home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add



Глава 16

Шорр Кан бродил по огромному дворцу. Казалось, все залы были пусты, но это впечатление было иллюзорным. На самом деле во дворце Троона ныне находилось не менее тысячи людей и нелюдей: вельможи СреднеГалактической империи, гости из Федерации Звезд, Свободных миров, Империи хеггов и даже Звездного Клондайка; офицеры объединенного космофлота, слуги, охрана и т. п. и т. д. Однако император ощущал себя совершенно одиноким. Едва завидев его, все обитатели огромного дворца поспешно ретировались, и это было весьма дурным знаком. Шорр Кан привык, что вельможи обычно используют любую возможность, чтобы попасть на глаза обожаемого владыки, ну а тот везунчик, кто имел счастье обменяться с императором хотя бы парой слов, вызывал у всех зависть и восхищение.

Так было всегда. Так было и два месяца назад, когда Шорр Кан вместе с Лианной впервые прибыли на Троон, на траурную церемонию погребения останков прежнего императора Зарта Арна. Бедняга погиб во время взрыва в своей подземной лаборатории. Очень жаль. Но Зарт сам виноват: не гоже вельможе, а тем более императору, заниматься таким низким делом, как наука.

После похорон Шорр Кан, не медля ни минуты, взялся за дело. По древней традиции корона должна была перейти в руки старшего сына императора. Но сын от брака Зарта Арна и красавицы Мерн еще был несовершеннолетним, и нуждался в опеке. Разумеется, на Трооне хватало желающих стать наставником юного сопляка, и среди них было не меньше полусотни родственников покойного владыки. Еще на похоронах они готовы были вцепиться друг другу в глотки, но завидев среди гостей Шорра Кана, все буквально оцепенели. В памяти людей старшего поколения еще осталась кровавая война с Лигой Темных миров. Тогда, использовав Разрушитель, империя одержала победу, но с тех пор очень многое изменилось. Изменилось до такой степени, что бывший враг номер один посмел прибыть на Троон! Это было немыслимо, невозможно, кощунственно…

Воспользовавшись растерянностью элиты, Шорр Кан приступил к решительным действиям. Он поселился в резиденции посольства Федерации Звезд, где пользовался полной дипломатической неприкосновенностью. На следующий день после похорон он собрал около двухсот вельмож империи из числа тех, что были недовольны прежним правителем (а имя им было — легион!) Шорр Кан выступил с пламенной речью. Он рассказал, что в Галактике настало время больших перемен. Божественный герой Морган Чейн создал непобедимую армию, в которую в частности входит Орда, состоявшая из многих сотен звездолетов-убийц во главе со свирепым Синим Кашалотом. Шорр Кан заявил, что дни прежних звездных сообществ сочтены, и очень скоро появится новая объединенная Галактическая Империя. Императором ее станет он, Шорр Кан — так решил великий Морган Чейн!

Элите СреднеГалактической империи предстояло сделать важный выбор. Они могли пойти традиционный путем престолонаследия. Но что это дало бы Троону? Сын Зарта Арна еще ребенок, он не обладает никаким политическим весов, и потому в будущей Империи займет место на низших ступенях иерархической лестницы. Регент, кто бы он не был, вообще не будет приниматься во внимание. Он, Шорр Кан, будущий император галактики, это гарантирует! Следовательно, в будущем устройстве мира СреднеГалактическая империя займет место где-то рядом со Звездным Клондайком и даже Хаосадом. Жалкая участь!

Но есть другой путь. Учитывая сложившиеся обстоятельства можно пойти навстречу неизбежным переменам. Он, Шорр Кан станет будущим императором Галактики. Разумеется, объединение нынешних звездных сообществ займет некоторый период, продолжительность которого пока сложно оценить. Что уж тут скрывать — ему, Шорру Кану, было бы удобнее управлять объединительным процессом из дворца на Троне, уже обладая титулом императора, пусть всего лишь одной СреднеГалактической империи. Зато потом, после завершения объединения, местные элиты получат немало выгод! Во-первых, Троон наряду с Землей станет одной из двух столиц бывшей Империи, оттеснив в сторону такого серьезного конкурента, как Вегу.

Во-вторых, местная элита автоматически станет элитой Империи, со всеми вытекающими отсюда выгодами. В-третьих, основные плоды будут пожинать те, кто находится сейчас в зале, а не многочисленные алчные родственники покойного Зарта Арна. Нужны еще комментарии?

Вельможи призадумались, но затем разразились градом вопросов. И главный из них касался самой личности будущего императора. Шорр Кан вот уже не один десяток лет считался главным злодеем, его именем пугали непослушных детей. К тому, он был чужаком. Где это видано, чтобы правителем звездного сообщества выбирали кого-то со стороны?

Он сумел ответить на все, даже самые каверзные вопросы. Его имя не очень популярно? Ну что ж, время и дела все изменят. Вспомните историю Моргана Чейна. Это человек был некогда Звездным Волком, презираемым на всех обитаемых мирах, а ныне стал главный героем галактики. К тому же у него, Шорра Кана, есть супруга, прекрасная Лианна, которую давно знают и любят в империи. Она сделает все, чтобы очистить имя Шорр Кана от всякого негатива. Он — чужак? Но после шторма провремени, который смешал в гигантском котле сотни тысяч миров, понятия «свой — чужой» потеряли всякий смысл. Так, например, в этом новом мире есть две Земли, но нет ни одного Фомальгаута. Да и сама СреднеГалактическая империя оказалась сейчас пришельцем из далекого будущего, то есть чужаком в нынешней галактике! Ну, и так далее.

Разговор продолжался несколько часов, но результат превзошел все его ожидания. Элита Троона поохала, покряхтела, прослезилась — и перешла на его сторону. И самым главным аргументом в его пользу стала всеобщая ненависть к родичам Зарта Арна.

А на следующий день случился маленький, бархатный переворот. Имперские войска окружили дворец, арестовали Мерн и ее сына и увезли с Троона. А потом начались повальные аресты родичей бывшего императора. Их обвинили… в убийстве Зарта Арна! Славная шутка, она всегда очень эффективно проходит. Чем нелепей обвинение, тем легче в него верят обыватели.

А еще через три дня во дворце Троона было собрано так называемое гражданское собрание. И оно единодушно решило, что лучше кандидатуры на место императора, чем Шорр Кан (с очаровательной, всеми любимой супругой Лианной) и быть не может. Аминь.

Да, все начиналось так хорошо, так стремительно, так победоносно! Богатый опыт принес замечательные плоды. Никто еще не совершал переворота такого масштаба, причем практически без единого выстрела. Ну, правда, полиции и армии впоследствии пришлось разогнать на разных мирах сотню-другую демонстраций протеста. Малость постреляли, убили около десяти тысяч людей и нелюдей… Тьфу, пустяки, о которых и вспоминать не стоит.

А потом началась битва на южных границах Федерации. Победоносная битва, в которой сыграла немалую роль армия СреднеГалактической империю. Это он, Шорр Кан, послал на помощь Моргану Чейну эту армию, практически оголив все свои тылы! Сделал бы такое Зарт Арн? Очень сомнительно. А он, Шорр Кан рискнул, и снова выиграл. После такого успеха сам Господь велел ему взять все остальные звездные сообщества за горло. Представители всех сообществ, кроме дикарского Хаосада, уже подписали Договора о добровольном вхождении в объединенную Империю. Казалось бы, осталось эти договора ратифицировать, и…

Но тут Колесо Фортуны внезапно повернулось в другую сторону! Чейн направился на Землю, дабы там доложить о победе Совету Федерации, и внезапно исчез. Исчез и весь флагманский корабль! А ведь на его борту была Лианна…

Вспомнив об этом, Шорр Кан даже застонал от досады. Остановившись посреди роскошной галереи, чьи стены были увешаны картинами художников с сотен миров СреднеГалактической империи, он закрыл лицо руками, и тут же ощутил, что ладони стали влажными. Нет, он плакал не по Лианне, а по самому себе. Хотя Лианну ему было искренне жаль. Ни одна из его прежних жен не нравилась ему так, как эта несравненная красавица. Но дело даже не в этом. Исчезновение Лианны стало для него драмой, а пропажа Моргана Чейна — трагедией. Он в один миг лишился двух своих важнейших опор! А ведь его враги не дремлют — а имя им легион! Родственники Зарта Арна затаились, но без сомнения, очень скоро нанесут разящий удар прямо ему в сердце. Может, надо было полететь на Терру вместе с Чейном и супругой? Но нельзя было оставлять Трон без присмотра, да и на Земле его, Шорра Кана, не больно-то любят. Господи, как несправедливо устроен мир!

В дальнем конце галереи появился человек в военной форме. Он торопливо шел к императору, держа правую руку на кобуре бластера.

Шорр Кан похолодел от страха. Как и все диктаторы, он был трусоват, и постоянно опасался за свою жизнь. Сейчас как никогда прежде она висела на волоске. Жажда власти загнала его в ловушку, из которой невозможно выбраться. Кретин, он прилетел на Троон, в самое сердце СреднеГалактической империи, где его ненавидят все и вся!

Когда офицер приблизился Шорр Кан увидел, что тот держится рукой вовсе не за кобуру, а за окровавленный бок. Ну, это пустяки, это совсем другое дело…

Офицер отдал честь и хрипло доложил:

— Мой император, разведчики напали на след исчезнувшего линкора.

— Слава богу! — радостно воскликнул Шорр Кан. — И где же он?

— На планете Дарее в созвездии Аметы — одной из периферийных звезд нашей империи. Она находится на самом краю туманности Ориона, и окружена мощными пылевыми течениями.

— Не может быть! — поразился Шорр Кан. — Странно, очень странно… Вы установили наблюдение за это планетой?

— Конечно. Однако приблизиться к ней наши разведчики не сумели. Все ближние подходы к планете перекрыты космическим флотом.

— Чьим флотом, болван! — рявкнул император.

— Нашим.

— Нашим? То есть, флотом СреднеГалактической империи?

— Так точно. Разведчики установили, что это элитные части первой эскадры. Пять месяцев назад, про личному распоряжению бывшего императора Зарта Арна эта эскадра перешла под командования адмирала Джона Гордона, ближайшего друга Зарта Арна. Спустя неделю после похорон бывшего императора Джон Гордон внезапно отправился вместе с первой эскадрой в какое-то далекое путешествие, о цели которого не был поставлен никто из высших вельмож. Ну, а потом появились вы, и нам стало не до Гордона.

Последняя фраза прозвучала довольно двусмысленно, но Шорр Кан постарался пропустить ее мимо ушей. Заложив руки на спину, он начал задумчивым видом расхаживать по галерее. Цепкая память как всегда, не повела его императора.

— Хм-м… так вот куда делся Джон Гордон!.. — пробормотал он. — Дарея… Что-то я слышал про эту планету. Уж не там ли однажды потерпел аварию один из моих кораблей? Кажется… хм-м… «Дендра». Точно «Дендра»! Ее капитаном был Дерк Ундис. Недалекий служака, но далеко не глупый. Иногда я давал ему особенно деликатные поручения. Ха, ну конечно же! Именно Дерк Ундис много лет назад арестовал Лиану и Зарта Арна, который как выяснилось, на самом деле был Джоном Гордоном. Я приказал Ундису отвезти пленников ко мне в Облако, но Гордон устроил маленький бунт, и «Дендра» в результате была обстреляна имперским крейсером и вынуждена была приземлиться на необитаемую планету Дарею в системе звезды Аметы. Потом мне докладывали, что планета на самом деле была заселена какими-то резиновыми людьми, очень похожими на биороботов-нейнов. Мои люди едва ноги оттуда унесли! Странно… Зачем же Гордон отправился на этот ужасный мир, зачем основал там свою базу? И почему Чейна и Лианну отвезли именно туда?

Император безуспешно ломал голову, пытаясь разгадать эту загадку. Ему казалось, что ключом к разгадке были именно резиновые люди, но дальше его воображение отказывалось работать.

Впрочем, это было не столь уж важно. Главное в другом: Чейн и Лианна живы, и находятся либо в гостях, либо в плену у Гордона. Второе куда вероятнее. Джон жутко ревнует свою бывшую возлюбленную, да и его отношения с варганцем явно охладели. Что ж, все обстоит не так уж и плохо!

— Все не так плохо! — уже вслух произнес он и улыбнулся, впервые за последние дни. — Капитан, а что у вас с боком?

— Меня ранили, — криво усмехнулся офицер и скривился от боли. — На космодроме наш корабль окружили войска но я сумел пробиться в город. А здесь, возле дворца…

Офицер побледнело и, закатив глаза, рухну на пол. Похоже, он потерял сознание.

Шорр Кан перешагнул через тело разведчика и уверенно направился в свой кабинет. Проходя через анфиладу комнат, он встретил некоторых придворных. Их было еще немного, но на их лицах уже светились неуверенные улыбки.

Одна из фрейлин рискнула подойти и спросила:

— Император, это верно? Ну, что императрица Лианна нашлась…

В другое время Шорр Кан не снизошел бы до разговора с такой ничтожной особой, к тому не очень приятной наружности. Но сейчас он заставил себя остановиться и, обратившись к другим придворным (они пока еще предпочитали сохранять дистанцию) и громко сказал:

— Друзья! Я только что узнал, что императрица Лианна жива и здорова! То же самое можно сказать о моем ближайшем друге и соратнике адмирале Моргане Чейне. Корабле, на котором они летели, потерпел аварию и совершил вынужденную посадку на один из необитаемых миров. Но все это пустяки, все неприятности уже позади. А сейчас прошу извинить — я тороплюсь в свой кабинет, чтобы связаться с моей супругой. Нам надо обсудить, как лучше подготовится в празднованию победы над Орденом звездных крестоносцев!

Придворные бурно зааплодировали и бросились с поздравлениями к своему обожаемому императору, но тот не соизволил даже взглянуть в их сторону. Шорр Кан знал все секреты дворцовой жизни. Он вовсе не зря только что распинался перед этими болванами. Можно было не сомневаться, что спустя несколько минут весь двор, а чуть позже и весь Трон узнает потрясающие новость: Лианна и Морган Чейн живы! И река тотчас вернется в свое русло, все крысы снова попрячутся по своим норам. Ну что ж, нет худа без добра. Крысы показали свой норов, и теперь он, законный император, больше не станет миндальничать с врагами. Все скоро получат по заслугам, все окажутся на мирах, не столь отдаленных…

Возле его кабинета дежурили три секретаря (еще вчера не было ни одного). Почтительно склонившись, они выразили безграничную радость по поводу чудесного спасения императрицы Лианы.

Шорр Кан стерпел и это лицемерие. С возрастом он стал куда более выдержанным. Секретари были обречены, такого предательства среди ближайших и доверенных слуг спускать никак нельзя. Но сегодня пускай еще поживут.

Император решительно вошел в свой кабинет, и сделал знак секретарям, что бы те последовали за ним. А затем, усевшись на роскошном кресле возле огромного стола, инкрустированного звездным жемчугом, он отдал несколько приказов. Секретари все записали и торопливо отправились выполнять его указания.

Этой ночью столица Трона была разбужена шумом нескольких сотен машин. Черные фургоны с решетчатыми окнами оправились в элитные районы города. Их сопровождали грузовики, набитые солдатами.

Все родственники Зарта Арна были арестованы, включая детей и даже слуг. Заговорщиков (а именно так отныне именовались эти несчастные) нещадно избили, а затем отвезли в космопорт, погрузили в трюмы транспортов и отправили неизвестно куда. Наутро в городе то там, то здесь запылали пожары — горели особняки арестованных.

Жители столицы содрогнулись от ужаса. Они давно ждали, когда мерзавец Шорр Кан продемонстрирует свой характер. Ну что ж, дождались…

Разделавшись со своими самыми опасными соперниками, Шорр Кан вызвал командование своего космофлота и принялся обсуждать с ними, как вызволить из неволи императрицу Лианну. Все офицеры прекрасно знали силу Первой эскадры, и не без оснований опасались вступить с ней в прямое военное столкновение. Но прежде стоило установить контакт с предателем Джоном Гордон. Для этой цели было решено послать небольшой невооруженный корабль с белым флагом на борту. Задачей его экипажа было встретиться с лидерами бунтовщиков, и уговорить их вступить в контакт с императором Шорром Каном.

Надо ли говорить, что последующие дни император не находил себе места от волнения. По дворцу уже поползли слухи, что все обстоит вовсе не так благополучно, что Лианна и Морган Чейн возможно все-таки погибли…. Да и арест родственников Зарта Арна местная элита встретила весьма болезненно. Нет, вслух никто не рисковать высказывать своего недовольства, но страх испытывали все до единого. По-своему это не так уж плохо, решил Шорр Кан, но перегибать палку не стоит. Со страху даже трусы могут совершить подвиг!

Наконец, Шорру Кану доложили, что кто-то вызывает императора на связь. Он закрыл двери в кабинете на замок, включил звукопоглощающие экраны и только затем включил экран дальней связи.

На экране появилась панорама джунглей. Над деревьями то там, то здесь виднелись белые башни. Присмотревшись, Шорр Кан понял, что это ракеты класса «земля-космос». А это означало, что бунтовщики подготовили глубоко эшелонированную оборону. Даже если космофлот сумеет разбить первую эскадру, то на поверхность планеты высадиться так просто не удастся. Плохо, очень плохо!

На экране появилось лицо… Моргана Чейна! Варганец выглядел крайне утомленным, под его глазами виднелись тени, а в самих глаза затаилась тоска. Но Шорр Кан даже не заметил этих мелочей.

— Морган, дружище! — закричал он и, вскочив с кресла, подбежал к экрану, словно намереваясь обнять своего соратника. — Слава Господу, ты жив! Я верил в это, ждал и надеялся… А где же моя обожаемая супруга?

— Моется в ванной, — коротко ответил варганец.

— Моется?! Но как же так… Неужели она не знает, что я…

— Знает. Но она предпочла заняться личной гигиеной. Здесь, в джунглях, очень жаркий и влажный климат, так что мы принимаем душ раз пять в день.

— Хм-м… она моется… Ну конечно, моя Лианна наверняка хочет предстать перед своим супругом в самом лучшем виде! Уж я-то знаю, какая она чистюля, и как помешала на своей несравненной красоте. Женщины она всегда женщины, даже если носят императорский титул! Но хватит об этом. Морган, что случилось? Вас захватил в плен Джон Гордон, верно?

— Да, это сделал он.

— Мерзавец, низкий предатель!.. Впрочем, я готов к переговорам даже с самим дьяволом, лишь бы вызволить вас из беды.

Варганец ответил с иронической улыбкой:

— Старина, ты ошибаешься. Я абсолютно свободен, и никто в плен меня не захватывал.

Шорр Кан вновь опешил.

— Никто не захватывал? Но как же так? Ваш корабль внезапно исчез, и… А-а, кажется, я начинаю понимать! Ты снюхался с моей женушкой, верно? Эта сучка давно положила на тебя глаз, да только ведьма Селия ее остановила. Кстати, а куда вы с Лианной дели эту ведьму? Небось, утопили в болоте или отдали на съедение резиновым людям?

Кто-то оттолкнул варганца в сторону и внезапно появился на экране. Эта была Селия. Сейчас она напоминала разъяренную фурию. Смерив Шорра Кана возмущенным взглядом, она заорала:

— А это что за козел? Ну и морда, у меня в квартире унитаз и тот краше будет. Чего выпучил глаза, жаба? И как твой грязный язык посмел назвать Селию сукой? Да за такие вещи я тебя, дерьмо имперское, лично кастрирую, причем самыми тупыми ножницами! А потом…

Варганец обхватил сзади беременную женщину и закрыл ее рот рукой. Потом он повернул голову вправо и что-то сказал. Двое мужчин тотчас приняли у него из рук Селию и увели беснующуюся женщину. Шорр Кан еще некоторое время слышал грязную брань, смешанную с самыми жуткими угрозами. Вообще, Селию он всегда побаивался — колдунья она и есть колдунья. Но Селия никогда прежде не выражалась таким образом, и вела себя куда сдержаннее. Странно, очень странно!

Интуиция подсказала Шорру Кану, что происходит нечто невероятное, и потому он внезапно спросил:

— Волчище, кто ты? Вроде ты похож на Чейна, но…

Варганец иронически улыбнулся:

— Еще вчера ответ был бы такой: я смерть твоя, подлый убийца и самозванец!

В голосе варганца звучала такая ненависть, что Шорр Кан невольно вздрогнул. Морган Чейн никогда так не разговаривал. Он вообще предпочитал не тратить силы на эмоции, а просто брал человека и разрывал его на части, словно лягушенка. Нет, там, на опушке джунглей, стоял кто-то другой — тот, кто ненавидит Шорра Кана всеми фибрами своей души. А это мог сейчас быть только один человек…

В горле Зарта Арна внезапно пересохло, но он все же нашел в себе силы вымолвить:

— Зарт Арн? Это ты?

Варганец кивнул.

— Но как же так… — простонал Шорр Кан. — Мы же похоронили тебя, я лично видел куски твоего тела, и генетическая экспертиза установила, что в землю лег именно Зарт Арн… А-а, кажется, я начинаю понимать! Ты был найден возле установки по обмену разумов. Наверное, ты успел перейти в тело какого-то простака из других веков прежде, чем прозвучал взрыв? Ты потерял тело, но разум и душа уцелели… А потом твой дружок Джон Гордон постарался и создал новую установку, и ты вернулся в наше время! Но почему ты переселился именно в тело Моргана Чейна?

Варганец молчал, но Шорр Кан даже не заметил этого. Его мысль заработала во всю мощь, и он ощущал, что идет по верному пути.

— Селия… Ну конечно, все дело в Сели! Эта тварь, что только что обещала кастрировать меня, мало похожа на супругу Звездного Волка. Эта какая-то базарная торговка! Значит, и Селия совершила обмен разумов. Кому такое было выгодно? Гордону и моей дорогой Лианне. Но Гордону — больше. Если Селия первой отправилась в прошлое, то Морган Чейн… Ого, какая славная шутка! В моем стиле, люблю так повеселиться… Но кто же был в этой игре главным шутником?

— Неважно, ты его все равно не знаешь. Пока. Шорр Кан, на этот раз мы будем смеяться последними. Я — Зарт Арн, законный правитель СреднеГалактической империи, и потому требую…

Шорр Кан рассмеялся, дерзко глядя в глаза сопернику.

— Чушь! Ты не можешь ничего требовать. Будь ты даже трижды Зарт Арон, тебе все равно не поверит ни одна живая душа. Все эти опыты по обмену разумов для обычных обывателей — чистейшая фантастика. В глазах всех и каждого ты — Морган Чейн, не меньше, но и не больше. Для меня ты конкурент.

Зарт Арн тихо рассмеялся:

— Не считай меня простаком. Я никому и не буду доказывать, что я — это я. Нет, я вернусь на Трон как Морган Чейн. И первое, что я сделаю — это вышвырну тебя из дворца, и заявлю о своем желании стать императором. Думаю, что элита уже сыта Шорром Каном по горло, и с радостью коронует главного галактического героя! Таким образом, я снова займу свое место. А уж какое место займет Шорр Кан, это еще вопрос. Пожизненное заключение на одном из необитаемых миров тебя устроит?

Шорр Кан взвыл от бешенства и потряс кулаками. Да, Зарт Арн заметно поумнел, и его логика была безупречна. За исключением одной детали…

— Зарт, ты меня уговорил! — прорычал он. — Еще минуту другую я был готов сохранить тебе жизнь, но сейчас… Учти: к вашей планете сейчас движется имперский космофлот! Я сообщу его командованию, что Морган Чейн предательски убил императрицу Лианну и отдам приказ сжечь всю планету дотла. Всю, понял!

Зарт Арн удивился:

— Но Лианна… Она ведь на самом деле жива и здорова! Если хочешь, я могу привезти ее сюда.

Шорр Кан поджал губы и покачал головой.

— Нет, не надо. Она ведь очень занята, не правда ли? Помыться перед смертью всегда полезно. Передай ей большой привет от супруга — вернее, бывшего супруга, и добавь, что я навеки сохраню память о ней в моей сердце. Более того, я перевезу останки ее тела на Троон, и устрою здесь роскошный пантеон в ее память!

Варганец кивнул.

— Что ж, нечто подобного я и ждал от моего давнего друга Шорра Кана. Он даже блефует точно так же, как и прежде. Ведь приказ о начале боевой операции еще не отдан, верно?

Шорр Кан насторожился.

— А тебе откуда это известно? — с подозрением спросил он.

— От того большого шутника, имя которого я пока не хочу произносить. Рано или поздно ты о нем узнаешь, дружище. Кстати, он не даст твоему флоту даже приблизиться к этой планете, так что не трудись напрасно, дружище.

В голосе варганца зазвучали знакомые стальные интонации, и очередная догадка ударила Шорра Канна. Словно молния:

— Пьяное небо, да ты ведь не Зарт Арн, а Чейн!

— Конечно, — усмехнулся варганец.

Шорр Кан вытер пот с лица дрожащими руками а затем пододвинул к себе ближайший стул, и рухнул на него.

— Господи, как же ты меня напугал, Морган! Ведь я старый, больной человек, у меня не очень здоровое сердце… Но как же ловко ты задурил мне мозги! Я ведь на самом деле поверил что ты — Зарт Арн! Ну словно затмение на меня нашло. Но ты так убедительно блефовал… Только не могу взять в толк, зачем.

Чейн презрительно улыбнулся:

— Мне просто захотелось увидеть будущего императора Галактики в деле. Ничего не скажу, впечатляет! А насчет блефа ты ошибся. Еще час назад в моем теле действительно находился Зарт Арн. И в теле Селии находилась одна дама, малоприятная во всех отношениях. Правда, она не торговка, но нечто вроде этого. Спустя час, когда генераторы провремени наберут необходимую мощность, Селия вернется в наше время и в свое тело.

— Ну и слава богу! Я буду счастлив вас обоих обнять, и выразить вас, то есть вам… Постой, а где же Зарт Арн?

Чейн иронически улыбнулся.

— А вот об этом ты никогда не узнаешь, дружище. Да, его тело уничтожено, но это не единственное тело в Галактике.

Шорр Кан похолодел. Разумеется, Зарт Арн не стал бы возвращаться в тело того, доисторического бедняги, да и зачем? Морган Чейн мог приставить кинжал к горлу любого бедолаги, и тот просто был бы вынужден отдать свое тело Зарту Арну. Но кто этот бедолага, как он выглядит?

— Эта шутка мне не нравится, — сипло промолвил он. — Зарт Арн… он же ненавидит меня! Да, я бессмертен… но ведь меня можно убить?

— Если очень постараться, то можно, — согласился Чейн. — Правда, для этого надо очень поломать голову. Но голова у Зарта Арна есть.

— Я все понял, волчище. Ты повели над моей бедной головой меч на ниточке?

— Может быть, может быть…. — неопределенно ответил Чейн. — Надо же как-то подстраховать себя и мою семью от твоих невинных шалостей!.. Шорр, сегодня вечером мы продолжим наш путь к Терре.

Можешь не волноваться — все наши прежние договоренности остались в силе. Мы по-прежнему будет создавать с тобой Галактическую Империю, и ты будешь в ней императором. Я был бы рад увидеть на троне любого другого человека или нечеловека, но увы, ты совершенно незаменим! Потому что другого такого совершенного мерзавца природа не создала. И все остальные мерзавцы будущей империи будут трепетать перед тобой, и последуют всем правилам нашей игры. А правила буду диктовать я, галактический мессия, одновременно — командующий Ордой и глава Совета галактических Цитаделей.

Шорр Кан вздохнул с огромным облегчением. Он услышал больше хороших вестей, чем надеялся. Звездный Волк мог запросто прикончить его, а вместо этого вновь пообещал посадить на трон. Остальное было совершенно неважно! Хотя…

— Морган, ты хочешь остаться командующий Ордой — это я еще понимаю, хотя прежде об этом мы не договаривались. Но Совет галактических Цитаделей — это что за хреновина? И зачем она нужна галактической Империи?

— Потом узнаешь, — коротко ответил Чейн и отключил связь.

Шорр Кан еще долго сидел на стуле, приходя в себя после всех пережитый потрясений. Проклятый волчище напугал его до смерти! Что-то с ним произошло за эти дни, что-то в нем переменилось. Интересно, что случилось с варганцем там, в далеком прошлом?

Наверное, ему, Шорру Кану, об этом никогда не узнать…

Но все это не так уж важно. Куда больше его сейчас беспокоил Зарт Арн. Если Чейн не блефовал (а от нынешнего, изменившегося варганца можно ожидать всего!), то Зарт Арн отныне станет второй тенью его, Шорра Кана. Чейн может подарить ему бессмертие (правда, варганец утверждает, что это невозможно но верить ему уже нельзя), и тогда Зарт Арн станет опаснее для будущего императора галактики. Чем сама Орда. Тем более, что облик этого нового Зарта Арна ему неизвестен. А если он отныне стал женщиной? Б-р-р, даже подумать об этом жутко… Пожалуй, надо быть поосторожней в выборе любовниц. Да и с Лианной придется вести себя поласковее. Общение с Чейном явно не пошло ей на пользу. Моется она, мать ее!.. Но ничего, придется стерпеть. Пусть моется хоть каждый час, лишь бы не возникло желание утопить своего супруга в ванной, как это сделала его двоюродная бабушка с его двоюродным дедушкой.

И Шорр Кан вдруг осознал, что с прежней свободной жизнью отныне навсегда покончено. Морган Чейн вдруг крепко схватил его за горло, теперь не вырвешься. Да и трон императора галактики уже не казался таким мягким и уютным, как час назад. Увы, про абсолютную власть придется отныне забыть. Паршиво так, что хочется выть, хотя он и не Звездный Волк!

Вместо этого Шорр Кан опустошил бутылку вина, а потом вторую… Поначалу он совсем не пьянел, и только когда у него наконец приятно закружилась голова, на сердце немного отлегло. Черт побери, как бы там не было, он остался императором с маленькой буквы, а через некоторое время с помощью божественного Моргана станет Императором уже с большой буквы! И этого вполне достаточно для старого доброго Шорра Кана.

Он позвонил в колокольчик, и когда в комнату вошел первый секретарь, хрипло скомандовал:

— Передай мой устный приказ начальнику Службы Безопасности. Всех родственников Зарта Арна я приговариваю к казни через повешение — ну, кроме детей, конечно. А когда этих ублюдков выведут на площадь и наденут им петли на шеи, пусть огласят второй мой приказ, о помиловании. Пускай они возвращаются на Троон, я все прощу! Но отныне родственники бывшего императора Зарта Арна будут находиться под тайным наблюдением полиции. И если что, пусть не обижаются. Чем они лучше меня?

Секретарь удивленно поднял на него глаза, не поняв последнюю фразу, и тогда Шорр Кан со смехом пояснил:

— Поверишь ли — сегодня все это произошло со мной, великим и могущественным императором!


* * * | Сборник "Звёздный волк". Компиляция. Книги 1-18 | Глава 17