home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add



Глава 3

КОЛОНИСТЫ

Три последующих часа превратились в настоящее мучение. От перенапряжения у русича разболелась голова. Сидеть на стуле Олесь был уже не в силах. Он неторопливо ходил по улице, изредка бросая взгляд на карту колонии. Ситуация казалась безвыходной. А ведь стоило взорвать на космодроме пару дверей, и события развивались бы совсем иначе. Чужакам поневоле пришлось бы высунуться. Увы, нет пределов человеческой глупости.

Пятнадцать минут назад лейтенант Кронг ушел менять посты у тоннелей. Счастливчик! Аланец хоть на мгновение отвлечется от тягостных размышлений. Ни Храбров, ни Дарквил позволить себе такую роскошь не могли. Обхватив голову руками, капитан тупо смотрел в одну точку. Приближающегося Грондоула они даже не заметили. Кинув оружие тварей на бетонное покрытие, ученый негромко поинтересовался:

— Как дела?

— Паршиво, — честно признался землянин.

— А в чем проблема? — спросил Дан.

— Мы в тупике, — произнес командир роты, откидываясь на спинку стула. — Реально осуществимого плана у нас нет.

— Докладывайте, — вымолвил Грондоул. — Может, я подкину какую-нибудь свежую идею. Новичкам часто везет.

— Хорошо бы, — устало улыбнулся офицер, беря карандаш.

Выдержав паузу, Дарквил начал объяснения:

— Главным элементом операции является эвакуация с планеты. Связаться с эскадрой Нейлон не в состоянии. Его передатчик в данных условиях абсолютно бесполезен. Значит, единственный шанс вступить в контакт с генералом Эднарсом — разобраться с башней. Либо уничтожить ее полностью, либо воспользоваться находящейся там аппаратурой. Не стоит забывать о том, что в роте много раненых, неспособных передвигаться самостоятельно. Маршрут к месту прорыва должен быть максимально коротким. Самый оптимальный — через резервуары с водой, технические мастерские и ремонтные доки.

— Атака с двух сторон? — уточнил ученый.

— С трех, — вставил Олесь. — Одно направление будет отвлекающим.

— В том-то и состоит задумка, — продолжил капитан. — Первое подразделение устраивает шум где-нибудь подальше от жилых секторов. Например, в районе завода. Враг, разумеется, стянет туда все силы. А резервы у противника ограничены. Твари тоже понесли серьезные потери. Завязывается бой, и противник ослабляет охрану коридоров. Вот тут-то второй отряд и устремляется к башне. Его задача вызвать десантные боты и флайеры. Спустя еще пять минут основной контингент идет на штурм здания резервуара. Необходимо достигнуть космодрома к моменту прилета машин. Мы поддержим высадку огнем с земли.

— Получается, что две первые группы обречены на гибель, — догадался Дан.

— Война без жертв не бывает, — бесстрастно проговорил русич.

— Пожалуй, — согласился Грондоул. — Ваш план неплох, но у него есть ряд серьезных недостатков. Насколько я понимаю, разведчики должны пробраться в купол завода незаметно. А это нереально. Чужаки полностью контролируют левую половину колонии…

— Кроме того, не факт, что солдаты сумеют преодолеть тоннель и пробиться к башне связи, — добавил Храбров.

— Именно, — подтвердил Дан.

— Увы, — развел руками офицер. — Ничего лучше мы придумать не сумели.

— Не будем паниковать раньше времени, — вымолвил ученый. — У нас в запасе еще пятнадцать часов. Я верю в удачу.

— Кстати, как твои успехи? — спросил русич.

— Отлично, — произнес Грондоул. — Ничего сложного в конструкции лазеров захватчиков не оказалось. Схема довольно проста и надежна. Впрочем, смею утверждать, что в данной области мы чужакам ни в чем не уступаем. Если интересно, могу продемонстрировать оружие тварей в действии.

— С удовольствием взгляну, — сказал Дарквил, поднимаясь со стула. — Это хоть немного отвлечет от грустных мыслей. Да и в бою пригодится.

Дан взял карабин пришельцев, опустил вниз небольшой рычажок и плавно надавил на выступающую планку. Красноватый луч прочертил воздух и, выбивая куски строительного материала, ударился в стену блока.

— Впечатляет, — проговорил капитан. — Рычаг является предохранителем?

— Совершенно верно, — кивнул головой ученый. — Батарея вставляется сверху. В остальном все примерно одинаково. Вместо курка противник использует подвижную пластину. Чем сильнее нажатие, тем длиннее по времени выстрел. Держи постоянно, и он будет непрерывным. Однако расход энергии сразу увеличивается в несколько раз. Уверен, особенности оружия связаны с физическим строением чужаков. Я прав, госпожа Клерон?

Женщина подошла к столу очень тихо. Судя по усталому выражению лица, вскрытие пришельца далось Эвис нелегко. Аланка опустилась на край дивана и едва слышно вымолвила:

— Удивительно, но господин Лендон не ошибся. Мерзкие твари действительно насекомые. Я даже не представляю, как развивался подобный мир. Ведь вместе с разумными существами на планете наверняка обитают и другие представители фауны. Об их размерах остается только догадываться. Огромные монстры, пожирающие все живое. Кошмар!

— К сожалению, вы никогда не бывали на Тасконе, — заметил Олесь. — Там благодаря теплому климату и высокому уровню радиации гигантские чудовища возникли всего за два столетия. Я видел воронки песчаных червей диаметром в триста метров. А слипы? Эти хищники способны сожрать четырех человек за раз. Они бегают по отвесным скалам, прячутся в расщелины и нападают внезапно и стремительно.

— Не спорю, — проговорила Клерон. — Но рост не главное в эволюции пришельцев. Начнем с того, что чужаки ходят на двух конечностях, а не ползают, как обычные насекомые. В результате, структура тела претерпела серьезные изменения. Те же три части — голова, грудь, брюшко, однако пропорции совсем другие. Скелета нет, зато есть необычайно прочный хитиновый слой. Подробнее о нем ничего пока сказать не могу. Нужны тщательные лабораторные анализы. Грудь тварей защищена надежной броней. Скальпель с трудом ее разрезал. Это следствие борьбы за выживание на родной планете.

— А чем дышат существа? — уточнил Шиндлер.

— Трахеями, — произнесла женщина. После некоторой паузы Эвис продолжила:

— Особое внимание прошу обратить на лапы.

— Почему? — вымолвил Грондоул. — Подумаешь, три пары…

— Дело не в количестве, а в их расположении, — улыбнулась Клерон. — Именно здесь кроется тайна биологической революции в строении пришельцев. Когда миллионы лет назад чужаки встали на задние конечности, брюшко было еще достаточно велико. Теперь все иначе. Ноги сместились вниз. Не до вертикального положения конечно, как у человека, но центр тяжести изменился. Мягкое брюшко убралось под хитиновую защиту. У верхних лап появилось даже некое подобие плеч…

— Лекция занимательная, — оборвал женщину Дан. — Но куда важнее, что у чужаков в голове. Насколько насекомые разумны? Каков их образ мыслей?

— Ты затронул самую сложную тему, — тяжело вздохнула Эвис. — И здесь я не в силах вам помочь. Полные дебри. Мозг твари невелик, однако это ничего не значит. Принципиально другая структура. Об органах чувств я и заикаться боюсь. Тонкие усики, микроскопические нити, нервные окончания… Ясно одно — существа видят, слышат и осязают.

— Плохо, — проговорил землянин. — Мы ориентируемся на свои мироощущения, а в данной ситуации они могут оказаться ошибочными.

— Скорее всего, — подтвердила аланка.

— Но ведь есть у тварей слабые места! — не выдержал Дарквил.

— Разумеется, — сказала Клерон. — Во время боя советую стрелять в голову и низ туловища. Хитиновый слой там гораздо тоньше.

Неожиданно Паурл громко застонал. Уже около часа ученый находился без сознания. Лицо лингвиста побелело, губы приобрели синюшный оттенок, дыхание стало редким и прерывистым. Эвис склонилась к Стиву и взяла его за запястье. Раненый посмотрел на женщину и попытался улыбнуться.

— Я умираю… — прошептал Паурл.

— Мы еще поборемся! — воскликнула Клерон, доставая ампулу со стимулятором.

Ее кисть перехватил Шиндлер. Отрицательно покачав головой, Ален тихо произнес:

— Я делал укол сорок минут назад. Его сердце не выдержит. Думаю, началось внутреннее кровотечение. Это конец…

Эвис бессильно опустила руку. Через несколько минут Стив закрыл глаза уже навсегда. Изо рта аланца вытекла тонкая струйка крови. Правая нога Паурла безжизненно свесилась с дивана. Смерть ужасна и безжалостна.

— Пойду, подышу свежим воздухом, — вымолвил Храбров. — Надо отдохнуть и расслабиться.

— Я с тобой, — тотчас отреагировал Грондоул.

Они неторопливо направились по улице вглубь жилого сектора. Сзади, словно тень, следовал сержант Маквил. Трудно сказать почему, но десантник полностью переключился на функции телохранителя. Русича это вполне устраивало. У него слишком много дел на Тасконе, чтобы умереть в маленькой заброшенной колонии Аквы.

Мужчины миновали последний квартал первой полусферы, оставили позади диагональный тоннель и вышли в четвертый купол. Удивительно, но освещение здесь было по-прежнему плохим. Потолок еле светился, и Олесю понадобилось время, чтобы привыкнуть к полумраку.

— Куда мы идем? — спросил Дан.

— Никуда, просто гуляем, — пожал плечами землянин.

— Не считай меня дураком, — повысил голос ученый. — В начале операции ты нарушил приказ Стива и вместо боксов двинулся именно сюда. Почему? Что заставило тебя отклониться от маршрута?

— Не знаю, — усмехнулся Храбров. — Наверное, чутье. Я, как дикий топсан, ищу добычу по запаху. Кстати, а нельзя взорвать стену полусферы? Через образовавшийся пролом солдаты сумеют выйти к космодрому. Внезапное нападение с тыла сорвет планы чужаков.

— Я тоже рассматривал такой вариант, — проговорил аланец. — Увы, при детальном изучении конструкции пришлось отказаться от столь перспективного плана. Во-первых, стены очень прочны. Отделочный строительный материал лишь скрывает металлический каркас. Древние тасконцы часто использовали подобный метод для повышения жесткости. Нам не хватит никакой взрывчатки. А во-вторых, я боюсь непредвиденных последствий. Сработает система защиты, произойдет детонация, и купол обвалится на головы десантникам. Риск слишком велик.

— Понятно, — сказал русич. Внезапно Грондоул громко рассмеялся.

— Что-то случилось? — недоуменно произнес Олесь, поворачиваясь к ученому.

— Нет, — ответил Дан. — Просто вспомнил слова капитана. С тобой действительно нельзя садиться играть. Ловко ты перевел тему разговора в другую сторону. А я тут распинаюсь о конструктивных особенностях полусферы… Вы опасный человек, господин Лендон.

— Звучит, как предупреждение, — вымолвил землянин.

— Само собой, — улыбнулся аланец. — Ведь я сейчас командую экспедицией.

— Хорошо, сдаюсь, — Храбров шутливо поднял руки вверх. — Готов рассказать всю правду.

— Внимательно слушаю, — произнес Грондоул.

— Обычная логическая цепочка, — начал русич. — Представь себе небольшого размера городок. Он втиснут в жесткие рамки зданий, блоков и куполов. Территория замкнутая. В нем относительно счастливо проживает определенное количество людей.

— И тут прилетают агрессивные захватчики, — вставил ученый.

— Нет-нет, еще рано, — возразил Олесь. — Давай вернемся к истокам. К моменту постройки колонии. Разберем проект детально. Почему, например, жилые полусферы находятся именно в правой части поселения?

— Элементарный вопрос, — иронично сказал Дан. — Меры безопасности. Довольно далеко и от реактора, и от космодрома. В случае аварии они пострадают меньше всего.

— Правильно, — проговорил землянин. — А теперь продолжим рассуждения. Взрыв оказался чересчур сильным, и купола разрушились. Как мне спастись? Я уверен, в городе есть подземные убежища.

— И лучшее место — шестая полусфера, — догадался аланец.

— Или школа, — добавил Храбров. — Ведь для любого человека главное сберечь собственных детей.

— Думаешь, кто-то спасся после нападения? — вымолвил Грондоул.

— Надеюсь, — произнес русич. — Пока это лишь теория, не подтвержденная ни одним фактом. Но ее надо проверить. Жизнь иногда преподносит невероятные сюрпризы.

На несколько минут воцарилось молчание. Олесь достиг центрального перекрестка и повернул направо. Двести метров, тоннель, и разведчики вошли в единственное учебное заведение колонии. Здесь тоже было темно. Слабый свет, струящийся от стен, не мог разорвать густой мрак. Под ногами что-то предательски хрустнуло, и землянин невольно скинул с плеча карабин. Маквил тотчас приблизился к ученым.

— Проклятье! — выругался сержант. — Ни черта не видно. Почему в этих помещениях такое низкое напряжение?

— Каждое здание имеет автономный распределительный щит, — пояснил Дан. — Если в нем кое-что сломать, то можно добиться нужного результата.

Осторожно ступая, Храбров двинулся по узкому коридору. Нарваться на засаду не хотелось. Включив фонарь, русич внимательно разглядывал вывески на дверях. Кабинет математики, физики, химии… Здание школы оказалось очень большим. Строили его на перспективу. В период пика народонаселения базы тут обучалось примерно три тысячи детей. Они бегали по коридорам, кричали, шумели, радовались жизни. Но внезапно хрупкий мир рухнул. И виноват в трагедии колонии Аквы прежде всего Великий Координатор. Катастрофа на Тасконе отрезала несчастных жителей города от метрополии. Что с ними сделали пришельцы, Олесь даже боялся загадывать. Страшная и незавидная участь.

Мужчины бродили по заброшенным помещениям двадцать минут. Часть дверей была закрыта, и Маквил бесцеремонно выламывал замки. Непонятно почему чужаки до сих пор не обследовали школу. Во многих кабинетах чувствовалось запустение. Вековая пыль покрывала ровные ряды парт, голографические проекторы и висящие на стенах плакаты.

— Пора идти дальше, — проговорил Грондоул. — Здесь перестали учиться задолго до вторжения насекомых.

— Не везде, — возразил землянин. — В одной комнате я видел на столах учебники и карандаши.

— Ерунда, — махнул рукой аланец. — Убежище, к сожалению, на карте не обозначено. На его поиски уйдет не меньше суток. А времени у нас нет.

— Пожалуй, — согласился Храбров.

Русич не спеша зашагал в направлении второго выхода. Данный маршрут позволял разведчикам сразу попасть в шестой жилой купол. Энтузиазм Олеся постепенно угасал. Сказывалась усталость. Землянин был на ногах уже девять часов. Бой с пришельцами отнял немало сил. Организм нуждался в отдыхе.

Неожиданно Маквил обернулся и громко выкрикнул:

— Там кто-то есть! Я отчетливо вижу фигуру.

Реакция сработала мгновенно. Храбров отпрыгнул в сторону, присел на колено и прицелился. Резкий возглас сержанта спугнул незнакомца. Он метнулся в узкий проход, и теперь его заметили и Олесь, и Дан. Почти тут же десантник нажал на спусковой крючок. Луч прочертил яркую линию и врезался в угол.

— Не стрелять! — воскликнул русич.

— Почему? — удивленно спросил Маквил.

— Это не чужак, — вымолвил Храбров. — Движения человеческие. Давайте разделимся и поймаем беглеца.

Слова землянина сержант воспринял как приказ и бросился наперерез незнакомцу. Ученые двинулись по коридору вглубь здания. Кольцо окружения постепенно сжималось. Пару раз Олесь видел впереди мелькающую тень. Наконец, преследователи прижали беднягу к дальней стене школы. В его распоряжении остался лишь короткий тоннель и два кабинета.

Вскоре русич и десантник встретились возле невзрачной пластиковой двери.

— Он там, — уверенно сказал Маквил.

Легкий кивок головой, и сержант решительно шагнул в помещение. В ту же секунду на него сверху со звериным криком обрушилась чья-то фигура. В свете фонаря сверкнуло лезвие ножа. От серьезного ранения аланца спас бронежилет. Острие скользнуло по груди, не причинив десантнику вреда. Разведчик умело сбросил незнакомца на пол и занес карабин для удара. Остановился Маквил в самый последний момент.

— Господи помилуй — вырвалось у сержанта. Десантник отступил в сторону, и Храбров разглядел в полумраке мальчишку лет тринадцати. Рваная грязная одежда, испачканное лицо, взъерошенные волосы. Ребенок выл от страха и отчаяния и медленно отползал к партам. Мужчины замерли в нерешительности.

— Что будем делать? — поинтересовался Грондоул.

— Попытаемся вступить в переговоры, — ответил землянин. — Вряд ли он одичал так быстро.

Присев на корточки, Олесь ласково произнес:

— Эй, приятель, ты зря нас боишься. Мы не хотим тебе зла.

Из-за основания стола показалась половина лица и один глаз. Мальчик внимательно рассматривал аланцев. Что-то его еще удерживало.

— Выходи, — предложил русич. — Никакой опасности нет.

— А где убийцы? — с сильным акцентом спросил беглец.

— Наша армия выбила их из жилых секторов, — проговорил Храбров.

— А вы кто? — не унимался юный колонист.

— Мы прилетели с другой планеты, — вымолвил землянин. — Она находится очень далеко отсюда, в звездной системе Сириуса.

— С Тасконы? — в голосе ребенка послышались нотки надежды.

— Не совсем, — честно сказал Олесь. — Но заверяю тебя, у нас дружеские намерения. Сейчас враг у всех один.

Мальчишка выбрался из укрытия и первым делом поднял с пола свой нож. Подойдя к Маквилу, он осторожно потрогал оружие разведчика.

— Хороший карабин, — по-взрослому заметил колонист. — Мне бы такой…

— Как тебя зовут? — уточнил Дан.

— Кен, — лаконично произнес ребенок.

— Где ваше убежище, Кен? — спросил ученый.

— Какое убежище? — мальчик изобразил на лице неописуемое удивление. — Я здесь совершенно один.

— И никого больше не видел? — уточнил русич.

— Увы, — беглец наигранно развел руки в стороны.

— Хватит болтать чепуху! — грубовато вмешался сержант. — У нас нет на это времени.

— Спокойнее, Маквил, — Грондоул положил руку на плечо ребенка. — Пойми, Кен, скоро мы уйдем, а чужаки вернутся. Ты хочешь, чтобы твои друзья остались здесь?

— Нет, — поспешно вымолвил мальчик.

Возраст в подобных делах имеет немаловажное значение. Лгать парнишка не умел. Все его эмоции были на лице. Сейчас он пребывал в замешательстве. Разум ребенка терзали сомнения. Торопить юного колониста ни Дан, ни Олесь не стали. Мальчик должен самостоятельно принять решение.

— Пошли, — тяжело вздохнув, сказал бедняга.

Выйдя из кабинета, ребенок быстрым шагом направился вдоль стены. Преодолев метров сто, беглец свернул в небольшой коридор и сразу указал на дверной проем.

— Тут, — проговорил мальчуган.

Проход оказался завален разбитой мебелью, кусками пластика и учебными пособиями. Лишь где-то сбоку землянин заметил узкий лаз.

— Не очень привлекательное место, — усмехнулся Грондоул.

— Мы сделали это специально, — пояснил Кен. — Если убийцы начнут пробираться, то их сразу же будет слышно.

— Но ведь баррикада привлекает внимание, — возразил Храбров.

— Все предусмотрено, — ребенок довольно улыбнулся. — Кабинетов двадцать выглядят точно так же. Мы постарались на славу…

Судя по последней реплике, парнишка попортил учителям немало нервов. Хулиганские наклонности чувствовались в каждом его движении. Махнув рукой, он ловко нырнул в маленькую дыру. Повторить маневр сорванца мужчины, разумеется, не могли. Разбирая преграду, разведчики сильно шумели и наверняка создали переполох в подземном убежище.

Минуты через три русич, наконец, достиг центральной части кабинета. За ним протиснулись Дан и Маквил. Вокруг была кромешная темнота. Луч фонаря разрезал мрак и замер на сгорбленной фигуре мальчишки. Тот стучал кулаком в металлическую крышку на полу.

— Откройте, это я, Кен, — достаточно громко произнес ребенок.

Спустя несколько секунд щелкнул замок, и люк слегка приподнялся.

— Ты сегодня быстро, — раздался хриплый мужской голос.

— У нас гости, — вымолвил беглец, пропуская аланцев вперед.

Первым вниз спустился сержант. Как только он ступил на бетонный пол укрытия, ему в грудь уперся ствол бластера. Надо отдать должное Маквилу, самообладание десантник не потерял. В слабом свете стен на разведчика в упор смотрел мужчина лет сорока с давно небритой щетиной.

В глазах колониста без труда читалась настороженность и решительность. При малейшей опасности он, не задумываясь, пустит в ход оружие. Поведение мальчишки подтверждало это предположение. Местные жители после нападения пришельцев сначала стреляли, и только затем выясняли, кем являлся их противник. Может, потому и уцелели до сих пор.

Десять ступеней и Олесь остановился рядом с сержантом. Бластер метнулся в сторону Храброва. Главное в подобные моменты держаться спокойно и уверенно. Человек находится на грани срыва и вот-вот нажмет на спусковой крючок.

— К чему такая агрессивность? — мягко поинтересовался русич.

— Кто вы? — вопросом на вопрос ответил мужчина.

— Люди, — пожал плечами Олесь.

— Это я вижу, — незнакомец горько усмехнулся. — Откуда вы взялись на Акве?

— Прилетели, — проговорил землянин.

— С Тасконы? — с надеждой в голосе сказал колонист.

На мгновение Храбров задумался. Лгать мужчине русич не хотел. Правда рано или поздно раскроется, а лишние сложности разведчикам ни к чему.

— С Алана, — честно признался Олесь.

Бедняга испугано отпрянул назад. Оружие в его руке нервно задрожало. Храбров и Маквил даже не пошевелились. Всем своим видом они показывали, что пришли с миром. Опередив колониста, землянин продолжил:

— Катастрофа двухсотлетней давности погрузила Таскону в дикость и хаос. Человеческая раса теперь развивается на другой планете. С этим придется смириться. Начинается новая война. Впрочем, вряд ли вам нужно напоминать о чужаках. Делайте выбор…

Мужчина бессильно опустил руки и устало выдохнул:

— У меня его нет. Речь идет не о моей жизни.

Колонист повернулся, прошел метра четыре и открыл металлическую дверь в основное помещение убежища. Олесь последовал за ним. Перешагнув порог, русич невольно замер. Это был настоящий шок. Со всех сторон на Храброва смотрели маленькие дети. Сколько же их здесь? Считать не имело смысла. Много, очень много.

Грондоул проявил больший прагматизм.

— Тут только малыши? — поинтересовался ученый у мужчины.

— Практически да, — кивнул головой незнакомец. — После кровавой бойни уцелели лишь я, две женщины и несчастные крошки. Сейчас их шестьдесят три…

— Почему сейчас? — удивился землянин.

— У нас проблемы с пищей и водой, — произнес колонист. — Запасы школьной столовой закончились два дня назад. Кен и Илан отправились на поиски. Подросткам недавно исполнилось по четырнадцать. Остальные значительно младше. Мальчишки и раньше решались на подобные вылазки. К сожалению, назад Илан не вернулся.

— Я ему говорил, чтобы он не ходил к оранжерее, — вставил Кен. — Там всегда много убийц. Нашу еду мерзкие твари жрут за милую душу. А декаду назад у резервуара появилось новое существо. Огромное, на шести лапах и с гигантскими челюстями. Захватчики использовали его вместо сторожа.

— Как долго вы сидите в укрытии? — спросил Дан.

— Двадцать один день, — вымолвил мужчина.

— Кошмар! — вырвалось у Олеся.

Между тем, из глубины помещения показались женщины. Обеим было за тридцать. На лицах колонисток отчетливо виднелись следы пережитых испытаний. Бессонные ночи, плач детей и постоянный страх. На спасение они уже не надеялись.

— Вы освободили колонию? — радостно воскликнула высокая блондинка.

— Мне очень жаль вас разочаровывать, — сказал русич, — но мы сами находимся в окружении. Рота контролирует только жилые полусферы. Прорваться к космодрому и связаться с боевыми кораблями солдаты пока не в состоянии. Десант угодил в западню.

— Теперь понятно, почему чужаки наводили порядок в городе, — заметил мальчишка. — Убийцы смывали кровь, убирали мусор, заделывали дыры в стенах…

— Мы слишком торопились, чтобы обращать внимание на мелочи, — произнес Храбров.

В этот момент девочка лет шести громко заплакала. К ней тотчас метнулась вторая женщина. Она гладила ребенка по голове и что-то тихо шептала. Увы, никакие уговоры не помогали.

Колонистка повернулась к аланцам и с мольбой в голосе спросила:

— У вас нет воды?

— О чем речь! — вымолвил сержант, поспешно отстегивая флягу от пояса.

Девочка схватила емкость и жадно прильнула к горловине. С разных сторон к ребенку потянулись маленькие ручонки. Через минуту фляга опустела. Напоить всех желающих она, разумеется, не могла. Вот когда землянин пожалел, что у него нет армейского снаряжения.

— Пойдемте с нами, — предложил Олесь. — Мы сумеем накормить детей. Оранжерея пришельцам больше не принадлежит.

— Ничего другого и не остается, — тяжело вздохнул мужчина.

Примерно через пятнадцать минут колонна вышла из здания школы и двинулась по четвертой полусфере. Некоторых ослабевших от голода и жажды ребятишек разведчики несли на руках. В среднем возраст юных колонистов колебался от пяти до десяти лет. Это были учащиеся младших классов.

Изредка, указывая на тот или иной жилой блок, мальчики и девочки говорили о доме. Впрочем, заходить внутрь никто не решался. Страх перед мерзкими тварями оказался сильнее любопытства. Дети жались к взрослым и испугано озирались по сторонам. Родной город стал чужим и опасным. Их матери и отцы бесследно исчезли, а значит, мир приобрел совсем иную окраску.

Миновав купол, спасшиеся школьники попали в тоннель. Здесь колонистов поджидала новая неприятность. Они отвыкли от яркого света и теперь, жмурясь и закрывая глаза ладонями, пытались сохранить ориентацию. Колонна вынужденно остановилась.

Когда детская волна нахлынула на центральный перекресток третьей полусферы, аланцы уже знали об уцелевших людях. Наблюдатели поначалу приняли малышей за врагов, но быстро поняли ошибку и дали отбой. Солдаты встречали несчастных сирот со слезами на глазах. Пищевой рацион и почти вся вода были истрачены буквально за десять минут. Глядя на отощавших школьников, десантники чувствовали, как в душе закипает гнев. Агрессоры должны заплатить за кровь и страдания невинных жертв.

Выйдя чуть вперед, Клерон с нескрываемым восхищением проговорила:

— Господин Лендон, вы умеете удивлять. Я думала, на базе никто не спасся.

— Иногда чудеса случаются, — пожал плечами русич.

— И трагедии, — добавил Грондоул. — Прибудь сюда «Сондор» согласно намеченному плану семь декад назад, его экипаж попал бы в цветущий город. Однако по ужасному стечению обстоятельств в то же самое время в систему Аридана прилетела разведка чужаков. Противник нас опередил…

— Мы до сих пор не представились, — вежливо вымолвил мужчина. — Мое имя Ник Барот. Я служащий архива. А это учителя — Лиз Лайн и Нила Ребейн.

После того, как аланцы назвали себя, Дан предложил колонистам сесть и тут же произнес:

— Извините за поспешную настойчивость, но не могли бы вы рассказать о своем городе. Мы ведь о нем ничего не знаем.

— Вас интересует последний этап его существования или начать с того момента, как базу бросили? — спросил Барот. — Двести лет полной изоляции…

Ученый посмотрел на часы и проговорил:

— Время есть. Мы хотим услышать всю историю. Согласно древним документам в колонии проживало около тридцати тысяч человек.

— Это было очень давно, — грустно улыбнулся Ник. — Когда-то здесь не хватало жилых блоков. Люди ночевали в кабинетах, лабораториях, цехах. Перспективная работа, стремительный карьерный рост, имидж первооткрывателей… Основатели города надеялись превратить планету в прекрасный сад. И задача не казалась такой уж неосуществимой. А потом прилетел унимийский крейсер, и полковник Илот сообщил, что больше на Акву не придет ни один транспортник. Алан…

Мужчина остановился и тактично поправился:

— …война уничтожила Таскону. Все звездные суда, собранные в огромную эскадру, ушли в неизвестном направлении. Где-то очень далеко разведчики обнаружили полностью пригодную к жизни планету. Эвакуировать базу никто не собирался. Военные считали, что колонистам и так повезло. Наступил период забвения. Многие не верили в случившуюся катастрофу и каждый день выходили на космодром. Напрасные надежды. Город захлестнула волна самоубийств, насилия и сумасшествия.

— И как долго продолжался этот хаос? — уточнил Грондоул.

— Почти пять лет, — ответил Барот. — Затем жизнь понемногу наладилась. Снова появился прирост населения. Именно он и привел к трагедии. На базе возникла серьезная проблема с продовольствием. Расчетные возможности оранжереи невелики. Биологи долго икали выход и, в конце концов, предложили высадить некоторые культуры в местный грунт. Тщательные исследования показали, что плоды съедобны. Люди бросились разрабатывать плантации…

— Массовое отравление? — вставила Эвис.

— Гораздо хуже, — вымолвил Ник. — Я, разумеется, не был свидетелем драмы, но сохранившиеся дневники описывают ее довольно подробно. Примерно через два-три месяца после употребления этих продуктов в пищу, несчастные начали умирать в страшных мучениях. Эпидемия поразила тысячи. По-видимому, в организм попал какой-то грибок. Он быстро разрушал у человека желудок, почки и печень. Изучить болезнь и найти противоядие врачи, к сожалению, не смогли. Людей сотнями хоронили в братских могилах.

— Сколько же колонистов уцелело? — спросил Храбров.

— Четыреста, — произнес мужчина. — За пять декад население города уменьшилось в семьдесят раз. Колонисты провели санитарную обработку всех помещений и долгое время жили обособленными группами. Иссякли последние запасы лекарств.

— Кошмар! — невольно вырвалось у Шиндлера.

— Я нашел записи некоего Граска, — переведя дух, сказал Барот. — Бедняга назвал Акву проклятым местом. Тогда эта фраза вызвала у меня улыбку. Сейчас я понимаю, что его слова — ужасное пророчество. Злой гений буквально витает над планетой. Сто семьдесят лет люди поднимались из ямы, в которой очутились. Кто-то ведь должен обслуживать реактор и системы жизнеобеспечения. Тяжелый мрачный период. Рабочих рук катастрофически не хватало. Заброшены боксы, завод, склады, ангары, технические мастерские.

— И все же вы сумели сохранить инфраструктуру колонии, — заметил Дан.

— Ценой огромных усилий, — проговорил Ник. — Единственное о чем мы не подумали — об оружии. У флайеров закончилось топливо, защитные орудия не предусматривались проектом, а из индивидуальных видов в городе было два десятка бластеров. Воевать на Акве не с кем. Главным приоритетом стало воспитание подрастающего поколения. Мальчиков и девочек готовили специалистами широкого профиля. Гениальный план развития! Он спас жителей базы от деградации, но, увы, не излечил нас от наивности…

— Как получилось, что пришельцы захватили колонию практически без сопротивления? — поинтересовался Олесь.

— Обычная человеческая глупость, — с горечью произнес мужчина. — Каждое поколение мечтало увидеть в небе корабль с Тасконы. В городе даже возникла секта на этой почве. Ожидание судна превратилось почти в религию. И вот представьте себе, служба навигации сообщает о приближении космических ботов. Началось всеобщее помешательство. Побросав обычные дела, люди устремились на посадочную площадку. Их не пугала даже нехватка кислорода. Мы дорого заплатили за свою беспечность.

— Чужаки перебили колонистов? — уточнил русич.

— Нет, — вымолвил Барот. — Корабли сели в разных частях космодрома, и выскочившие из машин мерзкие твари быстро взяли толпу в кольцо. Все население города попало в плен. Захватчики абсолютно беспрепятственно проникли внутрь базы. Сопротивляющихся пришельцы безжалостно убивали, а остальных связывали и гнали к судам. За пять рейсов они вывезли почти девятьсот человек. О судьбе друзей и родственников стараюсь не думать. Эти существа наверняка каннибалы [наверное, всё таки, людоеды (Sergius)]. Кен видел, как чужаки разрезают трупы на мясо.

— Насекомые действительно всеядны, — проговорила Клерон.

— Я спасся случайно, — продолжил Ник. — Задержался в архиве и на «торжественную» встречу опоздал. Самый короткий путь к космодрому через парк, первую жилую полусферу и резервуар. Именно там на меня и наткнулись Илан и Кен. Сорванцы чудом умудрились вырваться из лап монстров. Мы побежали к убежищу и застали в школе учащихся младших классов. Те минуты я вспоминаю с содроганием. Детей приходилось просто сбрасывать вниз, спускать по лестнице времени уже не было.

— А когда мальчишки закрыли люк, Лиз вспомнила, что на стене висит план здания, — вставила блондинка. — На нем обозначено укрытие. Несмотря на то, что захватчики уже прочесывали помещения, Илан вернулся назад и сорвал табличку. Из четвертого купола доносились отчаянные крики. Несчастные пытались спрятаться в домах. Твари хорошо реагируют на движение, а вот в темноте ориентируются плохо.

— И потому вы повредили систему энергоснабжения последних полусфер, — сказал Грондоул.

— Это все Кен, — улыбнулся мужчина. — Он разрушитель по своей натуре. Парень практически неуправляемый. Я давно перестал с ним бороться. Бесполезно. Мальчишки регулярно ходили в разведку. Идея сделать баррикады тоже принадлежит ему. Поначалу пришельцы проверяли заваленные помещения, но затем переключились на другие работы. Догадаться о существовании убежища много ума не надо. Однако данный район города чужаков совершенно не интересовал. Патрули редко забредали в школу.

— Трагическая история, — констатировал Дарквил. — Колонисты допустили немало непростительных ошибок.

— Вам бы тоже не мешало проявлять большую сообразительность и осторожность, — Барот кивнул головой на раненых солдат. — Угодили в элементарную западню. И насколько я понял, связи с основными силами у группы нет…

— К сожалению, — произнес Олесь.

— Есть какие-нибудь планы? — спросил Ник.

— В теории, — вымолвил землянин. — Если до восхода Аридана мы не сумеем сообщить на корабли нужную информацию, то навсегда останемся здесь. Твари наверняка укрепили космодром и собьют боты на подлете.

— Значит ваше положение еще хуже, чем я думал, — тяжело вздохнул мужчина. — И что нужно для спасения?

— Сущие пустяки, — съязвил капитан. — Пробраться незаметно для противника в башню и на завод. Тогда рота устроит захватчикам кровавую бойню. Мы сведем счеты с пришельцами. Главная проблема — блокированные тоннели.

— Задача трудная, — согласился Барот, — но выполнимая. Есть одна интересная мысль…

Ник встал и быстро зашагал к детям. Найти Кена оказалось несложно. Сорванец пытался выменять на что-то у десантников армейский нож. Отведя мальчика в сторону, мужчина о чем-то с ним поговорил, и вскоре юный колонист исчез. Барот вернулся к аланцам и спокойно произнес:

— Через полчаса, если ничего не случится, все будет ясно.

Расспрашивать Ника аланцы не стали. Когда придет время мужчина сам расскажет о своей задумке. Военные — люди суеверные. Удачу лучше не пугать. Между тем, солдаты принесли из оранжереи фрукты. Впервые за прошедшие две декады дети, наконец, смогли насытиться. На их маленьких личиках появились улыбки. В душе бойцов невольно затеплилась надежда на спасение. Должна же быть в этом мире хоть какая-то справедливость!

Храбров, Дарквил и Грондоул снова склонились над картой города. Особых иллюзий они не питали. Чужаки действуют очень грамотно. Под контролем мерзких тварей находятся все стратегически важные объекты. Шансы на прорыв минимальны. Неподалеку расположился Барот. Мужчина внимательно слушал обсуждение, но в споры не вмешивался. С нескрываемой тревогой колонист смотрел на пустынную улицу. Минуло уже сорок минут, а подросток до сих пор не вернулся. Но вот вдалеке показалась щуплая фигура.

— Слава богу, — не удержался от возгласа Ник. Аланцы тут же подняли головы. На щеках Кена пылал румянец радостного возбуждения.

— Говори, не тяни… — взволнованно сказал Барот.

— Все отлично, — вымолвил сорванец, садясь на стул. — Убийцы ни о чем не догадываются. Думаю, точных планов базы у захватчиков нет. Я без труда добрался до энергетического управления. Щель там небольшая, но вылезти можно.

— Прекрасно! — облегченно выдохнул мужчина. — Теперь пора объяснить мой замысел. Дело в том, что город имеет двойную систему жизнеобеспечения. Основные линии проложены под землей. Конструкция необычайно надежная и сбоев никогда не давала. Однако существует и воздушная сеть коммуникаций. Она является страховочной, а потому в полусферах стоят мощные заглушки. Визуально их не видно. Именно этими вентиляционными трубами и пользовались мальчишки. Путь до жилых секторов и столовых нам был хорошо известен. Сегодня Кен проверил энергоуправление.

Русич мгновенно взглянул на карту.

— Черт подери! — воскликнул командир роты. — Великолепный вариант! Мы сразу окажемся в тылу врага. Дорога в башню связи открыта. Вряд ли чужаки готовы к столь неожиданному повороту событий.

— А как насчет здания резервуара? — поинтересовался Олесь.

— Ерунда, — гордо произнес подросток. — Линия туда идет напрямую из первого купола. Короткая широкая труба…

— Замечательно, — сказал землянин, берясь за карандаш. — Теперь осталось лишь обсудить детали операции. Шансы на успех не так уж и малы.

— Но учтите, — вставил мальчишка, — в подобном снаряжении вы за мной не проползете. В некоторых местах проход довольно узкий, особенно на поворотах. Идти придется из пятой полусферы.

— Не беда, — вымолвил капитан. — Выберем в роте самых худощавых, снимем бронежилеты, избавимся от фляг и подсумков. Главное застать противника врасплох.

В группировке начались приготовления к прорыву. К сожалению, сил явно не хватало. Чтобы обезопасить тыл Дарквил убрал солдат из третьей и пятой полусферы, а в тоннели заложил взрывчатку. То же самое сделали в двух коридорах первого купола. Если насекомые ринутся на штурм, их ждет неприятный сюрприз. Потихоньку десантники переносили раненых поближе к зоне выхода. Туда же отвели и детей. До назначенного часа операции остались считанные минуты.


Глава 2 ЗАПАДНЯ | Сборник "Звёздный взвод". Компиляция .кн. 1-17 | Глава 4 ПРОРЫВ