home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add



Глава 1

ЖИЗНЬ ЗА ЖИЗНЬ

Бандиты поднялись с первыми лучами Сириуса. Ночёвка на голых камнях не доставила им большого удовольствия. Скалы быстро остывают и забирают тепло у людей. После такого сна нередко затекают конечности, а в пояснице появляется неприятная боль. Чтобы немного размяться, Кроусол сделал несколько простых упражнений. Хорошая зарядка сейчас не помешает.

Взгляд разбойника невольно упал на вход в подземелье. Тонг тяжело вздохнул. Завалить дверь, к сожалению, нечем. Тревожные предчувствия не покидали тасконца. Тоннель — самое уязвимое место в плане побега. Противник наверняка предпримет определённые шаги для перехвата группы. Вопрос в том, какие? Кроусол терялся в догадках. В любом случае, преследователи не дадут налётчикам спокойно скрыться.

Призывно махнув рукой, главарь громко произнёс:

— Пора. Идите за мной, в колонну по одному, след в след.

Отряд неторопливо двинулся на юг. Маленькая площадка резко оборвалась, и бандиты ступили на узкую, не более одного метра в ширину, тропу, тянущуюся вдоль скалы. Смотреть вниз Тонг никому не советовал. Стоит потерять равновесие, и тут же отправишься в преисподнюю. Дна ущелья не было даже видно. Лёгкая молочная дымка создавала иллюзию, что люди находятся выше облаков.

Протяжённость опасного участка составила около трех километров. За все это время никто из тасконцев не проронил ни слова. Внимательно глядя под ноги, разбойники медленно шли за Кроусолом. Пот ручьём тёк по лицам налётчиков. Напряжение достигло предела. Лишь когда главарь вывел группу на очередное плато, бандиты облегчённо вздохнули. Бракс опустился на колени и начал тихо молиться.

Не обращая внимания на юношу, Фекс устало проговорил:

— Ну и дорога! У меня до сих пор от страха дрожат колени. Неужели монахи пользовались этой тропой? Только сумасшедшие способны на подобное.

— Болван, — снисходительно усмехнулся Тонг. — Природа порой создаёт удивительные чудеса, но сделать по краю отвесной скалы выступ одинаковой ширины могут только люди. Отшельникам нужно было выбраться на плоскогорье, и они решили проблему данным способом.

— Сколько же времени им понадобилось, чтобы вырубить тропу в каменной стене? — спросил Ярк.

— Трудно сказать, — пожал плечами Кроусол. — Может триста лет, а может всего один год. Мы ведь не знаем, какой техникой пользовались монахи. Древние асканийцы обладали очень могущественными технологиями и нередко при строительстве важных объектов сносили естественные преграды. Наш разговор не имеет смысла. Дальше дорога будет гораздо легче. Но соблюдать осторожность, тем не менее, придётся.

Огромный белый шар показался из-за отрогов гор.

Поверхность плато постепенно накалялась и разогревала воздух. Жара стояла невыносимая. Темп движения резко упал. Едва волочившие ноги разбойники с надеждой думали о привале. Значительно отставший от отряда Бракс, часто останавливался и долго отдыхал. Тонг с раздражением и злостью смотрел на парня, но молчал. Судьба бедняги главаря ничуть не волновала, он просто не хотел терять бойца. Подчинённых у Кроусола и так осталось мало.

Между тем, налётчики приближались к новому большому плоскогорью. Впереди был длинный, достаточно крутой подъем.

— Шевелитесь! — скомандовал Тонг. — Ещё один рывок, и группа достигнет цели.

Бандиты двигались по склону крайне медленно. За прошедшие пять часов они потратили слишком много сил. Едкий грязный пот заливал глаза, раны и ссадины ужасно болели и кровоточили. Переход получился необычайно тяжёлым. Последний отрезок пути беглецы преодолевали уже на четвереньках. Звуки, издаваемые разбойниками, напоминали рычание диких зверей.

Но вот мучительный подъем завершился, и налётчики упали на камни. Разбойники не шевелились минут сорок. Наконец Кроусол сел, взглянул на подчинённых и тихо прохрипел:

— Надо идти.

— Я не в состоянии, — простонал Бракс.

— Понимаю, — выдохнул главарь. — Но если мы останемся здесь, то к вечеру превратимся в завяленные мумии. Сириус пощады не знает. Слабый должен умереть.

— Сколько мы прошли? — поинтересовался Ярк.

— Километров двадцать, — после некоторой паузы ответил Тонг.

— И всего-то… — нервно рассмеялся помощник.

Главарь опёрся на стену скалы и резко встал. В подобной ситуации нельзя себя жалеть. Проявишь слабость, малодушие, и ты обречён. Слегка покачиваясь, Кроусол направился к лежащим бандитам.

— Подъем! — выкрикнул Тонг, пиная сапогом Фекса. Бандит вскочил как-то удивительно легко. Силы у него ещё сохранились. Фекс довольно бесцеремонно взял Бракса за шиворот и поставил беднягу на ноги. Юноша даже не пытался возмущаться. Не дожидаясь особого приглашения, Ярк поднялся самостоятельно.

Между тем, главарь наклонился за карабином и невольно посмотрел на плато. В первое мгновение тасконец не поверил собственным глазам. Неужели от жары начались галлюцинации? На всякий случай Кроусол вытер с лица пот и потряс головой. Нет, он не ошибся. Предчувствия никогда не обманывали Тонга. Бывший офицер громко расхохотался.

Налётчики тотчас повернулись к командиру. Уж не спятил ли несчастный? Впрочем, смех Кроусола вскоре оборвался. Указав рукой на север, Тонг иронично заметил:

— У нас снова гости.

— Проклятье! — выругался помощник. — Упрямые сволочи…

Взгляды разбойников были прикованы к каменной долине внизу. Там, растянувшись в колонну, двигался отряд преследователей. С высоты плоскогорья рассмотреть врага не составляло ни малейшего труда.

Главарь насчитал полтора десятка бойцов. Соотношение один к четырём. Перспективы вырисовывались не радужные. Опустив бинокль, Кроусол задумчиво произнёс:

— Я явно недооценил противника. Мерзавцы обнаружили подземный ход за одну ночь. Может, знали о тоннеле?

Через секунду Тонг продолжил:

— Хотя, вряд ли. Монахи унесли древнюю тайну в могилу. Значит, противнику повезло. Удача, похоже, покинула меня. Жаль…

Закинув оружие за спину, тасконец устало проговорил:

— Пора убираться отсюда. Преследователи будут здесь примерно через час. Они явно свежее нас и идут значительно быстрее. Чтобы выжить, придётся поторопиться.

— А если подождать их тут? — предложил Фекс. — Мы встретим врага на подъёме. Крови прольётся немало. Позиция ведь неплохая.

— Поздно, — возразил главарь. — Вступать в бой нужно было либо у выхода из тоннеля, либо на тропе. Сейчас же шансов на успех практически нет. Противник обойдёт группу с двух сторон и возьмёт в клещи. Эти парни не дураки и под пули не полезут.

Не теряя времени, беглецы тронулись в путь. Впереди раскинулось огромное каменное плато, опоясанное высокими отвесными скалами. На первый взгляд казалось, что бандиты угодили в западню. Но глубоко заблуждался тот, кто так думал. Кроусол не зря провёл в теснине целую декаду, изучая местные окрестности. Тонг знал, по меньшей мере, о трех дорогах, ведущих на юг.

Когда совершаешь преступление, надо обязательно позаботиться о путях отступления. Какой смысл грабить посёлки, если ты не можешь воспользоваться добычей? Тасконец никогда не пренебрегал мелочами. Благодаря осторожности и предусмотрительности Кроусола, налётчики не раз выпутывались из сложных, почти безнадёжных ситуаций.

В периоды отдыха, когда разбойники беспробудно пьянствовали, главарь исследовал Южные горы. Чаще всего он делал это с небольшим отрядом верных людей. Некоторым подобные походы стоили жизни.

На плато Тонг взял с собой трех помощников. Бедолаги несли продовольствие и воду. Чтобы сохранить тайну подземелья, бандитов пришлось устранить. В конце экспедиции налётчики «случайно» сорвались в пропасть. Жалости к подчинённым Кроусол не испытывал. Люди для него всегда были лишь средством для достижения цели. Он, не раздумывая, избавлялся от отработанного материала. Милосердие и сострадание — удел слабых.

Минуло два часа. Находившийся в зените Сириус палил нещадно. Губы пересохли, язык распух, а горячий воздух обжигал гортань. Жара стала невыносимой. От жажды и усталости окружающие предметы расплывались в глазах. Фигуры разбойников превратились в странные неясные силуэты. Подмётки кожаных сапог нагрелись до такого состояния, что начали прилипать к раскалённым камням.

Первым остановился Ярк.

— Мы сдохнем здесь, — вымолвил бандит, утирая пот со лба. — Нужно укрыться в тени.

— Где ты её найдёшь, — зло процедил сквозь зубы главарь. — Я намеревался пересечь плато по кратчайшему маршруту. Группа вышла бы к перевалу и спустилась в лесную зону. Там есть родник. Это территория шорки, но плохо контролируемая. У нас был отличный шанс уйти к побережью.

— Что же изменилось? — удивлённо спросил Фекс.

— Все! — раздражённо воскликнул Тонг. — Обнаружив секретный тоннель, противник разгадал мой план побега. Эльгер не глуп и наверняка отправил кавалеристов к основным тропам. Мы сами придём в лапы мутантов. Подобное развитие событий меня не устраивает.

— Конечно, — язвительно проговорил помощник. — Лучше стать высушенным трупом.

— Заткнись, Ярк, — твёрдо сказал Кроусол. — Существует запасной вариант. Отряду осталось преодолеть около трех километров. Последний, решающий бросок. Жизнь не гарантирую, а вода будет точно.

— Я не верю! — вырвалось у налётчика.

— У тебя есть другие предложения? — презрительно усмехнулся главарь.

Опустив глаза, помощник промолчал.

Разбойники неторопливо зашагали на юго-запад. Вскоре бандиты заметили впереди хорошую широкую дорогу. Она вела куда-то вдаль, за массивный скальный выступ.

Взглянув на подчинённых, Тонг иронично произнёс:

— Приготовьтесь к чуду. Такого вы раньше никогда не видели.

Пройдя метров четыреста и обогнув препятствие, закрывающее обзор, налётчики невольно замерли. Перед ними находился огромный прекрасно сохранившийся древний завод. Гигантские корпуса поднимались ввысь метров на двадцать пять — тридцать. Строители немало потрудились, чтобы возвести их на столь маленькой площадке.

Забыв об усталости, налётчики внимательно рассматривали удивительное сооружение. В больших квадратных окнах даже сохранились полупрозрачные стекла. Открытые настежь двери и ворота явно указывали на поспешное бегство рабочих. Асканийцы покинули опасный объект непосредственно перед катастрофой. Однако судьба смилостивилась и пощадила данный участок планеты во время ядерного безумия. Возвращаться же обратно в безжизненную каменную пустыню люди не захотели.

— Это лишь фасад, — пояснил Кроусол. — Главные цеха спрятаны внутри горы. Я бродил по заводу пять часов, но обойти его не сумел.

— А что здесь выпускали? — уточнил Бракс.

— Трудно сказать, — пожал плечами главарь. — Судя по всему, какие-то машины.

Разбойники пересекли небольшой двор и вошли в первое здание. Когда-то оно служило складом готовой продукции. Сейчас в нем царило запустение. Каждый шаг по бетонному полу отдавался гулким эхом. Бандиты взволнованно озирались по сторонам. Уверенно двигался только Тонг. Не обращая внимания на спутников, тасконец решительно направился к металлическим воротам. Налётчики последовали за главарём.

Следующее помещение оказалось куда более интересным. Разбойники увидели длинный ряд станков, прессов, манипуляторов. Без сомнения, это был цех заключительной сборки. Вверху, на высоте десяти метров, висела пластиковая кабина. Все производственные процессы на заводе осуществлялись в автоматическом режиме. Рабочие выполняли исключительно контролирующие функции.

Чуть в стороне в нелепых позах застыли отключённые роботы. Возле дальней стены стояли в ряд электромашины для внутренних грузовых перевозок. Несмотря на прошедшие двести лет, оборудование находилось в отличном состоянии. Благодаря низкой влажности металлические предметы почти не пострадали от коррозии и ржавчины. Лишь толстый слой пыли на их поверхности указывал на многовековое забвение.

— Потрясающе! — выдохнул Ярк. — Я всегда относился к слухам о подобных находках с недоверием. Теперь вижу, что зря. Интересно, эти механизмы можно оживить?

— Сложный вопрос, — проговорил Кроусол. — Думаю, главная проблема — источник энергии. Атомных станций в Аскании больше нет. Они разрушены до основания. Значит, электричество сюда не поступает. Автономные установки такие мощности не потянут. Что же касается роботов, то я в них ни черта не смыслю. Никогда даже не сталкивался.

— А сколько это стоит? — с дрожью в голосе спросил Бракс.

— Не волнуйся, — иронично усмехнулся Тонг. — Будешь всю жизнь купаться в роскоши и богатстве.

Миновав огромное помещение, беглецы через невзрачную пластиковую дверь прошли в следующий цех. Строители возвели его прямо в скале. Гигантское сооружение поражало своими размерами. В длину оно достигало трехсот метров, а в высоту было не меньше двадцати. Свет проникал внутрь через маленькие окошки, расположенные в западной части помещения.

Двигаясь в полутьме, бандиты, тем не менее, сумели разглядеть широкую линию конвейера, силуэты манипуляторов и отдельные элементы конструкций. Впрочем, налётчики так и не поняли, что выпускал завод. Скорее всего, какую-то военную или космическую продукцию. В противном случае, прятать данный объект в Южные горы не имело смысла.

Минут через десять тасконцы попали в странную тёмную комнату. Идти пришлось медленно, на ощупь. Неожиданно Фекс задел рукой тяжёлый металлический предмет, и тот со страшным грохотом упал на бетонный пол. Неприятный дребезжащий звук, отдаваясь гулким эхом, ударил по барабанным перепонкам.

— Идиот, — недовольно пробурчал главарь.

Вскоре Кроусол. открыл ещё одну дверь. Хлынувший в проем яркий свет ослепил разбойников. Послышался приглушённый смех Тонга. Он заранее отвернулся в сторону и закрыл глаза. Выдержав короткую паузу, главарь громко произнёс:

— Добро пожаловать в местную столовую.

Бандиты осторожно ступили в квадратный зал с поблекшими рисунками на стенах. Сюжеты оказались довольно типичными. Звёздные корабли, обитатели морских глубин, лесные и горные пейзажи.

К сожалению, время и Сириус не пощадили творение человеческих рук. Краски потеряли цвет и насыщенность. На идеально отполированном полу лежал толстый слой пыли.

Судя по опрокинутым столам и стульям, информация о запуске ядерных ракет застала асканийцев врасплох. Как обычно бывает в подобных ситуациях, началась паника. Сбивая друг друга, люди бросились к выходу. Персонал завода был невелик, и рабочие покинули объект достаточно быстро. У стойки для выдачи готовых блюд лежали осколки разбитой посуды.

— Почему здесь так светло? — удивлённо вымолвил Фекс.

— Взгляни наверх, — сказал Кроусол. — Обедать при искусственном освещении в каменном мешке наши предки явно не желали. Этот колодец накрыт прозрачным куполом. Он очень прочен и надёжен. В помещении поддерживается постоянная температура и днём, и ночью. Купол наверняка имеет маскировку, но во время бегства опустить её забыли.

Тонг не стал развивать эту тему и решительно двинулся к кухне. Пройдя через зал, разбойник сильно толкнул рукой пластиковую дверь. Она распахнулась, и налётчики увидели плиты и котлы для приготовления пищи. Тасконцы с любопытством разглядывали древние приборы и приспособления. Всюду какие-то кнопки, вентили, цветные табло. Разобраться в их предназначении люди, привыкшие жарить мясо на костре, разумеется, не могли. Совершенно другой, непонятный мир.

Между тем, главарь направился к металлическому крану, торчащему прямо из стены. Справа располагался внушительных размеров рычаг.

— Строители проявили завидную предусмотрительность, — проговорил Кроусол. — В случае серьёзной аварии в системе электроснабжения завод сразу останавливался. Рабочие запускали автономный источник питания. Но даже при его выходе из строя смерть от жажды асканийцам не грозила. Фекс, приступай!

Бандит резко нажал на рукоять. После нескольких интенсивных качаний раздался знакомый булькающий звук. Вскоре из крана потекла чистая прозрачная вода.

Тонг наклонился и сделал пару больших глотков. Примеру главаря тотчас последовали и остальные разбойники. Живительная влага буквально растекалась по жилам. Налётчики сразу почувствовали себя гораздо лучше.

Вытирая ладонью мокрый подбородок, Ярк задумчиво произнёс:

— Интересно, с какой глубины поступает вода?

— Кто же тебе скажет, — язвительно заметил главарь. — Найти в Южных горах источник очень непросто. Нашим предкам пришлось немало потрудиться, чтобы пробурить скважину в скальной породе. Наверх воду подают механические насосы. Лично меня удивляет долговечность этого сооружения. Оно построено на века и может функционировать…

Фразу Кроусола оборвал резкий дребезжащий звук, раздавшийся где-то в глубине завода. На пол упал очередной металлический ящик. Преследователи находились уже неподалёку. Перехватив карабин, Тонг с ироничной усмешкой на устах вымолвил:

— Мерзавцы не отстают ни на шаг. Скоро будут в столовой. Пора отсюда убираться. Все за мной!

Бандиты двинулись в дальнюю часть кухни. Там располагалась запасная дверь. Главарь открыл её, повернулся к подчинённым и негромко произнёс:

— Осторожно, не споткнитесь. Ступени лестницы довольно крутые.

Кроусол шёл первым и на ощупь проверял перила. Два пролёта он преодолел достаточно быстро. Разбойники едва поспевали за Тонгом. Сзади раздавались громкие крики врагов. В тот момент, когда беглецы достигли верхней площадки, у основания лестницы вспыхнул факел. Фекс и Ярк дружно выстрелили по источнику света. Послышался слабый стон.

Вскоре налётчики очутились в узком длинном коридоре. Вдоль стен тянулись десятки труб различного диаметра. Трудно сказать почему, но полной темноты в тоннеле не было. Здесь царил серый гнетущий полумрак. Именно это обстоятельство и спасло бандитов.

Поначалу главарь хотел зайти преследователям в тыл. Однако стоило разбойникам свернуть в боковое ответвление, как впереди показались неясные силуэты. Чужаки открыли огонь без предупреждения. Пули засвистели над головами, расплющиваясь о камни и рикошетируя от труб.

— Проклятье! — выругался Кроусол. — Противник разделился и пытается взять нас в клещи. Но не на того напали! Пусть теперь попробуют догнать группу.

Отчаянно отстреливаясь, налётчики рванулись к спасительному коридору. В былые времена он являлся частью системы вентиляции завода. Кроме того, в случае аварии или пожара рабочие могли по нему покинуть охваченные пламенем цеха. Несколько лет назад Тонг очень тщательно и скрупулёзно обследовал тоннель. Сейчас в голове воина Тьмы созрел дьявольски хитрый план. Только бы не пропустить нужное место!

Главарь невольно замедлил шаг. Чтобы не ошибиться Кроусол вёл рукой по стене. Спустя пару минут пальцы, наконец, коснулись пластика. Никто из бандитов даже не заметил маленькую невзрачную дверь.

— Стоп! — скомандовал Тонг.

На мгновение тасконец задумался. В его плане был один существенный недостаток. Спасти всех людей главарь не мог. Кем-то предстояло пожертвовать. Впрочем, долго Кроусол не размышлял.

— Бракс, — проговорил Тонг. — Ты отходишь по коридору дальше. Патронов не жалей. Надо убедить врагов, что туда отступает весь отряд. По сторонам они не смотрят и потому будут жестоко наказаны за допущенную оплошность. Мы спрячемся в кладовке и атакуем противника сзади. Их участь решена.

Стоявший рядом с главарём помощник презрительно усмехнулся. Он не поверил ни единому слову Кроусола. Уж кто-кто, а Ярк прекрасно знал приёмы и уловки негодяя. На подобный подвох разбойник никогда бы не попался. Юноша был более доверчивым. С дрожью в голосе молодой человек спросил:

— А вы меня не бросите?

— Да ты что! — возмущённо воскликнул Тонг. — Это всего лишь манёвр.

Налётчики открыли дверь и исчезли в тёмном помещении. Бракс громко закричал, дал длинную очередь и побежал по тоннелю. Тут же послышалась ответная стрельба. Бесцеремонно оттолкнув Фекса, главарь тихо произнёс:

— За мной! И ни звука! Даже если оступитесь или ударитесь, молчите как рыбы.

Предупреждение Кроусола оказалось нелишним. На полу комнаты валялось много посторонних предметов.

Первым споткнулся и врезался в стену Ярк. Сжав зубы от боли, бандит вытер кровь с расцарапанной щеки. Беглецы двигались в полной тишине. Вскоре они заметили впереди лестницу, ведущую вниз.

— Это кратчайший путь к жилым отсекам персонала, — пояснил Тонг. — Вряд ли преследователи добрались и туда. Мы сделаем небольшой крюк и снова выйдем к складу. Уверен, нас там не ждут.

— А как же Бракс? — недоуменно вымолвил Фекс.

— Не задавай глупых вопросов, — раздражённо ответил главарь.

Спустя несколько минут разбойники уже бежали по просторному холлу. Расшвыривая стулья и кресла, перепрыгивая через диваны, налётчики старались побыстрее покинуть опасное место. У них появился отличный шанс спастись, и упускать его тасконцы не собирались. О бедняге Браксе больше никто не вспоминал. В подобных ситуациях каждый думает только о себе.


ВСТУПЛЕНИЕ | Сборник "Звёздный взвод". Компиляция .кн. 1-17 | * * *