смог вытребовать для своей страны больше, чем она заслужила, и совсем другое дело - лично наблюдать за этим. Арш,шейн лэрсс Фьерс интриговал, флиртовал, собирал компромат, заводил нужные связи и играл юридическими терминами. Он буквально выгрыз для Миритии самые выгодные условия. И даже тогдашний властитель Тринийского халифата не смог ему противостоять. Геройствовать на поле брани - это одно. А в дипломатических играх - совсем другое. Тут лэрсс Фьерсу равных не было.

   Предложение Анж выставить себя реальным хозяином долины показалось мне интересным. Нет, я не верил, что мы сумеем обмануть интригана. Но выиграть у него время - вполне. Посмотрим, что нам предложит лэрсс Фьерс, и какие встречные условия мы сможем выдвинуть. Если бы я реально был хозяином долины - я разыграл бы халифатскую карту. Не нужно быть гением, чтобы понять, что Мирития и Фалсия, рано или поздно, воспользуются слабостью халифата и нападут на него. Если учесть "таланты" Фараха, дело закончится тем, что страну порвут на части. Вряд ли я был способен хоть как-то повлиять на данный результат. Но с Канцлером вполне можно было договориться. Да, халифат потеряет территории, но если удастся выторговать независимость оставшихся земель (желательно, вместе со столицей) и возможность посадить на престол вменяемого правителя, - со временем ситуацию можно будет исправить. Оставалась только одна проблема - несмотря на то, что Анж относилась ко мне с уважением, я оставался рабом. Вещью. И абсолютно не имел возможности диктовать какие-то свои условия.

   Изначально я планировал хоть как-то повлиять на Анж в интересах халифата, но сделать это не получалось. Мне просто нечего ей было предложить взамен. И единственным, что мне теперь оставалось - это хоть как-то противодействовать лэрсс Фьерсу, чтобы он не смог наложить на долину свою лапу. Вот только было у меня такое ощущение, что сделать это не удастся. Слишком уж сильным и умным противником был Канцлер. Я достаточно адекватно себя оцениваю, чтобы понять, что не смогу с ним конкурировать. Ни обмануть его, ни превзойти в интригах. И уж тем более я не жду, что подобное сможет сделать Анж.

   Да, за время нашего знакомства она показала себя с лучшей стороны. Анж стала первой и единственной женщиной за всю мою жизнь, которую я уважал. Однако Арш,шейн лэрсс Фьерс имел огромный опыт интриг и политических авантюр. И вряд ли вообще существует кто-то, кто сумеет его переиграть. Если только боги.

   Арш , шейн лэрсс Фьерс

   То, что планы никогда не исполняются так, как тебе хочется, я уже давно понял. Всегда вылезает какая-нибудь случайность, и продуманная авантюра лопается, как мыльный пузырь. Так произошло и с моими планами на долину. Во-первых, я задержался в столице гораздо дольше, чем планировал. Формирование Совета и выработка целого свода законов заняли очень много времени. А во-вторых, после первых же пришедших из долины вестей, я отложил визит туда и решил узнать об Анж как много больше. Откуда она взялась, где получила образование, и почему раньше не попала в мое поле зрения.

   Разумеется, я наблюдал за ней в дороге, но не в качестве хозяйки перспективного места торговли. У меня в планах было пристроить ее в жены к одному из высокородных юнцов, занимающих должность по праву рождения. В принципе, я предполагал, что Анж в долине развернется (и это была неплохая проверка для нее, как организатора), но я не думал, что эффект будет столь серьезным! Я даже не предполагал, что женщина на такое способна. Она превзошла все самые смелые мои ожидания, и теперь нужно было думать, что с этим делать. Вот так, сходу, я мог сказать об этой женщине не слишком много. Наглая, упорная, скрытная - похоже, Анж была из разряда тех, чьи души боги перепутали при создании. Только талант у нее проявился не военный, а управленческий.

   Боги, эта человеческая девчонка мне действительно нравилась! Настолько, что даже жалко было отдавать ее какому-то безмозглому юнцу. Если б я мог, я бы заполучил ее для себя. Но боюсь, что окружение не поймет. Начиная с правителя. За Анж не стояло ни благородных предков, ни большого богатства, ни влияния. Начнем хотя бы с того, что мне было вообще неизвестно, откуда она взялась!

   С помощью своих агентов я смог проследить происхождение Анж сначала до Мраррешша, а затем до Льенса, где она работала служанкой. Комендант города отзывался о ней как о работящей и вполне компетентной сотруднице. И жалел, что она уехала. Поскольку и Варрхана д,Варьешша, и Гилберта Ох,Харриша я знал лично еще со времен защиты крепости Чьеншс, к их словам стоило прислушаться. И вырисовывалась очень любопытная картина.

   Первое, что заставило меня насторожиться - никто не знал, откуда в действительности взялась Анж. Рассказ о бедном ребенке, воспитывавшемся в фургоне бродячих актеров, был правдоподобен, но ничего не объяснял. Иррациональная ненависть к ан-альв,эн, владение тонким ремеслом вышивки и плетения кружев (которое обычно не выходит за семейный круг мастеров), умение и желание учиться, и неплохой административный талант. Откуда всё это взялось? Ну не от бродячих же актеров, на самом деле! Особенно меня озадачило полотно, изображавшее коменданта и мага на защите крепости Чьеншс. Варрхан и Гилберт восхищались его правдоподобностью, но ни один из них не увидел главного - за необычной картиной стоит школа. Не такая, как у нас, но вполне сформировавшаяся и диктующая свои каноны изображения. Впрочем... от вояк трудно ожидать тонкого понимания живописи.

   Расспросы остальных жителей Льенс только добавили непонятных моментов. Ну, от бывшей служанки Р,ешшлы и нынешней Н,юллы я ничего особенного не ожидал. Кружева, вышивка, украшения в волосы... обычный женский никчемный бред. А вот опытный наемник Райт, уже покинувший службу, но время от времени занимавшийся тренировкой солдат, рассказал много интересного.

   Во-первых, Анж явно была старше, чем выглядела. Как минимум, в два раза. Никаких девичьих грез и романтической чепухи в ее голове не водилось. Предельная практичность, прагматичность и даже здоровый цинизм. Во-вторых, она начала изучать меч только после того, как попала в Льенс. Уж в этом Райт точно не мог ошибиться, слишком много новичков прошло через его руки. При всем при этом Анж упорно тренировала собственное тело, хорошо владела арбалетом и прилично метала ножи. Причем, до нее никому не приходило в голову, что ножи вообще можно метать, тем более придавать им особую форму. На мой взгляд, здесь тоже чувствовалась чужая школа. Вопрос в том - чья. Анж не заводила подружек, не откровенничала и вообще старалась вести себя как можно незаметней. Но главное, что меня удивило - никто даже не задумался, почему на момент попадания в Льенс она не знала всеобщий язык. Ну, ладно, поначалу это еще можно было объяснить ее человеческой расой, но потом?

   Начнем с того, что бродячие актеры знают множество языков. И уж всеобщий - в первую очередь. Во-вторых, если уж Анж любит учиться, она не стала бы дожидаться прибытия в Льенс, чтобы освоить язык. Ладно, допустим, она соврала про бродячих актеров, и прибыла с караваном откуда-то еще. Но почему Анж не выучила язык по дороге? Хотя бы несколько расхожих фраз? Ничего не понятно.

   Я довольно долго прокручивал в голове всё, что успел выяснить, но вопросов по-прежнему было больше, чем ответов. Я не понимал, каким образом можно влиять на Анж. Ничего компрометирующего мне выудить не удалось. Жаль. Изначально я планировал шантажировать ее тем, что она скрывает свою женскую сущность, но этот номер не прошел. Анж сама сняла маску. Видимо, поняла, что чужая личина может сыграть негативную роль при заключении договоров и оформлении бумаг. А уж как я злился, когда мне донесли, что рядом с Анж появился Ольстрех!

   Недооценивать врагов вредно для жизни. Я убедился в этом на собственном опыте, когда Юрш,шлоу решился занять престол. Теперь уже поздно рассуждать, как моя разведка прохлопала такой поворот событий, поскольку все, кого можно было бы обвинить, уже получили приговор. Причем из рук самого Юрш,шлоу. Но если на счет нашего принца ошибаться еще было простительно - большую часть времени он вел себя как законченный идиот, то насчет Ольстреха я не питал никаких иллюзий. Хищный, зубастый и весьма опасный тип, который всегда заботится о собственных интересах.

   Присутствие Ольстреха рядом с Анж ломало все мои планы. Прежде всего потому, что он знал меня лично. Я встречался с Ольстрехом на мирных переговорах после войны с Ал,Лш, и, надо отдать ему должное, он упорно отстаивал интересы халифата. То, что он расскажет Анж всё, что про меня знает - это бесспорно. И я не смогу снова скрыться за маской обычного наемника. Всё-таки, этой девице нереально повезло! Если мои источники не ошибаются (что вряд ли), Анж, с подачи одной из своих подчиненных, бравого военачальника просто... купила. А я-то думал, что мое неуважение к Фараху достигло своей наивысшей точки. Как можно быть таким беспросветным идиотом?!

   Единственная здравая мысль, которая пришла Фараху в голову, это заклятье Вечного рабства. И то у меня есть подозрение, что ему подобный выход подсказали умные люди. Но как можно столь бездарно использовать подвернувшийся шанс? Послать гениального полководца охранять границу от ан-альв,эн! С таким же успехом можно было бы использовать халифатские золотые в качестве мишеней для арбалетных стрел. Впрочем... как выяснилось, это был не предел Фараховского идиотизма. Этот кретин решил наказать Ольстреха тем, что... выставил его на продажу. Он вообще нормальный после этого? До меня, правда, доходили слухи, что Фарах использовал какой-то артефакт, поскольку реально продавать Ольстреха не собирался. Но он даже подобного пустяка не смог сделать правильно, поскольку Анж спокойно военачальника купила. И теперь я имею очень большую проблему - никто не может мне сказать, насколько Ольстрех влияет на хозяйку долины.

   Оставалось только надеяться, что мои расчеты, сделанные на основании многочисленных расспросов и исследований верны - Анж является хозяйкой долины не только по документам, но и в реальности. Иначе все мои планы летели псу под хвост. Договариваться с Ольстрехом было бесполезно. Не потому, что он не пойдет на уступки, а потому что его условия окажутся для меня неприемлемыми. Мирития уже предварительно договорилась с Фалсией подмять часть халифата и перераспределить территории Ал,Лш. Какой смысл сейчас пытаться решать дела с Ольстрехом? Я и Фалсию-то, в итоге, собираюсь обвести вокруг пальца. По моим планам, Мирития должна остаться единственным абсолютным победителем. В идеале, я хотел бы заполучить всю южную часть халифата и земли Ал,Лш от Степи до реки Анс,свил. Это 3 территорий, если не больше. Ну а Фалсия пусть довольствуется тем, что сможет отхватить от халифата с севера. И теми землями Ал,Лш, которые простираются от ее восточных границ до той же реки Анс,свил. Задача, конечно, не из легких. Но когда меня пугали трудности? Рано или поздно, я всё равно сделаю по-своему.

   В принципе, процветающая долина вполне себе вписывалась в мои планы. При захвате Миритией земель Ал,Лш, она могла стать прекрасным опорным пунктом, но только в том случае, если ей будет управлять некто, лояльный моей стране. Подходила ли под это определение Анж - я понятия не имел. И передо мной стояла задача как-то перетянуть ее на свою сторону. С тех пор, как я начал получать отчеты о том, что творится в долине, мне стала очевидна необходимость этого. Анж оказалась действительно талантливым управленцем.

   Ладно, допустим, охранную службу организовал Ольстрех. Слишком уж эффективно они защищают долину, сопровождают караваны, сражаются с ан-альв,эн и степняками. Но глобальную стройку затеял явно не он. Целая вереница постоялых дворов, пока еще не слишком комфортных, но уже готовых предложить минимальные удобства, были только частью сделанного. Распаханные земли, купленные у степняков стада скота и домашняя птица, внаглую оттяпанные земли, которые уже не входили в границы Нейтральных и должны были отойти Миритии... Анж действовала с размахом. Особенно меня удивило количество выставленных на продажу амулетов и артефактов с новыми свойствами. Я даже не подозревал, что Тимес на такое способен. Иначе сам давно бы уже сманил его в Миритию. У нас, конечно, есть несколько артефакторов, но не с такой фантазией.

   Да... процесс разговора с Анж будет непростым. А в том, что за большинством нововведений стоит именно она - я был уверен. Если б Ольстрех был способен на нечто подобное, он давно бы проявил свой талант. Однако, кроме как в военном деле, его гений нигде не проявлялся. Нет, договариваться все-таки придется с Анж. И, похоже, именно договариваться. Причем осторожно. Понимает ли она, что рано или поздно, территории Ал,Лш, включая ее долину, будут все равно перераспределены? Ну, даже если не понимала до сих пор, то Ольстрех ее наверняка просветил. А победитель в грядущей схватке далеко не очевиден.

   Нет, давить на Анж не стоит, иначе можно ее толкнуть прямиком в объятия Фалсии. Но и выказывать чрезмерную заинтересованность не следует. Да, долина перспективное место, но одно дело - организовать его, и совсем другое - удержать в руках. Желающих оттяпать доходный кусок появится множество. И большой вопрос - сможет ли Анж им противостоять. Вполне вероятно, что в конечном итоге, договариваться придется с совсем другим хозяином.

   Ладно, думать об этом пока еще рано. Мне необходимо на Анж как-то повлиять. Но как? Единственное, что приходит в голову - неправомерно захваченные земли. В принципе, можно будет пойти ей на встречу, и от лица Миритии договориться по этому вопросу. Конечно, если Анж тоже пойдет навстречу. Можно упрекнуть ее еще и в том, что она у степняков скот покупает, провоцируя скандал с Силисией. Но... тут еще подумать нужно.

***

   Ненавижу ощущать собственное бессилие. НЕ-НА-ВИ-ЖУ!!! Вкалываешь, стараешься все предусмотреть, но в самый неожиданный момент обязательно нарисуется северный пушистый зверек. И больше всего бесит, что я ничего не могу с этим сделать! Ни повлиять, ни предотвратить, ни избежать встречи. С другой стороны - мне не могло везти бесконечно. В моей нынешней жизни и так всё слишком хорошо складывалось.

   Вместо того, чтобы быть убитой эльфами, я попала в другой мир. Здесь мне подвернулся стартовый капитал, работа, давшая шанс адаптироваться и возможность отправиться на Нейтральные земли. Своеобразный Дикий Запад с минимумом законов и максимумом возможностей. Я обустроилась, обвыклась, начала расширяться и потихоньку обрастала связями. Понятно было, что рано или поздно мне придется столкнуться с сильными мира сего, которые попытаются меня использовать. Но я надеялась, что это произойдет не так быстро. Хитрый придворный интриган, имеющий влияния и власти как бы не больше, чем сам правитель, явно не просто поздороваться со мной собирается. Если честно, я даже не представляю, что именно нужно от долины политику такого калибра. Это всё равно, что увидеть в собственной ванной всплывающую атомную подлодку. Кой черт принес на мою голову этого Канцлера? Что он забыл в моей долине? Я еще на ноги как следует встать не успела! Впрочем, что толку возмущаться? Случилось то, что случилось. Нужно просто разрулить эту проблему с наименьшими потерями.

   Для того, чтобы сбить противника с толка и выиграть немного времени, я решила облачиться в платье. Не то, чтобы я не любила наряды подобного типа, но однозначно не в средневековом исполнении. Местные платья, несмотря на всю свою красоту - это просто пыточный инструмент какой-то. Даже если просто в них ходить. А уж махать мечом, ездить верхом и стрелять из арбалета - тем более. Несмотря на это, парадно-выходное платье для себя, любимой, я начала шить давно. Как раз в расчете на подобные встречи на высоком уровне. Сама придумала фасон, рассчитала выкройку, подобрала ткани, нарисовала макет вышивки и образец кружев. К платью уже были прикуплены украшения и сшиты туфли на небольшом каблучке. Так что осталось привести в порядок голову, подкраситься и скромно опустить глазки, спрятавшись за широкую спину Ольстреха. И будем надеяться, что это произведет нужное впечатление на Арш,шейна лэрсс Фьерс.

   Поскольку прибывал Канцлер неофициально, никакой торжественной встречи организовывать я не стала. Незачем. Понятия не имею, сколько всего успел выяснить обо мне Арш,шейн, но в любом случае стоило вести себя осторожно. И вежливо. Предупредительность - она никому еще не помешала. А если то, что я слышала о Канцлере, верно, то внешняя мишура его мало заботит, и торжественная встреча совершенно не обрадует.

   Очень жаль, что заклятье Вечного рабства не позволяет мне увидеть выражение лица Ольстреха. Судя по тому, как он замер у порога - зрелище было неординарное. Ну, да. Я, в последнее время, выглядела как типичная героиня дамского фэнтези - не красилась и носила удобную мужскую одежду. Однако причиной этого была не лень и не неряшливость, а элементарное желание вписаться в окружающую обстановку. И не дразнить гусей. Сейчас же передо мной стояла совсем другая задача - предстать перед Арш,шейном в облике слабой женщины. И я постаралась на все сто.

   - Ты прекрасно выглядишь, - разродился комплиментом Ольстрех.

   - Спасибо, - хмыкнула я. Ну надо же... даже моего невозмутимого начальника охраны проняло. Вот что может сделать правильный наряд и хорошая косметика!

   - Арш,шейн лэрсс Фьерс прибыл, он ждет тебя внизу.

   Единственный более менее приличный постоялый двор, который уже был построен, служил и местом жительства для нас с Ольстрехом, и местом приема важных гостей. Представляю, какой убогой дырой он кажется Канцлеру, привыкшему к дворцовым интерьерам! Что ж... назад пути нет. Я подобрала подол, спустилась по лестнице и... замерла, не веря своим глазам.

   - Арш?! - невольно вырвалось у меня.

   - Арш,шейна лэрсс Фьерс к вашим услугам, - церемонно поклонился мой бывший попутчик.

   Я просто охреносовела, другого слова не найдешь. Наглый мартовский кошак, дуэлянт и бабник, который коротал со мной дорогу до Нимилса, оказался известным Канцлером. Вторым лицом в Миритии.

   - Вы знакомы? - дошло до Ольстреха.

   - Можно и так сказать, - мрачно сообщила я.

   Все мои планы изобразить глупую дамочку, прячущуюся за спиной своего военачальника, накрылись медным тазом. Арш слишком долго со мной общался, чтобы поверить в подобный бред. Он присматривался ко мне всю дорогу до Нимилса и, наверняка, уже сделал свои выводы. И самое обидное, он, в отличие от меня, был готов к подобной встрече. Канцлер знал, кого увидит. А я нет. У меня буквально выбили почву из-под ног, смешав все планы. Все-таки, Арш,шейн лэрсс Фьерс был действительно хитрым политиком и прожженным интриганом. Если в дороге он играл роль наемника, то теперь предстал передо мной тем, кем действительно являлся - самоуверенным лощеным вельможей, привыкшим, чтобы все его желания исполнялись еще до того, как он произнесет их вслух. Недаром он напоминал мне ядовитую змею! И это несмотря на то, что расово он больше походил на кота. Уши и хвост, во всяком случае, присутствовали. И, что самое забавное, не делали его милым кавайным существом. Арш был хищником и ощущался как хищник. Однозначно. И, похоже, первый удачный удар он уже сделал.

   Нечего сказать, Канцлер был первостатейным интриганом. Да и как мужчина Арш производил просто сногсшибательное впечатление. Даже в потертой одежде наемника. Иссиня-черные волосы чуть ниже лопаток, связанные лентой в низкий хвостик, добавляли образу лоска. Седина, чуть тронувшая виски ничуть не портила идеальную, равнодушную красоту надменного лица. Похоже, мне достался очень опасный противник. Умный, сильный и умеющий заставить окружающих себе служить. Будь я героиней женского фэнтезийного романа, наглость, хамство и панибратство мне определенно помогли бы. Но я пока еще не сошла с ума, чтобы вести себя подобным образом. С таким существом, как Арш,шейн лэрсс Фьерс, требовалось не просто внимание - предельная осторожность.

   Грядущие переговоры начинали нервировать меня все больше и больше. И не только потому, что мы с Канцлером оказались знакомы. Дело в том, что на сей раз Арш,шейн лэрсс Фьерс предстал передо мной в облике аристократа, и меня это нервировало. Одно дело - просто получить приличное воспитание и образование, и совсем другое, когда всё это отполировано поколениями благородных предков. Военные, торговцы, чиновники - они одинаковые во всех мирах. И я прекрасно знала, чем их зацепить. А вот с аристократами мне дел иметь не доводилось.

   - Ну, что ж... теперь, когда мы возобновили наше знакомство, нам будет не так уж сложно договориться. Не правда ли? - ухмыльнулся Канцлер.

   Игра началась.

   Глава 11

   Арш , шейн лэрсс Фьерс

   К тому моменту, как начались наши переговоры с Анж, я уже принял для себя несколько весьма важных решений. То, что подобный талант не следует упускать - бесспорно. В плане организаторских способностей эта волевая, целеустремленная дама переплюнет многих знакомых мне мужчин. Осознав это, от собственных первоначальных планов типа "переманить ее в Миритию", пусть и с помощью удачного брака, я давно уже отказался. Не знаю, сможет ли Анж удержать контроль над долиной в дальнейшем, но пока она здесь на своем месте. И дела у нее идут очень даже неплохо.

   В общем-то, проверить потенциал Анж и определить потолок ее способностей не так уж сложно - нужно было всего лишь позволить ей и дальше своевольничать, развернувшись настолько, насколько она способна в принципе. И посмотреть, что из этого выйдет. Собственно, я вполне был готов это сделать. И нет, это не странное благородство, это жесткий расчет. Я всё равно планирую подмять под Миритию почти всю территорию Ал,Лш оттеснив Фалсию и выкинув из расклада Тринийский халифат. Так что, при удачном стечении обстоятельств, долина окажется в составе моей страны. И благополучие данной территории - вполне в моих интересах. Кто же откажется от курицы, несущей золотые яйца? И от земель, которые приносят в казну неплохой доход за счет отчисляемых налогов?

   Вот только все эти выкладки отнюдь не значили, что я готов был отнестись к Анж снисходительно. Напротив. Я планировал выяснить, будет ли она бороться за свою собственность, и насколько серьезно. Вести переговоры и отстаивать свои интересы - довольно важное умение. И данный процесс способен выявить в собеседнике довольно интересные качества. Может быть даже, мне удастся приоткрыть завесу над прошлым Анж.

   Я явился в долину почти при полном параде - только ордена многочисленные цеплять не стал. И, кажется, это произвело на Анж должное впечатление. Впрочем... она тоже не подвела. Вышла ко мне в платье. Причем выглядела так, что только опыт помог мне держать лицо и не выказать удивления. В дороге Анж была реально похожа на мужчину-хмуальда. А сейчас передо мной стояла женщина. Интересная женщина. Яркая, эффектная и знающая себе цену. Даже не скажу, как повернулись бы наши переговоры, если бы мне не удалось сразу сбить Анж с толку. Увидев, что бывший охранник, сопровождавший ее в Нимилс, на самом деле является Канцлером Миритии, она слегка растерялась. И я не преминул этим воспользоваться.

   Давно я не получал такого удовольствия от переговоров... Анж вцеплялась в каждый пункт буквально зубами, отвоёвывая себе максимальный уровень свободы. Да, похоже я был абсолютно прав, когда определился, что излишне давить на эту даму не следует. Она оказалась достойным противником. И лучше пусть Анж добровольно станет лояльной Миритии, чем из-за страха. Положение у нас тут было равным. Да, за мной стояла вся мощь страны. И Анж понимала, что против регулярной армии ее долина не выстоит. С другой стороны, она так же понимала, что в данный момент этой самой армии взяться неоткуда, поскольку она решает более насущные задачи. Ну и кто помешает Анж пообещать мне одно, а сделать потом совершенно другое? Я же не могу постоянно ее контролировать, у меня других дел полно. А на шпионов в таком тонком деле я полагаться не хочу.

   Переговоры были долгими и очень, очень осторожными. Ни одна из сторон не собиралась полностью раскрывать свои карты. Я хотел от Анж лояльности к Миритии, а она желала определенной независимости и возможности поддерживать в долине свои порядки. Мне были обрисованы довольно любопытные перспективы и показано несколько интересных разработок. Ни один торговец не рекламировал свой товар так, как Анж собственные возможности. Причем, что самое любопытное, было очевидно, что делает она это не в первый раз. Неужели кто-то уже приценивался к долине? Но кто? Кроме меня никто не мог оценить потенциал этого места, поскольку никто из тех, кто мог что-то решать в Фалсии и халифате, не был знаком с Анж. И вряд ли знали, что данная долина вообще существует. Вывод напрашивался только один - нечто подобное уже было в прошлом Анж. И мне всё любопытнее и любопытнее выяснить, где это самое прошлое происходило.

   Хотел бы я встретиться с Анж при других обстоятельствах. Очень хотел. Так и подмывало меня плюнуть на все и предложить ей стать моей парой. Я даже оправдание себе придумал - долина, как место, приносящее доход. Вот только ничего из этого не выйдет. Я был слишком большим реалистом, чтобы не понимать элементарного: как только я озвучу, что хочу обзавестись женой и что готов пренебречь ее родовитостью в угоду деньгам, как на следующий же день окажусь атакован торговцами. Они предложат свою кандидатуру, пообещают сказочное приданое, и ведь заплатят, сволочи! Скинутся, и заплатят. Причем столько, что три долины кряду можно будет купить. Уж слишком вожделенная это возможность - породниться с Канцлером и получить на него влияние.

   Жаль... очень жаль. Анж не могла стать моей женой. Да и любовницей тоже не могла. Я пока не настолько ее знал, чтобы рисковать деловыми отношениями. Кто ее знает, как она отреагирует. И как будет потом ко мне относиться. Женщины в этом плане вообще непредсказуемы, вне зависимости от расы.

   Что меня искренне позабавило - Ольстрех так и стоял в сторонке. В принципе, я примерно представляю, что Анж изначально планировала - представить своего военачальника фактическим хозяином долины. Вот только я сильно сомневался, что данный номер ей удался бы, даже если бы мы не были знакомы. И уж однозначно, Ольстрех совершенно не тянул на типа, с которым у Анж были близкие отношения (как поговаривали окружающие). Он однозначно не имел влияния на хозяйку долины. Может быть, Анж и прислушивалась к Ольстреху по военным вопросам, но не более того. Слишком уж умной и самостоятельной женщиной она была. Слишком хорошо умела торговаться, обрисовывать перспективы и вести переговоры.

   В принципе, я готов был уступить. Долина действительно только начинала развиваться. Однако, что бы Анж ни говорила, перспективы этого развития уже были видны невооруженным глазом. Потому я и хотел добиться лояльности долины к Миритии. Впрочем, мне не пришлось долго расписывать положительные стороны подобного союза. Анж и сама понимала, что иметь за спиной сильную страну - это выгодно. Кстати, данный факт тоже наводил на определенные мысли.

***

   Оказалось, что не так страшен черт, как его малюют. Переговоры удались. Причем даже больше, чем я ожидала. Да, пришлось поднапрячься, но результат того стоил. Честно говоря, изначально я была готова к худшему. И даже начинала подумывать о том, чтобы дать Ольстреху тайное и весьма опасное задание, в результате которого Канцлер словил бы эльфийскую стрелу в голову. Ну мало ли - бывает. Совсем распоясались остроухие. Тут даже дополнительная выгода имелась - Мирития, наверняка, оскорбится и постарается отомстить, в результате чего количество эльфов в данном мире несколько уменьшится.

   Однако идти на крайние меры не пришлось. Арш,шейн лэрсс Фьерс оказался вполне вменяемым типом и пошел на некоторые уступки. Ну... я тоже сильно не вредничала. В конце концов, Канцлер ведь не будет сидеть в долине, чтобы отслеживать, как я соблюдаю наши договоренности. У него и без меня есть куда усилия приложить. А я буду действовать только в собственных интересах. Совпадут они с интересами Миритии - хорошо. Не совпадут - извините, ничего личного, бизнес есть бизнес. Я, вообще-то, несу ответственность за всех тех, кто поселился в долине. И именно поэтому во время переговоров старалась быть осторожной, вежливо отклоняя некоторые предложения Канцлера.

   Да, дополнительные деньги мне бы не помешали. Но не за счет экономии на наемниках. Я не сомневаюсь, что Мирития с удовольствием предоставит мне своих солдат для охраны долины. Но какой же дурак пустит козла в огород? Вот расширить производство я не отказалась бы. Но тут уже Канцлер не выказал никакого интереса. Ну, понятно. Не благородное это занятие. Мда. Средневековая узость мышления свойственна даже самым умным людям. Собственно, я убедилась в этом еще на примере Тимеса.

   Ну и флаг ему в руки, этому Канцлеру. Не хочет - не надо. Прометеизмом я не страдаю, а по основным пунктам договориться удалось. Где-то я настояла на своем, а кое в чем пришлось уступить. Глупо вставать в позу, когда от твоего решения зависит твое будущее. А тем более - будущее твоей родной страны, поскольку я отнюдь не выбросила из головы идею вернуться в собственный мир. Напротив. Визит Арша спровоцировал активацию мыслей по этому поводу.

   Понятно, что сначала нужно укрепиться, обрасти жирком, а потом уже топать в свой мир. Иначе чем я могу помочь собственной стране? Ладно, предоставлю базу на теплых землях, защищенных от эльфов. Дальше что? Стране элементарно нужно помочь с продовольствием. А я пока еще даже собственную долину обеспечить не могу. Да и с возможностью противостоять эльфам все не так гладко. В данном мире остроухие телепортацией не владеют. И вообще никто не владеет. Так что прежде, чем изобретать артефакты, способные защитить от несанкционированного перемещения эльфов в пространстве, для начала нужно сам телепорт изобрести. И в настоящий момент Тимес этим занимается. Правда, пока безуспешно. Впрочем, возможно, у него слишком много сил и энергии еще и на другие изобретения уходит. Чего только стоят его артефакты, обеспечивающие скрытность даже от эльфов! А ведь еще существовала целая серия осветительных, защитных, согревающих и многих других магических прибамбасов. Тимес даже изобрел летающего голема, который вполне мог работать вестником - проникать в помещение и передавать информацию.

   Если мне все-таки удастся вернуться в свой родной мир, данный девайс даст возможность связаться с местной властью. Если она там еще осталась. И мне необходим какой-нибудь артефакт, чтобы обеспечить собственную безопасность. Кто ее знает, что там твориться, в стране. И существует ли эта страна в принципе. Есть ли единое правительство? К кому обращаться с предложением возможной помощи? Что вообще твориться в мире, который я покинула? Хорошо попаданцам к Сталину, Петру I, или Иоанну нашему Грозному. У них в ноутбуке обязательно есть досье на всех персонажей эпохи. А мне что делать?

   "Делай, что можешь, и будь, что будет", - мудрая фраза, приписываемая Марку Аврелию, вполне может служить руководством к действию. Что я могу? Продолжать развивать долину. А там... там посмотрим. Может быть, ситуация сложится таким образом, что у меня появится куда большая свобода действий. Скорее всего, в ближайшее время страны сцепятся из-за серебряных рудников. И, вполне вероятно, им будет не до долины. А я потихоньку начну развивать ремесла, приваживать торговцев, строить укрепления и всячески набирать мощь. По крайней мере, я буду знать, что сделала всё, что могла.

   Выполнение своих далеко идущих планов я начала с улучшения постоялых дворов. Мне нужно было приучить торговцев тратить деньги в долине. Однако заботилась я не только о посторонних, но и о себе. Не всегда же я буду жить на постоялом дворе! Мне нужно собственное жилище. Хорошо защищенное и комфортное. Такое, где я смогу принимать высоких гостей, устраивать светские приемы и вообще вести тот образ жизни, который диктует местное средневековье. И я даже присмотрела место для воплощения мечты. Холм, ограничивающий мою долину с севера, вполне мог бы послужить основанием для небольшого вип-коттеджа в форме замка. Его дополнительным плюсом будет то, что с высоких башен вполне можно будет контролировать окрестности. Холм, правда, был не слишком большим, ну так и я не крепость Алеппо17 планировала возвести.

   Единственное, что меня несколько напрягало - пещера магического происхождения, которую я обнаружила в первые же дни обследования долины. Там было достаточно холодно для хранения продуктов, но насколько разумно ей пользоваться - я понятия не имела. Мало ли, может, тут какой-нибудь остаточный фон существует, и долго пребывать в погребе просто нельзя, не говоря уж о том, чтобы хранить там пищу. Магия - это довольно опасная вещь. И непредсказуемая. Кто её знает, может из-за этой пещеры вообще весь холм десятой дорогой обходить нужно, а не начинать на нем строительство.

   Чтобы как-то разрешить данный вопрос, я обратилась к Тимесу, но маг ничего сверхъестественного не нашел. Если что-то когда-то здесь и было, то давно развеялось. Да и возникновение необычного погреба было весьма прозаичным: "всего лишь" удар боевого мага каким-то хитровымудренным заклятьем, как определил Тимес. Ну и ладно. Будем осваивать.

   Однако в первые же дни стало ясно, что место под погреб я выбрала не очень удачное. Сырой угол, который я заметила только после того, как начала внимательно осматривать стены на предмет крепления полок, внушал определенные опасения. Вот только плесени мне тут не хватало! А так же клопов, мокриц и прочей "прелести". Однако руки опускать я не стала. Следовало проверить - в чем, собственно причина сырости? Может, ее устранить можно? Каменистый холм - это не болотистая местность. Тут в принципе никакой сырости быть не должно.

   Как только я перестала расстраиваться, и начала мыслить рационально, появилось первое возможное объяснение - подземный ручей. И если это было действительно так, нужно определить его размер, глубину залегания и то, существует ли возможность перенаправить его русло. В принципе, следовало послать за кем-нибудь из представителей сильного пола, но поскольку в данном месте планировалось строить мое собственное жилище, пускать посторонних людей на его территорию мне не хотелось. Чем меньше народа будет знать, где что расположено, тем лучше. Паранойя? Очень даже возможно. Но для успешного выживания это просто необходимая вещь. Так что для начала я постараюсь справиться с проблемой самостоятельно. А уж если не получится - привлекать народ.

   Симпатичное кайло с затейливой гравировкой на рукоятке я позаимствовала у одного из строителей. Несколько ударов, и от стены постепенно начало откалываться крошево. А затем появился запах. Надо сказать, очень знакомый запах, но я не сразу сообразила, что это. А когда поняла, застыла соляным столбом. Спирт! Характерный, резкий запах ни с чем нельзя было перепутать. Но откуда он здесь взялся? Идею о довоенном хранилище отметаем - спирт давно бы испарился, если уж дал протечку. Я ударила кайлом еще несколько раз. Запах стал сильнее.

   Хм... толи у меня крыша поехала, толи местные законы природной химии отличаются от тех, что были в моем мире. Собственно, вывод по результатам моих исследований можно было сделать только один - я наткнулась на месторождение спирта. Идея была настолько дикой, что мои мозги просто отказывались ее осознавать. Ну, газ понятно. Нефть тоже понятно. Но спирт?! Я просто выпала из реальности. Неужели это и есть тот самый рояль, о котором я так долго просила? Это слишком хорошо для того, чтобы быть правдой. Наверняка окажется, что пить его нельзя. На ком бы испытать, чтобы не спалиться?

   В качестве подопытной крысы выступил один из выловленных охранниками бандитов. Я испробовала на нем найденный спирт разной степени разведенности, но летального исхода не последовало. Напротив - бандит быстро вошел во вкус. Поняв, что мне, в кои-то веки, действительно повезло, я увеличила секретность. В смысле, вообще не сказала никому ни слова. И как ни терзало меня любопытство, не стала выяснять, являются ли спиртовые месторождения нормальными для данного мира, или мне повезло, вследствие совмещения природных особенностей и нанесенного когда-то магического удара. Честно, я даже находке золота не так обрадовалась бы.

   Заслонив угол всяческим хламом, я организовала строительство небольшого сруба, который должен был перекрывать спуск в пещеру. Разумеется, что даже ко временному проекту я подошла со всем тщанием. Утеплила его, усилила стены и даже охрану с помощью Ольстреха организовала. Комната, граничащая с подполом, имела двойные стены (как я объяснила, "от холода"), обзавелась мощнейшей дверью (любой сейф позавидует), а потом, в процессе дальнейшего строительства, была мастерски замаскирована. Я спрятала в ней четыре магические следилки и шесть охранных амулетов, что было на порядок больше, чем требовалось, но я попросила Тимеса еще и завязать их на меня лично. Типа, ценные вещи там будут храниться, бумаги всяческие и встречи тайные будут проходить.

   Сделав для безопасности свалившегося на меня богатства всё, что только было в моих силах, я начала осваивать подаренный мне судьбой рояль. Делать настойки из спирта я умела великолепно, рецептов знала множество, а потому приступила к делу незамедлительно. Если уж эта находка - не дар богов в ответ на мои молитвы о деньгах, то я уж не знаю что и думать. До сих пор, единственными напитками, попадавшимися мне в этом мире, были пиво (вполне приличное) и вино (кислая бормотуха). Крепких настоек, наливок и тому подобного мне не встречалось вообще. С одной стороны, я не являюсь завсегдатаем трактиров и к выпивке отношусь равнодушно, но, с другой стороны, я даже не слышала ни о чем подобном.

   Поскольку до осени было далеко, я настаивала спирт на местном аналоге кофейных зерен. Получался густой ликер, в меру сладкий и достаточно убойный. Глиняные кувшины для него я делала сама, поскольку с процессом обжига была знакома (благодаря детству, проведенному в кружке Дома Пионеров и советам местных умельцев). Причем в качестве дополнительной защиты от различного рода аферистов и фальсификаторов, я ставила на посудине клеймо, рисунок которого моя память позаимствовала с какого-то фэнтезийного сайта. Слава Ми, богине-покровительнице искусств, которая защищает авторские права!

   Уровень дохода, полученного мной от продажи настоек, превзошел все самые смелые мечты. Деньги наконец-то не просто пошли, они полились. Я выкупила на востоке землю под пастбища, тут же начав строить укрепления от степняков, и приступила к другим объектам, которые требовали моего внимания. Прежде всего, теперь я могла нанять несколько бригад каменщиков и приступить к капитальному строительству постоялых дворов. Помимо этого я сумела организовать и отправить два каравана - один в халифат за тканями и специями, а второй - в сельскохозяйственную Фалсию, закупиться зерном и крупой. Попутно караванщикам было выдано и еще несколько заданий. Постоялым дворам для богатых клиентов требовались столовые приборы, особая посуда, постельное белье, ковры, картины, изящные предметы интерьера и прочие радости жизни. Я хотела добиться того, чтобы останавливаться у меня было престижно.

   Нет, про простых смертных я тоже не забывала. Их на свете большинство, а потому постоянный доход будет идти именно с них. Однако таким клиентам угодить было проще. Не то чтобы я собиралась халтурить, но можно было не выворачиваться наизнанку. Здесь гораздо бо льшую роль играли доступные цены и приемлемый уровень комфорта. А если там еще можно будет служанок пощупать и морды друг другу набить, так это вообще мечта. Добавим выпивку, музыку, сытную еду, и от клиентов отбоя не будет. А я разрешу еще и оплату предоставленных услуг натурой.

   Фу! Это совсем не то, что вы подумали! Просто, оказавшиеся на мели, будут платить за постой и еду выполненным объемом работы. Дрова там наколоть, караван сопроводить... да мало ли дел в долине!

   Поскольку теперь у меня было достаточно денег, чтобы нанять управляющих, а не пытаться разорваться, успевая везде и сразу, я занялась "долгоиграющими" проектами. Дело в том, что рядом с моей долиной, у реки Врых,шши, уже организовалась деревенька, по своей численности не попадающая под закон о возможном расселении. И прослышав об этом, к нам постепенно потянулись крестьяне. Несколько семей, получившие разрешение на распашку земель, заключили со мной договор о сбыте продукции, но раньше следующего года урожая с их полей не ожидалось. Достраивалось две мельницы, а одна из строительных бригад приступила к возведению постоялых дворов из камня. Строительство на холме коттеджа-замка я пока отложила. Появились более насущные дела. Прибывшие караваны привезли мне необходимые товары и мебель, так что процесс обустройства элитных гостиниц пошел полным ходом.

   Однако просто натащить дорогих вещей было мало. Я мечтала создать такой постоялый двор, который стал бы для данного мира явлением. Воплощением роскоши и удобства. Хотелось бы, чтобы там царила атмосфера высшего шика и сибаритства. А главное - мне необходимо было наладить безупречное обслуживание. Вышколенные слуги и сверхъестественные удобства должны будут удовлетворить любой, даже самый взыскательный вкус. Шикарная обстановка и элитная кухня будут только дополнением к общему великолепию. Насколько я знаю богачей (еще по своему собственному миру) для многих из них понты - это самое главное. Я уж не говорю о представителях местной "золотой молодежи"!

   Впрочем, я вполне понимала, что разные миры могут иметь нехилые отличия. Причем по самым неожиданным параметрам. Потому и начала с того, что организовала пробную вип-гостиницу. Там нашли воплощение далеко не все мои фантазии (нужно было кое-что оставить про запас, чтобы было чем удивлять публику), но в целом получилось достойно. Собственно, я рассматривала эту гостиницу как некий полигон, на котором буду обкатывать свои идеи. И изучать реакцию окружающих на них. Кто её знает, может быть, какие-нибудь достижения нашей цивилизации в здешнюю культуру не впишутся...

   В идеале, я хотела бы, чтобы земля, на которой непосредственно находится моя долина, была абсолютно свободна от любых построек. Ну что такое - территория размером в шесть полетов стрелы на восемь? Сколько там метров этот полет? 250? И что получается в конечном итоге? Полтора километра на два? Убожество. Особенно для человека, выросшего на российских просторах. Я встречала дачные участки, которые были больше размером. Ну что это за территория, спрашивается? Развернуться негде. Как говориться, наша широкая русская душа не приемлет минимализма, да и куда складывать обувь?

   А ведь моя долина, на данный момент, еще и загромождена была разными строениями. Начать хотя бы с тех же постоялых дворов, строящихся по обеим сторонам от трактов. А земли, отведенные под цеха в южной оконечности долины? Мне же нужно было где-то держать своих кузнецов и швейный цех? И если последнее помещение вполне можно было построить многоэтажным (что я и сделала), то с работниками молота и наковальни у меня такой номер не пройдет. А кузнецов, на перспективу, требовалось много. И что насчет домов для прислуги, которая, если я желаю действительно эффективной отдачи, должна работать посменно? Прибавим ко всему этому замок на холме, и станет понятно, что в долине все буквально сидят друг у друга на головах. И это я еще умудрилась вывести за пределы территории пахотные земли, пастбища, а так же обслуживающую их деревню! Нет, с этой проблемой определенно нужно было что-то делать. И я по этому поводу серьезно ломала голову. Когда время на размышления оставалось.

   Работы летом у меня было ничуть не меньше, чем весной. И, к сожалению, магия не могла мне оказать той всеобъемлющей помощи, на которую я рассчитывала. После нескольких опытов Тимес понял, что невозможно создать амулет, который преобразует кучу глины в скульптуру жабы. Не говоря уж о том, чтобы из груды камней создать уже готовый замок. Причем проблемы были чисто технического свойства. Чтобы создать скульптуру, нужно было самому быть скульптором. А чтобы возвести замок - обладать навыками строителя. Думаю, уже упоминавшееся сравнение с мечом адекватно описывает обнаруженную проблему. Чтобы создать оружие, мало иметь под рукой железо, нужно знать, как его обрабатывать, сколько нагревать и при какой температуре, сколько раз охладить и простучать, и прочие нюансы. Как говориться, "чтобы создать скульптуру, нужно взять камень и отсечь всё лишнее"18. И это не так сложно, если знать, сколько отсечь, в каком месте, под каким углом и тому подобное. Ну, про строительство замка, я полагаю, даже говорить не нужно?

   Однако с гремлинами надо было что-то решать. Они уже заканчивали строительство своего отделения, и мне пора было начинать выполнять контракт, пока в помещении идет финишная отделка. То, что я не смогу бросить долину и ехать в столицу на несколько недель - это однозначно. Но выкручиваться-то как-то надо! Может, пригласить гремлинов открыть небольшое отделение в моей долине? Денежный оборот вполне это позволял. И, кстати, неплохо было бы выяснить, как жаболюбцы поддерживают связь между своими отделениями? Я слышала, что магией, но какой именно? Может, они нечто типа телепорта организовали? Пусть даже только для неживых предметов? Это было бы выходом из положения. Несмотря на то, что дела в долине налаживались, покинуть ее я не могла. У меня просто не было надежного компаньона, которому я могла бы доверить прикрыть мое отсутствие. А оставлять бизнес на чужака, пусть даже под магическим контрактом - я еще не сошла с ума. Сколько их было, в "лихие 90-е", таких наивных, которые хапнув денег и организовав бизнес, отравлялись жить за границу, наняв управляющего. А возвращаясь, выясняли, что им уже ничего не принадлежит. Нет уж. Ну ее на фиг.

   - Может, тебе замуж выйти? - предложила Гроза, когда я в очередной раз жаловалась, что мне времени ни на что не хватает.

   - С ума сошла? - офигела я. - Семья отнимает время намного больше, чем бизнес. И потом... ты что, можешь порекомендовать мне достойного мужа? Я что-то таких не вижу.

   - Да ты вообще никого не видишь за своей работой, - осуждающе заметила орчанка. - У тебя нет ни друзей, ни любовников.

   - Какие друзья и любовники? - возмутилась я. - Говорю тебе, у меня даже на полноценный сон нет времени! Стройка, постоялые дворы, торговля... я целый день как белка в колесе кручусь. Хорошо хоть Ольстрех охрану контролирует, а то я вообще бы с ума сошла.

   - Анж, нескромный вопрос. А ты уверена, что ты женщина? - саркастично поинтересовалась Гроза.

   - Штаны снять? - разозлилась я. - Или всё бросить и за вышивание засесть?

   - Я не знаю, кто тебя воспитывал, и какое ты получила образование, но то, что ты успела сделать в долине - это нечто нереальное.

   - И что тут нереального? - удивилась я. - Бревенчатые сараи, которые выступают в роли постоялых дворов? Нормальные помещения только начали строить, и то большинство по упрощенному варианту. В лучшем случае, мы получим результат через год. А сколько времени уйдет на то, чтобы сделать каменными все постройки, я даже загадывать боюсь.

   - Видишь? Ты даже не понимаешь. Хочешь, я тебе скажу, как поступил бы любой другой? Пусть он даже сто раз мужчина?

   - Ну? - заинтересовалась я.

   - Во-первых, он вряд ли перечитал бы гору книг, чтобы выбрать оптимальное место для поселения. Во-вторых, я всё еще помню, как выглядела эта долина, когда я ее первый раз увидела. Заросший пустырь. Поверь, никто не захотел бы здесь осесть. И, в-третьих, даже если сумасшедший нашелся бы, он, в лучшем случае, поставил бы пару временных постоялых дворов. И уж точно не стал бы хвататься за все сразу, - объяснила Гроза.

   - Это глупо, - пожала плечами я. - Такой шанс выпадает раз в жизни, и за него надо зацепиться, пока конкуренты не перешли дорогу. Да, я размахнулась. Зато практически все мои задумки начали сразу же приносить деньги. И внимание окружающих. Стала бы за трактом на Миритию обосновываться целая деревня, если бы тут пара сараев стояла? А так... к одним поселенцам добавляются другие, и вот рядом с нами есть поля, пастбища, мельницы и много чего еще. А мои мастерские? Уже через год частные лавочки столицы не будут мне конкурентами. Торговцам проще будет закупаться кружевами, шитьем и готовым платьем в одном месте, у меня, тем более что я могу продать товар дешевле просто потому, что не плачу за аренду в столице. И потому, что избавиться от конкурентов - в моих интересах. А что начнется, когда я открою свои представительства в Нимилсе?

   - С твоей-то фантазией по оформлению? Отбоя от клиентов не будет.

   - Пойми, Гроза, этих самых клиентов надо хватать именно сейчас, потом будет поздно, все ниши займут другие, и я не пробьюсь. Разумные существа, в большинстве своем, консервативны. Они рабы привычек. И мне нужно приложить все усилия, чтобы они одевались и наводили красоту именно в моих салонах. Чтобы это было модно и престижно. Поверь, престиж - это тоже товар, за который готовы платить приличные деньги.

   - Верю. Но ты можешь надорваться.

   А то я сама не понимаю! Конечно, если продолжать работать такими темпами, то даже лошадь может надорваться, не то, что я. Но, с другой стороны, а что делать-то? Раздвоиться я не могу. Конечно, хорошо было бы иметь под боком кого-нибудь, с кем можно разделить груз ответственности. Но где я этого кого-нибудь возьму? Замуж - это вообще не вариант. Начнем с того, что местные мужчины относятся к женам, как к вещи. Мне оно надо? Да и потом... я уже начала обрастать деньгами, людьми и собственностью. И что? Подарить всё это кому-нибудь за то, что он мужчина? А самой примерить на себя роль местной домохозяйки? Вот радость-то... особенно если учесть, что я даже не буду защищена от произвола новоявленного мужа. Здесь семейное насилие - это обычное явление. И бесправность женщины - тоже.

   На мое счастье, на Нейтральных землях пока не существует законов, которые мешают женщине владеть собственностью и вести бизнес. И даже если их примут в дальнейшем - мне уже будет всё равно, поскольку, во-первых, закон обратной силы не имеет, а во-вторых, я уже смогу за себя постоять. Но стоит мне выйти замуж, и вся моя самостоятельность накроется медным тазом. Здесь роль ЗАГСов исполняют жрецы, а местные боги принимают довольно активное участие в жизни верующих, и именно они передадут мою собственность мужу. Так что стану я всего лишь приложением. И если супруг, после нескольких лет совместной жизни, захочет меня выкинуть, как старую вещь, он будет в своем праве. И собственность мне, разумеется, никто не вернет. Я что, идиотка на такое подписываться?

   С друзьями тоже всё было не очень гладко. Я невольно вспоминала героев из прочитанных мною книг и пыталась сравнить их условия с моими. Получалось плохо. Обычно, у попаданца сразу появляется какая-нибудь благородная цель. И друзья как-то сразу заводятся, соглашаясь ему помогать. Однако чаще всего этому предшествовал факт спасения героем этих самых друзей от какой-нибудь опасности. И поголовная благодарность всех, кому он сделал хоть какое-то доброе дело. У меня как-то ни того, ни другого не наблюдалось. Ну и потом, что касается друзей... одно дело - помогать герою освобождать мир от вселенского зла, и совсем другое - помогать обогащаться. Последнее, конечно, тоже неплохо, но любое разумное существо захочет поиметь с этого свою выгоду. А обзаводиться коммерческими партнерами я не хочу. Хватит, плавали. Потом проблем не оберешься, когда они неожиданно возжелают соскочить в самый неудобный момент. И соскочить - это еще не самый плохой вариант.

   Как вы поняли, с доверием к окружающим у меня проблемы. Но поскольку возникли они не на пустом месте, меняться я не собираюсь. В данный момент, к счастью, передо мной уже не стоит задача выжить - скорее, приспособиться с надлежащим комфортом. И именно этим я собираюсь заняться.

   По моей задумке, построенный на вершине холма коттедж-замок будет оснащен максимально возможными для данного времени удобствами. Водопровод, сантехника, бани, отопление - всё в лучшем виде. С помощью магии, разумеется, поскольку местный прогресс до таких вершин не дошел. И для того, чтобы задуманное получилось идеально, строители тренировались на обычных постоялых дворах. За довольно умеренную цену, кстати, поскольку заинтересовались моими идеями и собираются ими пользоваться в дальнейшем. Ну... если только через несколько лет. Они, наивные, еще не знают, что я не собираюсь останавливаться, пока все здания на территории моей долины не станут каменными. А это не только постоялые дворы, но и мастерские, и кузницы, и даже жилье для прислуги.

   Кстати, к доходам от выпивки, игрушек, мыла, кружев, одежды и вышивки присоединились доходы от продажи оружия. Наконец-то мне удалось организовать нормальный производственный процесс. Пусть сама я в создании смертоносных игрушек мало что понимала, но найти специалистов и пристроить их к делу сумела. Уже хорошо. Это не говоря о том, сколько мелочей создавалось у меня в долине, начиная от артефактов и заканчивая местными народными поделками. Неплохим предметом для активных продаж могла бы стать обычная терка для овощей, но здесь слишком дорогое железо. Так что свои постоялые дворы я обеспечу, а там... кто потянет.

   Столкнувшись с подобной ценовой проблемой, я начала придумывать, как заменить металл на что-нибудь другое. Однако это было не так просто. Ну, стиральная доска ладно, она и деревянная получилась неплохо. А что с мясорубкой делать? Пару-тройку штук я, может, и потяну, но широкого распространения она явно не получит. А проблема с глажкой? Местные решали вопрос просто - сушили одежду на специальных приспособлениях. Полное извращение. Лично я мечтала об утюге. Пусть даже на углях, как в старом мультике про Золушку. Однако со здешними ценами на металл я могла, в лучшем случае, заиметь один экземпляр. А мне хотелось сделать глажку одной из обычных услуг моих постоялых дворов. И тут я вспомнила эпизод из советской версии фильма "Тихий Дон", где Аксинья, как раз, занималась этим нужным делом. Не знаю, как данный процесс назывался у казаков, но моя бабушка определила это как "глажку рубелем", и сообщила, что метод вполне себе результативный.

   Судя по полученному описанию, процесс "глажки рубелем" был довольно трудоемким. Отжатое вручную бельё наматывали на валик или скалку, а затем катали по нему рубель - рифленую доску с ручкой на конце. Это приспособление хорошо делало своё дело, когда одежду и бельё шили из льняных тканей, сделанных вручную. В результате процесса даже плохо постиранное белье становилось белоснежным, как будто из него все "соки" выжали. Кстати, наша знаменитая пословица "не мытьем, так катаньем" взялась именно отсюда.

   Как выглядит рубель - я имела представление только по картинкам. Как им гладить - видела только в кино. Поэтому прежде, чем восхищаться собственным прогрессорским талантом, я хотела проверить, а приживется ли данная технология в чужом мире. Будет ли это удобно, и стоит ли оно того. А лично для себя я закажу утюг. В конце концов, должны у меня быть хоть какие-то радости в жизни?

   Кстати, насчет радости... я совсем забыла еще об одном аспекте жизнедеятельности. В долине нужен врач. Однако решить эту проблему было не так уж просто. Начать хотя бы с того, что аферистов и коновалов в данном мире гораздо больше, чем приличных врачей. Я уж молчу, как тут обстоит дело с лекарствами, знанием анатомии и представлением о причинах заболевания. Да что говорить? Вы вспомните, что у нас творилось буквально сто лет назад! Половину болезней кровопусканием лечили. То, как выглядела медицина триста лет назад, прекрасно описал Мольер в своей комедии "Мнимый больной". А уж что творилось в нашем средневековье, я даже представлять не хочу. Именно поэтому идея обзавестись врачом долгое время не хотела воплощаться в реальность. Тем более, что даже в самом современном мире редко встречаются доктора-универсалы, которые могут вылечить зубы, принять роды и эффективно справиться с воспалением легких.

   Стоп! А почему бы мне и в данном мире не пойти по пути наименьшего сопротивления? Тимеса я завербовала во времена его ученичества. А теперь он известен на все Нейтральные земли, его амулеты раскупаются, как горячие пирожки, и чувствует он себя прекрасно. Так почему бы мне не найти учеников лекарей? У молодежи мозги еще не закостенели, и им можно будет вдолбить элементарные знания (хотя от одной мысли, что придется быть учителем, мне вешаться хочется). Студенты легче срываются с места, всегда нуждаются в деньгах и спокойно переживают временные трудности. Дело за малым - возложить на охранников караванов еще и функции вербовщиков. Не сказать, что это идеальный выход из ситуации, но с чего-то надо начать.

   Кстати, раз уж я задумалась о враче, неплохо было бы позаботиться и о социалке в целом. Подумать про детские сады-ясли, например. Бесплатные для тех родителей, которые на меня работают. Да и школами заняться было бы неплохо. Весьма перспективное будущее вырисовывается. Это только очень недалекие люди думают, что школа - это только место, где дают знания. Ничего подобного. Там из сырых заготовок лепят такого человека, который нужен государству. Верного конкретным идеям, приученного совершать определенные действия и, по умолчанию, являющегося агентом влияния. В идеале. Вспомните иезуитов, они прекрасно понимали выгоду влияния на юные умы. Более того, они сделали всё, чтобы их система образования была эффективной, чтобы сильные мира сего отдавали своих детей именно в их школы. В итоге, люди, воспитанные в иезуитском духе, занимали важные посты во многих странах и владели огромными состояниями. То есть, иезуиты получили то, к чему стремились - влияние на самые важные мировые процессы. Конечно, управлять тупым, необразованным стадом легче, но отдачи от него - ноль.

   Проблема была в том, что прежде, чем организовывать школы, нужно найти учителей. А где их взять - я понятия не имела. Браться за это самой - вообще не вариант. У меня и так ни на что времени не хватает. Я встаю засветло и до самой темноты ношусь, высунув язык и пытаясь успеть сделать сто дел сразу. Да мне даже некогда скучать по благам цивилизации! Я, конечно, вспоминала о телевидении и Интернете, но нисколько не тосковала. Тем более, после эльфийского нашествия на мой мир, я успела отвыкнуть даже от элементарных бытовых удобств. И именно поэтому сейчас, при строительстве зданий, обращала на них особое внимание.

   Местные учителя внушали мне примерно столько же доверия, как и местные врачи. Никакой системы образования здесь не было в принципе. То, что хотя бы издали можно было принять за школы, существовало, в основном, при королевских дворах. При всём том, что теплые места у трона дворяне старались передать по наследству, нужны были и те, кто не только хвост распускать способен, но и реальные обязанности исполнять. Необходимы были дипломаты, юристы, казначеи, градоначальники и прочие управленцы.

   Еще одной проблемой, к которой я даже не знала, как подступиться, был детский труд. Он раздражал меня даже больше, чем наличие рабства. В нашем средневековье (и гораздо позже, кстати), дело обстояло также, но меня это не утешало. Здесь детей начинали приучать к труду чуть ли не с пеленок. И когда я видела мелкое, босоногое создание, пасущее гусей чуть ли не с него ростом, у меня сердце кровью обливалось. Но что делать? Родителям нужна вся возможная помощь, а ребенок к 15 годам уже должен был вырасти самостоятельной личностью, которая сможет отделиться от семьи и завести свою собственную. Тунеядцам и лентяям здесь были не рады даже очень обеспеченные родители. В нашем мире, правда, перекос был в другую сторону. Многие ребенка так баловали и оберегали, что он не то что к 15, но и к 25 не становился самостоятельной личностью. А некоторые до конца дней своих остались инфантильными придурками. Скажем честно, тоже ничего хорошего.

***

   Как же я завидую героям книжного фэнтези! У них так просто всё получается! Они сразу становятся великими воинами, могучими магами или (на крайний случай) женами Темных Лордов. Ёклмн! Почему же я-то пашу, как лошадь Пржевальского? А проблемы не уменьшаются, а растут в геометрической прогрессии. И одна из них - как удержать интерес караванщиков. Нет, понятно, что нужно улучшить сервис на постоялых дворах и разнообразить товар, который я предлагаю на продажу. Но как это сделать оптимальнее?

   Поскольку пошли первые ягоды, настоек я стала выпускать несколько видов, утюги, невзирая на бешеную цену, начали свое победное шествие по странам, мясорубки довольно быстро к ним присоединились, а вот к кружеву, постепенно, интерес терялся. Поначалу "играли" новые для этого мира узоры и формы, но сейчас народ попривык и ажиотаж спал. А у меня, между прочим, целый цех по производству организован! Можно, конечно, перенаправить женщин на другие работы, но было жаль терять бесценный опыт. Кружевницы притерлись друг к другу, освоились, начали выпускать продукцию без брака, и даже пошел процесс начальной механизации! Нет уж, бросать такое дело на полдороге нельзя. Нужно как-то выкручиваться.

   Сначала я собиралась решить проблему добавлением новых, более сложных узоров, однако вскоре поняла, что это не выход. Труд усложнится, себестоимость продукта вырастет, а будет ли отдача - еще неизвестно. А потом я вспомнила про кристаллы Сваровски и постучала себя по лбу. Нет, я не собиралась открывать их производство. Понятия не имею, как эти кристаллы делают. Я просто решила сыграть на любви женщин к драгоценностям и всему блестящему. А так же возжелала привнести цвет. В конце концов, кто и когда решил, что кружева могут быть только белыми? Мы пойдем другим путем! Начнем их красить. А еще, дополнительно к обычным кружевам, будем делать еще и украшения. Вплетать в нити стеклянные бусины (в том числе и подцвеченные), жемчуг и драгоценности. С последним, правда, у меня пока было туго, но я не сомневалась, что вскоре получу соответствующий заказ, а значит, и предоплату на его исполнение.

   Со временем выяснилось, что кружевные украшения на шею, с вплетенными в них драгоценными камнями, пользуются у модниц особым спросом, а цветное кружево шикарно сочетается со многими тканями. Торговцы снова оживились, и я, чтобы поддержать их интерес, начала делать еще и украшения в волосы. Причем не только из кружева. Искусственные цветы из ткани выглядели почти как живые и тоже расхватывались в больших количествах.

   Разумеется, я только разрабатывала проект, а дальше с ним возились уже мои работницы, но времени это отнимало кучу. А еще пришлось докупать землю к югу от долины, на территориях, которые отошли Миритии (благо, Арш,шейн лэрсс Фьерс дал на это добро). После некоторых раздумий, я решила строить постоянные здания цехов уже там. Содержание постоялых дворов потребовало создания стольких смежных производств, что разместить их на небольшой территории моей долины было просто нереально. Помимо кузнецов, кружевниц, швей и вышивальщиц, пришлось организовывать ткацкий цех и прачечную. Постельное белье, занавески, салфетки и полотенца требовали постоянной стирки и периодической замены. Был бы у меня один постоялый двор - я бы заморачиваться подобными сложностями не стала, просто закупая необходимый мне товар. Но когда постоялых дворов целая сеть - проще было начать собственное производство.

   Пришло время подумать и об организации досуга для постояльцев. Мне хотелось, чтобы народ не просто останавливался в долине на ночевку "по дороге", но и задерживался. Караваны, все-таки, не шли чередой, один за другим, а простаивать моим постоялым дворам было финансово невыгодно. Собственно, очевидных решений было несколько. Первое, самое доходное - игровой бизнес. Собственно, он уже потихоньку налаживался, но отдельные карточные игры и полноценное казино - это две очень разных вещи. Как я поняла, здесь пока даже рулетку не изобрели, так что я вполне могу снять сливки.

   Вторым, не менее доходным видом развлекательной деятельности, были дамы. И проституцию, как раз, я имею в виду в последнюю очередь. Местный народ никогда не видел даже канкан! Чего уж говорить о профессиональном стриптизе? Дешевые, размалеванные потаскушки - удел неудачников. Настоящие жрицы любви должны петь, танцевать, знать несколько языков, уметь поддержать разговор, ну и так далее. Прежде, чем продать свое тело, женщина должна подать себя соответствующим образом. Соблазнить, вскружить голову, вызвать на доверительный разговор и выяснить то, что может пригодиться в дальнейшем. Компромат, сведения о финансах или охране каравана и планы влиятельных людей. "Медовые ловушки" придумали уже давно, но в данном мире никто еще не додумался превратить их в систему. Напрасно, кстати, поскольку проникшая в спальню красотка может не только ублажить мужчину, но и лишить его жизни. Особенно легко это будет сделать в данном мире, где женщин за людей не считают. Мне ли их перевоспитывать? Пусть не считают дальше. А я заключу с дамами договор, буду им щедро платить и позабочусь об их будущем, когда они выйдут из возраста нежных фей.

   Нет, я, конечно, могла гордо фыркнуть и отказаться от столь неприглядного вида деятельности. И что дальше? Разумеется, тут же найдется какой-нибудь расторопный тип, который займет эту нишу. И мимо меня не только деньги проплывут, но и возможность контролировать данный процесс. Мне оно надо?

   Третий способ развлечь клиентов был не настолько выгодный, как первые два, но, безусловно, интересный. Театр. В данном мире, покамест, существуют только бродячие актеры, так что данная идея определенно будет новинкой. А я еще и пару пьес интересных вспомню. Того же Вильяма нашего Шекспира. Не дословно, конечно, но что забуду - допридумываю. "Собака на сене", полагаю, в этом мире тоже должна пойти. Ну и сказки всякие, типа "Золушки" вполне себе покатят. Добавим пару рыцарских романов, сюжеты из фильмов, и нарисуется неплохой репертуар.

   Да, не забудем, что помимо театра еще и цирк существует. В данном мире, кстати, бродячие актеры именно к нему ближе, а не к театру. Силачи, акробаты, жонглеры, трюкачи, дрессировщики, канатоходцы и прочие интересные личности. У меня, например, есть особые идеи по поводу фокусника. Даже не знаю, существует ли в данном мире такое ремесло, но в любом случае прививка достижениями цивилизации ему не помешает. Когда-то я всерьез увлекалась этим делом, так что если не Копперфильда, то Акопяна вполне смогу организовать. Надо только с Тимесом эту идею обговорить, чтобы не нарваться на неприятности. А то вдруг маги сильно обидятся на подобное действо, посчитав его унижением собственного достоинства, и захотят отомстить? Зачем мне это надо? Проблем в долине и так выше крыше, так что незачем лишних приключений на свою шею искать.

   Глава 12

   Даже назначив несколько управляющих и свалив некоторые дела на плечи своих заместителей, я не перестала вертеться, как белка в колесе. Казалось, что проблемы только прибывают и прибывают. Все началось с моего прокола в организации игорного бизнеса. В принципе, можно было догадаться, что он привлечет к себе внимание криминала, но я прохлопала ушами. Все-таки избаловала меня цивилизация. Привыкла я, что с преступностью (плохо ли, хорошо) борются специально созданные для этого службы. И забыла, что у меня-то в долине ничего подобного нет. И взяться неоткуда.

   После того, как Ольстрех отловил несколько особо опасных типов, я прикрыла игорный бизнес. От греха подальше. Может, потом, когда я укреплюсь получше и налажу соответствующие службы, я и вернусь к этой идее, но сейчас однозначно не время. До меня, как до того жирафа, дошло, что наемники, прекрасно справляющиеся с обязанностями пограничников, охранников и даже охотников на эльфов, совершенно не "заточены" на противодействие криминалу. И мне нужен хороший жандармский корпус с грамотным руководителем. Вот только где его взять? А если учесть, что предупреждать преступность, ловить криминальных элементов и судить их должны ажно три разные службы, ситуация вообще неприятная организовывалась. Как их организовывать, если об их деятельности я имела только самое общее представление?

   Деваться было некуда - вопрос требовал срочного решения, и Ольстрех отобрал с десяток наемников посообразительней. Будем работать с тем, что есть. Обучать я их не смогу при всем желании - сама не слишком компетентна, но в процессе деятельности нужный опыт наберется. Да, это долго, и не факт, что приведет к нужному результату, но с чего-то нужно начать! У меня и без криминала проблем хватало. На данный момент все мои мысли занимала организация службы полноценного сопровождения караванов. Нужно было сформировать отряды, определиться с их снабжением, установить расценки за услуги, договориться с торговцами и не перейти дорогу крупным игрокам, завязанным в этом бизнесе.

   - Анж! К тебе опять караванщики! - оторвала меня от размышлений Гроза.

   Я только тяжко вздохнула. Предположить, зачем они явились, было не трудно. Меня уже достали просьбами продать им часть земель внутри долины. Блин! Да мне самой территорий мало! Я уж не знаю, кого еще выселить, чтобы долину очистить! Пастбища и птичники ушли на восток, за реку, цеха сдвинулись на юг, и остались только сами постоялые дворы по обеим сторонам трактов. То есть то, на чем, как планировалось, долина будет держаться. Единственным строением внутри будет коттедж-замок на холме, но и на остальные территории у меня уже были планы.

   Разумеется, караванщики уже прочухали, какую выгоду может принести долина, и уговаривали меня продать хоть что-нибудь. Хоть несколько постоялых дворов за трактами. Ну и причал, разумеется, который только начал восстанавливаться.

   - А ты не могла бы послать этих караванщиков куда подальше? - скривилась я. - Не хочу я продавать долину, неужели неясно?

   - Это не по поводу долины. Это особые караванщики, - хмыкнула Гроза.

   - Удиви меня.

   - Это Нишсин. Тот самый, который вместе с нами шел из Мррарешша.

   - Да ты что?! Зови его, пообщаемся. Он привез что-нибудь интересное?

   - Поверь, тебе понравится, - многообещающе хмыкнула Гроза.

   "Ну, хоть какое-то разнообразие", - мысленно порадовалась я и отправилась встречать старых знакомых.

   - Говорят, здесь обещали вознаграждение за головы ан-альв,эн? - пробасил Нишсин после короткого приветствия и вытряхнул мешок.

   - Какая прелесть, - расторгалась я. В один стандартный мешок орка, как оказалось, помещалось восемь остроухих голов. - Откуда ты узнал?

   - Слухи разносятся быстро. Кстати, ты действительно женщина?

   - Пффр!! А есть разница? - фыркнула я.

   - Похоже, что нет. Посмотришь товар, который я привез?

   - И посмотрю, и куплю, - пообещала я.

   - Не зная товара?

   - Я знаю тебя. Ты практичный тип, Нишсин. Ты знал, куда едешь, и наверняка подобрал товар соответствующим образом. Кстати, у меня тоже есть, что тебе предложить. Может быть, часть ты заберешь в счет оплаты за головы ан-альв,эн?

   - Я сходу ничего обещать не буду, - хитро прищурился орк. - Посмотрим.

   Товар Нишсин привез действительно первоклассный. Похоже, пиратский промысел во все времена и во всех мирах - это весьма выгодное дело. Хоть и небезопасное. А у Нишсина небезопасное вдвойне. Нейтральные земли еще не освоены, у степняков нет ничего особо ценного, а это значит, что орк наносил визит вежливости к эльфам. Прямо таки замурлыкать хочется, когда представлю себе эту картину. Остроухие, всё-таки, лесной народ, и на воде чувствуют себя не очень уверенно, но победить их - очень проблематично. Эльфы есть эльфы в любой ситуации. А потому добыча Нишсина меня особенно впечатлила.

   Дорогие тонкие ткани, резная мебель, изысканная посуда... орк как будто знал, что я собираюсь открывать элитную гостиницу! Хотя оценил Нишсин все это барахло весьма умеренно, надо отдать ему должное. И в этот раз большую часть оплаты забрал все-таки деньгами. Нет, он взял кружево, вышивку, несколько пар готовой одежды, амулеты-светильники и даже утюг с теркой на пробу. Однако больше всего его интересовала еда, а до осени я ничего предложить не могла. Мяса мне едва хватало самой, а до первого урожая еще нужно было дожить. Хотя... можно же с караванщиками договориться. Привезут заказ - получат процент. Нужно пообщаться с Нишсиным насчет цен. Впрочем - главное было нам с пиратом в очередной раз присмотреться друг к другу, оценить потенциальные возможности и договориться на будущее.

   - Я обосновался на островах к северу от земель Ал,Лш, за территориями хмуальдов. И хотя сейчас моей главной добычей являются ан-альв,эн, я слежу за побережьем...

   - В северо-западной части Ал,Лш начались стычки? - перебила я Нишсина.

   - Ты что-то знаешь?

   - А ты нет?

   - Бродят слухи, что грядет заварушка. Но я не знаю причин, - нахмурился орк. - И никто из моих знакомых не знает. Какая птичка принесла тебе на хвосте сведения? И уверена ли ты в них?

   - Эта птичка - знаменитый купец и путешественник Муммс. У меня возникает ощущение, что я единственная, кто прочел его мемуары прежде, чем ехать на новые земли.

   - Похоже, так оно и есть, - хмыкнул Нишсин. - Так в чем дело?

   - Муммс утверждает, что на северо-западе Ал,Лш были расположены серебряные рудники. Я думала, ты знал, что там затевается заварушка, потому и не хотел долго задерживаться у побережья.

   - Рудники... серебро... - маньячно загорелись глаза орка.

   - Угу. И куча народа, которая хочет прибрать их к рукам, - охладила я пыл Нишсина. - Фалсия так вообще буквально в двух шагах находится. Конечно, пока никто не решается прервать перемирие, и на данный момент, скорее всего, там только разведчики. Но малейший повод - и может вспыхнуть новая война. Эти земли, по послевоенному договору, принадлежат Тринийскому халифату. Но я сомневаюсь, что их нынешний правитель способен удержать рудники. Думаю, что Мирития с Фалсией договорятся. Муммс не слишком много знал об этих рудниках, все-таки они прекрасно охранялись, а он был простым торговцем. Но если там начались стычки, значит, разведчики уже на месте. Я не удивлюсь, если у правителей сохранились более конкретные и точные сведения, чем дает Муммс. Полагаю, что и до войны с Ал,Лш это место кишело шпионами, которые не зря ели свой хлеб. Раз интерес к рудникам не пропал, значит, они еще не выработаны, и могут принести хорошую прибыль.

   - Я слышал, что Ал,Лшское серебро ценилось особо, как и золото халифата, - пробормотал Нишсин. - Если это так... есть из-за чего рисковать.

   - Твое дело, - пожала плечами я. - Но будь осторожен. Наше сотрудничество может стать... очень выгодным. Конечно, не как серебряные рудники, но и риска почти никакого. Я пока только обустраиваюсь в долине, но уже могу предложить твоим людям достойный отдых. Через год здесь будет еще лучше.

   - Если какой-нибудь высокопоставленный дворянчик не заявит на эти земли свои права.

   - По закону, ему придется их выкупать. А мне сейчас принадлежит не только долина. Если же он соберется просто меня захватить... я могу ему только посочувствовать.

   - Я тоже. Приятно было иметь с тобой дело.

   - Что ж. Если мы закончили с официальной частью, приглашаю тебя отужинать и угоститься моим фирменным напитком, который местные прозвали "Спотыкач".

   - Глиняный кувшин с особым клеймом? Мне как-то раз попался один... крепкая зараза... и по цене чересчур кусается.

   - Мои цены сегодня никого из вас не укусят. Я угощаю.

   Прощание с Нишсиным было долгим и душевным. Орк и его команда прекрасно отдохнули, затарились всем необходимым, и теперь собирались в обратный путь. В качестве прощального дара я презентовала пирату пару бочонков моей фирменной настойки, несколько скрывающих амулетов Тимеса и... маскировочные наряды. Как человек, выросший в мире без магии, я не привыкла полностью ей доверять, а потому стремилась подстраховаться. В принципе, я подарила Нишсину образцы на пробу, этакие своеобразные подражания знаменитому "гилли", рассчитанные на маскировку в эльфийских лесах. Разумеется, для степи и песков северного побережья (если орк все-таки надумает поохотиться на серебряных рудниках) требовались костюмы другой расцветки, о чем я любезно намекнула. Пират понял намек с полуслова и пообещал прислать одного из своей команды с образцами. А заодно поинтересовался, во сколько это ему обойдется.

   - Считай это подарком, - решила я. - Пока костюмы никто не проверял, и я не уверена в их эффективности. Если, в результате проверки, выяснится, что это стоящая вещь, я определюсь с ценой. Но... если ты решишь отдариться головами ан-альв,эн, я буду не против.

   - Похоже, остроухие тебе действительно сильно насолили. Не боишься привлечь их пристальное внимание? - нахмурился орк. - Будет жаль, если они уничтожат долину.

   - Я постараюсь этого не допустить. Пока Совет Нейтральных земель не принял законов, запрещающих провоцировать ан-альв,эн, я свободна в своих действиях. И что-то мне кажется, что остроухие не потащатся всей армией на зачистку какой-то долины только потому, что у них пропало несколько особей. Истребление ан-альв,эн должно принять катастрофические размеры, тогда они пошевелятся. Остроухие - кошмарные эгоисты. И довольно долго принимают решения.

   - Угу. Особенно если учесть, что обычно именно ан-альв,эн охотятся на окружающих. В качестве дичи им точно еще не приходилось быть. Возможно, ты права, они не сразу поймут, что происходит и как на это реагировать.

   - Разберемся, - вздохнула я.

   Ну да, понимаю, что рискую. Но отказаться от идеи поголовного эльфийского геноцида было просто выше моих сил. Настолько, что именно с позиции мести я рассматривала одно из бизнес-направлений, по которым работала. Между прочим, потенциально самое доходное. Догадались, какое? Разумеется, изготовление оружия. Сама я изобрести нечто типа АК-47 была не в состоянии, но спонсировать изыскания местных умельцев - вполне. Ну а поскольку эффективность огнестрела в магическом мире - вещь весьма спорная, я на него и не замахивалась, уделяя особое внимание арбалетам. Мощный болт пробивает эльфийскую голову ничуть не хуже пули, так что дело было только в скорострельности.

   Нишсин

   Торговое соглашение, которое я заключил, было довольно выгодным. Но очень и очень странным. Я не понимал, в чем выгода Анж, и это меня раздражало. Я столько лет граблю торговые караваны, продаю краденое, имею в подчинении несколько кораблей... но с подобным не сталкивался. Эта женщина мне сделала щедрый подарок. Слишком щедрый. Понимаете, о чем я говорю? В любом другом случае я на это и внимания бы не обратил. Мало ли... женская придурь. Может, я, как мужчина, ей просто понравился. Однако Анж отнюдь не производила впечатления легкомысленной дурочки. Наоборот. Такого жесткого, прагматичного и знающего себе цену партнера я еще не встречал.

   То, во что превратилась долина за столь короткий срок, было просто невероятно. Налаженные тракты, постоялые дворы и собственные мастерские, где производятся весьма дорогостоящие товары. Профессиональная охрана только дополняла увиденное. Хотя... как сказать "дополняла". Если учесть, что всей военной частью командует сам Ольстрех, это наводит на очень определенные мысли. Во всяком случае, мало какое здравомыслящее существо осмелится напасть на земли, охраняемые столь известным типом. Печально известным. Может, Анж об этом и не знает, но в свое время Ольстрех гонял не только Ал,Лш с ан-альв,эн, но и пиратов. И я по его вине потерял немало друзей. Сейчас, конечно, нам делить нечего, но неприятный осадок остался.

   Впрочем, в долине и помимо Ольстреха было много чего интересного. Лично меня просто поразило, что женщина смогла столько всего учесть и так основательно всё организовать. Не уверен, что я сам справился бы лучше. Да что там, мне половина идей просто не пришла бы в голову! Ну ладно, спишем это на то, что я моряк, а не сухопутная крыса. Но много я знаю мужчин, которые сумели бы так же развернуться? Можно пересчитать по пальцам одной руки, и, наверняка, свободные еще останутся. Так что я просто в недоумении - где Анж всего этого набралась? Умение принимать решения, организовывать процесс, командовать подчиненными... у нее это получается естественно, будто так и надо. Такое ощущение, что в голову Анж даже мысль не заползает о том, что она может с чем-то не справиться. Но самое главное - у нее очень странная логика. И нет, я не имею в виду вечные мужские насмешки над логикой женской.

   Первое, что мне бросилось в глаза - у Анж нет своего дома. Она обитает на одном из постоялых дворов. Разумеется, хозяйка долины не живет в стесненных условиях, но всё равно странно. Обычно первое, с чего начинают строительство - это именно свой дом. А уж для женщины это вообще должно быть само собой разумеющимся, поскольку инстинкт вить гнездо у них в крови. А тот факт, что Анж старается вникнуть во все дела, контролируя каждый шаг своих управляющих? Пусть в некоторых областях ее знания поверхностны, но они есть! Я никогда не жаловался на своих сыновей - они опытные и удачливые мореходы. Но если бы хоть один из них оказался столь же деятельным и умеющим учиться, как Анж, я сделал бы его главным наследником.

   Кстати, насчет сыновей. Когда я выяснил, что Анж - это женщина, у меня была задумка подсунуть ей в качестве мужа моего младшенького. Он самый смазливый и умеет кружить женщинам головы. Однако пообщавшись с хозяйкой долины, я понял, что это будет не так-то просто. Анж, похоже, вообще не стремится к замужеству. Причем по весьма прагматичной причине - она прекрасно понимает, чем для нее может закончиться брак. Потерей долины и свободы. И если первое Анж вполне способна пережить, то со вторым никогда не смирится. Я в жизни не видел столь свободолюбивое и самостоятельное существо. И это тоже особенность, которая (обычно) женщинам не свойственна.

   Нельзя сказать, чтобы я совсем расстался с идеей приручить Анж. Не хочет она мужа - ну и ладно. Переживем. Какой бы практичной дамой она ни была, рано или поздно природа возьмет свое. Ей потребуется мужчина хотя бы в роли любовника. И вот на этом можно очень хорошо сыграть. Мало ли история знала примеров, когда любовники вертели своими женщинами, как хотели, оказывая на них влияние? Из-за этого, было дело, рушились королевства, начинались войны и менялись династии. И даже если (пока) никто из окружающих не замечал, чтобы Анж с кем-то кокетничала или вообще смотрела на кого-нибудь с интересом, это ни о чем еще не говорит. Мало ли... может, ей нравится только определенный тип мужчин, которого в долине нет. Хотя я считаю, что всё еще проще - у Анж просто нет времени. Судя по тому, сколько в долине уже сделано, ей некогда даже присесть лишний раз. Не-ет, Анж не просто необычная женщина. Несмотря на то, что выглядит она как человек, я сомневаюсь в подобном ее происхождении. Но к какой расе Анж могла бы принадлежать - мне даже представить проблематично.

   Итак, что я могу сказать определенно? Она из благородных. Анж бегло пишет и читает, довольно быстро считает, воспринимает книги как нечто само собой разумеющееся и умеет пользоваться властью. Но самый очевидный признак ее происхождения - это то, как она воспринимает роскошь. Исключительно добротная одежда, вкусная еда и довольно оригинальный взгляд на то, что включает в себя понятие "элементарные удобства". За свою жизнь я повидал немало постоялых дворов, но нигде не видел ничего подобного. Огромные бадьи для мытья, называемые ваннами, куда даже я помещаюсь целиком. Горячая вода, мягкая постель, исключительная чистота, отсутствие насекомых, умопомрачительная кормежка, изысканная посуда и мебель... мои ребята были в полном восторге. Ничего вычурного, аляпистого, броского и вульгарного. Роскоши ровно столько, чтобы ее почувствовать, а не захлебнуться в ней. Каждая вещь на своем месте, всё сочетается друг с другом и радует взгляд. После постоялого двора долины, мой собственный дом кажется мне просто складом вещей.

   Что еще я могу сказать об Анж? Выглядит она явно моложе своего реального возраста. Намного. Как минимум, раза в три. Опыт и умение принимать взвешенные решения приходит только с годами. Никто меня не убедит, что юная девица способна на подобное.

   Еще могу сказать, что жизнь у Анж была не сахар. Несмотря на свое благородное происхождение, она многое повидала, это очевидно. И ее ненависть к ан-альв,эн - только подтверждение данной теории. Где-то остроухие перешли Анж дорогу. Могу предположить, что именно из-за них она лишилась своего привычного образа жизни. Сама Анж говорила, что ан-альв,эн лишили ее семьи, но я думаю, дело не только в этом. Она вынуждена была выживать и приспосабливаться, а это очень непросто. Ей удалось не только выкарабкаться, но и снова стать хозяйкой своей жизни. Вот только объявлять войну ан-альв,эн, все-таки... не слишком мудро. Ну, что ж. Поживем - увидим, чем все это закончится.

   Ольстрех

   Чем дольше я живу в долине и больше общаюсь с Анж, тем меньше ее понимаю. Серьезно. Она настолько отличается от всех, кого я когда-либо знал, (включая мужчин) что мне порой становится неуютно. Я даже не могу сказать, у кого и когда в последний раз я встречал такую целеустремленность и работоспособность. Анж вкалывала в своей долине с утра и до вечера. Находила себе управляющих, заместителей, а потом ввязывалась в новую авантюру.

   После нашей охоты на ан-альв,эн отношение наемников к Анж серьезно изменилось. И мое тоже. Я-то был готов к бесполезному балласту, за которым потребуется присмотр. Однако Анж меня удивила. Начать хотя бы с того, как она выглядела. Нет, я уже успел привыкнуть, что Анж прекрасно себя чувствует в мужской одежде, но на сей раз это было что-то неожиданное. Штаны и рубаха странной расцветки, позволявшие ей буквально сливаться с лесом, удобная заплечная сумка и странная обувь. Единственная уступка женской сущности - покрытая платком голова, но это, скорее, помогало, чем мешало. Поскольку платок был такой же маскировочной расцветки, что и одежда.

   Анж передвигалась в том же темпе, что и остальная команда, не жаловалась на усталость, и вообще за все время пути я не услышал от нее ни единого звука. На ночлег в лесу она устраивалась довольно профессионально. Нарубила лапника на постель (довольно оригинальным топориком кстати. Я не видел ничего подобного по качеству. А у Анж еще и нож подобного типа был), вместе со всеми разделывала дичь, и заснула под плащом рядом с мужчинами, нисколько этого не смущаясь. Интуиция мне подсказывала, что это не первый подобный опыт Анж.

   Переправа через реку тоже выявила много интересного. Во-первых, Анж разделась до белья, не обращая внимания на окружающих и, как будто, вообще не подозревая, что делает что-то особенное. Во-вторых, такого белья я ни на одной женщине не видел. Сразу видно - сшито именно для походов. В-третьих, оказалось, что Анж прекрасно умеет плавать, чего я вообще не ожидал. Подобными навыками обладает даже не каждый мужчина. Ну и, в-четвертых, как позже выяснилось, Анж вообще ничего не стесняется. Даже предстать перед незнакомым мужчиной абсолютно обнаженной. Не было ни визга, ни возмущения, ни криков. Было неприкрытое хамство в ответ на хамство. И совет для меня - избавиться от идиота. Я избавился.

   Разумеется, плоское, мосластое тело Анж не могло произвести на меня впечатление. Но ее выдержка и самообладание - смогли. Она спокойно и уверенно стреляла в остроухих, не дрогнув смотрела, как я их добиваю, и вместе со всеми тщательно обыскивала тела. Похоже, ей было абсолютно плевать, кто и что о ней думает. Анж интересовало только обустройство долины и зарабатывание денег.

   Собрав все свои впечатления и наблюдения воедино, я, наконец, понял, что меня напрягало в Анж. Она была неправильной. Вся. Целиком. И эта ее неправильность явно выходила за все допустимые рамки. Я довольно много путешествовал, встречался с жителями разных стран, и прекрасно понимал, что проблема не в том, что Анж не похожа на женщину. Проблема в том, что она вообще ни на кого не похожа. Анж не так мыслит, не так действует и весьма своеобразно воспринимает окружающий мир.

   Особенно явно это проявилось во время охоты на ан-альв,эн. И дело было не в том, как бесстрастно Анж убивала, а в ее особом отношении к остроухим. Оно было... нездоровым. Если в обычной жизни Анж вела себя рассудительно, хладнокровно и весьма прагматично, то как только на горизонте появлялись ан-альв,эн, всё менялось. Прекрасно понимая, насколько опасно с ними связываться, Анж не могла устоять перед возможностью их убить. Пусть даже чужими руками. Недаром Нишсин посчитал головы остроухих лучшим подарком для хозяйки долины. Анж практически ничего о себе не рассказывала, но похоже, ан-альв,эн где-то перешли ей дорогу. Гроза упоминала, что остроухие, якобы, лишили Анж семьи, но мне данный факт не казался достаточным объяснением. Я начал наблюдать за Анж внимательнее, но только всё больше и больше запутывался. Слишком много вопросов возникало.

   Поняв, что с налету здесь ничего не решить, я стал сближаться с Анж постепенно. Возможно, когда-нибудь она начнет мне доверять настолько, что откроет хотя бы часть своих секретов. Например - откуда берутся ее интересные идеи. Та же маскировочная одежда, например. Очень любопытное изобретение. Дополнительная маскировка на местности, причем безо всякой магии. Посмотрев на Анж в подобном наряде, я поинтересовался, можно ли сшить подобное облачение для других воинов. И получил положительный ответ с уточнением, что изобретение нужно еще проверить. По совету Анж я посылал наемников в разные районы за границами долины, чтобы понять, насколько оптимальным был рисунок на ткани. Вкупе с амулетами скрытия подобная практика позволяла нам оставаться незамеченными. Ну... если уж нас не почуяли даже ан-альв,эн, то об остальных расах можно и не говорить.

   Единственное, что мне не очень понравилось - так это то, что подобную маскировочную одежду получил Нишсин. Да что говорить, меня просто потрясло, когда я выяснил, что Анж знакома с этим пиратом! И, видимо, довольно хорошо знакома, поскольку разговаривали они как старые приятели. Нишсин, правда, тоже смотрел на меня с изрядной опаской и подозрением, но ничего не сказал. И нарываться не стал.

   Я попытался прояснить ситуацию с Анж, но та только пожала плечами. Дескать, пираты нам в здешних лесах не конкуренты, у них свои интересы есть, а охотников за головами ан-альв,эн надо поощрять. И товары, отбитые у остроухих, нам не помешают. Да и вообще... мало ли когда подобное знакомство может пригодиться. Нужно всегда оставлять для себя запасной выход. Даже если полагаешь, что уходить тебе никуда не придется.

   Что ж... на последний довод я даже не нашелся, что ответить. Анж была абсолютно права. Если бы я, в свое время, позаботился о подобном выходе, то не оказался бы под заклятьем Вечного рабства. Впрочем... теперь жалеть о прошлом было уже поздно. И потому, действительно, следовало позаботиться о будущем.

   Нужно сказать, когда я увидел, как Анж общается с Нишсиным, я напрягся. И вовсе не потому, что тот был пиратом. Нет. Его противозаконная деятельность меня вообще не волновала. Гораздо важнее было то, что он был мужчиной. А хозяйка долины - дама одинокая. И почему я раньше не задумался над тем фактом, что у Анж нет постоянного мужчины? Даже в качестве любовника? Может, потому, что сама Анж вела себя абсолютно не по-женски и, кажется, была совершенно не заинтересована в близких отношениях с кем бы то ни было? В принципе, я замечал, и даже считал странным, что она ни с кем не флиртует, но, по большому счету, мне это было безразлично. Наверно, именно потому, что Анж никого не выделяла. А вот сейчас, когда они с Нишсиным так мило беседовали, я понял одну важную вещь - пока хозяйка долины свободна, место рядом с ней может занять любой. В том числе и Нишсин. Анж улыбалась, принимала подарки, отдаривалась в ответ, а я следил за каждым ее движением. Очень не хотелось, чтобы она, наконец, определилась с выбором. И неважно кто это будет - преуспевающий пират или удачливый наемник.

   С моей стороны думать так было, конечно, эгоистично, но своя шкура дороже. Я полностью зависел от Анж, меня устраивало то, как я сейчас живу, и я не хотел ничего менять. А с появлением в ее жизни мужчины наша жизнь определенно изменится. И моя, и всей долины. Начать хотя бы с того, что именно он станет полноправным хозяином, и не факт, что это будет к лучшему. Анж показала себя знающим, упорным и весьма талантливым руководителем. Сомневаюсь, что какой-нибудь из мужчин может с ней в данном плане соперничать или хотя бы соответствовать ей. А это плохо. Мужа будет бесить жена, которая успешнее и умнее его. Да и не факт, что он сумеет управлять долиной. Строительство, постоялые дворы, торговля, сопровождение караванов, мастерские, поля с посевами, домашняя скотина и птица... работы было столько, что я даже не подозревал, как сама Анж справляется с подобным объемом.

   Одним словом, любой мужчина рядом с Анж ни меня, ни долину не устроит. Даже если он станет просто ее любовником. Уж кому, как не мне знать, какое влияние может оказать мужчина на женщину. Я не хочу, чтобы какой-то посторонний тип диктовал тут свои правила. И уж тем более не желаю, чтобы этот мужчина оказался пиратом, который только по недоразумению не попал на виселицу.

   К счастью, Анж, похоже, вовсе не питала к Нишсину никаких нежных чувств. Пират отправился на постоялый двор не с ней, а в сопровождении своих головорезов. Это хорошо. А вот мне следовало поднапрячься и уничтожить любую возможность того, что Анж обзаведется ненужными интимными связями. И идеальным выходом из положения было бы уложить ее в собственную постель. Не сказать, чтобы это тощее недоразумение неожиданно начало мне нравиться, но другого выхода я не видел. Это был единственный способ контролировать всё, что происходит в долине, и влиять на окружающих. Мое проклятье Вечного рабства никуда не денется, но я хотя бы не потеряю ту свободу, которую сейчас имею. Честно говоря, пока было не очень понятно, как подступиться к Анж, которая смотрит на меня абсолютно равнодушными глазами, но данную проблему можно решить. Нужно только всё очень тщательно продумать.

   В принципе, мне есть за что зацепиться. Перед визитом Арш,шейна лэрсс Фьерс Анж сама предложила изобразить, что у нас отношения. Правда, из ее задумки ничего не вышло. Канцлер оказался с ней знаком. Да и без этого, я полагаю, идея была провальной. Арш,шейн лэрсс Фьерс всё равно бы нас раскусил. Если честно, меня даже несколько задело, что Анж не попыталась воспользоваться ситуацией, чтобы перевести наши отношения на новый уровень. Я-то уж однозначно бы не отказался. А вот делать первый шаг самому... как-то неуютно было. Наверное, потому, что раньше я никогда не пробовал сделать что-то подобное. Женщины сами вешались на меня гроздьями.

   Визит Канцлера, кстати, вообще имел довольно любопытные последствия. Начать с того, что я впервые увидел Анж в платье. И она, между прочим, довольно неплохо выглядела. Потом я увидел Анж в процессе торга за земли и влияние. И очень серьезно впечатлился. Пожалуй, она могла составить конкуренцию многим торговцам и дипломатам. Именно тогда я впервые подумал, что неплохо было бы претворить идею о наших отношениях в реальность. Такой мужчина, как я, может только мечтать о жене, которая станет не только хранительницей домашнего очага, но и партнером.

   Нет, Анж, чисто визуально, так и не начала меня привлекать. Даже со временем. Ее первый выход в платье оказался и последним. В общем-то, для хозяйки долины, от которой зависело множество разумных существ, данное поведение было логичным. Пока Анж ходила в мужской одежде и вела себя, как воин и торговец, окружающим проще было закрывать глаза на ее пол. Из-за этого и мне самому было очень сложно относиться к ней, как к женщине. Она не позволяла себя жалеть, работала на износ и умела приказывать. К счастью, это отталкивало не только меня, но и многих других мужчин. Желающих стать мужем Анж было немного, и интересовала их не столько она, сколько ее деньги. Понятно, что они не были мне конкурентами. Во-первых, потому, что им хватало моего начальственного рыка, чтобы отстать от хозяйки долины, а во-вторых, Анж прекрасно видела, чего от нее хотят, и не реагировала на подобные авансы. Похоже, в этот раз мне придется приложить серьезные усилия, чтобы завоевать женщину. Ну... попробуем.

***

   Нишсин прислал своего курьера довольно быстро. Хитрому орку потребовалось только две недели на то, чтобы оценить эффективность маскировочных накидок и собрать образцы почв с тех мест, где собирались действовать его ребята. Теперь еще нужно было придумать, где взять соответствующие красители. Похоже, мой пошивочный цех ожидает довольно крупный заказ. А уж когда и все остальные наемники эти накидки оценят - хорошая прибыль покапает. Жаль что на них, как на скрывающие амулеты Тимеса, нельзя ограничения наложить.

   Что значит - "какие ограничения"? Я вас умоляю! Неужели вы полагаете, что я не подстраховалась? Изобретая оружие, всегда имей под рукой нечто, что способно ему противостоять. Поэтому амулеты Тимеса работали строго ограниченное время, а затем требовали подзарядки. Еще не хватало мне, чтобы кто-нибудь использовал против нас нашу же собственную разработку! Впрочем... я уже придумала защиту и на этот случай. В конце концов, если уж Тимес - достаточно сильный маг, чтобы создать амулет-навигатор, то он вполне способен придумать нечто, что могло бы заменить тепловизор. Мне останется только выкупить все права на этот амулет, чтобы он никуда не ушел из долины, и мог обнаруживать шпионов только на моей территории. Да, и не забыть спонсировать Тимеса, чтобы он продолжил работать над артефактом, который потенциально мог бы защитить огнестрельное оружие от магии. На перспективу тоже нужно думать. Если уж у магов существуют стандартные щиты, защищающие их в сражениях друг с другом, то модифицировать их - не такая уж большая проблема.

   И, кстати, почти все виды артефактов можно опробовать на границах. Тем более, что земель-то у меня всё прибавляется и прибавляется. Последний раз, когда я оформляла в столице документы на временное владение территориями севернее холма, на меня уже начали озабоченно посматривать. С намеком - не сильно ли я размахнулась? Но отказываться от дальнейших приобретений тоже не хочется. Долина уже показала, что является доходным местом, так что наверняка появится куча желающих присосаться к денежному ручью. И мне совсем не нужно, чтобы их земли оказались внутри моих. Слишком жирно для них будет - на халяву получить защиту и постоянный доход.

   Разумеется, большие территории нуждались в постоянном присмотре, но тут уж ничего не поделаешь. Хотя я и с долиной-то, если честно, еще не до конца разобралась. А ее требовалось привести в порядок в первую очередь. И работа эта была не из легких.

   Дело в том, что изначально, когда мы еще только прибыли в долину, временное жилье строилось именно на ее территории. Разумеется, на тот момент я не знала, в какую сторону начну расширяться и смогу ли вообще это сделать. Передо мной лежал заросший бурьяном пустырь, на котором срочно нужно было обосновываться, так что было не до мелочей. Времянки для наемников, строителей, мастеровых и обслуживающего персонала буквально стояли друг у друга на голове. Соответственно, народу по долине топталось - куча, и теперь, после всех этих экзерсисов, земля выглядела так, словно на ней плясали гопак упившиеся в драбадец бронтозавры. Разумеется, подобная картина меня совершенно не устраивала.

   Как только я поняла, что мне удастся расширить территории настолько, чтобы убрать с территории долины всё лишнее, мои планы по ее использованию несколько изменились. Изначально я была готова к плотной застройке и смирилась с тем, что здесь будет довольно тесно. Но теперь, когда в долине остались только постоялые дворы по краям трактов, землю можно было использовать более эффективно. Однако прежде, чем что-либо строить, территорию требовалось привести в порядок. Как минимум, очистить от постороннего хлама и мусора. И оставшиеся временные строения снести.

   Южную часть долины, (примерно 2/3 от общей территории) вплоть до мастерских, (и землю вокруг них) я решила мостить булыжником. Здесь я планировала организовать постоянную ярмарку. Но если кто-нибудь думает, что торговцы и клиенты смогут попользоваться близостью мастерских, то это зря. Высокая стена очень серьезно этому воспрепятствует. От шпионов, конечно, никто не застрахован, но усложнить им работу - святое дело.

   Впрочем, если площадь и стены уже можно было закладывать, то с возведением здания на холме я не торопилась. Строительство замка, пусть и коттеджного размера, было делом нелегким и весьма дорогостоящим. А если вспомнить, что планировался он как мое собственное эксклюзивное жилье со всеми удобствами, станет понятно, что к этому проекту я относилась с особым вниманием.

   План будущего замка послужил причиной долгих споров со строителями. Дескать, никто так не строит. А меня это волнует? Я же не просто рисунок нарисовала, я планировала решить сразу несколько проблем. И самая главная из них - подземный ручей спирта. Доступ к нему должна была иметь только я. Еще одна причина заключалась в том, что я собиралась оснастить коттедж-замок самыми прогрессивными системами водо- и теплоснабжения, а под это дело местные стандарты архитектуры нужно серьезно менять.

   После долгих споров со строителями и массы исчерканных черновиков я, наконец, определилась с тем, как я себе представляю конечный результат. Впрочем, кое-какие подготовительные работы уже велись вовсю. Вершину холма строители срезали и выровняли (получилась площадка размером примерно 30 на 35 метров, не так уж много, если учитывать толщину планируемых внешних и внутренних стен), а пологие бока подтесали, равняясь на ту самую отполированную стену, которая осталась после магических действий времен войны с Ал,Лш. Невысокий сарайчик, служивший рубежом защиты для пещеры, аккуратно снесли (трещину в стене я благополучно замаскировала, а пещеру в скале заставила бочками с продуктами, скрыв спиртовой ручей самым тщательным образом), и мне пришлось поставить охрану (типа, для сбережения продуктов).

   По плану, возводимое помещение моего будущего жилья было очень серьезно защищено. И нет, это не паранойя. Это элементарная осторожность. Каменная высокая стена должна была располагаться в 30 метрах от холма, заключая его в круг. В центре, на холме, должен был располагаться сам замок правильной квадратной формы. С толстыми стенами, узкими бойницами и высокими наблюдательными башнями. Внутри планировались жилые помещения для меня и вип-гостей, холлы, концертные залы и прочие прелести жизни. А внешний круг будет использоваться в качестве внутреннего дворика и дополнительного рубежа обороны в случае нападения.

   Помимо этого, здание будет разделено на несколько уровней. Самый нижний предполагалось отвести под подсобные помещения - кухни, склады, санузлы, помещения для слуг, кладовки с инвентарем и прочие нужности. Я даже планировала разместить там небольшую тюрьму, но пока точно не определилась. На среднем планировалось расположить комнаты различного назначения, а на самом верхнем этаже я собиралась организовать площадку и подсобные помещения для наблюдателей, которые будут следить за границами, и голубиную почту.

   В итоге вырисовывалось нечто среднее между изначально задуманным коттеджем и замком, под который планировалось стилизовать творение. Стройка обещала быть долгой, дорогой, но меня это не смущало. Я была к этому готова, тем более, что в систему замка планировалось встроить и мои личные потайные помещения, которые будут охватывать все три яруса. На нижнем предполагалось разместить санузел и подсобку, а на верхнем - рабочие помещения: кабинет и библиотеку. Причем вход туда должен быть отдельным, надежно укрепленным и хорошо засекреченным.

   Надо сказать, что глобальные планы у меня были не только на холм, но и на земли к северу от него. Собственно, именно поэтому я их и выкупила. Сразу за холмом я задумала разбить фруктовый сад. Уже осенью я собиралась заслать специалистов в Тринийский халифат и привезти оттуда саженцы. Только надо найти того, кто в этом разбирается. Я, например, яблоню от березы отличу только во взрослом состоянии. Или после того, как на саженцах листья проклюнутся. И это несмотря на то, что в конце 80-х мои родители приобрели дачу (поскольку магазины изобилием не радовали), и я, вместе с ними, ударно там вкалывала.

   Насколько я помню, саженцы плодовых деревьев можно высаживать как весной, так и осенью. Весной у них выживаемость выше, а осенью сроки посадки дольше. На данный момент, для меня важнее последнее. Кто ее знает, сколько времени займут покупка и доставка. Это ведь довольно муторное дело. Просто купить саженцы мало, их еще правильно доставить надо. А я помню только то, что они должны быть без листьев и с корнями, упакованными в мох или опилки. Так что остается только надеяться, что до места назначения в целости и сохранности довезут хотя бы половину приобретенного товара. К тому же, дополнительной проблемой мог стать тот факт, что вряд ли саженцы продаются на местных базарах. Я даже, если честно, не очень представляю, где мне делать закупки. Давать взятки личному садовнику халифа? Короче, тот еще геморрой. Поэтому мне и надо специалиста найти. В любом случае, дело это не на один год, так что торопиться особо некуда.

   Территории, располагающиеся сразу за садом, я тоже планировала использовать в собственных целях. Там предполагалось устроить военный лагерь для наемников - казармы и тренировочную площадку с полосой препятствия и прочими прелестями военной жизни. И Ольстрех уже работал над тем, чтобы воплотить планы в жизнь.

   - Анж! У нас проблемы!

   Блин, ну вот! Стоило только вспомнить. Я недовольно покосилась на своего главнокомандующего, оторвавшего меня от размышлений. Какой-то он в последнее время странный стал. Наряжается в пафосные шмотки, уснащает свою речь различным мусором и катастрофически ограничивает мое личное пространство. Причем, в данном случае, под "мусором" я понимаю попытку сделать мне комплимент. А уж по поводу пространства... вообще лучше не говорить, чтобы не расстраиваться. Ольстрех буквально следует за мной по пятам и дышит мне в затылок. И я никак не могу понять причину такого поведения. Неужели он узнал, что на меня готовится покушение? А почему мне об этом не скажет? Блин, меня всё больше и больше бесит это заклятье Вечного рабства! Если бы не оно, я, может быть, хотя бы по выражению лица поняла что-нибудь. Тимес, конечно, работает в этом направлении, пытается понять, как это заклятье снять, но на быстрый результат я не рассчитываю. Пф-ф-ф... ну вот чего Ольстрех от меня хочет? Неужели нельзя прямо сказать? Если честно, в последнее время, меня его поведение стало конкретно напрягать. И потому на известие о том, что у нас проблемы я отреагировала как-то вяло.

   - Что? Опять ан-альв,эн появились? - вздохнула я. Несмотря на мою явную нелюбовь к эльфам, в данный момент у меня не было никакого настроения гоняться за кем бы то ни было.

   - Нет. В долине появился Адейб,дел.

   - Я должна знать, кто это такой?

   - Наследник клана наемных убийц, - выразительно напомнил Ольстрех.

   - Это который рейшл,лисс? - вспомнила я о местной расе, напоминающей неко. Вот только второго Канцлера мне для полного счастья не хватало!

   - Он самый.

   - И что он тут делает? Надоело числиться в наследниках? Захотел организовать собственный клан? Моя долина для этого не слишком хорошо подходит. Или ты подозреваешь, что он получил на меня заказ? Принадлежащие мне территории стали очень лакомым куском. И очень большим. Отнять их у меня по закону довольно сложно. А вот если хозяина устранить... хотя мне больше нравится идея устранить самого наследника, - хмыкнула я. - Как ты на это смотришь?

   Ольстрех пожал плечами.

   - Не думаю, что в этом есть смысл. Если на тебя и сделали заказ, то не лично наследнику. Скорее всего, он должен только контролировать процесс. И вообще, зная Адейб,дела, полагаю, он прибыл больше из любопытства.

   - Ты знаешь его лично? - удивилась я.

   М-да. Очень интересно. И где же это великий полководец мог познакомиться со столь неординарной личностью? Вряд ли Фарах заставлял его не только эльфов гонять, но и бандитов. Я уже имела возможность убедиться, что таланты Ольстреха не распространяются на борьбу с криминалом.

   - Откуда ты его знаешь? - полюбопытствовала я.

   - Клан наемных убийц в свое время заключил договор с халифатом, став практически официальной службой по устранению неугодных лиц, как на территории страны, так и за ее пределами. Так что мне пришлось с ними познакомиться. К сожалению, Фарах упустил над ними контроль, и сейчас у клана развязаны руки. Я не могу даже предположить причину визита Адейб,дела. И меня это раздражает.

   Хм. Меня тоже. Впрочем, то, что Ольстрех лично знаком с наследником клана все равно к лучшему - мы хоть знаем, как он выглядит и кого представляет. Уже плюс. А если Адейб,дел поведет себя в долине неправильно... нет, не советовала бы я ему этого делать. Высокий, крепкий, немногословный Ольстрех производил впечатление очень основательного и надежного типа. Стоп! А чего это я загналась на пустом месте? Есть же элементарный выход из положения. Если представители расы рейшл,лисс несут потенциальную угрозу, значит от них нужно избавиться.

   - Слушай, Ольстрех, мне тут пришла в голову интересная мысль. А может нам вообще этих хвостатых не пускать в долину?

   - На каком основании? Да, представители расы рейшл,лисс частенько занимаются шпионажем и криминалом, но не все же! Они вполне могут быть высокого происхождения и занимать должности при дворе, как тот же Арш,шейн лэрсс Фьерс. И даже то, что я лично знаю Адейб,дела как наследника одного из преступных кланов, еще ничего не значит. Сам он пока еще нигде не засветился, и по закону - вполне имеет право находиться там, где желает.

   - Мда. Это я не подумала. Основания действительно нет. Что ж... значит, его нужно создать. Как насчет моего распоряжения выставить из долины всех представителей расы рейшл,лисс и больше их сюда не пускать?

   - С ума сошла? - вскинулся Ольстрех. - Караванщики сразу взбунтуются. Это обслуживающий персонал у них люди, а охрана и торговые агенты - представители рас тэр,х-р-л,л и рейшл,лисс, которые не имеют к криминалу никакого отношения. И потом... как ты объяснишь это Канцлеру? В его тайной службе множество рейшл,лисс, и часть из них наверняка будет крутиться в нашей долине. Между прочим, даже наши боги не поощряют расовую нетерпимость. И зачастую наказанием за нее становится смерть.

   - И почему же нам до сих пор не прилетело за ан-альв,эн? - искренне удивилась я. - Остроухих многие терпеть не могут.

   - Анж! Ты меня поражаешь! Как в тебе может сочетаться высокая образованность и незнание элементарных вещей? - возмутился Ольстрех. - Ан-альв,эн не почитают наших богов.

   - И боги это терпят? - поразилась я.

   Нет, ну ладно у нас, на земле. Там высшие силы вмешивались напрямую в жизнь людей только в легендах. Но здесь-то всё было с точностью до наоборот! В данном мире боги вели весьма активный образ жизни, постоянно общаясь со своими почитателями и наказывая их, если они отступали от веры. И тут такой фердебобль!

   - У ан-альв,эн свои боги. И они сильнее наших, - объяснил Ольстрех.

   Блин... запутано-то всё как!

   - Ладно, с остроухими все ясно. А что насчет расовой нетерпимости к людям? - напомнила я. - Им запрещено даже приближаться к некоторым городам.

   - Представители человеческой расы не считаются полностью разумными, - возразил Ольстрех. - Прежде всего потому, что они не умеют владеть своими инстинктами. Пока люди находятся под контролем представителя другой расы - они относительно адекватны. Но стоит им сбиться в стаю, как они теряют разум. Начинают катастрофически размножаться и нападают на окружающих. У людей слишком высокий уровень агрессии, и именно поэтому правление некоторых городов предпочитает не рисковать. Последней каплей стало происшествие в Мррарешше. Люди напились и устроили поножовщину в трактире.

   - А другие расы на такое не способны? - удивилась я.

   - Ты сама содержишь трактиры. Наша охрана хоть раз сталкивалась с подобным явлением?

   - Нет, - вынуждена была признать я.

   Надо же... мне и в голову не пришлось об этом задуматься. Ну нет мордобоев с поножовщинами, и хорошо. Я почему-то думала, что это заслуга охраны. А это, оказывается, просто представители местных рас умеют сдерживать свои инстинкты. Круто!

   - После этого случая многие города закрыли ворота для представителей человеческой расы. А в Мррарешше людям запретили показываться в трактирах и передвигаться по городу без сопровождения представителей других рас.

   - Мда... и что нам делать с наследником клана убийц? Хочешь сказать, мы должны ему позволить разгуливать по долине? Даже если подозреваем, что Адейб,дел прибыл сюда по мою душу? Может, все-таки убрать его по-тихому? Совет Нейтральных земель приступил к работе недавно, законы еще не изданы и...

   - Это ничего не значит, - перебил меня Ольстрех. - Сама знаешь, существуют еще и Общие законы. Те самые, по которым ты владеешь землей, и которые, гипотетически, защищают тебя от посягательств любителей поживиться за чужой счет.

   - И они защищают этого бандита? - возмутилась я.

   - Адейб,дел не бандит. Он наследник клана, это да. Но сам он не был пойман на убийстве, не был осужден, не находится в розыске, - объяснил Ольстрех. - Не факт даже, что он вообще будет наследовать клановое дело. У него братья есть, и основной наследник еще не определен. Ты же знаешь, клан Адейб,дела не только наемными убийствами занимается, но и создает оружие. Сама понимаешь, это доходный бизнес.

   - Полагаю, клан создает не только оружие, но и другие вещи и предметы, нужные в их бизнесе, - догадалась я.

   - То-то и оно. Может, Адейб,дел приехал разведать, что у нас за товар, какие цены, и не являемся ли мы конкурентами его клану. Вполне вероятно, что он ищет возможности договориться. Ты что, хочешь поссориться с кланом убийц, беспричинно убив одного из наследников?

   - Нет, таких проблем на свою голову мне точно не нужно, - передернула я плечами.

   - Вот именно. Пока мы не знаем, зачем сюда едет Адейб,дел, руки у нас связаны. Если он проявит агрессию - будем думать насчет его устранения. А если решит договориться, вполне возможно, что у тебя появятся постоянные и весьма денежные клиенты. Не хуже пиратов.

   - И все равно визит Адейб,дела меня напрягает. Как-то странно пускать на свою территорию существо, про которое точно известно, что он опасен. К тому же, я боюсь, что клан наемных убийц может рассматривать нас не как торговцев, а как конкурентов по производству оружия. А что-то мне подсказывает, что их конкуренты долго не живут.

   - Это да. Но данный факт вряд ли будет играть большую роль применительно к долине, - успокоил меня Ольстрех. - Мы слишком далеко от Мррарешша. Да и Нимилс от нас не близко. Ну и потом... я же говорил, что клан Адейб,дела создает узконаправленные вещи. А мы торгуем обычным оружием. Вряд ли наемные убийцы увидят в нас конкурентов.

   - Главное, чтобы Адейб,дел не увидел во мне мишень. Как-то не очень приятно становиться объектом охоты.

   - Приставим к тебе охрану.

   - Счаз-з-з!!! - возмутилась я. - Наемники и без того загружены. Я даже подумываю поручить тебе нанять еще немного народа для сопровождения караванов. Да и потом... воин и телохранитель - это две разные вещи. И обучать их нужно по-разному. Вряд ли наши бойцы сумеют прикрыть меня от стрелы или ножа.

   - Хм... придется заняться их тренировками. Это даже интересно. Подобного опыта у меня еще не было, - задумался Ольстрех.

   Я только вздохнула. Мне давно хотелось иметь под боком нечто типа подразделения "Альфа", но как его обучать и (главное) в каких целях использовать в условиях средневековья - было неясно.

   Как я ни рыпалась, охранника ко мне Ольстрех все-таки приставил. Ну и... флаг ему в руки. Спорить всё равно бесполезно. Несмотря на свое вроде как рабское положение, Ольстрех давно уже занял положение моей правой руки, и вполне устраивал меня в этом качестве. Этот властный, суровый тип с явным организаторским талантом держал в кулаке всех наемников долины. И, как я подозревала, не только их. И когда он сжимал пальцы на оголовье своего меча, я понимала, что спорить с ним бесполезно. Если только прямой приказ отдавать, но я еще не выжила из ума. Мне было кристально ясно, что в военных вопросах Ольстрех разбирается профессионально, а я недотягиваю даже до дилетантского уровня. Ну и поскольку становиться вторым Фарахом не хотелось (даже из соображений собственной безопасности), я предпочитала в некоторых ситуациях уступить. В конце концов, будет день и будет пища. Когда Адейб,дел приедет в долину, тогда и будем думать, что с ним делать. А пока более насущными делами займемся.

   Глава 13

   Адейб,дел остановился на самом дорогом постоялом дворе. Предсказуемо. Скорее, я серьезно удивилась бы, если б выяснилось, что клан наемных убийц недостаточно богат. Такая профессия просто обязана хорошо оплачиваться. Хм... скорее всего, Ольстрех действительно был прав, удержав меня от резких решений. И дело даже не в нарушении местного закона о расизме. Если Адейб,дел действительно приехал не по мою душу, с ним нужно было найти общий язык. Такие знакомства могут пригодиться в самый неожиданный момент. Ну... посмотрим. Оценим, насколько он адекватен и можно ли иметь с ним дело.

   Наследник клана убийц выглядел лет на 20-ть. Сколько ему было в реальности - пёс знает, в здешнем мире продолжительность жизни у нечеловеческих рас раза в три больше, чем у людей. И старение у разных рас по-разному происходило. Арш,шейн лэрсс Фьерс, например, выглядел лет на тридцать. И это несмотря на то, что он, согласно историческим хроникам, только возле трона около двухсот лет ошивался.

   Одет Адейб,дел был довольно экстравагантно. Похоже на наряды нашего средневекового востока, но слишком уж все вычурно. Тяжелая вышивка, явный перебор с украшениями и чересчур много слоев ткани. На мой взгляд, издалека Адейб,дел напоминал большой кочан капусты. И не спасало даже то, что ткань была полупрозрачной и почти невесомой. Хм... это он так свой статус подчеркивает или какие-нибудь комплексы нежно лелеет?

   Адейб,дел возлежал на тахте, курил кальян, смотрел на развлекавших его танцовщиц и даже не соизволил обратить на меня внимания. Плохой признак. И дело даже не в уязвленном самолюбии (хотя оно тоже присутствовало), дело в том, что меня вообще не воспринимали всерьез. Адейб,дел, похоже, чувствовал себя хозяином положения, а это было чревато. Неизвестно, куда его занесет. И, что самое поганое - не понятно, толи за ним реальная сила стоит (и воинов он с собой протащил больше, чем известно Ольстреху), то ли этот мажор просто выпендривается.

   Первым порывом было вытащить арбалет и проделать дырку. Если не в самом Адейб,деле, то хотя бы в одном из барабанов его музыкантов. Хорошо, что я человек сдержанный. Подобный шаг выглядел бы откровенно глупо, и ни к чему хорошему не привел бы. Впрочем, весьма вероятно, Адейб,дел и нарывался на что-то вроде этого. Вполне может быть, что ему был необходим только повод. Вопрос только в том - повод к чему? Захватить долину? Что-то я слабо себе это представляю. Хотя... стоп. Захватить имущество можно не только силой. Не начал ли, наконец, работать Совет Нейтральных земель? И не изобрел ли он какой-нибудь хитровымудренный закон? Да, изменения обязаны доводить до всех, но... курьеров не слишком много. Я, в свое время, заключила контракт с соответствующей службой, разорившись на приличную сумму, но даже у них в сроках доставки необходимой корреспонденции была указана неделя. И это несмотря на то, что от столицы до долины всего двое суток пути, даже если с караваном тащиться. А отдельный всадник на быстром коне может двигаться в два раза быстрее.

   Хотя... какие деньги ни плати, а всегда найдется кто-то, кто сможет перебить твой заказ. И я нисколько не удивлюсь, если выяснится, что Адейб,дел пожертвовал курьерской конторе круглую сумму за то, чтобы они попозже довели до меня нужный закон. Вопрос только в том - что мне теперь с этим делать. Действовать вслепую я не хочу. Послать своего курьера? Можно, но не факт, что я получу требуемый результат. Если эти представители ушастой расы такие хорошие разведчики и бандиты, курьер просто словит стрелу, едва выехав из долины.

   Ну, что ж... для начала попробуем по-хорошему. Вполне возможно, что у меня просто паранойя, что никто долину захватывать не собирается и Адейб,дел - обычный шовинист. Я подозвала одного из своих охранников и шепнула ему на ухо пару слов. Тот кивнул, и направился к нашему высокому гостю. Адейб,дел скорчил недовольную мину, но соизволил обратить на него внимание. Я, улучив момент, незаметно выскользнула из комнаты. Не хочу неуютно чувствовать себя в собственном же доме.

   - Ну? Чем порадуешь? - мрачно поинтересовалась я у охранника, вернувшегося от Адейб,дела.

   - Наш гость отказывается воспринимать женщину как хозяйку долины, и не будет вести с ней никаких дел, - получила я предсказуемый ответ.

   - Адейб,дел озвучил цель своего приезда? И на сколько он задержится?

   - Говорит, что приехал за товаром, а насчет сроков - сам пока не знает. Что будем делать? Прикажете выставить его с постоялого двора?

   - Вот еще! - фыркнула я. - Нам только проблем с кланом наемных убийц не хватало. Не-е-ет. Мы пойдем другим путем. Как говорил один герой в самом расцвете сил - есть три способа: курощение, низведение и дуракаваляние. И я думаю, что придется применить все три сразу19.

   Глаза охранника, вдруг сделались красивой и необычной квадратной формы. Судя по нарисованному на его физиономии офигению, он заподозрил меня во внезапном умопомешательстве. Напрасно. Ко мне в голову заползла весьма интересная идея, и я решила претворить ее в жизнь. А заодно и проверить действенность некоторых моих придумок.

   На свете существует не так уж много ситуаций, которые могут вывести меня из себя. Обычно я довольно сдержанный человек. Но когда появляется какой-то тип, чьих намерений я не понимаю, и отвлекает меня одним своим присутствием, это не просто раздражает. Это бесит. У меня и без того целая куча дел. А я не могу ни на чем сосредоточиться, постоянно ожидая если не стрелы в спину, то какой-нибудь гадости. Разумеется, долго так продолжаться не могло. Сложившуюся ситуацию нужно было как-то разруливать.

   Для начала я решила выяснить, принял ли Совет Нейтральных земель какие-нибудь новые законы, и о чем конкретно в них говориться. Поскольку идея с курьером заранее была обречена на провал, я решила пожертвовать временем. Мои наемники постоянно сопровождали караваны до столицы и обратно. Почему бы им не узнать про все последние нововведения? Да, это займет (как минимум) четыре дня, но я продержусь.

   Надо сказать, что помимо собственного отряда "Альфа" мне мечталось и еще и о хорошо организованной службе безопасности. Завести личное КГБ было просто моей идеей фикс. Вряд ли выполнимой, конечно, поскольку я представления не имела, как подобную службу надо организовывать. Впрочем, выбора у меня особого не было. В любом случае, с чего-то требовалось начинать, и я даже присмотрела пару наемников, которые показались мне перспективными. Жаль, что в мире, куда я попала, не существовало книг по этой теме. А единственным типом, который мог бы поделиться опытом, оказался Канцлер Миритии. Согласитесь, не вариант, если я не хочу иметь его пальцы во всех своих пирогах.

   Стоп. А чего я, собственно, загоняюсь? Вопрос воздействия на Адейб,дела можно решить проще. У меня же Ольстрех есть! А он, в свое время, был не простым военачальником, а полководцем довольно высокого происхождения. Наверняка Ольстрех вращался в высших кругах общества, а значит, вполне может мне помочь. Раз уж Адейб,дел весь из себя шовинист, флаг ему в руки. Не хочет общаться с женщиной - подсунем ему мужчину. Неизвестно еще, кто выиграет от подобной замены. Ольстрех умеет вести переговоры, явно изучал этикет, а его монументальная фигура вообще производит довольно сильное впечатление, особенно на неподготовленного зрителя. По сравнению с ним Адейб,дел выглядит довольно бледно.

   Вообще, если анализировать мои впечатления о хвостато-ушастом наследнике клана наемных убийц - он сибарит и не слишком умный тип. Иначе не стал бы так откровенно меня игнорировать. Похоже, Адейб,дел даже не соизволил расспросить окружающих обо мне. И дело тут вовсе не в его воспитании или шовинистических убеждениях. Дело в ограниченности и непонимании сложившейся ситуации. Сколько раз, живя в данном мире, я встречала мужчин, которые считали женщин лишь вещью? Да каждый второй! В данном мире к слабому полу отношение вообще потребительское и пренебрежительное. Однако более умные и сдержанные создания запихивали собственные убеждения куда подальше ради того, чтобы выгодно вести со мной дела. А некоторым даже особых усилий для этого делать не пришлось.

   Взять того же Нишсина. Орк и пират. Однако выяснив, что я вполне удачно обосновалась в долине, он при первой же встрече повел себя правильно. И получил нехилый бонус. Теперь его команда включена в список существ, на которых я провожу испытания своих изобретений. И благодарность за маскировочные наряды я уже получила. Причем не только деньгами. Куда приятней была посылка из 10 эльфийских голов, которая шла "в подарок". А ведь я веду дела не с одним только Нишсиным! Многие торговцы, насколько я знаю, тоже не воспринимают женщин как разумных существ. Однако, почуяв выгоду, они быстро сменили свои убеждения. Во всяком случае, еще никто из торгашеской братии не отказался иметь со мной дело только потому, что я женщина.

   Что ж... всё когда-то бывает в первый раз. И раз уж я подозреваю, что со мной ведут игру, правила которой мне неизвестны, значит, надо действовать осторожно. Для начала - усыпить бдительность вероятного противника. Добавим ему роскоши, внимания, особого отношения, и сыграем на его нарциссизме. Покажем, что его опасаются, что его принимают всерьез, что перед ним пасуют... как раз дня на четыре этого концерта должно хватить. А потом... будем действовать в зависимости от тех новостей, которые привезут из столицы наемники.

   Первым делом я поручила Ольстреху организовать для почетного гостя охоту. Сделать это, кстати, было не так уж легко. Во-первых, потому, что подобных услуг мы пока еще никому не предоставляли, и действо было необкатанным, а во-вторых, найти дичь в ближайшем лесу было не так уж просто. Выбили ее всю, пока долину осваивали. А ведь Адейб,дела, во избежание ненужных подозрений, придется снабдить компанией таких же, как он, скучающих дятлов. И это значит, что парой кроликов нам не обойтись.

   К счастью, в данном мире существовала магия. И амулеты, приманивающие зверей, были изобретены уже давно. Да и было бы странно, если б дело обстояло иначе - кушать всегда хочется. Точно так же, как и облегчить себе жизнь. И если раньше утверждалось, что именно труд сделал из обезьяны человека, то потом люди пришли к прямо противоположной точке зрения. Во-первых, не факт, что именно из обезьяны, а во-вторых, не труд, а лень. Иначе никогда не были бы изобретены утюг, плита, стиральная машина и прочие радости жизни.

   Глупо думать, что в мире с существованием магии народ думал иначе. Любое разумное существо будет стремиться облегчить себе жизнь, это естественно. Именно поэтому в данном мире существовали амулеты, приманивающие не просто зверей в общем, но и каждый вид в отдельности. Словом, лафа для охотников. Я бы даже сказала - неспортивно, но в моем мире дела обстояли не лучше. Чего только стоили постоянные скандалы из-за чиновников, которые с вертолетов расстреливали внесенных в Красную книгу животных.

   К счастью, в данном мире никакой Красной книги еще не было. И партии "зеленых" тоже. Так что я могла организовывать отстрел животных так, как моей душеньке будет угодно. А уж насчет того, чтобы данное действо было пафосным, громким и увлекло Адейб,дела, расстарался Ольстрех. Он и в этом нелегком деле оказался бесценным помощником. Всё-таки, благородное происхождение и соответствующее воспитание - это великая вещь. Высокомерный поворот головы, властный приказ - и охотники сорвались с места. Похоже, я оказалась права - Ольстрех не впервые принимает участие в подобных забавах. И гораздо лучше меня знает, как нужно организовывать данный процесс для высокого гостя. Похоже, что мой военачальник даже получал от этого представления искреннее удовольствие. Видимо, вспоминал свое прошлое, когда он еще был свободным, и участвовал в подобных мероприятиях вместе с халифом.

   Повезло мне все-таки с Ольстрехом. Без него я бы однозначно лопухнулась. Множество незначительных, на первый взгляд, мелочей просто не пришло бы мне в голову. Нет, ну я понимаю застолье после основного процесса. Но всё остальное? Вот скажите мне - зачем на охоте слуги? (Загонщиков я не считаю, их функция понятна). Всякие камердинеры, мажордомы и остальные тунеядцы? А зачем там музыканты и дамы легкого поведения? Охотники собираются ночевать в лесу со всеми удобствами?

   В общем, мои скудные женские мозги не способны постигнуть истинного величия мужских развлечений. Так что пусть специалисты этим занимаются. Главное - создать Адейб,делу все условия. Пусть развлечется, наследничек. И отвлечется. Кстати, любопытно, а почему он все еще наследник? Казалось бы, сам вид деятельности его клана требует проявить инициативу. Как еще занять место главы наемных убийц? Ежу понятно, что добровольно такой пост никто не уступит. Нужно постараться. Шарфик там шелковый на шее потуже затянуть, апоплексический удар табакеркой организовать, геморроидальные колики сымитировать. Да мало ли прекрасных идей, которые способствуют ускоренной передачи власти? Странно, что Адейб,дел до сих пор ни одной из них не воспользовался. Неужели он совсем никчемушный тип?

   Нет, я не собираюсь недооценивать врага. Но сущности, как известно, лучше не умножать без необходимости, а потому у меня появилась довольно стройная версия насчет этого наследника клана. Допустим, (только допустим), что Адейб,дел именно тот, кем он кажется - представитель "золотой молодежи", который с детства не знал ни в чем нужды и избаловался донельзя. Вполне вероятно, что его папенька, в таком случае, не очень доволен поведением наследника. И тогда захват моей долины для Адейб,дела - это способ доказать, что он чего-то стоит. Может, всё не совсем так, как я напридумывала, но в любом случае, его папеньке неприятно будет узнать, что наследничек облажался. И уж тем более, что его обошла женщина. И я полагаю, что именно на этом мне и нужно сыграть.

   Ладно, не будем забегать вперед. Поостережемся на всякий случай. Хотя... судя по тому, что я наблюдаю, Адейб,дел действительно всего лишь недалекий избалованный тип, у которого понтов и спеси больше, чем здравого смысла. Моя новосозданная разведка, несмотря на то, что только набиралась опыта, могла похвастаться первыми успехами. Мы установили полный контроль за всеми представителями расы рейшл,лисс в долине и отслеживали каждый их шаг. Мои наемники изображали из себя курьеров, направляющихся в столицу, пытаясь поймать на живца засаду, если она есть. Ну а сам Адейб,дел развлекался на полную катушку. Напрасно я опасалась, что не смогу занять его на четыре дня. Наследник ударился во все тяжкие. Сорил деньгами, оскорблял окружающих и вообще вел себя как полный свинтус.

   Вернувшиеся из столицы наемники привезли мне целый пакет документов. Как ни странно, никакого напрягающего меня закона я там не нашла. Напротив. Бумаги меня только порадовали. Во-первых, Совет Нейтральных земель действительно начал работать. Во-вторых, им жизненно необходимы были налоги, а потому они не стали выжидать год, чтобы закрепить за мной земли. В принципе, разумно, поскольку эффективность моего хозяйствования налицо. Да и деревни вокруг моей долины обосновались крупные, с большими землевладениями. Выкупить их практически нереально, а потому документы, закрепляющие права, пришли и на них. Причем я назначалась главным ответственным лицом за все, что творится в округе. Радость-то какая... только этого мне не хватало.

   Однако намного больше бумаг меня интересовали сведения о клане наемных убийц. Понимая, что беседовать они будут только с тем, кого уважают, я обратилась за помощью к Нишсину. Нет, сначала-то я хотела Ольстреха запрячь, но за то время, пока он пребывал в рабстве у Фараха и бодался с эльфами на западных границах халифата, в криминальном мире многое изменилось. Да и связи у него с преступными кланами были не того плана, что мне нужны, поскольку Ольстрех охотился на бандитов, а не сотрудничал с ними. Мне же нужен был совсем другой вариант. Кто-то, кто не просто знает криминальный мир, но и вхож в него, имеет там вес. Именно поэтому мой выбор и пал на Нишсина. Орк был не только известным пиратом, но и поддерживал связи в бандитских кругах столицы. В конце концов, награбленное он сплавлял не только мне.

   Нишсин к моей просьбе отнесся со всем вниманием. Он заслал своего представителя к главе клана наемных убийц, тот задал несколько вопросов, и теперь я имела хоть какое-то представление о том, что там вообще происходит. Во-первых, выяснилось, что Адейб,дел не единственный наследник. Глава клана имел довольно большой гарем, и сыновей у него - штук двадцать. Более того, обосновавшийся у нас спесивый хам - не самый любимый и ценный родственник. И уж точно никто даже не рассматривает его как возможную замену отцу в будущем. Ну... что сказать... я с мнением главы клана была полностью согласна. Адейб,дел произвел отвратное впечатление не только на меня, но и на других представителей долины.

   Также Нишсин сообщил, что глава клана считает необходимым содержать всех своих детей на высшем уровне (силен мужик!), но и отдачи от них требует соответствующей. Адейб,делу была выделена довольно большая сумма денег с приказом обосноваться вне пределов столицы. В идеале предполагалось, что наследник создаст новые базы для клана, который, по всей видимости, собирался частично выйти из подполья и стать чем-то большим, чем просто наемные убийцы. Ну, что ж... про пиратские республики я слышала. Почему бы не организовать бандитскую?

   Разумеется, планируя организовать базы, глава клана не ограничился засланием одного лишь Адейб,дела. Зная своего сына, он вряд ли всерьез на него рассчитывал, и, наверняка, подстраховался, отправив с такой же миссией еще пару-тройку своих представителей. Собственно, главу можно уважать хотя бы за то, что он не выкинул спесивого щенка за порог, как бесполезный мусор, а дал ему шанс обеспечить собственное будущее. Даже если бы Адейб,дел не организовал базу, он мог бы заключить с крупными торговцами довольно выгодные контракты на поставку в столицу эксклюзивных вещей. Клан вполне способен конкурировать с караванщиками просто потому, что может передвигаться между населенными пунктами с гораздо большей скоростью. Если товар дорогой и не крупногабаритный - это имеет огромное значение. Чем быстрее происходит оборот денег, тем выгоднее. Я уж не говорю о том, что Адейб,дел вполне мог бы поставлять товар, особо востребованный в связи со специализацией клана - например, нашу одежду камуфляжных расцветок. Вот только для этого нужно было наладить со мной хорошие отношения, как это сделал Нишсин. А зажравшийся мажор пошел по неверному пути шовинизма. Ну, что ж... теперь, когда у меня на руках все необходимые сведения, я могу, наконец, играть в открытую. Проучим спесивого мальчика раз и навсегда. Месть? Да бог с вами. Адейб,дел того не стоит. То, что я собираюсь сделать, не имеет к мести никакого отношения. Просто... некоторые поступки не должны оставаться безнаказанными. Так, на будущее, чтоб остальным неповадно было.

   Итак, у нас имеется клиент с завышенным самомнением и большой суммой денег. Что требуется сделать в первую очередь? Разумеется, избавить Адейб,дела от финансовых излишков. Не знаю, сколько денег выделил ему папенька, но они в любом случае рано или поздно закончатся. А мы поможем. Как говориться, "на хвастуна не нужен нож"20. Адейб,дел заявил о себе, как наследник? Вот на этом мы и сыграем. Предложим ему самые дорогие товары, достойные только его высочества. А то, что цены будут слегка накручены... это другая история. И спектр дополнительных услуг необходимо расширить. Лучшее постельное белье, массажистки, вип-ванная с ароматизаторами, лучшее вино и еда, а так же пафосные развлечения.

   Я дала нужные указания и благополучно про Адейб,дела забыла. Угрожать он мне ничем не угрожает, пасут его плотно, так что можно заняться более важными делами. У меня этот типус и так много времени отнял.

   Ольстрех

   Первый раз в жизни я решил приложить усилия по соблазнению женщины, (обычно они сами мне на шею вешаются) и... не добился никакого результата. Ну, если не считать того, что Анж при встрече со мной начала явно дергаться. Я вытряхнул из шкафа пафосные шмотки, изобразил на физиономии самую завлекающую улыбку и... получил в ответ совершенно недоумевающий взгляд. После чего мне захотелось вернуться в свою комнату и постучаться головой обо что-нибудь твердое. Как я мог забыть, что из-за проклятья Вечного рабства Анж не видит моего лица?! Впрочем, отступать было не в моих правилах.

   Я делал комплименты, старался всегда находиться рядом и быть интересным собеседником. Однако на Анж это действовало самым странным образом - она стала раздражаться. Поняв это, я немного снизил напор. М-да. Похоже, Анж отличается от обычных женщин еще больше, чем мне казалось. Да, она любит украшения и драгоценности, но не сходит от них с ума. Она имеет возможность носить самое богатое платье, но довольствуется строгим нарядом, пусть и из качественной ткани. У нее есть все основания стать заносчивой, высокомерной стервой, но Анж прислушивается к мнению окружающих и ведет себя вполне адекватно. И я представления не имел, как можно завоевать такую женщину. Что ей вообще нравится?

   Когда в долине появился Адейб,дел, я напрягся из-за него даже больше, чем из-за Нишсина. Будучи одним из сыновей главы клана наемных убийц, он отличался смазливой внешностью, и производил на дам благоприятное впечатление. Однако Адейб,дел повел себя самым идиотским образом. Я, конечно, слышал, что он самоуверенный, высокомерный тип, но никогда не думал, что до такой степени. Поставить свои мелочные амбиции выше интересов клана? Ввести в раздражение хозяйку долины, с которой требовалось заключить контракт? Это не просто глупо, это откровенный идиотизм. И если первое время Анж относилась к нему подозрительно, ожидая подвоха, то потом, прояснив ситуацию, разозлилась. И я ее понимаю. Мало того, что этот придурок ее проигнорировал, выказав неуважение, он еще и все наши охранные службы напрягаться заставил. Разумеется, Анж захотела поставить этого идиота на место. И я получал неимоверное удовольствие, глядя на то, с каким вдохновением она воплощала в жизнь свой изящный план.

***

   Жизнь в долине шла своим чередом. Впрочем, это было неудивительно, поскольку самое сложное - это организовать общий процесс, а поддерживать его - уже не так напряжно. Я подыскала людей со способностями управленцев и теперь только осуществляла контроль. Благо, продуктивно работали не только они, но и рядовые наемники, плюты, а так же рабы. С последними вообще довольно любопытная история получилась. Поскольку собственник из меня был так себе (опыт рабовладения отсутствовал), относилась я к рабам так же, как и ко всем остальным. И оказалось, что это была очень даже правильная политика, поскольку народ воодушевился, и трудился с полной самоотдачей. Чтобы их не продали кому-нибудь менее лояльному.

   Одним из самых удачных моих приобретений оказалось семейство с навыками шитья. Они не просто хорошо делали работу, но и обладали прекрасным вкусом, практической сметкой, а так же талантами художника. Причем все. И если женская часть воплощал